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HISTORIA DE

LAS CIENCIAS
Y ENSEANZA

PRIMEROS PASOS EN QUIMICA.


UNA ENTREVISTA CON LAVOISIER
CARDOS0 FERREIRA, N.
L.D.P.E.S., Universidad de Paris VII.

Traduccin de Carlos J. Furi Mas

SUMMARY
Some didactic experiments which are presented to students are based on those carried out by the scientists who
worked on the topic. Yet, continuous repetiton of those in textbooks often distorts the original ideas. This paper,
written as a hypothetical interview with Lavoisier, uses his very words to criticise an experiment on combustion
usually found in textbooks.

No es asombroso que, en general, en las Ciencias Fsico- INTRODUCCIN


Qumicas se haya supuesto muchas veces en lugar de concluir;
que las suposiciones transmitidas a lo largo del tiempo se ha- papel de la Historia de las Ciencias dentro de un con-
yan hecho cada vez ms importantes por el peso de la auto-
ridad que han adquirido, y que hayan sido finalmente adop- texto didctico ha merecido la atencin de muchos in-
&das y vistas como verdades fundamentales, hasta por [as vestigadores. Klein (1972) y French (l983) analizaron
mentes ms claras. en profundidad las ventajas y desventajas de introdu-
cir la Historia de las Ciencias como auxiliar del
Lavoisier (1 789) profesor.
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Klein, por ejemplo, llega a ser radical en sus afirma- cias, al analizar los cuestionarios de los alumnos de 6"
ciones: sc hayan encontrado respuestas como: Hay all va-
por de agua.. . es normal; es del calor, El fuego pro-
Pienso que al intentar estudiar la Fsica a travs de duce.vapor de agua (Meheut 1982).
su historia, o con la ayuda de su historia, corremos el
riesgo de estar haciendo una injusticia con respecto a Si las caractersticas de la llama no tienen nada que ver
la Fsica, con respecto a su historia, o con respecto a con los anlisis de combustin, el nivel del agua en el
ambas. tubo (donde se va a realizar) desempea un papel im-
portante que, a veces, no es bien tratado por los auto-
Por otro lado, Whitaker (1979) tiene un punto de vis- res de los manuales de Ciencias. As, nos podemos en-
ta que es prximo a los que lo ven como lnea de contrar cuestiones planteadas a los alumnos que piden
investigacin: la forma en que van a disponerse los diferentes niveles
Quiero discutir otro tipo de material que parece his- de un lquido, en recipientes inclinados, durante un
trico pero que no tiene mucho que ver realmente con transvase (Durandeaux 1977) -pregunta que tiene co-
la Historia: su objetivo es mostrar hechos cientficos mo objetivo fomentar la observacin en el nio- (fig.
donde la Historia est presente para proporcionar un 1). Al mismo tiempo, los mismos autores muestran en
referente dentro del cual los hechos cientficos enca- su texto tubos inclinados, dentro del agua, que contie-
jan, parecen tener sentido, y pueden ser recordados f- nen en su interior una cantidad importante de agua (fig.
cilmente...)) Whitaker llama a ese material quasi- 2). Una situacin muy diferente a lo que en realidad
historia. pasa.
Es dentro de este referente d6nde vamos a situar este figura 1
trabajo. A travs de una hipottica entrevista con La- Transvase del aire.
voisier, intentaremos analizar el problema de la com- Se transvasa aire a un tubo con gas. Las superficies libres del aire
bustin de una vela, y la forma como tal asunto se pre- en los diferentes recipientes no estn bien dibujadas. Corregidlas.
senta a los estudiantes en los libros de texto. Tal vez
fuera interesante, aqu, recordar las palabras de French:
Tal vez la cosa ms importante sea tener la seguridad
de que estamos haciendo un uso fidedigno de las fuen-
tes y no estamos ayudando a perpetuar una mitologa
que comnmente es copiada de un libro de texto a
otro.
