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El Cisne Negro (Nassim Nicholas Taleb)

Introduccin
Antes del descubrimiento de Australia, en el Viejo Mundo se crea que todos los cisnes
eran blancos. Pareca una creencia irrefutable. Pero, entonces, se vio que en Australia
los cisnes tambin podan ser negros.
Este hecho ilustra una grave limitacin del aprendizaje que se hace desde la
observacin o la experiencia, as como la fragilidad de nuestro conocimiento. Una sola
observacin es capaz de invalidar una afirmacin generalizada. Todo lo que se necesita
es una sola ave negra.
El Cisne Negro es un suceso que se caracteriza por los siguientes atributos:
1. Es una rareza, porque est fuera de las expectativas normales;
2. produce un impacto tremendo;
3. pese a su condicin de rareza, la naturaleza humana hace que inventemos
explicaciones de su existencia despus del hecho, con lo que, errneamente, se
hace explicable y predecible.
Una pequea cantidad de Cisnes Negros est en el origen de casi todo lo concerniente
a nuestro mundo, desde el xito de las ideas y las religiones, hasta la dinmica de los
acontecimientos histricos y los elementos de nuestra propia vida personal.
Sucesos como el ascenso de Hitler y la posterior Guerra Mundial, la desaparicin del
bloque sovitico, la aparicin del fundamentalismo islmico, los efectos de la difusin de
internet, las crisis econmicas, las epidemias, la moda, las ideas... todos siguen la
dinmica del Cisne Negro. La incapacidad de predecir las rarezas implica la incapacidad
de predecir el curso de la historia, dada la incidencia de estos sucesos en la dinmica
de los acontecimientos.
Y es que la historia es opaca. Se ve lo que aparece, no el guion que produce los
sucesos, el generador de la historia. Nuestra forma de captar estos sucesos es en buena
medida incompleta, ya que no vemos qu hay dentro de la caja, cmo funcionan los
mecanismos.
Lo anterior se debe al error de la confirmacin: pensamos que el mundo en que vivimos
es ms comprensible, ms explicable y, por consiguiente, ms predecible de lo que en
realidad es. Nos centramos en segmentos preseleccionados de lo visto y, a partir de
ah, generalizamos en lo no visto.
Nuestra mente es una magnfica mquina de explicacin, capaz de dar sentido a casi
todo, hbil para ensartar explicaciones para todo tipo de fenmenos, y generalmente
incapaz de aceptar la idea de la impredecibilidad. El anlisis aplicado y minucioso del
pasado no nos dice gran cosa sobre el espritu de la historia; solo nos crea la ilusin de
que la comprendemos. Se dira que las personas que vivieron los inicios de la Segunda
Guerra Mundial tuvieron el presentimiento de que se estaba produciendo algo de capital
importancia. En absoluto.
Los sucesos se nos presentan de forma distorsionada. Pensemos en la naturaleza de
la informacin: de los millones de pequeos hechos que acaecen antes de que se
produzca un suceso, resulta que solo algunos sern despus relevantes para nuestra
comprensin de lo sucedido. Dado que nuestra memoria es limitada y est filtrada,
tenderemos a recordar aquellos datos que posteriormente coincidan con los hechos.
No obstante, actuamos como si furamos capaces de predecir los hechos o cambiar el
curso de la historia. Hacemos proyecciones a treinta aos vista del dficit de la
seguridad social y de los precios del petrleo, sin darnos cuenta de que no podemos
prever unos y otros ni siquiera de aqu al verano que viene. Sin embargo, lo
sorprendente no es la magnitud de nuestros errores de prediccin, sino la falta de
conciencia que tenemos de ellos.
Nuestra incapacidad para predecir en entornos sometidos al Cisne Negro, unida a una
falta general de conciencia de este estado de las cosas, significa que determinados
profesionales, aunque creen que son expertos, de hecho no lo son. Resulta que no
saben sobre la materia de su oficio ms que la poblacin en general, solo que saben
contarlo mejor y aturdirnos con sus complejos modelos matemticos.
Es fcil darse cuenta tambin de que la vida es el efecto acumulativo de un puado de
impactos importantes. Hagamos el siguiente ejercicio. Pensemos en nuestra propia
existencia. Contemos los sucesos importantes, los cambios tecnolgicos y los inventos
que han tenido lugar en nuestro entorno desde que nacimos, y comparmoslos con lo
que se esperaba antes de su aparicin. Cuntos se produjeron siguiendo un
programa? Fijmonos en nuestra propia vida, en la eleccin de una profesin, por
ejemplo, o en cuando conocimos a nuestra pareja, o en el enriquecimiento o el
empobrecimiento sbitos. Con qu frecuencia ocurri todo esto segn un plan
preestablecido?
La lgica del Cisne Negro hace que lo que no sabemos sea ms importante que
lo que sabemos. Tengamos en cuenta que muchos Cisnes Negros pueden estar
causados y exacerbados por el hecho de ser inesperados.
Dado que los Cisnes Negros son impredecibles, tenemos que amoldarnos a su
existencia. Hay muchas cosas que podemos hacer si nos centramos en lo que no
sabemos. Podemos dedicarnos a buscar Cisnes Negros positivos con el mtodo de la
serendipia, llevando al mximo nuestra exposicin a ellos. En algunos mbitos
(descubrimientos cientficos, inversiones de capital), lo desconocido puede ofrecer una
compensacin desproporcionada, ya que se suele perder poco y ganar mucho de un
suceso raro. Contrariamente a lo que se piensa en el mbito de la ciencia social, casi
ningn descubrimiento ni ninguna tecnologa destacable surgieron del diseo y la
planificacin, sino que fueron Cisnes Negros. La estrategia de los descubridores y
emprendedores es confiar menos en la planificacin, centrarse al mximo en reconocer
las oportunidades cuando se presentan y juguetear con ellas.

