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APUNTES

SOBRE ELECTROSTTICA/
V e r s i n 3 . 0 /

C T E D R A D E F S I C A /

F F YB /

U B A /
APUNTES SOBRE ELECTROSTTICA v3.0 / FISICA

Introduccin al electromagnetismo

Los fenmenos electromagnticos son fenmenos cotidianos cuyo estudio viene siendo llevado
a cabo desde la antigedad. Diferentes teoras han sido postuladas para explicarlos, mas an
diferentes concepciones del mundo han sido concebidas en funcin de las propuestas
explicativas que algunos cientficos han hecho para los fenmenos electromagnticos.
En este caso, y a modo de introduccin al tema, analizaremos los dos modos de entender al
mundo que tuvieran lugar durante la modernidad: la confrontacin de la teora newtoniana de
accin a distancia vs la teora clsica de campos.
La teora clsica de campos, se la debemos a Faraday, a Maxwell y a sus seguidores. Esta teora
y las que vinieron despus ofrecan nuevas soluciones a un viejo problema que ya haba sido
planteado en tiempos de los griegos o incluso antes:
cmo es que un cuerpo puede actuar sobre otro? Si bien
durante la modernidad hubo varias teoras disponibles
que intentaban dar cuenta de la accin de un cuerpo
sobre otro, la teora que result exitosa en trminos de
aceptacin por la comunidad cientfica en ese momento
fue la newtoniana (finales del siglo XVII).

accin a distancia?
La teora newtoniana1 estableca que los cuerpos estn
formados por corpsculos que actan a distancia unos
sobre otros instantneamente. La intensidad de la
interaccin depende, segn esta teora, del inverso del
cuadrado de la distancia entre los cuerpos. Esta visin
del mundo introducida por las teoras newtonianas se Issac Newton

enmarca en lo que se conoce como mecanicismo o Para conocer mas sobre


Newton:
mecnica clsica. Las leyes newtonianas se aplicaban por http://plato.stanford.edu/entries/
ejemplo a la gravitacin, una fuerza que Newton newton/

1
Cuando nos referimos a teora newtoniana o visin newtoniana del mundo seguimos el tratamiento abordado
por William Berkson en Las teoras de los campos de fuerzas desde Faraday hasta Einstein (Ed. Alianza, 1981) y hacemos
referencia a la cosmovisin extendida a principios del siglo XIX cuando las ideas de Newton se haban amplificado
en manos de numerosos e importantes cientficos de la poca. Esta cosmovisin era atribuida a Newton, sin embargo
hay que remarcar que Newton no ha dejado escrito en ninguno de sus trabajos una teora completa y exenta de
ambigedades.

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supona que exista entre todos los cuerpos, incluyendo los cuerpos celestes, los pequeos
cuerpos en la tierra y la tierra propiamente dicha. Aplicando esta ley, Newton pudo calcular el
movimiento de los planetas con gran aproximacin y deducir leyes descubiertas por Kepler y
Galileo. La teora newtoniana se mostr sorprendentemente superior, en cuanto a su capacidad
para predecir nuevos resultados, a cualquier otra teora precedente en la historia del
pensamiento humano. Sin embargo esta teora no explicaba todo los fenmenos conocidos, por
ejemplo, nada deca sobre otros fenmenos de accin de un cuerpo sobre otro como ser la
cohesin, las fuerzas elctricas o magnticas, o las reacciones qumicas.
Los continuadores de Newton lograron luego extender su teora a muchos de estos fenmenos
no alcanzados en primera instancia por la teora newtoniana, sin embargo en el siglo XIX
empezaron a desarrollarse nuevas ideas en la fsica que ofrecieron una alternativa al punto de
vista mecnico. Estas ideas e investigaciones que permitieron desarrollar durante la
modernidad una imagen del mundo diferente a la concebida hasta ese momento, gestaron lo
que hoy se conoce como teoras de campos.

campos?
En la historia de la fsica, el concepto de campo surge
como un intento de explicacin de los fenmenos
electromagnticos. Fue Faraday quien inici un
abordaje terico de cuestiones empricas del
electromagnetismo basado en el concepto de campo y
rechazando la idea de accin a distancia. Luego, fue
Maxwell quien diera cuerpo matemtico a las
concepciones de Faraday y elaborara un programa de
investigacin basado en suponer la existencia de
campos que dieran cuenta de la transmisin de
acciones electromagnticas por el espacio y el tiempo.
Esta transmisin sera mediada por un campo y no
habra fuerza a distancia alguna involucrada.
Todas las teoras de campos, que comienzan con los
planteos de Faraday, comparten la idea de que la Michael Faraday (retratro
realizado por Thomas Phillips,
accin de un cuerpo sobre otro que se encuentra a
1842).
cierta distancia ocurre va algn medio como sustrato
de la interaccin. En el caso de la propuesta de Para saber mas sobre Faraday:
http://bibliotecadigital.ilce.edu.
Faraday este medio era simplemente la fuerza misma,
mx/sites/ciencia/volumen3/cie
ncia3/136/htm/sec_4.htm

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mientras que para otros cientficos de la poca el medio era una sustancia slida o viscosa que
verificaba la ley de Newton y que se llamaba ter.
Laplace y otros, desarrollaron matemticamente la teora de Newton utilizando la idea de
campos de fuerzas, sin embargo utilizaban los campos como mero recurso matemtico para
calcular la fuerza ejercida por una serie de cuerpos sobre un objeto de prueba, se supona que
solo haba fuerzas en puntos del espacio donde haba materia. En cambio, la teoras de campos
sostenan que los campos de fuerzas, o el ter, existen incluso all donde no hay materia.
El problema cuando dos teoras coexisten y tienen similar poder explicativo, reside en la
creencia o apoyo de la comunidad cientfica hacia alguna de ellas. Son la sociologa de la ciencia
y la filosofa de la ciencia las disciplinas que estudian cmo es que las comunidades cientficas
eligen apoyar a una u otra teora. Muchas veces la batalla se da por la cantidad o calidad de
problemas que cada teora logra resolver. Las teoras de campos predecan que todas las
acciones de un cuerpo sobre otro requeran de un cierto tiempo, mientras que las teoras de
accin a distancia se basaban en que la accin era instantnea. As, el tiempo de propagacin de
la accin de un cuerpo sobre otro fue, en este caso, una prueba slida que utilizaron los
defensores de las teoras de campo para sostener que, tal como estas teoras sealan, los campos
existen realmente en lugares donde no hay materia. La teora de campos alcanz su xito con el
descubrimiento hecho por Hertz sobre la transmisin de las ondas electromagnticas. La
existencia de las ondas demostr que la
propagacin de los efectos elctricos y magnticos
dura un cierto tiempo, tal como predeca la teora
de campos.
En 1868, James Clerk Maxwell consolida la teora
de campos elctricos y magnticos propuesta por
Faraday, expresndola en cuatro ecuaciones (las
llamadas Ecuaciones de Maxwell). As, la
propuesta de Maxwell es la primera teora donde la
idea de campo adquiere significacin fsica y se
funda en la afirmacin de la existencia e
interrelacin entre campos elctricos y magnticos,
para cuyas interacciones existe una velocidad
lmite de propagacin, la velocidad de la luz. Por
Albert Einstein (durante una este motivo el supuesto de una propagacin
conferencia en Viena en 1921). instantnea, tal como lo proponan las teoras

Para saber mas sobre Einstein


derivadas de la mecnica newtoniana, pareca no
http://plato.stanford.edu/entr ser correcto.
ies/einstein-philscience/

