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Anuario de Estudios Atlnticos

ISSN: 0570-4065
anuariocolon@grancanaria.com
Cabildo de Gran Canaria
Espaa

LUCENA GIRALDO, MANUEL


LA HISTORIA ATLNTICA Y LA FUNDACIN DEL NUEVO MUNDO
Anuario de Estudios Atlnticos, nm. 56, 2010, pp. 39-59
Cabildo de Gran Canaria
Las Palmas de Gran Canaria, Espaa

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=274419466002

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LA HISTORIA ATLNTICA Y LA FUNDACIN DEL NUEVO MUNDO

LA HISTORIA ATLNTICA Y LA FUNDACIN


DEL NUEVO MUNDO

POR

MANUEL LUCENA GIRALDO

RESUMEN
Este artculo analiza la aparicin del concepto de Historia atlntica y su
aplicacin pionera al caso de la monarqua espaola de la Edad Moderna,
global y mltiple. Tambin desarrolla su consolidacin a travs de la implan-
tacin urbana y su originalidad constitucional.
Palabras clave: Frontera. Historia atlntica. Constitucin. Ciudad.

ABSTRACT
The article points out the formation of the concept of Atlantic History
and the historiographical implication of the concept for the Spanish Monar-
chy in the Early Modern period. It remarks the importance of the city in the
political constitution and its role in the consolidation of the American fron-
tier as well.
Keywords: Frontier. Atlantic History. Constitution. City.

INTRODUCCIN

En 1955 tuvo lugar en Roma el congreso de la Asociacin in-


ternacional de ciencias histricas, en el cual uno de los momen-
tos culminantes fue la presentacin de la ponencia titulada El
problema del Atlntico, del siglo XVIII al XX, por parte de
Jacques Godechot, un historiador francs de origen judo que
haba sido represaliado por el rgimen de Vichy y tambin en
buena medida postergado tras la segunda guerra mundial, y el
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historiador norteamericano Robert R. Palmer, que le haba aco-


gido el ao anterior en la Universidad de Princeton. Ambos
plantearon viejas inquietudes acerca de la existencia de una
civilizacin atlntica. De acuerdo con sus argumentos, reco-
gidos en un texto de 62 pginas que abord todas las vertientes
histricas y contemporneas del problema, su vigencia era in-
discutible, pero adems se hicieron una serie de preguntas que
an hoy resuenan en nuestros odos1. Se haba convertido el
Atlntico, como haba pasado con el Mediterrneo en la visin
Braudeliana de la larga duracin, en un mbito geogrfico for-
mativo de una verdadera civilizacin? Haba, tanto en el pasa-
do como en el presente, uno o varios Atlnticos? Formaban las
Amricas de origen britnico y de origen espaol dos vrtices de
un tringulo cuyo tercer elemento era Europa, de modo que
solamente durante la etapa ilustrada se haba producido una
cierta uniformidad en sus ideas y valores? En sentido estricta-
mente contemporneo, ya que el mundo atlntico haba sido
una proyeccin de la influencia europea en el hemisferio occi-
dental, representaban las dos guerras mundiales, dos guerras
civiles europeas entre otras cosas, el debilitamiento final de
Europa y del primer gran ciclo de historia americana, comenza-
do con el descubrimiento en 1492?
Las respuestas de Godechot y Palmer, tras una discusin del
concepto de inspiracin Braudeliana, segn el cual la historia de
un ocano envuelve la de las tierras que lo circundan, se refirie-
ron a la permeabilidad de las rutas ocenicas, y a la definicin
no de varias sino de una sola civilizacin atlntica, fundamen-
tada en las ideas matrices judeocristianas, la ley romana y la
razn griega, un dominio de una sociedad libre y individualis-
ta, en la cual la ley es una expresin de la justicia y el poder
legitimo es definido y limitado por las leyes. Un mundo no
monoltico, multifactico, expresado en su momento de madu-
rez segn su argumentacin a finales del siglo XVIII, a travs de
las revoluciones atlnticas, el ciclo de cambio revolucionario

1
G ODECHOT , Jacques y P ALMER , Robert R. (1955): Le problme de
lAtlantique du XVIIIe. au XXe. sicle, Actas del X Congreso internacional de
ciencias histricas, vol. 5. Storia contemporanea, Florencia, pp. 175 y ss.