De Mediocristn a Extremistn
Existen dos tipos de incertidumbre o dos variantes del azar. El primero lo podramos
llamar la provincia utpica de Mediocristn, donde los sucesos individuales no aportan
mucho individualmente, sino solo de forma colectiva. La regla suprema de Mediocristn
se puede formular en estos trminos: Cuando la muestra es grande, ningn elemento
singular cambiar de forma significativa el total. Para ilustrarlo, tomemos el ejemplo de
nuestro consumo de caloras. Los humanos consumimos cerca de ochocientas mil
caloras al ao. Ningn da concreto supondr una gran parte de esa cantidad.
Consideremos por comparacin el valor neto de las mil personas que seleccionemos
aleatoriamente a la salida de un estadio de ftbol. Aadmosles la persona ms rica del
planeta, por ejemplo Bill Gates. Supongamos que su patrimonio sea de unos 80 000
millones de dlares, siendo el capital de todos los dems unos cuantos millones. Dicho
patrimonio representar el 99,9 % de la riqueza total. Esa es la segunda variante del
azar: Extremistn, donde las desigualdades son tales que una nica observacin puede
influir de forma desproporcionada en el total.
Fijmonos en las implicaciones que esto tiene. Extremistn puede producir Cisnes
Negros, y de hecho lo hace, como en el caso de sucesos raros que han influido
colosalmente en la historia. Pero con el azar al estilo de Mediocristn no es posible
encontrarse con la sorpresa de un Cisne Negro, la sorpresa de que un nico suceso
pueda dominar un fenmeno.
Lo que en Mediocristn se puede saber a partir de los datos aumenta con mucha rapidez
a medida que se acumula informacin. Sin embargo, en Extremistn el conocimiento
crece muy despacio y de forma errtica con la acumulacin de datos algunos de ellos
extremos, posiblemente a un ritmo desconocido.

Cmo aprender del pavo


Cmo sabemos que lo que hemos observado de un suceso cualquiera basta para
permitirnos entender sus restantes propiedades? Todo conocimiento al que llegamos
mediante la observacin lleva incorporadas ciertas trampas.
Pensemos en el pavo al que se le da de comer todos los das. Cada vez que le demos
de comer, el pavo confirmar su creencia de que lo alimentan todos los das unos
miembros amables del gnero humano. Sin embargo, la tarde anterior al da de Accin
de Gracias, al pavo le ocurrir un suceso inesperado, un Cisne Negro, que le obligara
a revisar su creencia si pudiera hacerlo.
El problema del pavo se puede generalizar a cualquier situacin donde la misma mano
que te da de comer puede ser la que te retuerza el cuello. El animal aprendi de la
observacin, como a todos se nos dice que hagamos. Su confianza aumentaba a
medida que se repetan las acciones alimentarias y cada vez se senta ms seguro,
pese a que el sacrificio era cada vez ms inminente. Su sentimiento de seguridad
alcanz el punto mximo cuando el riesgo era mayor.
Nos preocupamos demasiado tarde, cuando las cosas ya han sucedido. Confundir una
observacin ingenua del pasado con algo definitivo o representativo del futuro es la sola
y nica causa de nuestra incapacidad para comprender el Cisne Negro.

El error de la confirmacin
Durante mil das, el pavo observa que su cuidador es una excelente persona. Cada
una de las observaciones que hace confirma su historia de que vive como un rey.
Pero nosotros sabemos que el pavo confunde la ausencia de pruebas de instinto
asesino por parte de su cuidador con tener realmente una prueba de la ausencia de
ese instinto. No es consciente en ningn momento de la que se le viene encima. Se ha
estado autoengaando pensando que lo que vea eran pruebas.
El error de la confirmacin, que nos deja ciegos ante los Cisnes Negros, no es
exclusivo de nuestros queridos pavos. Todos somos presa de este mismo sesgo. Y
parece que desde nuestra ms tierna infancia.
Mostremos a un nio dos fotografas de dos personas de tez oscura, digmosle que
pertenecen a una tribu: lo ms probable es que salte sin ms a la conclusin de que
todos los miembros de esa tribu tienen la piel oscura. Parece que estamos dotados de
unos instintos inductivos especficos y refinados que nos llevan a dar por sentadas cosas
que pueden ser o no ser ciertas.
Debido a este mecanismo mental, tenemos la tendencia natural a fijarnos en los casos
que confirman nuestra historia y nuestra visin del mundo. Tomamos ejemplos pasados
que corroboran nuestras teoras y los tratamos como pruebas.
A este empirismo ingenuo se le puede dar la vuelta a travs de un contramecanismo de
conjeturas y refutaciones que funciona como sigue: se formula una conjetura (osada) y
se empieza a buscar la observacin que demostrara que estamos en un error.
Podemos acercarnos ms a la verdad mediante ejemplos negativos, no mediante la
verificacin. As, por ejemplo, el especulador George Soros, cuando hace una apuesta
financiera, no deja de buscar ejemplos que demuestren que su teora inicial es falsa. Tal
vez sea esto la autntica confianza en uno mismo: la capacidad de observar el mundo
sin necesidad de encontrar signos que halaguen el propio ego.