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Sin embargo, alcanzado el xito de la teora clsica de campos, aparecieron nuevas dificultades
que llevaron a la creacin de dos nuevas teoras sobre las leyes bsicas que gobiernan la accin
de un cuerpo sobre otro, la relatividad y la teora cuntica.
La relatividad es una teora de campos que cosech su triunfo cuando se vio que la teora
relativista de la gravitacin propuesta por Albert Einstein superaba a la de Newton, pero al
mismo tiempo, esta teora de campos se vea socavada por la recin estrenada teora cuntica
que niega que la materia o la energa se distribuyan continuamente a travs del espacio. Si bien
en este curso no abordaremos la teora de la relatividad, si vern una introduccin a la teora
cuntica.
Segn Einstein, la formulacin de las ecuaciones de Maxwell es el acontecimiento mas
importante de la fsica desde el tiempo de Newton, no solo por la riqueza de su contenido sino
porque estas ecuaciones representan un modelo o patrn para un nuevo tipo de ley. Las
ecuaciones de Maxwell son leyes que representan la estructura de los campos. Einstein
considera que el pensamiento de Maxwell ha ido ms all de los resultados de los experimentos
de su poca. El campo elctrico y magntico, en una palabra el campo electromagntico, en la
teora de Maxwell es algo real. El campo elctrico es creado por un campo magntico variable
independientemente de la existencia de un conductor y se crea un campo magntico por un
campo elctrico variable haya o no un polo magntico. Maxwell tiene una concepcin del
campo como algo real, el campo electromagntico una vez creado existe, acta y vara de
acuerdo a las leyes de Maxwell. As, las ecuaciones de Maxwell permiten seguir la historia del
campo, tal como las ecuaciones de la mecnica permiten seguir la historia de las partculas
materiales2.
Einstein seala que el punto de vista mecnico intentaba reducir todos los fenmenos naturales
a fuerzas actuantes entre partculas materiales. Desde este punto de vista fue presentada la
primera e ingenua teora de los fluidos elctricos. Para los fsicos de principios de siglo XIX solo
la sustancia y sus cambios eran lo real, no poda existir algo as como un campo all donde no
haba materia, es por ello que en la primera teora sobre fenmenos elctricos, la teora de los
fluidos elctricos, estos fsicos trataban de describir la accin de dos cargas elctricas por
conceptos que se referan directamente a esas dos cargas. En cambio, en las nuevas teoras de
campos, el campo adquiri primaca sobre la sustancia. Como dice Einstein: el campo
electromagntico es para el fsico moderno tan real como la silla sobre la cual se sienta3.

2 La Fsica, aventura del pensamiento. Albert Einstein and Leopold Infeld. Losada, 1939, pp 130.
3 La Fsica, aventura del pensamiento. Albert Einstein and Leopold Infeld. Losada, 1939, pp 134.

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teoras y mas teoras


Las teoras nuevas muestran tanto los mritos como las limitaciones de las teoras anteriores, y
nos permiten enfocar los viejos conceptos desde un nivel diferente. De hecho, muchas veces es
complejo elucidar el significado de los trminos empleados ya que tanto teoras nuevas como
viejas suelen compartir vocablos pero no necesariamente su sentido ltimo. Por ejemplo, en la
teora de Maxwell, se encuentra el concepto de carga elctrica a pesar de que la carga es
considerada por esta teora nicamente como fuente del campo elctrico. Por otro lado, la ley de
Coulomb es vlida y est contenida en las ecuaciones de Maxwell, de las que puede ser
deducida como una de tantas consecuencias, a pesar de que la concepcin del mundo que
permiti llegar a la Ley de Coulomb es radicalmente diferente a la postulada por la teora
maxwelliana, de hecho esta ley surge dentro del marco de su contempornea mecnica
newtoniana. En estos casos en los que una teora reemplaza a otra, sin duda, se puede aplicar la
vieja teora cuando son investigados hechos que caen en la regin de su validez, sin olvidar que
tambin estos fenmenos son interpretados por la teora nueva y que la visin del mundo se ha
modificado.

Dice Einstein al respecto:

nuestra nica salida parece ser la de dar por sentado el hecho de que el espacio tiene la
propiedad fsica de transmitir ondas electromagnticas y no preocuparnos demasiado del
significado de esta afirmacin. Podemos aun usar la palabra ter, pero solo para expresar
esta propiedad del espacio. El vocablo ter ha cambiado muchas veces su significado
durante el desarrollo de la ciencia y ya no representa un medio formado por partculas4.

Richard Feynman, el importante fsico que llev adelante gran parte de la teora que sigue en la
historia del electromagnetismo a la teora clsica de campos, la electrodinmica cuntica,
explica la siguiente analoga:

Si estamos en una piscina y hay muy cerca un corcho flotando, podremos moverlo
directamente empujando el agua con otro corcho. Si ustedes miran solamente ambos
ochos, todo lo que vern es que uno se mueve inmediatamente en respuesta al
movimiento del otro (existe algn tipo de interaccin entre ellos). Por cierto, lo que
realmente hacemos es perturbar el agua, el agua perturba entonteces al otro corcho.

4 La Fsica, aventura del pensamiento. Albert Einstein and Leopold Infeld. Losada, 1939, pp 135.

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Podramos establecer una ley: si usted empuja un poco el agua, un objeto prximo en el
agua se mover. Si estuviera mas alejado el segundo corcho apenas de movera. Por otra
parte, si agitamos el corcho, un nuevo fenmeno estar implicado, se propagan ondas, y
as, por agitacin hay una influencia de mucho mayor alcance, una influencia oscilatoria
que no puede ser comprendida a partir de la interaccin directa. Por lo tanto la idea de
interaccin directa debe reemplazarse por la existencia del agua, o en el caso elctrico, por
lo que llamamos el campo electromagntico5.

Es sabido que segn la teora de campos, el campo electromagntico puede transportar ondas.
Sin embargo, una vez descripta la idea de campo electromagntico como capaz de transportar
ondas, Feynman seala que nos damos cuenta de que esta ondas se comportan realmente de
una manera extraa, que tiene apariencia muy poco ondulatoria!. A frecuencias muy elevadas
estas ondas se comportan como partculas. Ser la mecnica cuntica, descubierta poco despus
de 1920, la teora que explica este comportamiento.
En los aos anteriores a 1920 la imagen del espacio como espacio tridimensional y del tiempo
como una cosa separada fue modificada por Einstein al plantear primero la existencia del
espacio-tiempo y luego de un espacio-tiempo curvo. Segn Einstein, la gravitacin sera una
modificacin de este nuevo espacio-tiempo. Aqu tambin se ha abandonado el punto de vista
newtoniano entonces.
En la mecnica cuntica, no existe distincin entre onda y partcula, la mecnica cuntica unifica
la idea de campo y sus ondas y la de partcula todo en una. Es decir, surge un nuevo punto de
vista de la interaccin electromagntica. Mas aun, aparece un nuevo tipo de partcula que se
suma a las conocidas (electrn, protn y neutrn) hasta el momento. Es el fotn. Este nuevo
punto de vista es la llamada electrodinmica cuntica. Esta teora fundamental de la interaccin
de luz y materia o campo elctrico y cargas, es uno de los mayores xitos hasta ahora en la
fsica. Esta teora describe casi todos los fenmenos ordinarios, excepto la gravitacin y los
procesos nucleares.

electricidad y magnetismo : dos caras de un mismo fenmeno


Si bien en los prximos apartados, por cuestiones pragmticas, analizaremos a la electrosttica y
la magnetosttica como fenmenos separados, es importante remarcar que el
electromagnetismo es un nico fenmeno. Originalmente electricidad y magnetismo fueron
pensados como fuerzas separadas e independientes, esta visin ha cambiado desde la

5 Fsica Feynman. Feynman, Leighton, Sands. Addison Wesley Longman, Mxico, 1998, 2-6.

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publicacin que Maxwell presentara en 1873, el Treatise on Electricity and Magnetism6, recogiendo
y analizando los experimentos llevados a cabo aos
antes por Faraday. En esta publicacin, se presentan
cuatro efectos resultantes de las interacciones elctricas
y magnticas, todos claramente probados
empricamente y que sern tratados en estos y los
siguientes tericos. Estos efectos pueden resumirse
como: i- las cargas elctricas se atraen o repelen unas a
otras con una fuerza proporcional al cuadrado de la
distancia entre ellas, ii- los polos magnticos se atraen o
se repelen unos a otros de manera similar y siempre
ocurren de a pares norte-sur, iii- una corriente elctrica
en un cable crea un campo magntico circular alrededor
de dicho cable cuya direccin depende de la direccin
de la corriente, y iv- una corriente es inducida en una
espira de cable cuando este se mueve desde o hacia un
Portada del Tratado sobre la campo magntico, o cuando un magneto es movido
Electricidad y el Magnetismo de
James Clerk Maxwell. desde o hacia l, siendo la direccin de la corriente
dependiente de la direccin del movimiento.

Electricidad y magnetismo son dos caras de un nico


fenmeno, sin embargo, por cuestiones pragmticas que hacen al tratamiento de los fenmenos
desde la didctica, se los suele abordar en una primera aproximacin como elementos
conceptuales diferenciados (electrosttica y magnetosttica) para luego poder finalmente
comprender y abarcar la totalidad del fenmeno (electromagnetismo). Eso haremos en las
prximas pginas.