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que contempla desde la independencia norteamericana en 1776


a la revolucin francesa, la revolucin haitiana (concluida con
la fundacin de la primera repblica negra del mundo en 1804)
y las revoluciones de independencia hispanoamericanas. Todo
ello habra producido un desarrollo histrico asimtrico y des-
conectado entre Europa y Estados Unidos, a lo que se aadira
segn lo que hoy llamamos una visin global la URSS, una
potencia que viva entonces los aos cincuenta de la guerra
fra, no lo olvidemos al margen de ambos conglomerados
atlnticos, mientras en los mrgenes las grandes civilizaciones
asiticas presa del nacionalismo y hostiles hacia Occidente lo-
graban en cascada la independencia. De tal modo, la conclusin
era obvia, se necesitaba una renovacin y una defensa no slo
de una alianza diplomtica sino verdaderamente poltica que
apoyara una civilizacin occidental y atlntica.
El ensayo de Godechot y Palmer tuvo una acogida que como
mucho se puede calificar de fra y en algunos mbitos fue franca-
mente hostil. Un profesor de Harvard dijo que le haban robado la
idea, un britnico que aquello era una exuberancia filosfica (en
ingls ingenioso, el equivalente a una soberana tontera) y un po-
laco seal (con razn) que el oriente europeo en absoluto estaba
al margen de la civilizacin atlntica, y puso el ejemplo para pro-
bar su afirmacin de los oficiales polacos que haban luchado por
la independencia norteamericana. Las crticas ms hostiles vinie-
ron, sin embargo, de algunos historiadores marxistas franceses
vinculados al recin difunto estalinismo (Albert Soboul entre
ellos), que tras afirmar lo vago y arbitrario del concepto franca-
mente apuntaron que la caza de brujas justificaba mejor que la
historia atlntica una construccin homognea a ambas orillas,
europea y americana, del ocano. Palmer afirm que fueron acu-
sados de estar a sueldo de la OTAN y de su idea de agresiva y ca-
pitalista comunidad atlntica. Al cabo, Godechot public poco
despus Francia y la revolucin atlntica del siglo 18 (1965), una
apelacin esencialista al original carcter galo del ciclo revolucio-
nario incluso entonces fue atacado, pues algunos crticos nacio-
nalistas le acusaron de quitar importancia a la aportacin france-
sa al poner su revolucin en contexto mientras que Palmer
consum su propia interpretacin anglocntrica en dos volmenes
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devenidos en clsicos, La era de las revoluciones democrticas


(1959 y 1964)2.
Entre otras cosas, Godechot y Palmer quizs ms el segun-
do que el primero compartieron, al margen de su perspicacia de
grandes historiadores, un desconocimiento ocenico nunca
mejor dicho y un arraigado paternalismo como mucho hacia el
mundo atlntico hispnico que todava hoy resulta chocante.
Godechot incluy aos despus en diferentes obras el ciclo revo-
lucionario hispnico de Cdiz a las independencias iberoamerica-
nas al modo de franquicias del modelo francs, con referencias
escasas pero existentes. En cuanto a Palmer, simplemente ignor
el mundo hispnico y ni siquiera reinterpret sus postulados para
abarcarlo de algn modo, siquiera marginal.

DEBATES PIONEROS

Al hilo de esta sucesin de trepidantes acontecimientos


historiogrficos, aquel mismo ao de 1955 un joven Antonio
Rumeu de Armas impulsaba como director bajo los auspicios de
la Casa de Coln y bajo un inicial membrete doble, Madrid-Las
Palmas, la publicacin del Anuario de estudios atlnticos. En
su presentacin, lejos de cualquier esencialismo o lectura fcil
de la aventura humana, y hay que decirlo, sin la menor dosis del
triunfalismo retrico que entonces era habitual en tantas publi-
caciones cientficas espaolas, afirm:
Si importante es nacer, mas dramtico, acuciante e incierto es
vivir [...] el Anuario de estudios atlnticos escoge como motivo
central de sus investigaciones y estudios las Islas Canarias, pero
no con un sentido localista e introvertido, sino para exaltar lo
que hay en ellas de grandeza y dimensin universal. Su lema
reza Fortunata insulae Orbis Novis pons; es decir, las islas con-
vertidas en siete slidos pilares de un puente imaginario tendido
por Dios para unir, en estrecho vnculo, el Viejo Mundo Euro-
pa, frica, Asia con el Nuevo Amrica, Oceana3.
2
Un magnfico anlisis de las tradiciones intelectuales y la coyuntura en
CSPEDES DEL CASTILLO, Guillermo (2006): La historia atlntica, Boletn de
la Real Academia de la Historia, Tomo CCIII, Cuaderno II, p. 140.
3
RUMEU DE ARMAS, Antonio (1955): Presentacin, Anuario de estudios
atlnticos, nm. 1, Madrid-Las Palmas, pp. VII-VIII.

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Expresadas estas ideas a travs de un anagrama en el cual las