Si pensamos que la tarea es fcil, quedaremos decepcionados: pocos seres humanos
tienen la habilidad natural de hacerlo.
Adems, es evidente que no es fcil falsar, es decir, afirmar con plena certeza que
algo es un error. Las imperfecciones de nuestro mtodo de comprobacin pueden
llevarnos a un no equivocado. Es posible que el mdico que descubre clulas
cancerosas usara unos aparatos deficientes que provocaban ilusiones pticas; o es
posible que el testigo de un delito estuviera bebido. Pero sigue siendo vlido que
sabemos dnde est el error con mucha mayor confianza de la que tenemos sobre
dnde est lo acertado. Sin embargo, tendemos a no ser conscientes de esta propiedad.

La falacia narrativa
Cierto da de diciembre de 2003, cuando fue capturado Sadam Husein, Bloomberg News
lanz el siguiente titular (pesimista): Suben los bonos del Tesoro de Estados Unidos;
es posible que la captura de Husein no frene el terrorismo. Media hora ms tarde,
tuvieron que emitir otro titular (optimista): Caen los bonos del Tesoro de Estados
Unidos; la captura de Husein aumenta el atractivo de los activos de riesgo.
De modo que la misma captura (la causa) explicaba un suceso y su diametralmente
opuesto. Es evidente que no puede ser; no se pueden vincular ambos hechos. Estamos
ante un ejemplo del fenmeno conocido como falacia narrativa.
Para comprender el poder de la narracin, fijmonos en la afirmacin siguiente: El rey
muri y la reina muri. Comparmosla con esta: El rey muri y, luego, la reina muri
de pena. Este ejercicio, expuesto por el novelista E. M. Forster, demuestra la distincin
entre la mera sucesin de informacin y una trama. Pero observemos el problema que
aqu se plantea: aunque en la segunda afirmacin aadimos informacin, redujimos
efectivamente la dimensin del total. La segunda frase es mucho ms ligera y fcil de
recordar. Como la podemos recordar con menos esfuerzo, tambin la podemos vender
a los dems, es decir, comerciar mejor con ella como una idea empaquetada (se ajuste
o no a la verdad la causa de la muerte de la reina). Esta es, en pocas palabras, la
definicin y funcin de una narracin.
Debido a la falacia narrativa, tendemos a engaarnos con autonarraciones porque nos
gustan las historias, nos gusta simplificar, ver patrones y tejer explicaciones ante
cualquier secuencia de hechos. Las explicaciones atan los hechos. Hacen que se
puedan recordar mucho mejor; ayudan a que tengan ms sentido. Pero nuestra
predileccin por las historias compactas en lugar de las verdades desnudas nos hace
vulnerables, ya que puede distorsionar gravemente nuestra representacin mental de la
realidad; y esto es particularmente grave cuando se trata de un suceso raro.
Se necesita un esfuerzo considerable para ver los hechos (y recordarlos) al tiempo que
se suspende el juicio y se huye de las explicaciones. Se podra decir que necesitamos
reducir la dimensin de las cosas para que nos puedan caber en la cabeza. Y al hacerlo
de forma automtica, la mente es como un preso, est cautiva de su biologa. As que,
si intentamos ser autnticos escpticos respecto a nuestras interpretaciones entraremos
en un estado de alerta, lo que genera fatiga y har que nos sintamos agotados
enseguida. Pero es un autntico ejercicio de prudencia. Hay formas de escapar de la
falacia narrativa mediante conjeturas, experimentos o haciendo predicciones que se
puedan comprobar.
La falacia de la narracin puede hacer que no seamos conscientes de los Cisnes Negros
si se da alguna de estas situaciones:
1.- Cuanto ms se resume un hecho, ms orden se pone y menor es lo aleatorio. De
aqu que la misma condicin que nos hace simplificar nos empuja a pensar que el mundo
es menos aleatorio de lo que realmente es. Y el Cisne Negro (o la probabilidad de que
ocurra) es lo que excluimos de la simplificacin.
2.- La narratividad puede afectar muchsimo al recuerdo de los sucesos pasados, y lo
hace del modo siguiente: tenderemos a recordar con mayor facilidad aquellos hechos
de nuestro pasado que encajen en una narracin, mientras que tendemos a olvidar otros
que no parece que desempeen un papel causal en esa narracin (por ejemplo, un
Cisne Negro).
3.- El saber popular sostiene que la memoria es como un dispositivo de grabacin en
serie, como el disco duro del ordenador. En realidad, la memoria se parece ms a una
mquina de revisin dinmica interesada: recordamos la ltima vez que recordamos el
suceso y, sin darnos cuenta, en cada recuerdo posterior cambiamos la historia.
4.- La narrativa puede confundir nuestra proyeccin de las probabilidades. En un
experimento se les pidi a varios profesionales de la previsin del tiempo que
imaginaran los siguientes escenarios y que estimaran sus probabilidades: (a) unas
inundaciones en algn lugar de Amrica en las que mueren ms de mil personas; (b) un
terremoto en California, que provoca grandes inundaciones y en el que mueren ms de
mil personas. Los encuestados calculaban que el primer suceso era menos probable
que el segundo. Un terremoto en California, sin embargo, es una causa perfectamente
imaginable, que aumenta mucho la disponibilidad mental y de ah la probabilidad
estimada del escenario de la inundacin. Pero es claramente una falacia narrativa
porque, objetivamente, que haya una inundacin en algn punto de un inmenso
continente es mayor que el terremoto ms una inundacin en un punto concreto de la
geografa.