En principio, vamos a analizar algunos procedimien-
tos habituales encontrados en textos franceses. Tal si-
tuacin tambin puede ser encontrada en otros pases
como, por ejemplo, Brasil.
Las primeras nociones de Qumica que se presentaban
a alumnos de las clases de 6O, en Francia, utilizaban,
no hace mucho tiempo, la combustin de una vela co-

pqq
figura 2
mo ejemplo de reaccin qumica. A pesar de los cam-
bios introducidos en los nuevos programas, la mayor Vasos hundidos en el agua; ntese los niveles de los lquidos.
parte de los textos didcticos hacen referencia a esta
experiencia (Michaud 1986) que, segn nuestra opinin,
no es la manera ms eficaz para hacerlo. El aire como
una mezcla de gases y el anlisis de los productos de
combustin constituyen barreras difciles de franquear ...:' ;:.:;
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por los nios de estas edades. Se aade en los libros ,..$&,-!2 ::2 ,.,. ,t.,*.. ..
de Ciencias Fsicas que se puede constatar la presencia ,;:j3 . .
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de estudios sobre las caractersticas de la llama (for-


ma, temperatura, color, etc.. .) que no tienen ninguna
relacin con el objetivo central: la caracterizacin de
una reaccin qumica. Quedan an otros problemas. Situacin semejante se ha encontrado en el texto de
El texto de Barre (1986), por ejemplo, en el captulo Barboux (1977). 0, si verdaderamente se hace la expe-
23 plantea una gran pregunta: Se puede producir agua riencia, se puede constatar que si se toma un recipien-
con el fuego? Y de repente, responde a esta cuestin te bastante profundo, tipo bote de conserva, el agua
mostrando que en la combustin de una vela, efecti- prcticamente no penetra, (fig. 3). (Para un tubo de
vamente, aparece agua. As pues, no hay nada de asom- 20 cm, hace falta hundirlo aproximadamente 50 cm pa-
broso en que los investigadores en didctica de las cien- ra que el agua suba 1 mm).
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l
figura 3 se convierta en difcil el acceso a aqullos a los que se
Otro ejemplo con tubos introducidos en agua. las presentaron para facilitar su iniciacin; en fin, es
Tubo suficientemente largo- recipiente de vidrio bastante profun-
posible que no se obtenga, a pesar de largos y laborio-
d o tipo conserva. sos trabajos, ms que desorden y confusin. Los he-
chos, las observaciones, las experiencias, son los ma-
Se coloca el tubo boca abajo sobre el agua mantenindolo vertical- teriales de un gran edificio; pero es necesario evitar,
mente. Se sumerge el tubo: ninguna burbuja se escapa; la cantidad
de gas es, pues, constante. Se comprueba:
al reunirlos, que se formen barreras en la ciencia; por
el contrario, es preciso detenerse en clasificarlos, en dis-
- una disminucin de volumen, dificultad creciente para hundir el tinguir los que pertenecen a cada orden, a cada parte
tubo. del todo del que proceden (Lavoisier, 1777).
- el comportamiento del tubo si se deja (con precaucin para que
no vuelque). Tiende a volver a su posicin inicial. P.- Debo sacar como conclusin que las experiencias
presentadas de esta manera no son necesarias para que
los alumnos aprendan bien el concepto de combustin,
o se deben sustituir por otras realizadas con medios
ms sofisticados? Como enfocara Vd. el aprendiza-
je de las ciencias por el nio y cul es el papel de este
aprendizaje en su formacin?
R.- El hombre nace con unos sentidos y unas faculta-
des; pero no trae con l al nacer ninguna idea: su cere-
bro es una tabla rasa que no ha recibido ninguna im-
presin, pero que esta preparado para recibirlas.
Estas impresiones le son comunicadas por los sentidos
y tienen el nombre de sensaciones.