Afortunadas constituyen un puente que une los diferentes conti-
nentes, Rumeu esboz todo un programa multidisciplinar, refleja-
do en una revista con voluntad de inclusin de artculos de histo-
ria, lengua ciencia y artes, pero concreto en su geografa, pues en
su visin el Atlntico tiene en s mismo unidad bastante para que
todo cuanto con este ocano se relacione nos interese como pre-
ferente objetivo. Las interdependencias son constantes sin que
escapen a ellas las costas occidentales vecinas4.
No es extrao que el primer artculo suyo fuera dedicado a
La torre africana de Santa Cruz de la Mar Pequea, seguida de
una serie apasionante durante las dcadas siguientes que estu-
di la exploracin del Atlntico por catalanes y mallorquines, las
figuras seeras de Agustn de Betancourt y Cristbal Coln, las
pesqueras africanas o diferentes aspectos artsticos. Pero lo que
resulta mas llamativo es, frente a la posicin como poco re-
duccionista de Godechot y Palmer, la apertura del concepto de
mundo atlntico manejado entonces no solo por l sino tambin
por ese otro gran americanista espaol que fue Guillermo Cs-
pedes del Castillo. Ambos compartieron una visin ecumnica,
ibrica e hispnica, espaola y portuguesa, del mundo atlntico
que Godechot y Palmer no desarrollaron con plenitud por falta
de inters, desidia, conocimientos o prejuicio. Tambin fue ca-
racterstica de ambos una gran sensibilidad historiogrfica
americanista y africanista, pero con un mrito aadido, el de los
pioneros, pues tuvieron esta visin atlntica antes de que en los
aos sesenta del siglo XX, alrededor de la cuestin de la escla-
vitud y en buena parte por influencia de lo que ocurra en Es-
tados Unidos, se desarrollara casi obsesivamente ese enfoque.
Esta amplitud de miras sobre el mundo atlntico como es-
pacio de civilizacin comn tricontinental por lo menos, abier-
to no slo al designio civilizatorio del norte europeo sino al in-
genio histrico fundacional de los pueblos ibricos, obedeci
tambin a una aguda sensibilidad geogrfica, insular y marti-
ma, que si Rumeu de Armas llevaba inscrita en su naturaleza de
canario ilustre, Cspedes del Castillo pudo desarrollar de mane-
ra intelectual y tambin mediante la experiencia personal debi-
4
RUMEU DE ARMAS, Antonio (1955): Presentacin, p. VIII.

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do a sus orgenes aragoneses y su nomadismo peninsular. En


otras palabras, ambos eminentes historiadores se dieron cuen-
ta de que la historia de Espaa (la de Europa entera) es histo-
ria de Amrica y viceversa, y la certidumbre de la realidad de su
objeto de estudio determin que su visin del mundo atlntico
no cambiara sustancialmente con el paso del tiempo, desde sus
obras fundadoras de los aos cincuenta hasta las ms recientes.
Pues a pesar de toda la sofisticacin de sus trabajos posteriores,
aquel proyecto inicial no devino jams en ideologa confusa y
momentnea, ni en receta historiogrfica con fecha de caduci-
dad. En otras palabras, su visin del mundo atlntico como
alumbrador de la complejidad desarrollada desde el encuentro
entre la naturaleza y los hombres de Europa, frica y Amrica,
no devino en militancia parcial, concreta o visin homogenei-
zante, sino en explicacin contundente del presente, en pura
materia de historia.

AMRICA, EXTREMO OCCIDENTE


En este sentido, merece la pena recordar que el mundo at-
lntico ms antiguo fue el ibrico, portugus y castellano, y que
ambas monarquas pusieron a punto y desarrollaron mecanis-
mos de adaptacin particulares sobre experiencias concretas,
articuladas en las colonizaciones de Azores y Madeira y del ar-
chipilago canario, aplicadas mas tarde a escala ampliada en las
Antillas, la costa africana, Brasil y la Amrica continental. Inclu-
so es posible plantear que el papel primordial de los archipila-
gos atlnticos en el proceso de expansin martima ibrico fue
en primera instancia la implantacin en la otra orilla de sus
modelos, si se me permiten los neologismos, la azorizacin de
las costas africana y brasilea y la canarizacin del Atlntico
castellano: es posible que una reminiscencia de aquellos desa-
rrollos con independencia del fundamental y secular hecho mi-
gratorio posterior sea que todava en Venezuela llamen isleos
no a los margariteos o trinitarios, sino a los canarios.
Sea como fuere, lo que luego aconteci, a partir de ese fen-
meno histrico que los europeos occidentales empezaron a de-
nominar con toda justicia desde el siglo XVI descubrimiento de
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Amrica, en la medida en que consisti en la apreciacin