5.- Existen dos tipos de sucesos raros: (a) los Cisnes Negros de los que es muy probable
que oigamos hablar en televisin; y (b) aquellos de los que nadie habla porque escapan
de los modelos, aquellos de los que nos dara vergenza hablar en pblico porque no
parecen verosmiles. Se sobreestiman las incidencias de los Cisnes Negros en el primer
caso (pudindose incluir en muchas narraciones o historias), pero se infravaloran
gravemente en el segundo. A causa de esta ceguera, en el sector de los seguros, por
ejemplo, se observa que en las plizas la gente se olvida de esos sucesos altamente
improbables y muestran una preferencia por asegurarse contra pequeas prdidas
probables, a expensas de las menos probables pero de mayor impacto.
6.- Los sucesos que son no-repetibles se ignoran antes de que se produzcan, y se
sobreestiman despus (durante un breve tiempo). Despus de un Cisne Negro, como el
del 11 de septiembre de 2001, la gente espera que vuelva a ocurrir (aparece en muchas
narraciones), cuando, de hecho, las probabilidades de que sea as posiblemente han
disminuido.
7.- La informacin estadstica abstracta no nos influye tanto como la ancdota
(narracin). Por ejemplo: estamos en un avin y nos dirigimos a Nueva York. La persona
que tenemos al lado nos cuenta que hace aos mataron a un amigo de su primo en
Central Park. Bien, lo ms probable es que evitemos Central Park durante nuestra
estancia en la ciudad. Da igual que sepamos que hay estadsticas que nos podran
indicar que la probabilidad de un Cisne Negro (nuestra muerte en el parque) es
prcticamente nula. Somos abducidos por la narracin de nuestro simptico compaero
de viaje.
La forma de evitar los males de la falacia narrativa es favorecer la experimentacin sobre
la narracin, la experiencia sobre la historia y el conocimiento clnico sobre las teoras.

Las pruebas silenciosas


Otra falacia en nuestra forma de entender los acontecimientos es la de las pruebas
silenciosas. La historia nos oculta tanto los Cisnes Negros como su capacidad para
generarlos.
Las pruebas silenciosas estn presentes en todo lo relacionado con el concepto de
historia. Por historia no entiendo nicamente esos libros eruditos pero aburridos, sino
cualquier sucesin de acontecimientos vistos con el efecto de la posteridad.
Muchos estudios sobre millonarios o gente de xito destinados a entender las destrezas
que se requieren para convertirse en una celebridad toman una poblacin de
personajes, gente de grandes ttulos y fantsticas ocupaciones, y estudian sus
cualidades. Se fijan en lo que tienen en comn esos peces gordos: coraje, saber correr
riesgos, optimismo, etc.; y de ah deducen que tales rasgos, sobre todo el de correr
riesgos, ayudan a alcanzar el xito. Ahora echemos una mirada al cementerio; a los que
no aparecen en los libros. La tumba de los fracasados estar llena de personas que
compartieron los siguientes rasgos: coraje, saber correr riesgos, optimismo, etc.; justo
los mismos rasgos que identifican a la poblacin de millonarios. Puede haber algunas
diferencias en las destrezas, pero lo que realmente separa a unos de otros es, en su
mayor parte, un nico factor: la suerte. Pura suerte. De forma parecida a como ocurre
con la falacia narrativa, las pruebas silenciosas (aquello que se olvida en una narracin
en apariencia coherente) pueden ocultarnos los Cisnes Negros.
Una persona de xito intentar convencernos de que sus logros no pueden ser algo
accidental, al igual que el jugador que gana en la ruleta siete veces seguidas nos dir
que las probabilidades de que tal cosa ocurra son de una entre varios millones, de modo
que tendremos que pensar que hay en juego alguna intervencin trascendental, o
aceptar la destreza y perspicacia del jugador. Pero si tenemos en cuenta la cantidad de
jugadores que hay por ah, y el nmero de partidas que se juegan (en total, varios
millones de episodios), entonces se hace evidente que estos golpes de suerte son
proclives a darse.
El olvido de las pruebas silenciosas es endmico en la forma en que estudiamos el
talento comparativo, particularmente en las actividades que estn plagadas de atributos
del estilo el ganador se lo lleva todo.
Recordemos el efecto del ganador se lo lleva todo: existe una gran cantidad de
personas que se denominan escritores pero que trabajan (solo temporalmente) en las
relucientes cafeteras de Starbucks. La desigualdad en este campo es mayor que en,
digamos, la medicina, pues raramente vemos a mdicos sirviendo hamburguesas. De
ah que pueda inferir en gran medida el rendimiento de toda la poblacin de esta ltima
profesin a partir de cualquier muestra que se me presente. Lo mismo ocurre con
quienes se dedican a profesiones exentas de efectos estelares.
El argumento del punto de referencia dice lo siguiente: no hay que computar las
probabilidades desde la posicin ventajosa del jugador que gana (o del afortunado
Casanova), sino desde todos aquellos que empezaron en el grupo.
Somos animales que buscan explicaciones, que tienden a pensar que todo tiene una
causa identificable y que se agarran a la ms destacada como explicacin. Adems,
creemos que es ms inteligente buscar un porqu que aceptar el azar. Pero es posible
que no exista un porqu; es ms, muchas veces no hay nada, ni siquiera un espectro
de explicaciones posibles. Sin embargo, las pruebas silenciosas ocultan tal hecho.