Pero si todas nuestras ideas no nos llegan ms que por
Se insiste en este punto porque si se quiere analizar la nuestros sentidos; si no es ms que por el ejercicio de
experiencia de la combustin de una vela en unos reci- nuestras facultades por las que aprendemos a conocer
pientes cerrados y hundidos en el agua, hace falta fi- las propiedades de los cuerpos que nos rodean, resulta
jarse bien en los niveles inicial y final del lquido y com- que el nio que nace est obligado a aprenderlo todo
prender la significacin de su separacin. y a hacer, con la ayuda de los sentidos, un verdadero
El dilogo que sigue ms adelante quiere contribuir al curso de conocimientos fsicos. Es una cosa verdade-
problema del estudio de la combustin por alumnos ramente digna la meditacin de los filsofos sobre es-
que dan sus primeros pasos en Qumica. ta formacin de las primeras ideas de la infancia. Una
observacin atenta no permite dudar de que el nio no
adquiere el conocimiento de las propiedades de los cuer-
ENTREVISTA CON LAVOISIER pos al pasar de lo conocido a lo desconocido, siguien-
do un mtodo continuo y muy prximo al que emplean
P.- Sr. Lavoisier, sabe Vd. que hoy los primeros pa- los gemetras: para estas experiencias no se necesitan
sos dados por los alumnos en el dominio de la Qumi- mquinas complicadas de reciente actualidad; todos los
ca se inician en el estudio de las combustiones? En ge- cuerpos que le rodean son los instrumentos que l
neral, entre las experiencias elegidas, se encuentra la emplea.
de la combustin de una vela. El mtodo consiste en As pues, al dirigir todas las partes de la educacin ha-
presentar a los alumnos numerosas actividades prcti- cia objetos sensibles, al comprometerse a seguir el m-
cas que tienen por objeto una organizacin sistemti- todo de la naturaleza, no solamente se formarn hom-
ca de sus pensamientos con respecto a las reacciones bres, sino se lograr una perfectibilidad gradual en las
qumicas; al mismo tiempo, se ensaya con otras mani- cualidades intelectuales de la especie humana (Lavoi-
pulaciones, cmo separar los fenmenos fsicos de los sier 1793).
que tienen naturaleza qumica. A pesar de todos estos P.- Sr. Lavoisier, volviendo a nuestro tema central, las
esfuerzos, se puede comprobar que los alumnos tienen combustiones, querra presentar una experiencia:
muchas dificultades para comprender lo que es una
reaccin qumica si se parte de presentarles como ejem- 1) Se dispone de una ((buja elctrica)) que tiene como
plo la combustin de una vela. llama el extremo de un filamento de acero duro. El
cuerpo de la buja est formado por dos hilos
Cul es su punto de vista a este respecto? conductores.
R.- Del mismo modo que el espritu (idea) de sistema 2) Se hunde la buja en el agua y se prende al co-
es peligroso en las ciencias fsicas, tambin es de temer nectarla a una fuente de tensin (fig. 4). Se recubre la
que al almacenar sin orden gran variedad de experien- buja con un pequeo tubo de ensayo. Se apaga la
cias, se oscurezca la ciencia en lugar de iluminarla; que buja.
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3) Se comprueba que el agua penetra en el tubo y que P.- Muchos libros presentan el experimento de una bu-
se forma vapor de agua en el interior (fig. 5). ja metida en el agua. Cree Vd. que tratndolo as se
conseguir que los nios que dan sus primeros pasos
en Qumica puedan comprender los procesos de las
figura 4 combustiones? Aclaro que en este momento, los alum-
La ((buja elctrica)). nos no saben que el aire es una mezcla de gases, inclu-
so hay libros de texto que utilizan esta manipulacin
para poner en evidencia que el aire es una mezcla (Sai-
son 1977).