6 JC Maxwell, Treatise on Electricity and Magnetism, Oxford, 1873.

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Electrosttica

La electricidad es un fenmeno que nos acompaa una buena parte de nuestras vidas, la
iluminacin, la sobrecarga de las nubes de tormenta, los crujidos de una chispa esttica que se
libera al desplazar una silla sobre una alfombra. Los fenmenos elctricos tambin estn
involucrados en el movimiento de iones a travs de una membrana biolgica, en la transmisin
de las seales nerviosas, y en cuestiones centrales de la tecnologa como por ejemplo en las
seales de un electrocardiograma. Los seres humanos tenemos como se ve, una relacin ntima
con la electricidad, a tal punto que prcticamente es imposible separar la vida de ella.
Hoy da sabemos que en las interacciones elctricas intervienen partculas que tienen una
propiedad conocida como carga elctrica, atributo tan fundamental como la masa. As, los
objetos con masa son acelerados por las fuerzas gravitatorias y los objetos con carga elctrica
son acelerados por las fuerzas elctricas. En los prximos apartados analizaremos las
interacciones que tienen lugar entre las cargas elctricas cuando se hallan en reposo, las
llamadas interacciones electrostticas. Estas interacciones tienen una importancia considerable
en qumica y en biologa, as como en numerosas aplicaciones tecnolgicas relacionadas con
estas disciplinas.

carga elctrica
Como dijimos, la carga elctrica es una propiedad de la
materia, al igual que la masa, tanto una como otra modifican
el espacio que las rodea. A diferencia de la interaccin
gravitatoria que se da en un solo sentido (atraccin), la
interaccin elctrica se puede dar en dos sentidos, atraccin y
repulsin. Esto significa que dos trozos de materia se
comportarn distinto uno respecto del otro dependiendo de la
Dos cargas de igual
carga que presente cada uno de ellos. En el caso de la
signo se repelen, dos
interaccin elctrica, la atraccin se dar entre dos cuerpos con cargas de signo
diferente se atraen.
carga opuesta y lo contrario (repulsin) suceder para cuerpos
con carga del mismo signo.
Ahora a qu nos referimos cuando decimos carga del
mismo signo? La materia est formada por protones, neutrones y electrones. Dos de estas tres
partculas tienen carga elctrica, los protones y los electrones. Por convencin el protn posee
carga positiva, mientras que el electrn tiene carga negativa quedando as constituidos los

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signos de las cargas. Con lo cual, dos cargas, ambas positivas o negativas, se repelen entre s,
mientras que una carga positiva y una negativa se atraen. Actualmente sabemos que estas
cargas pueden estar relacionadas con partculas conocidas mas elementales, el protn y el
neutrn son combinaciones de quarks que tienen cargas equivalentes a 1/3 y 2/3 (positivas o
negativas) de la carga del electrn.

La carga elctrica fue descubierta en el 600 A.C. Al frotar mbar con lana, se vea que el mbar
atraa otros objetos. La palabra elctrico se deriva de la palabra griega elektron que significa
mbar.
Diferentes experimentos han mostrado que hay dos tipos de carga elctrica, la que tiene la barra
de plstico que se frota contra la piel y la que hay en la barra de vidrio que se frota contra la
seda, como ejemplos histricos.

En el sitio del proyecto PheT se


puede ver y ejecutar esta
simulacin
(http://phet.colorado.edu/en/simu
lation/balloons) que ayuda a
comprender el traspaso de
cargas entre materiales.

Al momento de los primeros estudios sistemticos sobre atraccin y repulsin al frotar


diferentes elementos, ninguna de las partculas elementales antes mencionadas era conocida, y
en ese contexto se desarroll lo que hoy conocemos como teora ingenua de los fluidos elctricos
y adjudicamos a Benjamn Franklin.
Benjamn Franklin experiment con distintos materiales, y postul la existencia de un fluido o
fuego elctrico que se transmita mediante la interaccin de distintos objetos. As explic lo
que suceda cuando frotaba una barra de cera con una tela tejida de lana, donde, si eran
aproximados estos objetos, se observaba una atraccin entre ellos. Para Franklin esto se deba a
que una cierta cantidad de fluido elctrico se transmita de la barra de cera a la lana, quedando
esta ltima con un exceso de fluido. Esta desigualdad en la cantidad de fluido provocaba una
atraccin entre los dos objetos, como consecuencia de la necesidad de restaurar el balance.
Sugiri llamar a estas dos clases de cargas negativa cuando el fluido se encontraba en defecto-

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y positiva cuando se encontraba en exceso-. Al realizar otros experimentos, observ que si se


enfrentan dos objetos con exceso de fluido (por ejemplo dos trapos de lana), se observaba una
repulsin entre los mismos, e interpret este resultado bajo la mirada que dos cuerpos en estas
condiciones no podran llegar un balance, y por lo tanto se produca una repulsin entre los
mismos. Lo mismo aplicaba a la situacin de dos objetos con falta de fluido. Cuando acercaba
dos barras de cera, luego de haber sido frotadas con lana, estas se repelan entre s.

Es importante destacar que los estudios sobre las interacciones entre cargas elctricas llevan
implcitos dos principios muy importantes: el principio de conservacin de la carga (la suma
algebraica de todas las cargas elctricas de cualquier sistema cerrado es constante) y el de la
unidad de carga (la magnitud de la carga del electrn o del protn es una unidad natural de
carga). No hay observaciones que den indicio experimental alguno de una violacin al principio
de conservacin de la carga y toda cantidad observable de carga elctrica es siempre un
mltiplo entero de esta unidad bsica, por lo que se dice que la carga esta cuantizada.

la ley de Coulomb
Una vez conocidos los tipos de cargas elctricas la pregunta que surge es qu tipo de fuerza se
da entre ellas? Hoy da sabemos que una ley sencilla da cuenta de la fuerza electrosttica que
puede darse al menos entre dos cargas puntuales. Esta es la llamada Ley de Coulomb,
publicada por Charles Augustin Coulomb en 1785. En la primer publicacin Primeras memorias
sobre la electricidad y el magnetismo (en Historia de la Royal Academia de Ciencias paginas 569-
577) Coulomb analiza la repulsin entre esferas electrificadas con igual tipo de carga elctrica y
encuentra que esta repulsin es proporcional al cuadrado de la distancia que separa a dichas
esferas. En las Segundas memorias sobre electricidad y magnetismo, Coulomb muestra que en caso
de que las esferas presenten cargas opuestas se evidencia una ley de atraccin que depende del
cuadrado de la distancia entre las mismas.
Por supuesto no fue Coulomb el primero en realizar este tipo de experimentos, en la literatura
pueden encontrarse los antecedentes de los experimentos realizados por este investigador
francs.
Es importante destacar que el estudio realizado por Coulomb acerca de las fuerzas de
interaccin de las partculas con carga elctrica fue realizado bajo una mirada newtoniana del
mundo, mirada que como ya hemos explicado prevaleca en la poca.
Los resultados que Coulomb encontr dieron cuenta de que: i- la fuerza elctrica decae
proporcionalmente al cuadrado de la distancia (esto es depende de 1/r2) y ii- la fuerza elctrica
depende de la cantidad de carga de cada cuerpo en estudio. Si juntamos estas dependencias que
la fuerza elctrica parece tener tanto con la distancia que las cargas involucradas tienen entre s

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como con la magnitud de dichas cargas, se obtiene lo que hoy da se conoce como ley de
Coulomb:

La magnitud de cada una de las fuerzas elctricas con que interactan dos cargas
puntuales es directamente proporcional al producto de las cargas e inversamente
proporcional al cuadrado de la distancia a que las separa.

Matemticamente, dadas dos cargas ! y ! separadas una distancia , la fuerza electrosttica


involucrada es:

! !
!,! = !
!

La direccin de las fuerzas que las dos cargas ejercen una sobre la otra siguen la lnea que las
une. Si las cargas tienen igual signo, las fuerzas son de repulsin (A), mientras que si las cargas
tienen diferente signo, las fuerzas son de atraccin (B).

Si bien esta ley tiene la misma forma


que la de gravitacin, las
A
interacciones elctricas y las
gravitatorias son fenmenos muy
diferentes. Si recordamos la ley de la
gravitacin universal de Newton
B
veremos que la estructura de ley que
da cuenta acerca de la dependencia
de la fuerza gravitatoria con las masas
y la distancia que las separa es igual a
la ley de Coulomb.
Es importante destacar que dada la
primaca de la mecnica newtoniana
como modo de comprender al
mundo, remarcamos esta similitud,
sin embargo es probable que en la poca durante la cual Newton publicara su trabajo titulado
Philosophiae Naturalis Principia Mathematia (conocido como los principia) las dependencias de
las fuerzas con cuadrados de distancias fueran algo de lo que varios fsicos daban cuenta. De

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todos modos no es tan central quin fuera el que anunciara este tipo de leyes por vez primera
sino rescatar que el espritu de poca era investigar al mundo de un modo tal que estas
regularidades se hacan evidentes. Lo extraordinario de Newton fue mostrar cmo la ley de la
inversa del cuadrado con la distancia para la atraccin gravitatoria tena conexiones
matemticas fuertes con caractersticas medibles del movimiento de los planetas. As, el apoyo
emprico de la propuesta terica de Newton fue lo que hizo del sistema newtoniano una
herramienta cientfica tan poderosa.