No estoy diciendo que las causas no existen; no empleemos este argumento para evitar
aprender de la historia. Todo lo que digo es que no es tan sencillo; sospechemos del
porqu y manejmoslo con cuidado, particularmente en las situaciones en que
sospechemos que existen pruebas silenciosas. Una vez que damos con la idea de las
pruebas silenciosas, muchas de las cosas que nos rodean y que previamente estaban
ocultas empiezan a manifestarse.
Una ramificacin de la idea de las pruebas silenciosas sita nuestra toma de decisiones
bajo una nube de posibilidades. Vemos las consecuencias obvias y visibles, no las
invisibles y menos obvias. Sin embargo, esas consecuencias que no se ven pueden ser
normalmente son ms significativas.
Los gobiernos saben muy bien cmo decirnos lo que hacen, pero no lo que no hacen.
De hecho, se dedican a lo que podra denominarse una falsa filantropa, la actividad
de ayudar a las personas de forma visible y sensacionalista, sin tener en cuenta el oculto
cementerio de las consecuencias invisibles.
Apliquemos este razonamiento al 11 de septiembre de 2001. El grupo de Bin Laden
acab con la vida de unas dos mil quinientas personas en las Torres Gemelas del World
Trade Center. Sus familias contaron con el apoyo de todo tipo de entidades, como deba
ser. Pero, segn dicen los investigadores, durante los tres meses que restaban de aquel
ao, unas mil personas fueron vctimas silenciosas de los terroristas. Cmo? Quienes
tenan miedo al avin y se pasaron al coche corrieron un riesgo mayor de muerte. Se ha
demostrado que durante aquellos meses aumentaron los accidentes automovilsticos;
la carretera es considerablemente ms letal que el espacio areo. Estas familias no
recibieron ayuda; ni siquiera saban que sus seres queridos tambin fueron vctimas de
Bin Laden.
Tengamos las agallas de reconocer las consecuencias silenciosas cuando nos
encontremos frente al prximo vendedor humanitario de ungentos milagrosos.
Todo esto nos lleva a la manifestacin ms grave de las pruebas silenciosas, la ilusin
de la estabilidad. El sesgo disminuye nuestra percepcin de los riesgos en que
incurrimos en el pasado, particularmente en aquellos que tuvimos la suerte de haber
sobrevivido a ellos. Nuestra vida estuvo bajo una grave amenaza, pero, al haberla
superado, retrospectivamente infravaloramos lo arriesgada que era en realidad la
situacin.
Cuanto menos familiarizado est uno con la disparatada aleatoriedad generadora de
Cisnes Negros, ms cree en el funcionamiento ptimo de la evolucin. En sus teoras
no estn presentes las pruebas silenciosas. La evolucin es una serie de chiripas,
algunas buenas, y muchas malas; pero solo vemos las buenas. Sin embargo, a corto
plazo no est claro qu rasgos son realmente buenos para nosotros, sobre todo si
estamos en el entorno generador de Cisnes Negros de Extremistn.

La falacia ldica
Los Cisnes Negros aparecen de modo subrepticio y el intento de controlarlos o
reducirlos siguiendo un modelo terico a menudo conduce a mayores confusiones. Los
atributos de la incertidumbre a los que nos enfrentamos en la vida real guardan poca
relacin con los rasgos esterilizados que vemos en los modelos tericos de gestin
del riesgo. En la vida real, el Cisne Negro se puede definir como lo desconocido
desconocido. Pero en los modelos tericos, el Cisne Negro se ve como lo desconocido
conocido, lo cual es una falacia. Tomemos, por ejemplo, los casinos. Estos
establecimientos suelen enfrentarse a una clase de riesgos conocidos. En un casino
uno conoce las reglas, puede calcular las probabilidades, y el tipo de incertidumbre que
tiene ante s es de grado suave (pertenece a Mediocristn). El casino es el nico entorno
humano en el que las probabilidades son conocidas y casi computables. No se puede
esperar que el casino pague apuestas a un milln por uno, ni que cambie las reglas
durante la partida.
La gestin del riesgo de un casino est, por tanto, destinada principalmente a reducir
las prdidas que ocasionan los tramposos. Todo lo que tiene que hacer el
establecimiento es controlarlos a ellos. Una gestin del riesgo fcil, verdad? Pues no
tan deprisa o caeremos en la falacia ldica. Fijmonos en un casino de Las Vegas
tras sufrir prdidas financieras enormes que quedaron completamente fuera de sus
sofisticados mtodos de reduccin de riesgo.
Perdieron unos cien millones de dlares cuando un tigre mutil a un insustituible actor
de su espectculo principal. El artista haba criado al tigre y este incluso haba llegado
a dormir en su habitacin. Al analizar los posibles escenarios, el casino lleg a pensar
que el animal podra saltar sobre el pblico, pero a nadie se le ocurri cmo podan
asegurar lo que iba a suceder.
El casino gast cientos de millones de dlares en la teora del juego y la vigilancia de
alta tecnologa, pero los grandes riesgos surgieron fuera de sus modelos. Su error fue
el de centrarse. Saber centrarse es una gran virtud para quien se dedique a reparar
relojes, para el neurocirujano o para el jugador de ajedrez, pero es lo ltimo que hay que
hacer cuando nos enfrentamos a la incertidumbre. Esto nos causa problemas de
prediccin.
Los riesgos computables estn ausentes en gran medida de la vida real. Son artilugios
de laboratorio. Quienes pasan excesivo tiempo con la nariz pegada a los mapas
tendern a confundir el mapa con el territorio.