R.- Las experiencias hechas bajo campanas metidas en
agua no son concluyentes: 1) El aire se dilata durante
el tiempo que se introducen all las velas, contina di-
latndose durante el tiempo de la combustin, y se es-
capa, en consecuencia, una cantidad notable de aire por
debajo de los bordes de la campana; es, pues, imposi-
ble conocer exactamente la cantidad de aire sobre la
figura 5 que se ha operado y, por consiguiente, lo es saber si
Formacin de vapor de agua y penetracin de agua en el tubo. ha habido disminucin de volumen, as como su can-
tidad. 2) La combustin de las candelas tiene la pro-
piedad de transformar en cido terroso aeriforme (gas
carbnico) una porcin del aire atmosfrico, o ms
exactamente una porcin del aire puro (oxgeno) con-
tenido en el aire atmosfrico, ahora bien, el cido aeri-
forme tiene la propiedad de combinarse con el agua;
al suponer, pues, que hay en este experimento una dis-
minucin del volumen ocasionado por la combustin,
es imposible distinguirla de la que tiene lugar al com-
En este caso, all no ha habido combustin, pero algu- binarse el cido con el agua (Lavoisier 1776).
nos efectos que se puede observar con una verdadera P.- A propsito de esta materia, hay libros de Fsica
buja; por ejemplo, se comprueba que el agua penetra y Qumica (Barre 1986) que afirman que la buja, des-
en el tubo y que se forma vapor de agua. No piensa pus de apagarse, deja un gas residual (nitrgeno) que
Vd. entonces, mi querido Lavoisier, que es difcil para es la 4/5 partes del que haba antes.
los lectores de los manuales de enseanza concebir las
ideas de la combustin y del calentamiento no disocia- Dispone de algunos datos de sus experiencias o de al-
das en el caso de la buja? gn conocimiento en los que se hayan obtenido unos
R.- Casi todos los aue se han ocuuado de exueriencias resultados semejantes sobre el mismo tema?
sobre la combusti6n de candela; o de bujas se han R.- El aire de la atmsfera contiene, segn mi opinin,
apercibido que haba una disminucin considerable del cerca de una cuarta parte de su volumen de aire puro
volumen de aire durante la combustin: para probar- y respirable; la combustin de las velas no lo convirti
lo se realiza una experiencia muy simple, pero que no en ((aire fijo)) (gas carbnico) ms que en una dcima
es ni mucho menos concluyente. Se coloca una buja parte; as pues, suponiendo que este volumen fuera de
sobre la platina de una bomba neumtica, y se pone 100 antes de la combustin, debe quedar, despus de
encima un recipiente: se observa que la buja se apaga aqulla, 75 partes de ((mofeta atmosfrica)) (nitrge-
al cabo de muy poco tiempo, y que, cuando las vasijas no o nitrgeno y gas carbnico) y 15 partes de aire res-
se han enfriado, el recipiente queda adherido a la pla- pirable; tambin los animales pueden vivir an en el
tina; ahora bien, este efecto solo puede tener lugar si aire en el que ha ardido una vela, se puede quemar all
el volumen del aire que queda debajo del recipiente, incluso una cierta porcin de fsforo; y hasta despus
depus de la combustin, es menor que el que lo llena- de esta ltima prueba, quedan, al menos, 5 partes de
ba antes de introducir la buja; pero no se presta aten- aire eminentemente respirable. Esta ltima porcin de
cin a que no se puede colocar un recipiente sobre la aire est tan unida a la ((mofeta atmosfrica)) que yo
buja sin que el aire del mismo sea calentado en el ins- no conozco otro medio de separarlos que la combus-
tante en que se sita la buja e incluso antes de que se tin del pyroforo, como lo demostrar en una prxi-
apoye sobre la platina; as pues, el aire caliente queda ma memoria (Lavoisier 1776).
encerrado baio la camuana. ahora bien, el aire calien-
te disminuyede volumen alnfriarse; no es, pues, sor- (M. Hales) observa, a este respecto, que la cantidad de
prendente que el recipiente permanezca pegado a la pla- aire absorbida es generalmente ms grande en los reci-
tina cuando la llama se apaga y los vasos se han en- pientes mayores que en los pequeos y que, sin embar-
friado (Lavoisier 1776). go, dicha cantidad es mucho mayor en los pequeos
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que en los grandes, si se la considera en proporcin a 3) Un trozo del extremo combustible de una cerilla en
las capacidades. Seala adems que esta absorcin de contacto con la mecha de la buja (fig. 7).
aire est limitada; que no se puede llegar ms que has-
ta cierto punto y que, por encima del cual, no puede
ya tener lugar (Lavoisier 1787). figura 7
Experimento de la buja. Detalle de la mecha y la cerilla.