etnocntrica y tan arbitraria como legtima de su primer contac-
to con unos hombres, tierras y mares extraos, sobre los que
proyectaron pretensiones de autoridad y antigedad, determin
una ampliacin enorme de ese marco inicial e insular del mun-
do atlntico devenido hasta la ultima dcada del siglo XV. Por-
que la apertura del Nuevo Mundo, con su dimensin colosal,
implic que la relacin entre poblacin, territorio y renta que-
dara brutalmente trastocada a escala global. De acuerdo con la
clsica tesis occidentalista de Walter P. Webb, el descubri-
miento y sus consecuencias hicieron de Europa una verdadera
metrpoli y de Amrica su gran frontera. En 1492, los cien mi-
llones de europeos ocupaban una extensin de 6.033.750 kil-
metros cuadrados5. Desde entonces, la superficie disponible se
multiplic por cinco, la densidad se contrajo a una sexta parte
de la preexistente y se difundi por doquier la idea de que en
Ultramar existan riquezas asombrosas. El comercio de valiosas
y extraas mercancas se multiplic, se difundieron comidas y
bebidas deliciosas y el oro y la plata se comerciaron en cantida-
des inimaginables.
Si hay que buscar un rasgo distintivo de este mundo atlntico
espaol inicial, habra que decir que tiene que ver con una funcin
doble y determinante de la ciudad. En una primera etapa, al modo
de una plataforma avanzada sobre una playa extraa, la ciudad
fue lugar de aprovisionamiento, descanso, centro de decisin y
control burocrtico de la empresa indiana. A partir de la conquis-
ta de Mxico en 1521, terminada la etapa depredadora y adap-
tativa del Caribe, se convirti en el ncleo de estabilizacin e irra-
diacin de la colonizacin espaola, en la metfora de su poder y
tambin de sus limitaciones. Estas vinieron impuestas por una
serie de procesos culturales asociados a la apertura de la frontera
atlntica: americanizacin (adaptacin al Nuevo Mundo de espa-
oles y africanos en distintos contextos y hbitats); indianizacin
(adaptacin de espaoles y africanos en contextos de abundante
poblacin indgena, que les hicieron adquirir algunos de sus ras-
gos culturales, como la ingestin de cazabe, el pan del trpico, por
5
WEBB, Walter P. (1953): The Great Frontier. Londres. Secker & Warburg;
p. 100.

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los conquistadores); y finalmente la criollizacin (generacin de


unos rasgos culturales nuevos por efecto de la interaccin de ele-
mentos europeos, africanos y autctonos).
Las imgenes iniciales del descubrimiento y la conquista de
Amrica muestran que la percepcin de lo urbano fue primordial
y tambin de qu manera el horizonte inicial de la experiencia
insular canaria determin un elemento tan sustancial como la na-
rrativa de los mitos de la conquista, la configuracin de las im-
genes que sostendrn desde 1492 la expansin atlntica de la mo-
narqua espaola. Hay que decir que de acuerdo con la tradicin
grecolatina, se presuma que donde existan ciudades habra poli-
ca y gobierno, pero las urbes del Nuevo Mundo, herederas de una
tradicin urbana varias veces milenaria tanto en Europa como en
Amrica, con frecuencia se constituyeron en ncleos de encarniza-
da resistencia y rechazo organizado por parte de los indgenas.
Pero pese a ello y visto en conjunto, el hecho urbano facilit la
conquista de Amrica. La ciudad gobernaba recursos, hombres y
territorios y quien se apoderaba de ella los posea y administraba
a su antojo. Frente a la colosal Tenochtitlan de los aztecas ponde-
rada por Hernn Corts, o la portentosa red de almacenes y
tambos de los incas, los nativos nmadas del desierto mexicano o
la selva amaznica parecieron con frecuencia a los conquistadores
(todos ellos, habra que decir, familiarizados de uno u otro modo
con la experiencia canaria) tan slo unas bandas de salvajes sin je-
rarqua y polica. El umbral de asimilacin territorial por parte de
los espaoles encontr su lmite en un estadio civilizatorio situa-
do de manera convencional entre la agricultura estacional y la
prctica nmada de la caza y recoleccin. Los indios agrcolas,
segn narraron con insistencia los cronistas de Indias, posean po-
blados siquiera temporales y se supona que alguna civilidad, ideas
sobre la existencia de Dios y el diablo, reyezuelos, guerras y herra-
mientas. A partir de ese nivel cultural, habitaba el planeta de la
bestialidad. Sus moradores, carentes de nombre propio, fueron
percibidos a partir de categoras polismicas tan determinantes
como perdurables: caribes, sodomitas, indios de guerra, brbaros
y canbales6.
6
AMODIO, Emanuele (1993): Formas de la alteridad. Construccin y difu-
sin de la imagen del indio americano en el primer siglo de la conquista. Qui-
to. Abya-yala, pp. 15-40.

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La novedad del Nuevo Mundo desplaz en el mapa del uni-


verso las tierras, hombres y ciudades y las dispuso donde adqui-
rieron coherencia y sentido, convirtiendo la inicial experiencia
atlntica y de frontera del archipilago canario en precursora
pero tambin en etapa intermedia rpidamente superada, inte-
grada en una vecindad martima de la corona castellana llama-
da a tornarse en apenas un siglo en el primer imperio global. En
una Memoria dirigida en 1524 al patriciado de Crdoba, el
humanista Hernn Prez de Oliva seal que era preciso impul-
sar la navegacin del ro Guadalquivir, porque antes ocupba-
mos el fin del mundo y ahora estamos en el medio, con mudan-
za de fortuna cual nunca otra se vio7.
De ese modo expresaba que la pennsula haba sido el extre-
mo del Mediterrneo y la frontera de Europa, pero tras el des-
cubrimiento de Amrica su posicin relativa en la geografa del
orbe se haba trastornado por completo, pues ahora se encon-
traba en el centro. En esta lnea de reflexin, el conquistador y
cronista Gonzalo Fernndez de Oviedo mencion el imperio
occidental de nuestras Indias y pidi abandonar las discusio-
nes bizantinas y dejar de disputar esta materia de Asia, frica
y Europa [...] pues lejos estamos en las Indias de donde al pre-
sente aquestas cosas hierven8. Estas ansiedades geogrficas
refieren un desfase entre la realidad y la capacidad cultural de
produccin de sentido, indican el movimiento en la geografa
atlntica tambin de los descubridores y cronistas en su conjun-
to de referencias, narran su prdida relativa dentro del espacio
terrestre, por supuesto infinitamente menos abrupta que la de
los descubiertos, pero tambin significativa. Se trat, en todo
caso, de un reto asumible desde el punto de vista cultural. La
novedad americana no supuso un enigma indescifrable para el
humanismo europeo y la idea de descubrimiento funcion
como arma de dominio e invencin de Amrica. Las incertidum-
bres relativas al carcter de los nativos o las peculiaridades de
su naturaleza plantearon retos y dudas que de un modo u otro
7
ELLIOTT, John H. (1990): El Viejo Mundo y el Nuevo, 1492-1650. Madrid.
Alianza editorial, p. 93.
8
GERBI, Antonello (1992): La naturaleza de las Indias nuevas. Mxico.
FCE, p. 313.