El escndalo de la prediccin
Somos ostensiblemente arrogantes en lo que creemos que sabemos. Desde luego
sabemos muchas cosas, pero tenemos una tendencia innata a pensar que sabemos un
poco ms de lo que realmente sabemos, lo bastante de ese poco ms para que de vez
en cuando nos encontremos con problemas. A continuacin, veremos las implicaciones
que esta arrogancia tiene para todas las actividades que tengan que ver con la
prediccin. La conclusin es que estamos ante un escndalo: el escndalo de la
prediccin.
Los investigadores Albert y Raiffa estaban buscando cmo calculan los seres humanos
las probabilidades en su toma de decisiones cuando interviene la incertidumbre. Para
ello idearon el siguiente experimento.
Imaginemos una habitacin llena de gente. Pidamos a cada una de las personas de la
habitacin que calcule de forma independiente un rango de posibles valores para
cualquier cosa: el nmero de pases de frica, las ventas de automviles en un pas
determinado, el nmero de libros en la biblioteca de Umberto Eco... lo que sea.
Pues bien, el resultado de este tipo de experimentos, que se dan en numerosas
ocasiones y contextos, es escalofriante: ms del 45 % de las personas se equivocan en
sus predicciones, a pesar de que se mostraban muy confiadas en la respuesta que
daban.
La primera conclusin de este experimento es que sobreestimamos lo que sabemos
e infravaloramos la incertidumbre, comprimiendo as la variedad de posibles estados
inciertos (es decir, reduciendo el espacio de lo desconocido).
El gnero humano padece de una infravaloracin crnica de la posibilidad de que el
futuro se salga del camino inicialmente previsto. Para poner un ejemplo obvio,
pensemos en cuntas personas se divorcian. Casi todas ellas saben que entre el 30 y
el 50 % de los matrimonios fracasan, algo que las partes implicadas no prevean en el
momento de sellar su vnculo matrimonial.
No existe una diferencia efectiva entre que yo adivine una variable que no es aleatoria,
pero para la que mi informacin es parcial o deficiente y predecir una variable aleatoria,
como el ndice de paro de maana o el mercado de valores del ao que viene. En este
sentido, adivinar (lo que yo no s, pero que alguien puede saber) y predecir (lo que an
no ha tenido lugar) son lo mismo.
La mayora de los profesionales que hacen predicciones tambin padecen este
impedimento mental del que estamos hablando. Es ms, a las personas que hacen
previsiones profesionalmente a menudo les afectan ms estos impedimentos que al
resto de la gente. Y ello por varios motivos.
En primer lugar, la informacin (en abundancia) es mala para el conocimiento.
Mostremos a dos grupos de personas una imagen desdibujada de una boca de
incendios, lo bastante borrosa como para que no reconozcan de qu se trata. En el
primer grupo, aumentaremos lentamente la resolucin, en diez pasos. En el segundo, lo
haremos ms deprisa, en cinco pasos.
Detengmonos en el punto en que ambos grupos han visto la misma imagen, y
pidmosles que identifiquen qu es. Lo ms probable es que los miembros del grupo
que vio menos pasos intermedios reconozcan la boca de riego mucho antes. Moraleja?
Cuanta ms informacin se nos da, ms hiptesis formulamos en el camino, y peores
sern. Se percibe ms ruido aleatorio y se confunde con informacin.
El problema es que nuestras ideas son pegajosas: una vez que formulamos una teora,
no somos proclives a cambiar de idea, de ah que a aquellos que tardan en desarrollar
sus teoras les vayan mejor las cosas.
Cuando nos formamos nuestras opiniones a partir de pruebas poco slidas, tenemos
dificultades para interpretar la posterior informacin que contradice tales opiniones,
incluso si esta nueva informacin es claramente ms exacta. Tratamos las ideas como
si fueran propiedades, por lo que nos es difcil desprendernos de ellas. En ese sentido,
escuchar las noticias en la radio cada hora sera mucho peor para uno que leer un
semanario, porque el intervalo ms largo permite que la informacin se filtre un poco.
El segundo problema de que muchas personas que se dedican a la prediccin caigan
en sesgos que hacen intiles sus predicciones es que trabajan en profesiones en las
que el ttulo de experto es una pura invencin.
Expertos que tienden a ser expertos son los tasadores de ganado, los astrnomos, los
pilotos de prueba, los tasadores del suelo, los maestros de ajedrez, los fsicos, los
matemticos (cuando se ocupan de problemas matemticos, no de problemas
empricos), o los contables. Expertos que tienden a ser no expertos son los agentes
de Bolsa, los responsables de admisin en las universidades, los jueces, los concejales,
los analistas financieros, los profesores de economa, los politlogos, o los expertos en
riesgo.
Por ejemplo, todos los estudios formales y exhaustivos que analizan la capacidad de los
economistas para producir proyecciones fiables aportan pruebas de que no poseen la
habilidad de predecir; y si poseen alguna habilidad, sus predicciones, en el mejor de los
casos, son solo un poco mejores que las hechas al azar, pero no lo bastante buenas
para ayudar en decisiones difciles.
Las profesiones que se ocupan del futuro y basan sus estudios en el pasado no repetible
tienen un problema de expertos (con la excepcin del tiempo climtico y los negocios
que impliquen procesos fsicos a corto plazo, no procesos socioeconmicos). No estoy
diciendo que quien se ocupa del futuro no ofrece nunca informacin valiosa (los
peridicos pueden predecir el horario de los teatros bastante bien), sino que aquellos
que no ofrecen un valor aadido tangible generalmente se ocupan del futuro.