En el sistema internacional, SI, la carga se mide en coulombs (C). Un coulomb es la magnitud


(en valor absoluto) de la carga total de aproximadamente 6 x 1018 electrones o protones! La
constante ! es una constante de proporcionalidad, conocida como constante de Coulomb,
relacionada a las propiedades del espacio, cuyo valor numrico depende del sistema de
!
unidades que se utilice. En el SI, ! = Nm2/C2 siendo una constante fsica llamada
!!"
permitividad elctrica o constante dielctrica. Esta constante expresa el comportamiento
elctrico del medio, y en cierto sentido, es una medida del grado de permeabilidad de dicho
medio al campo elctrico. Si el medio en cuestin es el espacio vaco la constante recibe el
nombre de permitividad del espacio vaco y vale ! = 8.8542 x 10-12 C2/Nm2. Muchas veces la
permeabilidad de un material dado se expresa en relacin a ! , en estos casos se habla de
permitividad relativa ! o constante dielctrica.

La ley de Coulomb, describe solo la interaccin de cargas puntuales. Cuando dos cargas ejercen
fuerzas simultneamente sobre una tercera carga, la fuerza total que acta sobre esa carga es la
suma vectorial de las fuerzas que las dos cargas ejerceran individualmente, esta propiedad se
conoce como principio de superposicin de fuerzas.
Esto puede entenderse fcilmente con un ejemplo. Suponiendo la siguiente disposicin de
cargas en el espacio:

Para analizar la fuerza que se ejerce sobre cada carga se debe tener en cuenta la accin de las
dems cargas presentes en el espacio. Se sabe, por lo explicado anteriormente, que la fuerza
elctrica tiene una direccin que coincide con una lnea que une ambas cargas (de centro a

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centro) representadas con las lneas azules punteadas. El sentido depender de la naturaleza de
las cargas (si son positivas o negativas). Como se ve en el siguiente esquema, sobre cada carga
se ejercern dos fuerzas que son consecuencia de las otras dos cargas presentes (son tres en
total). Sin embargo, para evaluar la fuerza neta se deben sumar vectorialmente dichas fuerzas.
Eso es lo que se encuentra representado con los vectores rojos del esquema.

Para la obtencin de esa fuerza neta se requiere realizar una suma vectorial.

campo elctrico y fuerzas elctricas


Es claro que dependiendo de qu teora intente explicar el fenmeno elctrico podremos decir
que las cargas interactan a distancia (teora newtoniana) o bien mediante la presencia de un
campo (propuesta de Faraday). En el abordaje didctico que haremos aqu, vamos a posicionar
la comprensin de los fenmenos elctricos en el marco de la teora de campos.
A qu llamamos campo entonces? Podramos decir, que al menos bajo la mirada de Maxwell,
el campo es el espacio modificado por la presencia de cargas, es un campo que existe y que
acta.
Sin embargo, vamos a ampliar un poco la mirada y a presentar al campo una como
representacin de fenmenos variados. Definiremos campo, mas generalmente, al espacio
modificado por algo, donde algo es aquello que genera una perturbacin en el espacio y el
tiempo, ya sea una carga, una masa, una temperatura, etc. En funcin de la perturbacin,
podemos hallar campos escalares y campos vectoriales. Matemticamente, podemos pensar que
un campo escalar es una funcin que da un valor nico de alguna variable para cada punto del

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espacio, mientras que un campo vectorial, es una funcin que asigna un vector a alguna
variable para cada punto del espacio.
Un ejemplo de campo escalar podra ser un mapa de temperaturas, a cada punto del espacio se
le puede asignar un valor de temperatura determinado. En cambio, un ejemplo de campo
vectorial podra ser un mapa de vientos, a cada punto del espacio se le puede asignar un vector
que represente la magnitud y la direccin del viento en dicho punto.

El campo en el que centraremos nuestra atencin en este fascculo es el campo elctrico.


Apliquemos ahora el concepto de campo a la interaccin que ocurre entre dos cargas elctricas.
El campo elctrico entonces dara cuenta de cmo una carga se entera de que hay otra carga
cerca o lo que es similar siente la presencia de la segunda.
En el marco de la teora clsica de campos, si hay dos cargas en el espacio, se puede pensar que
una carga modifica las propiedades del espacio que la rodea, y de este modo la otra carga
percibe como se ha modificado el espacio donde se encuentra experimentando una fuerza. De
este modo se podra decir que la presencia de una carga en un punto dado del espacio, crea un
campo que es sentido por otras cargas presentes en dicho espacio. El efecto de este sentir es la
fuerza elctrica misma.
Pero atencin, ocurre lo mismo con la segunda carga, ya que como tal y por estar ubicada en
algn punto del espacio tambin modifica el espacio que la rodea.
Resumiendo, una carga elctrica produce o causa un campo elctrico, este campo tiene
determinada magnitud en un punto dado del espacio, si en ese punto se coloca alguna otra
carga elctrica puntual, sta sentir el campo generado por la carga anterior. Diremos que la
segunda carga experimentar una fuerza elctrica. Esta fuerza elctrica puede ser descripta por
la Ley de Coulomb.
Segn la teora de campos, el campo elctrico es el intermediario a travs del cual una carga
comunica su presencia a otra. Dicho de otro modo, el campo ejerce fuerza neta sobre la segunda
carga. Pero, dicho campo no ejerce fuerza neta sobre la carga que lo cre. Otra forma de decir lo
mismo, la fuerza elctrica sobre un cuerpo con carga elctrica es ejercida por el campo elctrico
creado por otros cuerpos con carga.

Para averiguar si existe un campo elctrico en un punto del espacio se utiliza la llamada carga
de prueba (pequea y positiva, tan pequea que el campo que ella puede generar es
despreciable frente al campo a testear, y positiva por convencin). Si una carga de prueba
experimenta una fuerza elctrica en algn lugar del espacio, entonces all existe un campo.

El campo, al igual que la fuerza elctrica, es tambin es una magnitud vectorial. Y la intensidad
de campo en un punto se define como el cociente entre la fuerza que experimenta una carga de

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prueba en dicho punto del espacio y el valor de la carga de prueba. Es decir, la intensidad de
campo elctrico es la fuerza elctrica por unidad de carga. El campo elctrico se mide en
unidades de N/C para el SI.

De otro modo, tambin se puede decir que la fuerza elctrica que siente una carga se puede
calcular como producto de la magnitud de dicha carga por la intensidad del campo elctrico
que hay en el punto del espacio en que se encuentra la misma . Esto es, = .
Si la carga es positiva, la fuerza que la carga experimenta tiene el mismo sentido que el campo,
si la carga es negativa la fuerza y el campo tiene sentidos opuestos.
Se puede comparar esta ecuacin con la de la fuerza gravitatoria, = , donde es la
aceleracin de la gravedad. De este modo, y bajo la teora de campos se puede interpretar a la
aceleracin de la gravedad como un campo gravitatorio.
Las ecuaciones hasta aqu presentadas son siempre para cuerpos puntuales, si un cuerpo con
carga es muy grande, el campo que genera puede ser notoriamente diferente en trminos de
magnitud y direccin en diferentes puntos del cuerpo. Y el clculo puede ser muy complicado.

Para una carga puntual la intensidad de campo en un punto dado del espacio depende de la
magnitud de la carga que lo genera y de la distancia que existe entre esta carga y el punto en el
cual se evala dicho campo. Por supuesto tambin depender de la permitividad elctrica del
espacio en cuestin. Con lo cual, la intensidad de campo en un punto est representada por la
siguiente ecuacin:

1
=
4! !

Por definicin el campo


que una carga puntual
genera apunta alejndose
de las cargas positivas y
acercndose a las cargas
negativas. O lo que es lo
mismo, las cargas positivas
son fuentes de campos
elctricos y las cargas
La carga positiva es una fuente de campo (los vectores campo negativas son
elctrico salen de ella), mientras que la carga negativa es un
sumidero de campo (los vectores campo elctrico llegan a ella).
sumideros.
Cmo se comportara una carga de prueba en las cercanas de
cada una de estas dos cargas ?