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se acabaron resolviendo, por las vas de la racionalizacin uni-


versal de la humanidad, el mestizaje o la eficaz atribucin de
monstruosidad, pues ese rasgo defini lo incomprensible, rebel-
de o indescifrable9.
Como hemos sealado, una de las razones de este xito ini-
cial ibrico en el mundo atlntico fue la capacidad de mitifica-
cin, que hizo de los enigmas y misterios geogrficos, reflejados
en historias, relatos y crnicas de Indias, una de las armadu-
ras de la conquista. Sus narrativas estuvieron presididas por
una tensin que opuso a la inicial representacin de la realidad
americana en trminos de idealizacin de la naturaleza, los
hombres y los hechos providenciales de la conquista una visin
muy distinta. Esta subray lo contrario, el fracaso de la aventu-
ra ultramarina, con su secuela inevitable, la posibilidad e inclu-
so la obligacin de la rebelin individual frente al desamparo y
la fatalidad de un destino injusto. La historia de la conquista
est plagada de perdedores y por eso los mitos sirvieron, segn
convino, como coartada del fracaso e instrumento de propagan-
da de la empresa indiana. De ah que en la segunda mitad del
siglo XVI se abriera paso, frente al modelo representado por
quienes, como el loco Lope de Aguirre, pretendan seguir bus-
cando en el interior continental o en alguna isla ignota tierras
por descubrir y por ganar, una posibilidad de estabilizacin, a
travs de una conciencia criolla de raz profundamente urba-
na10. De esta manera se volvi a adaptar la fbula necesaria que
explicaba el pasado a los imperativos de la realidad, los mitos a
la cruda materialidad del mundo americano, con el fin de hacer-
lo habitable para Occidente11.
El lugar de las ciudades en la mitologa del descubrimiento
de Amrica fue fundamental desde que Cristbal Coln perfil
su proyecto de alcanzar Asia navegando hacia el oeste, con s-
9
GERBI, Antonello (1992): La naturaleza, pp. 20-21; GRUZINSKI, Serge
(2000): El pensamiento mestizo, Barcelona. Editorial Paids, p. 78.
10
LOCKHART, James (1999): Of Things of the Indies. Essays Old and New
in Early Latin American History, Stanford, Stanford University Press, p. 124.
11
PASTOR BODMER, Beatriz (1992):The Armature of Conquest. Spanish
Accounts of the Discovery of America, 1492-1589, Stanford, Stanford Uni-
versity Press, pp. 3-4.

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lidos fundamentos en la geografa clsica y los testimonios de


los viajeros medievales. El palacio del rey de Cipango con las
paredes recubiertas de oro descrito por Marco Polo espole la
imaginacin del descubridor, cuyo sueo mstico pretenda nada
menos que reconquistar Jerusaln y reedificar el templo de
Salomn. Tambin recab su atencin la leyenda de la comar-
ca de Ofir, situada al norte de la India y trasvasada a la isla
Espaola. En otro episodio mitificador, Coln rememor la isla
de las siete ciudades (quizs una reminiscencia del mito insu-
lar de las Antillas atlnticas, situadas en la profundidad del
ocano, visibles en das claros como un sueo lejano o una re-
memoracin de la Atlntida de Platn) a cuyas playas, segn
cont, haba arribado una embarcacin empujada por la tem-
pestad: sus tripulantes descubrieron entonces con asombro que
las arenas estaban impregnadas de oro.
Hubo dos mitos urbanos fundamentales de la conquista de
Amrica de raigambre salomnica, preados de elementos como
mares y lagunas, ciudades fortificadas, hombres blancos y tie-
rras doradas. As, en el Ro de la Plata fue localizada la ciudad
perdida de los csares, tambin llamada Linln, Trapananda, La
Sal o Conlara. La urbe mtica tendra murallas con fosos, reve-
llines y una sola puerta, edificios suntuosos y templos cubiertos
de plata maciza, un metal all tan abundante que sus morado-
res se servan de l para elaborar ollas, cuchillos y hasta rejas de
arados. En sus casas, dispondran de asientos de oro. Su aspecto
fsico era inconfundible, pues eran blancos y rubios, con ojos
azules y barba cerrada. Su idioma resultaba ininteligible a espa-
oles e indios, pero extraamente herraban su ganado con mar-
cas como las de Espaa.
El origen de la versin ms corriente del mito de la ciudad
perdida provino de las andanzas del descubridor Francisco C-
sar, que segn refiri el cronista rioplatense Ruy Daz de Guz-
mn sali en 1526 de Sancti Spritu a orillas del ro Paran y,
tras encontrar gente muy rica y vestida con buenas prendas de
lana, no se dej obnubilar por fantasas y retorn a Cuzco.
Otros relatos fueron ms aventurados, pues pretendieron que la
ciudad perdida estaba habitada por nufragos supervivientes de
la expedicin de Simn de Alcazaba al estrecho de Magallanes
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(1534-1535), un grupo de incas rebeldes emigrados del Per o