Otra forma de enfocar esta cuestin es que las cosas que se mueven son a menudo
proclives al Cisne Negro. Los expertos son personas cuyo centro de atencin es muy
limitado y que necesitan tunelar, es decir, ignorar las fuentes de incertidumbre que les
son ajenas. En las situaciones en que el tunelaje es seguro, porque los Cisnes Negros
no son relevantes, al experto le ir bien. Pero el problema de la prediccin procede sobre
todo del hecho de que vivimos en Extremistn, no en Mediocristn. Nuestros predictores
pueden valer para predecir lo habitual, pero no lo irregular, y aqu es donde en ltima
instancia fracasan.
No podemos ignorar el autoengao. El problema con los expertos es que no saben qu
es lo que no saben (lo desconocido desconocido). La falta de conocimiento y el engao
sobre la calidad de nuestros conocimientos van de la mano: el mismo proceso que
hace que sepamos menos tambin hace que nos sintamos satisfechos con lo que
sabemos.
El gran problema en muchas profesiones ha sido la invasin de la hoja de clculo.
Cuando la ponemos en manos de alguien que sabe de ordenadores tenemos una
proyeccin de las ventas que, sin esfuerzo alguno, se proyecta hasta el infinito. Una
vez que est en una pgina o en la pantalla del ordenador o, peor an, en una
presentacin de PowerPoint, la proyeccin cobra vida propia, pierde su vaguedad y
abstraccin, y se convierte en lo que los filsofos llaman reificacin, algo investido de la
calidad de concreto; as adquiere una vida nueva como objeto tangible.
Tal vez la facilidad con que uno puede proyectar en el futuro arrastrando celdas en esas
hojas de clculo sea la responsable de que los ejrcitos de previsores se sientan
confiados al elaborar previsiones a ms largo plazo (y siempre tunelando en sus
supuestos).
En los aeropuertos hay quioscos gigantescos con paredes repletas de revistas. Me
pregunto cunto tiempo requerira leer cada una de esas revistas. Media vida? Toda
una vida? Lamentablemente, todos esos conocimientos no ayudaran al lector a predecir
lo que va a ocurrir maana. En realidad, podran disminuir su capacidad de previsin.
Los sucesos histricos y socioeconmicos o las innovaciones tecnolgicas son
fundamentalmente impredecibles. De hecho, en estadstica hay una ley llamada la ley
de expectativas iteradas, que en su forma ms fuerte dice Si espero esperar algo en
una fecha futura, entonces ya espero algo ahora.
Pensemos en la rueda. Si somos un pensador histrico de la Edad de Piedra al que se
le pide que prediga el futuro en un informe exhaustivo para el planificador jefe tribal,
debemos proyectar el invento de la rueda, de lo contrario nos perderemos prcticamente
toda la accin.
Ahora bien, si pudiramos profetizar la invencin de la rueda, ya sabramos qu aspecto
tiene y, por consiguiente, sabramos cmo construirla... La conclusin es que no
sabemos lo que sabremos.
Poincar fue el primer matemtico de renombre que comprendi y explic que en
nuestras ecuaciones hay unos lmites naturales. Introdujo las no linealidades, pequeos
efectos que pueden conducir a graves consecuencias, una idea que despus se hizo
popular como teora del caos.
El razonamiento de Poincar era simple: cuando se proyecta hacia el futuro se necesita
un grado creciente de precisin sobre la dinmica del proceso que se est modelando,
ya que el ndice de error crece rpidamente.
Poincar explic todo esto con un ejemplo muy sencillo, conocido como el problema de
los tres cuerpos. Si en un sistema solar solo tenemos dos planetas, sin nada ms que
afecte a su curso, entonces se puede predecir indefinidamente el comportamiento de
ambos planetas sin ningn problema. Pero aadamos un tercer cuerpo, por ejemplo un
cometa, muchsimo ms pequeo. Inicialmente, el tercer cuerpo no tendr efecto
alguno; despus, con el tiempo, sus efectos sobre los otros dos cuerpos pueden ser
explosivos. Pequeas diferencias en la situacin de ese diminuto cuerpo al final
determinarn el futuro de los grandes y poderosos planetas.
La explosiva dificultad de la prediccin se debe a que los mecanismos se complican,
aunque sea un poco. Nuestro mundo es mucho ms complicado que el problema de los
tres cuerpos. Estamos ante lo que se llama un sistema dinmico; y el mundo es un
sistema demasiado dinmico.
Se dice a menudo que de sabios es ver venir las cosas. Tal vez el sabio sea quien
sepa que no puede ver las cosas que estn lejos.
Por qu escuchamos a los expertos y sus predicciones? Una posible explicacin es
que la sociedad descansa sobre la especializacin, la efectiva divisin de los
conocimientos. Uno no se matricula en la Facultad de Medicina en el momento en que
se encuentra con un grave problema de salud; es ms econmico (y desde luego ms
seguro) consultar a alguien que ya lo haya hecho. Los mdicos escuchan a los
mecnicos (no por cuestiones de salud, sino cuando tienen problemas con el coche);
los mecnicos escuchan a los mdicos. Tenemos una tendencia natural a escuchar al
experto, incluso en campos en los que es posible que estos no existan.

Qu hacer si no podemos predecir


Saber que no podemos predecir no significa que no nos podamos beneficiar de la
impredecibilidad. Hay muchas cosas que hacer, siempre y cuando seamos conscientes
de los lmites de la predictibilidad completa. Veamos algunas de ellas.