P.- Como bien ha sealado: Nada se crea en las ope-
raciones del arte ni en las de la naturaleza.,.)) (Lavoi-
sier 1789). Por tanto, si nos ponemos en el lugar del
alumno, se puede percibir que algo desaparece, una vez
que el gas carbnico ha sido absorbido por el agua. Co-
mo ya le haba indicado, ni siquiera los libros de texto
son precisos. El alumno debe razonar analizando los
gases que hay encerrados en la campana y el gas car-
bnico que ha sido absorbido por el agua. (Si se utili-
za la combustin del carbn o la del azufre se tiene una
situacin idntica). A veces, este balance es mal com-
prendido y nuestra ley tambin lo es por los nios de
esta edad: es, en efecto, muy difcil de analizar el vo-
lumen de un gas en un recipiente y los cambios que pue- Con este material, se puede hacer arder la buja ais-
den suceder all.. . Pero, veo que se inquieta, quiere aa- lando, en el frasco, una cantidad de aire bien determi-
dir algo? nada. As, no se tendr el problema del escape de ga-
ses. Por otra parte, si de desea aislar el gas carbnico
R.- Indicar aqu, de pasada, que la combustin del del agua, se puede verter, sobre el agua en el interior
carbn hecha dentro de una campana invertida sobre del frasco, cierta cantidad de aceite.
mercurio no ocasiona ninguna disminucin considera-
ble en el volumen del aire en el que se quema, siempre Pero, veo que quiere intervenir otra vez.
que sea aire puro el que se emplee en la experiencia, R.- Una circunstancia singular y que podra pasar al-
por la razn de que el cido meftico que se forma per- gun da en este fenmeno es que esta disminucin no
manece en estado aeriforme (gaseoso), a diferencia del siempre ocurre; algunas veces se ve uno obligado a la-
cido vitrilico y del fosfrico, que se condensan bajo var varias veces el aire, agitndolo con agua; la parte
formas concretas a medida que se forman (Lavoisier). fija se combina y es entonces cuando se puede obser-
P.- Gracias, M. Lavoisier. Pero, permitidme que le var la disminucin.
muestre el material para otra experiencia. Se dispone Esta disminucin, siguiendo a M. Priestley, es casi nula
de: cuando la operacin se hace dentro de una campana
1) Un frasco grande (botella de plstico transparente sobre mercurio, porque no hay ninguna sustancia que
como P.e. una de agua mineral), se le hacen varios agu- pueda absorber el aire (Lavoisier 1777).
jeros con un alfiler (fig. 6 ) . P.- Gracias otra vez, pero permtame que concluya mi
razonamiento. Al presentarlo de esta manera, se pue-
figura 6 de ensear a los alumnos:
a) que la bajada del nivel de lquido se debe al despren-
dimiento de calor
b) que el nivel vuelve casi al mismo lugar que antes:
una parte del oxgeno ha desaparecido pero el dixido
de carbono se ha formado
c) despus se puede mostrar a los alumnos la presencia
del gas carbnico.
'M. Lavoisier, perdone mi largo discurso. Yo creo que
Vd. ha hecho una experiencia similar. Puede
contrnosla?