los 150 desgraciados supervivientes de la expedicin del obispo
de Plasencia Vargas de Carvajal, abandonados en la Patagonia
en 1539. En la segunda mitad del siglo pretendieron que se tra-
taba de los infortunados pobladores de Nombre de Jess y Rey
Don Felipe, las ciudades magallnicas establecidas en 1584
por Pedro Sarmiento de Gamboa, o de antiguos habitantes de
Osorno, la urbe chilena cruelmente destruida por los mapuches.
La ciudad de los csares constituy una leyenda de tierras
extraordinarias y hombres blancos perdidos cuya funcionalidad
geogrfica en el contexto atlntico ofrece pocas dudas. Deban
estar en alguna parte ignota del mapa, lo que constitua una
motivacin perfecta para continuar con las exploraciones y en-
tradas. Cada quien tena su versin, construida al modo de una
geografa del deseo, originada en el mundo clsico mediterr-
neo, filtrada a travs de la experiencia canaria y antillana y pro-
yectada sobre las nuevas geografas. En 1580, el escribano de
Tucumn Alonso de Tula Cerbn inform que en el valle de San
Pedro Mrtir haba una gran provincia de ingas belicosos que
extraan oro. Segn l, al tener noticia de la llegada de los espa-
oles se habran refugiado en una laguna como la de Mxico:
Publanse entre ellos en la costa muy buenas ciudades, frtiles
y de gran temple, que hay en la costa de la mar desde la boca
del Ro de la Plata hasta el estrecho de Magallanes12. El equi-
valente del mito de los Csares en el norte americano fueron las
no menos famosas siete ciudades de Cbola. Una versin bas-
tante extendida mantuvo, en la lnea de ciertos relatos peninsu-
lares, que haban sido fundadas en el siglo XII por siete obispos
huidos con las reliquias de la iglesia de Mrida, en Extrema-
dura, justo cuando la ciudad iba a ser capturada por los moros.
Por supuesto, el mito se fue acomodando en sospechosa concor-
dancia a los impulsos y necesidades del proceso descubridor,
cre la realidad americana que la imaginacin ya haba soado.
Tras el hallazgo por Juan Ponce de Len de la pennsula de Flo-
rida en su bsqueda de la fuente de la eterna juventud, la pode-

12
GIL, Juan (1989): Mitos y utopas del descubrimiento. 2. El Pacfico,
Madrid. Alianza Editorial, pp. 153, 268 y 275.

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rosa y arquetpica imagen de la ciudad del oro se difundi sin


remisin. Los intentos de exploracin del interior continental
acabaron con el alucinante periplo de Alvar Nez Cabeza de
Vaca y su compaero Estebanillo: entre 1528 y 1536 ambos cru-
zaron el continente a pie, desde la actual Tampa hasta Sinaloa.
Con ello transformaron para siempre el arte de viajar.
Tres aos despus de su retorno, un Hernn Corts deseoso
de afirmar su poder despach a Francisco de Ulloa a explorar el
Pacfico. El virrey Antonio de Mendoza se le haba adelantado,
pues el otoo del ao anterior haba mandado al franciscano
fray Marcos de Niza hacia el incgnito norte, acompaado del
inquieto Estebanillo, que encontrara entonces la muerte por
propasarse con las indgenas. El informe de Niza mencion el
hallazgo de reinos abundantsimos con camellos y elefantes y
apunt la existencia de una ciudad ms grande que Mxico,
identificada de inmediato con una de las siete de Cbola. De ah
que a pesar de su fama de mentiroso el virrey no dudara en
encargarle una formidable expedicin que puso al mando de
uno de sus hombres de confianza, el gobernador de Nueva
Galicia Francisco Vzquez de Coronado. Estuvo compuesta por
unos trescientos hombres, al menos tres mujeres, seis francisca-
nos, ms de mil indgenas aliados y cerca de 1.500 caballos. En
su transcurso soportaron toda clase de penalidades y acabaron
por encontrar una aldea de los indgenas zuni en lo que hoy es
Hawi Kuk (Nuevo Mxico), habitada por unas cien familias. Los
nativos que en adelante se llamaran pueblos tenan edifica-
ciones con explanadas a distintos niveles, patios y casas de ado-
be, pero carecan de oro en cantidades dignas de justificar el
esfuerzo de llegar hasta ellos. Como todo buen conquistador,
Vzquez de Coronado conjetur que deba estar cerca, por lo
que despach exploradores hacia el Gran Can y las tierras de
los Hopi y los Taos. En el inmenso continente, abrumados por
la decepcin y el aburrimiento, buscaron el mtico reino de Qui-
vira, mencionado por un indgena conocido como el turco.
Segn sus noticias, all el seor de la tierra dorma la siesta a la
sombra de un gran rbol, del cual pendan numerosas campa-
nas de oro tintineantes. Algunas exploraciones posteriores al-
canzaron el territorio de la actual Kansas, pero el tiempo se
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14 MANUEL LUCENA GIRALDO