1.- El accidente positivo. Sexto Emprico cuenta la historia de Apeles el pintor, quien
cuando estaba pintando un caballo, quiso pintar tambin la espuma de su boca.
Despus de intentarlo con denuedo, se rindi y, presa de la irritacin, tom la esponja
que empleaba para limpiar los pinceles y la tir contra el cuadro. En el punto en que dio
la esponja qued una representacin perfecta de la espuma.
Esto mismo se puede generalizar a la vida: debemos maximizar la serendipia (los
accidentes positivos) que nos rodea.
2.- Combinar aventura y seguridad. Si somos conscientes de nuestra vulnerabilidad
frente a los errores de prediccin, y si aceptamos que la mayor parte de las medidas
de riesgo son incompletas debido al Cisne Negro, nuestra estrategia debe mostrarnos
tan hiperconservadores e hiperagresivos como podamos. As, por ejemplo, en lugar de
destinar el dinero a inversiones de un supuesto riesgo medio que nadie puede decir
con seguridad lo que es, deberamos colocar una parte, digamos que entre el 85-90 %,
en instrumentos extremadamente seguros, por ejemplo las letras del Tesoro. El restante
10-15 % lo colocaramos en apuestas extremadamente especulativas, en especial
carteras de capital de riesgo. En vez de correr un riesgo medio, correramos un riesgo
elevado por un lado, y ninguno por el otro. El promedio sera un riesgo medio, pero este
constituira una exposicin positiva al Cisne Negro.
3.- Aprovecharse del nadie sabe nada. Se dice que el legendario guionista William
Goldmangritaba: Nadie sabe nada cuando se refera a la previsin de ventas de las
pelculas.
Pero el lector se podr preguntar cmo alguien de tanto xito como Goldman puede
calcular lo que conviene hacer sin formular predicciones. La respuesta es que Goldman
saba que no poda prever los sucesos individuales, pero era muy consciente de que lo
impredecible, concretamente el hecho de que una pelcula fuera un xito, le reportara
unos grandsimos beneficios. Los negocios de mayor xito son precisamente aquellos
en que se sabe trabajar con la impredecibilidad inherente, e incluso explotarla.
Debemos aprender a distinguir entre aquellos empeos humanos en los que la carencia
de predictibilidad puede ser (o ha sido) extremadamente beneficiosa, y aquellos en los
que la incapacidad de entender el futuro fue perjudicial. Hay Cisnes Negros tanto
positivos como negativos. William Goldman estaba en el negocio del cine, un negocio
de Cisne Negro positivo. Ah la incertidumbre compensaba de vez en cuando.
Un negocio de Cisne Negro negativo es aquel en que lo inesperado puede golpear con
fuerza y herir de gravedad. Si trabajamos en el ejrcito, en los seguros contra catstrofes
o en la seguridad nacional, solo nos enfrentamos a inconvenientes. Asimismo, si
estamos en la banca y en las entidades de crdito, es previsible que los resultados
sorpresa nos sean negativos. Prestamos dinero y, en el mejor de los casos,
recuperamos el prstamo; pero podemos perder todo el dinero si el prestatario falla. En
caso de que el prestatario alcance un gran xito econmico, no es previsible que nos
ofrezca un dividendo adicional.
Adems del cine, otros ejemplos de negocios de Cisne Negro positivo son algunos
sectores de la edicin, la investigacin cientfica y el capital de riesgo. En estos
negocios, uno pierde poco para ganar mucho. Tenemos poco que perder por libro y, por
razones completamente inesperadas, cualquier libro dado puede despegar.
4.- No busquemos lo preciso ni lo local. El gran descubridor que fue Pasteur, quien dio
con la idea de que la suerte favorece a los preparados, comprendi que uno no busca
algo concreto cada maana, sino que trabaja con ahnco para permitir que la
contingencia entre en su vida profesional. Asimismo, no debemos intentar predecir
Cisnes Negros precisos; eso suele hacernos ms vulnerables a los que no hemos
previsto; ms vale invertir en estar preparados.
5.- Aprovechemos cualquier oportunidad, o cualquier cosa que parezca serlo. Las
oportunidades son mucho ms raras de lo que pensamos. Los Cisnes Negros positivos
tienen un primer paso obligatorio: debemos estar expuestos a ellos. Muchas personas
no se dan cuenta de que han tenido un golpe de suerte cuando lo experimentan. Si un
gran editor, un ejecutivo de la industria cinematogrfica o un clebre banquero nos
sugiere una cita, deberamos cancelar cualquier cosa que hayamos planeado porque es
posible que nunca ms tengamos una oportunidad como esa. Trabajemos con ahnco,
no en algo pesado, repetitivo o mecnico, sino en perseguir esas oportunidades y
maximizar la exposicin a ellas.
Todas estas recomendaciones tienen un punto en comn: la asimetra. Pensemos en
las situaciones donde las consecuencias favorables sean mucho mayores que las
desfavorables. Nunca llegaremos a conocer lo desconocido ya que, por definicin, es
desconocido. Sin embargo, siempre podemos imaginar cmo podra afectarme, y sobre
este hecho debera basar mis decisiones. Desconozco las probabilidades de que se
produzca un terremoto, pero puedo imaginar cmo afectara a San Francisco si se
produjera.
Esta idea segn la cual para tomar una decisin tenemos que centrarnos en las
consecuencias (que podemos conocer) ms que en la probabilidad (que no podemos
conocer) es la idea fundamental de la incertidumbre. Sobre esta idea se puede construir
toda una teora general de la toma de decisiones. Todo lo que hay que hacer es mitigar
las consecuencias.