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En la figura se muestran una carga positiva y una negativa acompaadas por el campo
elctricos que genera. (no hay que olvidar que el campo es continuo, en este tipo de esquemas
grficos se muestran por simplicidad vectores que representaran al campo en algunos puntos
del espacio).

lneas de campo elctrico (tambin llamadas lneas de fuerza)


Las lneas de campo son tiles para visualizar los campos elctricos. Una lnea de campo
elctrico es una recta o curva imaginaria trazada de manera tal que siempre sea tangente a la
direccin del vector campo elctrico en cada punto. Si bien en los esquemas que se encuentran
en libros de texto y en este fascculo sobre este tema aparecen en forma discreta y hasta
contable, esto tambin es parte de la representacin, ya que el campo que pretenden representar
es continuo.

En este esquema vemos dos puntos del espacio, a y b. En ese


espacio hay un campo elctrico generado por alguna carga que no
est representada aqu. En los puntos a y b dibujamos los vectores
campo elctrico correspondientes y en gris se ve la lnea de fuerza.
La lnea de fuerza es solo una representacin del campo, no existe,
sirve para mostrar un campo en un grfico, y al representarla
siempre se la dibuja tangente a los vectores campo elctrico en
cada punto.

Cuando se pretende representar un campo (ya no necesariamente elctrico, ya que este recurso
tambin suele ser usados para mostrar campos gravitatorios o magnticos) mediante el uso
de lneas de campo se las debe dibujar y considerar de acuerdo a las siguientes reglas: i- la
direccin de la lnea de campo en cada punto del espacio es tangente al campo en dicho punto,

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ii- las lneas de campo jams se cruzan, si lo hicieran significara que en un punto del espacio
habra dos direcciones para el campo. En el caso particular de los campos elctricos adems
debe considerarse que: i- el nmero de lneas por unidad de rea es proporcional a la magnitud
del campo elctrico en una dada regin, ii- las lneas de campo deben comenzar en una carga
positiva (o en el infinito) y terminar en una carga negativa (o en el infinito) y iii- el nmero de
lneas que se originan en una carga positiva o terminan en una carga negativa debe ser
proporcional a la magnitud de la carga.
Es importante no confundir lnea de fuerza con trayectoria de una partcula cargada en un
campo elctrico, ya que dado que en cualquier punto de una lnea de campo, el vector campo
elctrico es tangente a ella, la fuerza, y por lo tanto, la aceleracin de la partcula son tangentes a
la lnea de campo tambin (mientras que la aceleracin de una partcula en una trayectoria
curva no lo es).
Por otra parte es interesante considerar que el patrn de lneas de fuerza para un campo
complejo, es decir producido por un arreglo de cargas puede obtenerse considerando que el
mismo es simtrico y que: i- muy cerca de una carga, el campo que prevalece es el que genera
dicha carga, esto es, las lneas son radiales y esfricamente simtricas cerca de la carga en
cuestin y por otro, ii- que muy lejos del sistema de cargas, el patrn debe parecerse al de una
carga puntual de valor igual a la suma de las cargas del sistema, es decir, las lneas sern
radiales a menos que la sumatoria de cargas sea cero, iii- que existen puntos nulos por los que
no deben pasar lneas de campo, estos son los lugares en los que el valor del campo cero.

dipolos elctricos
Las cargas elctricas
pueden adoptar
configuraciones
particulares entre todas las
posibles. Una
configuracin que tiene
gran relevancia biolgica
es la llamada dipolo
elctrico.
Un dipolo es un arreglo de
dos cargas puntuales de
igual magnitud y signo
opuesto separadas una Representacin de un dipolo elctrico. En la figura se
muestra un arreglo de dos cargas, una positiva y otra
negativa de igual magnitud y las lneas de fuerza que
representan al campo que este arreglo genera.

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determinada distancia. Los dipolos son frecuentes en los sistemas fsicos, qumicos y/o
biolgicos. La molcula de agua se comporta como un dipolo. Si bien esta molcula como un
todo es elctricamente neutra, presenta una distribucin de cargas particular que da lugar a la
formacin de un dipolo. Muchas de las caractersticas tan particulares de la molcula de agua se
deben a su carcter de dipolo.
Un dipolo, por poseer carga, tambin es capaz de generar campo elctrico. Qu aspecto tendr
el campo generado por un dipolo? Como en otros casos, podemos decir que en cada punto del
espacio el campo total ser la suma vectorial de los campos generados por cada una de las
cargas individuales del dipolo (el clculo, si bien factible, puede llegar a ser muy complicado,
pero al menos podemos graficar las lneas de fuerza para representarnos dicho campo). Hay
que tener presente que los esquemas que frecuentemente se encuentran representando las lneas
de campo de un dipolo elctrico representan al campo que generara dicho dipolo en ausencia
de toda otra carga en el espacio.

Ahora bien, qu pasa cuando un dipolo elctrico es colocado en un


campo elctrico externo y uniforme?
En la figura se muestra un dipolo (con la distancia que separa a las
cargas del mismo llamada d) colocado en un campo elctrico E, qu
le ocurrir a este dipolo? sentir al campo E? se mover? rotar?.

Analicemos la situacin (para ello consideremos que el dipolo no


genera un campo elctrico tal que afecte o modifique al campo
externo E).
Lo que es seguro es que aparecern fuerzas sobre las cargas del
dipolo, es decir, el dipolo sentir al campo externo. Dado que
las cargas del dipolo son iguales en magnitud, pero una es
positiva y la otra negativa, las fuerzas elctricas que el campo
ejercer sobre cada carga sern de igual magnitud pero con
sentidos opuestos, con lo cual, la fuerza elctrica neta sobre un
dipolo elctrico en un campo elctrico externo uniforme es cero.

Ahora bien, para seguir analizando la situacin, consideremos primero una magnitud que nos
dir algo sobre el dipolo en cuestin, por ejemplo, que de algn modo cuantifique la magnitud
de las cargas del dipolo y la distancia que las separa. A esta magnitud utilizada para
caracterizar dipolos se la conoce como momento dipolar elctrico (), y se calcula como el
producto de la carga por la separacin , tal que:

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El momento dipolar es una cantidad vectorial cuya direccin sigue el eje del dipolo desde la
carga negativa hacia la positiva.
Volvamos a nuestro anlisis sobre que pasa cuando un dipolo es colocado en medio de un
campo elctrico uniforme. Habamos dicho que sobre las cargas del dipolo aparecan dos
fuerzas iguales en magnitud pero de sentidos contrarios, de modo tal que la fuerza neta resulta
nula. Esto implica que el dipolo no se desplaza en el campo externo. Sin embargo, las fuerzas
aparecidas no se encuentran actuando sobre la misma recta, por lo que se genera sobre el dipolo
un torque o par de fuerzas7! Este torque puede calcularse como el producto vectorial entre la
fuerza elctrica y la distancia que separa a las cargas. Pero resulta mas conveniente evaluarlo
como el producto vectorial entre el momento dipolar (que caracteriza al dipolo) y el campo al
cual est sometido.
As, vemos que,

O lo que es lo mismo,
=
Considerando que = ,
= ()

Y sabiendo que = , luego,


=

O, como producto vectorial,

El ngulo en cuestin, , es el que se forma entre las direcciones de


los vectores campo elctrico y el momento dipolar, as aparece el
producto vectorial entre ellos, cuyo resultado es el momento de
torsin sobre el dipolo elctrico.

7
Recordar que un torque es la tendencia de una fuerza a rotar un objeto sobre su eje. La magnitud del torque
depende de la fuerza aplicada, de la longitud del brazo de palanca y del ngulo entre ambas, de manera que se puede
calcular como el producto vectorial entre el vector fuerza y el vector desplazamiento. En el caso de un dipolo aparece
especficamente un par de fuerzas, esto es un sistema formado por dos fuerzas de igual magnitud y paralelas, pero
con diferente sentido, esto causa la rotacin de dicho sistema.

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Este momento de torsin es mximo cuando el momento dipolar y el campo elctrico son
perpendiculares, y es cero si son paralelos (o antiparalelos). Este momento de torsin, por
supuesto tiene a hacer girar al dipolo para alinearlo con el campo elctrico (como se muestra
en la figura).

conductores y dielctrico
Algunos materiales permiten que la carga elctrica se mueva con facilidad en su interior,
recibiendo el nombre de conductores. Los metales son conductores por ejemplo. Aquellos
materiales que no permiten el movimiento de carga elctrica con facilidad reciben, en cambio, el
nombre de aisladores, o dielctricos. Podemos decir que un material se comportar como un
conductor si presenta cargas mviles, pero en cambio ser un dielctrico si sus cargas estn fijas.