R.- Yo he sujetado en medio de una cpsula de vidrio,
una pequea buja; he fijado a la parte superior de la
mecha un trocito de fsforo de Kunckel, cuyo peso es
2) Un trozo de filamento de acero duro que puede es- alrededor de una sexta parte de grano; despus que he
tar conectado a una fuente de tensin y que, cuando puesto la cpsula sobre un bao de mercurio lo he cu-
se cierre el circuito, va a desprender la cantidad de ca- bierto con una campana de cristal; finalmente, con un
lor necesaria para encender la buja. sifn de vidrio que comunicaba el interior de la cam-
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pana con el exterior, he levantado el mercurio hasta tenan una importancia tan capital como la que tienen
una cierta altura que he sealado exactamente con un hoy; el profesor era el responsable de la transmisin
poco de papel de pegar. Cuando todo est preparado, del saber.
he hecho enrojecer un pequeo tringulo de hierro que
haba doblado a propsito, ya que lo he pasado por Cul es su experiencia en este dominio?
debajo de la campana a travs de fsforo. Pinsese que R.- En efecto, es un defecto comn en todos los cur-
el trocito de hierro. al rojo se ha enfriado considera- sos y en todos los tratados de Qumica, suponer, des-
blemente al pasar a travs del mercurio; sin embargo, de los primeros pasos, que el alumno o el lector tiene
hay suficiente calor para que arda el fsforo y que s- ya conocimientos que, realmente, deben adquirir en lec-
te encienda la buja, como se haba propuesto. ciones subsiguientes (Lavoisier 1789).
Hay un poco de dilatacin del aire durante la combus- Cuando yo comenc por primera vez .un curso de Qu-
tin de la buja; pero cuando se ha apagado, el mercu- mica, a pesar de que el profesor que yo haba elegido
rio ha subido insensiblemente, a medida que los reci- explicaba lo ms claro posible y lo ms al alcance de
pientes se han ido enfriando y se ha quedado un poco los principiantes, y a pesar de que se preocupaba enor-
por debajo de la marca que haba hecho antes de la memente por hacerse entender, me sorprendi ver cun-
combustin de la vela: el nivel del mercurio queda por ta oscuridad haba en los primeros enfoques de esta
encima de la banda de papel, o sea se ha operado una ciencia. Haba hecho un buen curso de Fsica, haba
pequea disminucin del volumen de aire, que puede seguido las experiencias del abad Nollet; haba abor-
apreciarse como casi nulo, sobre todo si tenemos en dado con cierto xito las Matemticas elementales con
cuenta que un ligero cambio de temperatura del lugar las obras del abad La Caille y haba seguido durante
en el que se hace el experimento ha podido producir un ao sus lecciones. Estaba acostumbrado a cierto ri-
esta diferencia (Lavoisier 1777). gor en el razonamiento que los matemticos ponen en
P.- Yo creo que la manera en que se presenta la expe- sus obras. Jams probaban una proposicin sin que se
riencia de la combustin de la vela puede llevar a los hubiera demostrado la precedente. Todo estaba rela-
alumnos a falsas interpretaciones y a falsear los con- cionado, todo estaba encadenado desde la definicin
ceptos. Los anlisis hechos por Meheut-Saltiel (1984), del punto, de la lnea, hasta las verdades ms sublimes
Driver et al. (1985), Combes, et al. (1984) y por un gru- de la geometra transcendental.
po de trabajo de Limoges (1977) muestran bien el pro- En la Qumica era otro mundo. Desde los primeros pa-
blema. Por otra parte, para que los nios dominen la sos se comenzaba por suponer en lugar de probar, se
experiencia hace falta que tengan, primero, una visin me presentaban palabras que no se saban an definir
de conjunto de los fenmenos que, en general, no es o, por los menos, que no se podan definir ms que
promocionada por las actividades propuestas en los li- utilizando conocimientos que me eran absolutamente
bros; lo peor es que ciertas manipulaciones estn tan extraos y que no se podan adquirir ms que en un
centradas en detalles, tales como la temperatura y el estudio completo de la Qumica. As pues, se empeza-
color de la llama, la forma de los recipientes en los que ba ensendome la ciencia suponiendo que yo ya la sa-
se produce la combustin, que el objetivo central -la ba.. . (Lavoisier 1789a).
comprehensin de una reaccin qumica- se ha per-
dido completamente como sealaba al principio. P.- Gracias M. Lavoisier por esta entrevista.
M. Lavoisier, cuando haca estudios, los textos no Puede firmarla para nuestros lectores?

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