agotaba. Despus de mandar ajusticiar al turco por mentiroso,


Vzquez de Coronado orden el retorno a Mxico. Al llegar,
como tema, tuvo que hacer frente a un duro proceso legal por
negligencia e ineptitud, pero fue exonerado de toda culpa en el
fracaso de la expedicin13.
La culminacin y con gran frecuencia la nica justificacin
posible de un descubrimiento, su concrecin en una nueva ciudad,
parti de una representacin poltica llena de simbolismo, la toma
de posesin, otra experiencia pragmtica inventada en el mundo
atlntico inicial y desarrollada en toda su potencialidad en Am-
rica. Esta transfera al dominio material de la Corona una parte de
las Indias, considerada hasta entonces tierra de nadie, res nullius
habitada por paganos y entregada por las bulas papales a los re-
yes catlicos, y la haca propia para que ningn otro se aposenta-
se en ella. Proyectaba de ese modo la accin descubridora sobre
el terreno y tambin converta el espacio sin dueo en territorio
propio, detentado con justo ttulo. La toma de posesin precedi
y orden el procedimiento de fundacin de ciudades. Su regula-
cin, como sola ocurrir en el derecho indiano, no adoleci de ri-
gidez, de modo que pudo asumir el juego de la circunstancia.
Entre sus fuentes jurdicas estuvieron algunas frmulas proceden-
tes del derecho romano y germnico, como hemos sealado en-
sayadas en las islas Canarias14.
Para que tuviera validez, el descubridor deba cortar ramas,
pasear, tomar puados de tierra, beber agua y hasta dar gritos;
el escribano pblico levantaba testimonio y el pregonero daba
luego voz a todo lo actuado. El acto sola ir acompaado de
misas y levantamiento de cruces y finalizaba con la traza fsica
de calles y solares y el nombramiento del primer cabildo. En
una etapa posterior se le aadi en ocasiones el enterramiento
de una botella con la escritura de posesin e indicando para que
no hubiera dudas quin era el propietario del territorio. Se bus-
caba as advertir a posibles competidores europeos, ante los que
13
W EBER , David (1992): The Spanish Frontier in North America, New
Haven, Yale University Press, p. 49.
14
MORALES PADRN, Francisco (1955): Descubrimiento y toma de pose-
sin, Anuario de Estudios Americanos, Vol. XII, Sevilla, Escuela de estudios
hispanoamericanos, pp. 333-336.

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slo vala el nimo de dominio o la presencia efectiva. En


cualquier caso, las variantes fueron muchas. En las instruccio-
nes entregadas a Juan Daz de Sols en 1514 para el descubri-
miento del estrecho que comunicaba el Atlntico con el Pacfi-
co, se le orden tomar posesin en un sitio bien determinado,
cortar rboles y ramas, cavar el terreno y proclamar todo lo
efectuado con testigos y levantamiento de testimonio. Tambin
se le encareci construir algn pequeo edificio donde hubiera
un cerro sealado o un gran rbol y levantar una horca. Final-
mente, tena que actuar como juez y sentenciar las demandas
que le presentaran. El ao anterior, una vertiente martima de
la ceremonia protagonizada por Vasco Nez de Balboa la
toma de posesin del Ocano Pacfico haba obligado a los
participantes a esperar en la orilla hasta que subiera la marea:
Sentronse l y los que con l fueron y estuvieron esperando
que el agua creciese, porque de bajamar haba mucha lama e
mala entrada. Tal condicin se contempl como requisito in-
dispensable para que existiera validez jurdica.