Abordemos algunas preguntas que frecuentemente surgen si indagamos mas profundamente


sobre el comportamiento de los materiales en tanto poseedores de carga.

Qu pasa en un material conductor en una situacin electrosttica, esto es, en ausencia de corriente
elctrica? Cmo es el campo en el interior de un conductor siendo que este por ser tal tiene cargas que
pueden moverse?
Pues, el campo en el interior de un material conductor es, en una situacin electrosttica,
siempre cero. Pensemos, si hubiera campo elctrico dentro del conductor, este campo
ejercera una fuerza sobre cada una de las cargas mviles de conductor, luego, estas se
moveran. Si se movieran cargas en el interior de un conductor, pues habra una corriente
elctrica. Pero una situacin electrosttica es aquella en que las cargas no tienen movimiento
neto, por lo tanto se puede decir que en una situacin electrosttica el campo elctrico en todos
los puntos dentro de un conductor es cero.

Qu ocurre cuando las cargas no estn en el vaco?


En trminos estrictos, las leyes hasta aqu presentadas solo se pueden aplicar a cargas puntuales
en el vaco ya que hemos considerado en las ecuaciones vista solo la constante dielctrica del
vaco. Ahora bien, si hay materia en el espacio que separa las cargas estamos en presencia un
material formado por tomos y/o molculas que si no estn cargados en forma neta pueden
presentar dipolos o bien desarrollar momento dipolar cuanto este material es expuesto a un
campo elctrico. Si estas cargas son mviles, el material es un conductor y debe ser consdierado
como talpero, si sus cargas estn fijas, afectan la interaccin electrosttica de las cargas en
estudio?
Si el medio a considerar es aire y se encuentra a presin atmosfrica normal, la fuerza elctrica
con respecto a su valor en el vaco sufre una modificacin de solo una parte en 2000, con lo cual

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su presencia podra considerarse despreciable. Sin embargo, si el medio en el que estn las
cargas actuando no es el vaco o el aire, qu ocurre?
Veamos, un medio no conductor que ocupe el espacio en el que se da un campo elctrico
generado por presencia de cargas es un dielctrico. Cuando un dielctrico es colocado en un
campo elctrico, las cargas no fluyen a travs de este material (como lo haran a travs de un
conductor, esto es, un material con electrones libres como puede ser un cable de metal), sino
que solamente sufren un pequeo desplazamiento de sus posiciones de equilibrio, este
desplazamiento pequeo de las cargas de un dielctrico por la presencia de un campo elctrico
se conoce como polarizacin. Debido a esta polarizacin las cargas positivas y negativas del
dielctrico se orientan segn el campo. Esto crea a su vez, un campo elctrico interno que
compensa parcialmente el campo externo en la zona donde existe el dielctrico (recordar el
principio de superposicin!).
Hay dos tipos posibles de polarizacin de materiales dielctricos segn las caractersticas de
este material, la inica y la dipolar. La polarizacin inica es un tipo de polarizacin causada
por el desplazamiento relativo de iones positivos y negativos dentro del cristal inico. La
polarizacin dipolar es una polarizacin que se da particularmente en molculas polares y tiene
lugar en materiales que presentan dipolos permanentes, esto es, que an en ausencia de campo
elctrico externo son dipolos. Ahora bien, cuando estos materiales estn en presencia de un
campo elctrico externo, el dipolo se mantiene pero se reorienta.

En resumen, si las cargas se encuentran ubicadas en un medio diferente al vaco, la influencia


de este medio al comportamiento electrosttico de dichas cargas deber ser considerado, esto
puede hacerse utilizando una constante dielctrica adecuada (que represente justamente dicha
influencia).

flujo elctrico
Hasta ahora vimos que dada una distribucin de cargas podamos saber cmo es el campo
generado por esta. Pero la cuestin podra invertirse. Esto es, dado un campo, qu se puede
saber acerca de la distribucin de cargas que lo genera?

Para abordar esta cuestin utilizaremos el concepto de flujo elctrico. Se denomina flujo
elctrico al campo elctrico que pasa a travs de un rea determinada. Por supuesto
nuevamente estamos apelando a la imaginacin para abordar un problema fsico ya que el
campo elctrico no pasa, literalmente hablando, a travs de nada, sino que simplemente est all
(es decir el campo elctrico NO FLUYE!). Sin embargo, veremos enseguida que pensar al campo

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de este modo resulta sumamente til para comprender gran parte de los fenmenos
electrostticos.

Si bien, como ya enfatizamos, los campos elctricos no fluyen en el sentido literal del trmino
fluir, se utiliza generalmente la analoga entre campo elctrico y fluidos que fluyen como
herramienta conceptual para visualizar al dicho campo.
Hagamos una pausa, y dediqumosnos unos minutos a ver como se puede, desde la fsica,
abordar el comportamiento de cualquier flujo.
Se dice que un flujo es un flujo divergente, cuando las partculas del mismo parecen divergir
desde el punto de creacin, su fuente. En cambio llamamos flujo convergente, cuando las
partculas del mismo convergen hacia un sumidero.
En lenguaje de vectores, un campo, en tanto vector, puede definirse como :

= ! + ! + !

Existe el operador divergencia, que representa la derivada parcial, que en coordenadas


cartesianas se define as para un campo vectorial :

! ! !
. , , = + +

Esta derivada es muy til, ya que si para un punto dado de un campo vectorial su divergencia
es mayor a cero se dice que dicho punto es una fuente, y si es menor a cero se dice que es un
sumidero.
Ahora bien, los campos vectoriales que representan por ejemplo el fluir de un lquido tienen por
supuesto interpretacin fsica sencilla e inmediata, el lquido fluyendo, donde, el vector en cada
punto del fluido representa la direccin de movimiento de un elemento de dicho fluido. Sin
embargo, los campos como el elctrico y el magntico que son representados por medio de
vectores no pueden recibir una interpretacin fsica tan grfica, ya que dichos campos no fluyen
como lo hara un lquido. Mas all de esto, la analoga es til y el lenguaje de los fluidos es
llevado al lenguaje de los campos elctricos y magnticos. En este sentido es que se habla de las
cargas positivas como fuentes de campo elctrico y de las cargas negativas como sumideros de
campo elctrico.

El flujo elctrico puede interpretarse matemticamente como el producto escalar entre el vector
rea (siempre perpendicular a la superficie considerada) y el vector campo elctrico que
representa al campo que atraviesa dicha superficie, como indica la ecuacin siguiente:

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Dado que es un producto escalar, el flujo ser


mnimo cuando el vector rea y el vector
campo elctrico sean perpendiculares, y
mximo cuando dichos vectores sean
paralelos. En cualquier otro caso, el flujo
variar en funcin del ngulo entre ambos
vectores.
Ahora bien, imaginemos una superficie
cerrada en cuyo interior se encuentra una
carga elctrica que genera un campo elctrico.
Sin importar la forma de esta superficie, sin
duda estar atravesada por el campo
elctrico. As, se la puede dividir en infinitas
pequeas reas y por cada unidad de rea se
puede calcular el flujo correspondiente. Este
flujo ser entrante si la superficie encierra una Superficie cerrada donde S representa
una porcin de rea atravesada por el
carga negativa y ser saliente si, en cambio, campo elctrico E.
encierra una carga positiva. Luego, Imagen bajo licencia Creative Commons
tomada de Wikipedia.
integrando (hablamos de una integral de
superficie) se podr conocer el flujo neto
total.

Al ser esta superficie una superficie cerrada es


de esperar que el flujo total en toda la superficie
sea directamente proporcional a la carga
encerrada e independientemente del tamao de
la superficie que encierra dicha carga, ya que
todo el campo que esta carga genere (sea
entrante o saliente) debe atravesar la
superficie sin importar el tamao de la misma.
Esto es lo que se conoce como Ley de Gauss.

Carl Friedrich Gauss


Retratado por Christian Albrecht Jensen

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ley de Gauss
Esta ley fue descripta por Carl F. Gauss en 1835 y es una de las leyes de Maxwell, y como
expresamos en el apartado anterior, establece que,

el flujo elctrico total a travs de cualquier superficie cerrada que encierre una carga o
ensamble de cargas es proporcional a la carga elctrica total encerrada por dicha superficie

Si a este enunciado lo expresamos matemticamente, resulta:

Donde Q es la carga encerrada. Como pueden observar esta ecuacin habla de flujo elctrico
pero a travs de una superficie gaussiana, esto es una superficie cerrada (el crculo sobre el
smbolo de la integran denota justamente que se integra sobre una superficie cerrada).
Se puede demostrar que la ley de Gauss es totalmente equivalente (aunque mas general) a la ley
de Coulomb, solo expresa de modo diferente la relacin entra carga elctrica y campo elctrico.
As, la ley de Gauss es la respuesta a la pregunta que nos planteamos anteriormente, si se
conoce la configuracin de campo elctrico en una regin del espacio, la ley de Gauss da una
relacin entre dicho campo y la carga que lo genera.
Esta ley es muy til para algunos casos de superficies especialmente elegidas donde la
integracin es absolutamente sencilla.

energa potencial elctrica


As como todo objeto tiene energa potencial gravitatoria por estar dentro de un campo
gravitatorio, toda carga tiene asociada energa potencial elctrica, al encontrarse en un campo
elctrico. Discutamos entonces, qu es la energa potencial elctrica.
La energa potencial (elctrica, gravitatoria, etc.) es entendida como la capacidad de un sistema
de hacer trabajo proveniente de su configuracin espacial. Con configuracin espacial, nos
referimos a todos los elementos con masa o elementos con carga (segn el caso) que dispuestos
en el espacio den como resultado el campo que se ejerce sobre el objeto que estemos analizando.
Comencemos analizando la cuestin energtica referida a una carga en un campo elctrico. Si
tenemos una carga de prueba , que colocamos en un campo elctrico , sabemos que la fuerza
elctrica que esta carga siente va a ser = . Es decir si colocamos una carga en un campo
, sta sentir una fuerza y comenzar a moverse (se acelerar). Podemos decir que el campo ha
realizado trabajo para mover a la carga.
Formalmente, vamos a describir al trabajo como:

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W = Fel dr
R

Puede notarse que aqu tenemos un producto escalar entre vectores (fuerza y desplazamiento
infinitesimal), con lo cual es importante considerar el ngulo entre estos vectores a lo largo de la
trayectoria. El trabajo ser mximo cuando los vectores fuerza y desplazamiento infinitesimal
sean paralelos y mnimo cuando sean perpendiculares.
En el caso hasta aqu planteado decimos que si dejamos una carga en un campo elctrico la
carga se mueve porque el campo hace trabajo sobre ella. Este trabajo, por provenir de una
fuerza conservativa, se puede expresar en trminos de energa potencial elctrica, y esta energa
depender de la posicin de la carga en el campo elctrico. Es decir, cuando la carga est
colocada en un determinado punto del campo elctrico, tiene energa potencial elctrica que
podr ser utilizada para moverse. Cuando lo haga la carga pasar de un estado de una
determinada energa potencial elctrica a un estado con menor energa potencial elctrica, ya
que el movimiento es espontneo y por accin del campo elctrico que ha ejercido sobre ella
una fuerza (conservativa).
Por lo tanto diremos que el trabajo realizado por el campo es igual a la disminucin de energa
potencial:
! = !

El trabajo se expresa como el negativo del cambio de energa potencial ya que como se ha dicho
antes, el campo hace un trabajo sobre la carga determinando su movimiento y de esta manera
disminuye su energa potencial, con lo cual si evaluamos la diferencia entre la energa potencial
final respecto de la inicial, obtendremos una clara disminucin y la diferencia =
ser negativa.

Otra forma de explicar el cambio de energa potencial es integrando la fuerza elctrica desde el
punto a hasta el punto b
b 1 q1 q2
U = - Fds = -
a 4 0 r 2

O lo que es lo mismo:
1 1 1
U = q1q2 -
4o rb ra

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Supongamos que se pretende mantener a una carga colocada en un campo elctrico en un punto
determinado del espacio. Dado que el campo ejerce una fuerza elctrica sobre la carga, para que
la carga no se mueva en dicho campo se deber aplicar una fuerza externa de igual magnitud y
sentido contrario a la fuerza ejercida por el campo. En este caso diremos que esa fuerza externa
ejerce un trabajo sobre la carga.
Si, no solo mantenemos la carga quieta contrarrestando la fuerza que ejerce el campo, sino que
adems aplicamos una fuerza externa capaz de mover a la carga (con velocidad constante) en
sentido opuesto al que la movera el campo, se estar realizando trabajo externo.

Se puede definir a la energa potencial elctrica como el trabajo realizado por el campo elctrico
sobre una carga que se mueve en dicho campo. Si la carga se mueve desde a hasta b, el trabajo
que el campo realiza sobre ella es = .
Si es mayor que , el campo realiza trabajo positivo sobre la carga cuando esta cae de un
punto de mayor energa potencial () a uno de menor energa potencial ().
Ahora bien, esta misma situacin puede ser evaluada desde otro punto de vista. Es decir, se
puede considerar cunto trabajo se tendra que hacer para subir una carga desde hasta
(un ejemplo de esto podra ser el acercar dos cargas positivas a pesar de la repulsin). Para
mover la partcula con carga habr que ejercer una fuerza externa igual y opuesta a la fuerza del
campo elctrico y realizar trabajo positivo. Entonces, podemos tambin definir a la energa
potencial, , como el trabajo que debe realizar una fuerza externa para mover una carga
desde hasta contra la fuerza elctrica. Como la fuerza externa es siempre contraria a la
fuerza elctrica y el desplazamiento tambin ocurre en la direccin contraria, la definicin de
energa potencial elctrica es equivalente en ambos casos.

As, si una carga se mueve desde un punto de determinada energa potencial a otro, el trabajo
externo necesario para mantener la configuracin final de carga es igual a la energa potencial o
energa interna del sistema.
Por ejemplo, para dos cargas puntuales, 1 y 2, la energa potencial elctrica ser:

q1q2 1
Wext = =U
4 0 R

En general, la energa potencial se define con relacin a un punto de referencia donde = 0.


es cero cuando las cargas estn separadas por una distancia infinita. As, representa el trabajo
que el campo generado por una carga realiza sobre la otra carga, si sta ltima se desplaza
desde una distancia inicial al infinito (donde la carga perdi toda su energa potencial). Si las
cargas tienen igual signo, la interaccin es repulsiva, y el trabajo es positivo al igual que . Si las

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cargas tienen signos opuestos, la interaccin es atractiva, el trabajo realizado es negativo y es


negativa.

Hasta aqu las ecuaciones antes mencionadas refieren a un solo par de cargas, 1 y 2, pero
qu ocurre si evaluamos un gran conjunto de cargas elctricas ubicadas en el espacio en
trminos de su energa potencial?
Si una carga de prueba se mueve en un campo generado por muchas cargas puntuales, el
trabajo que se realiza sobre dicha carga de prueba es la suma de las contribuciones de las cargas
individuales. Por ello podemos decir que la energa potencial elctrica es el trabajo a realizar
para lograr un arreglo o ensamble de cargas. Dicho de otro modo, la energa potencial elctrica
es el trabajo que requiere colocar cada carga en un lugar dado del espacio habiendo otras cargas
en otros lugares del espacio.

potencial elctrico
As como el campo elctrico describe la fuerza por unidad de carga que se ejerce sobre dicha
carga ubicada en ese campo, la energa potencial puede interpretarse por unidad de carga.
Este concepto es el de potencial elctrico.
El potencial elctrico es entonces, energa potencial elctrica por unidad de carga:

U
Vp =
q0

El potencial se mide en voltios en el SI y equivale a 1 joule por coulomb.


En los circuitos elctricos que vern en prximos tericos aparece este concepto, pero se suele
denominar voltaje al potencial entre dos puntos.
El potencial , esto es, el potencial en el punto con respecto al potencial en el punto , es
igual al trabajo realizado por la fuerza elctrica cuando una unidad de carga se mueve de a .
O bien, cambiando el punto de vistaEl potencial de a , , es igual al trabajo externo que
es necesario realizar para mover una unidad de carga de a contra la fuerza elctrica.
El potencial debido a una sola carga puntual estar dado por la siguiente ecuacin, donde es
la distancia desde la carga hasta el punto en el que se evala el potencial.

Q
V =
4 0 R

Como se ve, al igual que el campo, el potencial NO depende de la carga de prueba, el concepto
de potencial elctrico permite describir todo el espacio afectado elctricamente por la presencia

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de una carga que ha generado campo en trmino de cuanto trabajo habra que invertir para
colocar en ese punto del espacio una unidad de carga. En cambio, el concepto energa elctrica
siempre involucra la presencia de mas de una carga y no habla de las caractersticas energticas
del espacio antes de ensamblar dichas cargas.
Si es positiva el potencial es positivo en todo el espacio que la rodea, si es negativa produce
un potencial negativo en todos los puntos del espacio circundante. Se considera que es cero a
una distancia infinita de la carga puntual.
Ahora bien, es importante remarcar las siguientes relaciones:


F Q
Vr = el dr = E dr =
r
q r
4 0 r

Ntese la relacin entre el potencial y el campo elctrico!


Como vimos anteriormente, el campo elctrico sale de cargas positivas y entra a cargas
negativas. Si una carga es positiva, V es positivo en cualquier punto del espacio ubicado a una
distancia finita de dicha carga. Si nos movemos alejndonos de la carga positiva en cuestin,
esto es, en la direccin del campo, nos estaremos moviendo hacia valores menores de potencial.
Es decir, cerca de la carga, V es grande y disminuye hacia donde apunta el campo.
Si la carga que genera el campo es negativa, el campo esta dirigido hacia la carga y el potencial
es negativo a cualquier distancia finita de dicha carga. Ahora, si nos movemos acercndonos a
la carga negativa, esto es, en la direccin del campo, el potencial disminuye, es cada vez mas
negativo.
Es decir, desplazarse en la direccin el campo significa avanzar hacia potenciales decrecientes,
moverse en contra de la direccin del campo, es avanzar hacia potenciales crecientes.
Dicho de otro modo, una carga de prueba (que por definicin es positiva), experimenta una
fuerza elctrica en la direccin del campo, siempre hacia valores mas pequeos de potencial.
Las cargas positivas tienen a caer desde altos potenciales a bajos potenciales, pero lo contrario
suceder para una carga negativa.

superficies equipotenciales
El potencial en diferentes puntos se puede representar utilizando las superficies
equipotenciales. Las superficies equipotenciales son una representacin grfica con respecto a
los potenciales tan til como las lneas de fuerza lo son para interpretar y visualizar los
campos elctricos.

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APUNTES SOBRE ELECTROSTTICA v3.0 / FISICA

Las superficies equipotenciales son curvas de nivel similares a las que se utilizan para armar
mapas topogrficos. Entonces, una superficie equipotencial, es una superficie tridimensional en
la que el potencial elctrico no vara. Esto es, si se mueve una carga de prueba muy lentamente
de un punto a otro de una superficie equipotencial, la energa potencial elctrica no cambia, esto
es, el campo elctrico no realiza trabajo.
El vector campo elctrico es siempre perpendicular a la superficie equipotencial, de modo tal
que la fuerza elctrica sea perpendicular al desplazamiento.
Puntos de campo cero significan que si all se encuentra una carga esta no sentir fuerza alguna
y por lo tanto no se mover. Sin embargo que el campo sea cero no implica que no se haya
realizado trabajo para llevar la carga hasta all, con lo cual el potencial no tiene por qu ser cero.
Y al revs, zonas de potencial cero implican que no se ha hecho trabajo para colocar una carga
en dicho lugar (por ejemplo zonas intermedias entre cargas positivas y negativas de igual
magnitud), sin embargo, el campo en estas zonas puede ser importante, esto es, una carga
ubicada en este lugar claramente se mover.

Como vimos hasta ahora, existe una muy cercana relacin entre el campo elctrico y el potencial
elctrico. Si conocemos en diversos puntos, podemos conocer la diferencia de potencial
involucrada. Pero tambin conociendo se puede determinar el campo. De hecho, podemos
decir que el campo es el negativo del gradiente del potencial. En cada punto del espacio, el
gradiente de potencial (que es un vector) apunta en la direccin en la que aumenta con ms
rapidez con un cambio de posicin. Luego, la direccin de es la direccin en la que
disminuye ms rpidamente y siempre es perpendicular a la superficie equipotencial que pasa
por el punto. Lo que es lo mismo decir, que moverse en la direccin del campo es moverse en la
direccin en que el potencial decrece, tal como se vio anteriormente.
Dicho de otro modo, si se conoce el potencial en funcin de las coordenadas espaciales, las
componentes del campo elctrico en cualquier punto estarn dadas por las derivadas parciales
de .

Electrosttica de protenas: una aplicacin de la electrosttica a cuestiones


biolgicas
La electrosttica tiene mltiples aplicaciones pero en este caso vamos a comentar una que es
interesante para estas disciplinas y que en los ltimos aos ha progresado de manera
importante: la electrosttica del continuo aplicada a molculas, particularmente proteicas.
No es nuevo en ciencia que ideas del mundo macroscpico se trasladen al mundo microscpico
de lo molecular. No siempre la extrapolacin de las teoras al cambiar de escala es aplicable,

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pero el caso de la electrosttica parece funcionar bien para dar cuenta de algunas propiedades
de las molculas.
Si bien los clculos y las consideraciones electrostticas de una macromolcula tan compleja
como puede ser una protena sin duda requieren de la informtica por su capacidad de clculo,
involucran una fsica que no dista mucho de la vista en estas clases. Las interacciones
electrostticas en las protenas juegan un rol importante tanto en el plegado, en la estabilidad de
las conformaciones tridimensionales, como en la actividad biolgica, capacidad de unin a
ligandos o las interacciones protena-protena.
Las ecuaciones que aqu hemos visto llevan a las ecuaciones de Maxwell, dos de las cuatro
ecuaciones de Maxwell refieren a la electrosttica, y combinadas resultan en lo que se conoce
como ecuacin de Posisson, que a su vez es el punto de partida para arribar a la ecuacin de
Poisson-Boltzman (PB). La ecuacin de PB es la ecuacin actualmente utilizada para modelar
electrostticamente interacciones en biomolculas.
Le ecuacin de Poission muestra una relacin entre el potencial electrosttico con la posicin
y la distribucin de carga que lo genera. Aqu no analizaremos matemticamente como llegar a
la ecuacin de Poisson pero la presentaremos:

Ya hemos visto al comienzo de este texto el concepto de divergencia, con lo cual la ecuacin de
Poisson explica que la divergencia del campo elctrico es proporcional a la densidad de carga.
Sabiendo a su vez que el campo elctrico es el gradiente del potencial elctrico, podremos
reemplazar campo elctrico por gradiente de potencial en la ecuacin anterior y reescribir,

O bien,

Quizs a primera vista asuste el aspecto de la ecuacin, pero no hay que desesperar, la ecuacin
de Poisson, como dijimos, representa la divergencia del gradiente de potencial, esto es div
(grad V) relacionndolo con la densidad de carga y con las caractersticas del medio.
La divergencia de un campo vectorial es un campo escalar, y se puede definir tambin como
el flujo del campo vectorial por unidad de volumen.

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La ecuacin de Poisson es una ecuacin que permite calcular la estructura electrosttica de un


sistema dado de cargas. Si adems, a este sistema que por ejemplo en nuestro caso sera una
protena, incorporamos al solvente que lo rodea, se podr evaluar a dicho sistema ubicado en
un determinado entorno, en cada punto del espacio. Esto es, en cada punto del espacio se
pueden evaluar una constante dielctrica, una densidad de carga y la fuerza inica, todos estos
sern parmetros de la ecuacin PB (la hemos calculado para el vaco, con sus constante
dielctrica pero ahora podemos incorporar el verdadero medio de las cargas de la molcula en
estudio).
La solucin de la ecuacin de PB considera que las protenas tienen una constante dielctrica
uniforme baja y estn sumergidas en un solvente con una constante dielctrica igual a la del
agua (cuyo valor es aproximadamente 80). Con estas
ecuaciones y la estructura conocida de una protena
tanto en trminos de composicin aminoacdica
(estructura primaria) como conformacional
(estructura terciaria o cuaternaria) se la puede
mapear electrostticamente.
El tipo de mapas electrostticos que se obtiene son
del estilo de los mostrados en las siguientes figuras8
y permiten analizar, predecir, o justificar cuestiones
pertinentes a la funcionalidad biolgica de las
protenas estudiadas desde este punto de vista. En
estos mapas electrostticos el color azul representa potenciales positivos, mientras que el rojo
representa potenciales negativos.
Por ejemplo, en la siguiente figura se muestra el mapa
de potencial electrosttico calculado para una la
superficie de la molcula de una enzima a diferentes
pH. La flecha indica el sitio cataltico y puede verse
como este sitio cambia su perfil electrosttico en
funcin del pH del medio en que se encuentra la
protena, con lo cual se podra explicar el pH ptimo
de funcionamiento de esta enzima en trmino de
acceso de un sustrato a dicho sitio.

8 Imgenes tomadas del artculo: Neves-Petersen MT, Petersen SB. Protein electrostatics: a review of the equations
and methods used to model electrostatic equations in biomolecules--applications in biotechnology. Biotechnol Annu
Rev. 2003;9:315-95.

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