SOCIEDADES DE FRONTERA

Ms all de la toma de posesin, lograda la superacin de la


conquista mediante la fundacin de una ciudad como signo de
la voluntad de permanencia, fue la peculiaridad de la organiza-
cin de las Indias como reinos constituyentes de una monarqua
compuesta y global, la de los Austrias, la que determin la re-
troalimentacin entre ambas orillas del Atlntico. Este edificio
de legitimidad tuvo destacada participacin de humanistas y
escritores: el gran Nebrija no olvid escribir esa obviedad de
origen romano, la lengua es la compaera del imperio.
En una de sus referencias ms conocidas Francisco Lpez de
Gmara, el gran humanista y capelln del conquistador de
Mxico Hernn Corts, seal con el convencimiento que slo
poseen los providencialistas que la mayor cosa despus de la
creacin del mundo, sacando la encarnacin y muerte del que
lo cri, es el descubrimiento de las Indias. Su obra Hispania
Victrix (Zaragoza, 1552), traducida poco despus al francs, el
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italiano y el mexicano (nhuatl), narra en dos volmenes, como


se sabe, el hallazgo y conquista del Nuevo Mundo. Con escasa
imaginacin, opt por dedicarlos a Don Carlos, emperador de
los romanos, rey de Espaa y seor de las Indias y al muy
ilustre seor Don Martn Corts, marqus del Valle, el hijo y
heredero de su antiguo patrn. En aquellos aos centrales del
siglo XVI, marcados por la presencia pblica del combativo
dominico Bartolom de Las Casas cuya influencia determin
que en las Ordenanzas de nuevos descubrimientos de 1573 se
eliminara el vocablo conquista por su origen mahomtico
las ideas de Gmara, proclives a defender la legalidad de la con-
quista espaola de Amrica por causa de una evidente superio-
ridad civilizatoria, fueron combatidas desde muchos frentes. De
hecho, los errores y malicias de la obra llevaron a que el prn-
cipe Felipe, futuro rey, ordenara retirarla en 1553 e impusiera
una fuerte multa a quien osara reimprimirla.
Sin embargo, algunas de las cuestiones abordadas por G-
mara tuvieron mucho que ver con el ritmo de un proceso expan-
sivo que hizo de la monarqua filipina desde 1580 el primer
imperio global. Porque en las cuatro portentosas dcadas com-
prendidas entre 1492 y 1532, a partir de la experiencia atlnti-
ca inicial, Coln y sus acompaantes descubrieron el que sera
luego considerado Nuevo Mundo, Bartolom Dias dobl el cabo
de Buena Esperanza y abri el camino de la India y el Extremo
Oriente, Caboto explor la actual costa norteamericana, Maga-
llanes y Elcano completaron la primera circunnavegacin, Cor-
ts y sus hombres conquistaron a los aztecas y Pizarro y su
hueste dominaron el imperio de los incas. La conversin de
Europa en un conjunto de monarquas burocrticas y compac-
tas que tenan en el comercio a larga distancia y la guerra glo-
bal sus actividades ms florecientes y contaban con tecnologas
capaces de dominar, determin la aparicin del mundo Atlntico
y la globalizacin del planeta.
Una de las manifestaciones bsicas de la expansin europea
inicial fue la formacin de sociedades de frontera. En el caso
espaol, fue en las Antillas donde se configur en las primeras
dcadas del siglo XVI un nuevo modo de vida, cuya identidad
pes de modo ostensible en la configuracin de un mundo at-
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lntico propio y particular. Como hemos indicado reiteradamen-


te, a partir de la experiencia lograda en la conquista y coloniza-
cin de las islas Canarias, la navegacin africana y el legado
militar y naval de la reconquista peninsular, grupos de hombres
y mujeres cruzaron el ocano y protagonizaron la historia del
primer asentamiento europeo masivo en los trpicos. En prime-
ra instancia, tras el exitoso viaje de descubrimiento colombino,
hubo un intento obvio de mantener lo que se supona iba a ser
un excelente negocio, el trfico de especias, oro, esclavos y otros
productos exticos de alto valor, bajo el monopolio de la coro-
na. Esta financi el segundo viaje, una masiva exploracin po-
bladora de 17 naves y ms de 1500 hombres que fracas tanto
por la impericia poltica de Coln como por los lmites de ren-
tabilidad de lo que era todava y sin la menor duda una empre-
sa ruinosa. De ah que en adelante la corona castellana acudie-
ra a la iniciativa particular, se contentara con mantener el
control del proceso conquistador y de facto privatizara el nego-
cio del descubrimiento y ocupacin de las tierras que se halla-
ran instituyendo un sistema de capitulaciones. Estas fueron, en
rigor, contratos firmados por el rey y un particular, que fijaron
los derechos y obligaciones de cada uno y regularon por siglos
la colonizacin del continente americano.
Un aspecto fundamental de la construccin de la nueva so-
ciedad hispnica atlntica fue que la experiencia personal de
frontera tan presente en los trabajos de Antonio Rumeu de
Armas, como estudioso de los sistemas de organizacin del te-
rritorio y las instituciones ocenicas se consider un mecanis-
mo de madurez personal. Al contrario de lo que ocurra entre
los esclavos, de los cuales se consideraba mejor el ingenuo
bozal recin trado de frica que el ladino, lleno de malicia y
estropeado por el contacto con espaoles, entre los espaoles
y miembros de hueste ms valdr ser baquiano, haber pasa-
do la baqua o fiebre tropical, estar adaptado fsica y mental-
mente a Amrica. La peculiar acumulacin de experiencia y
valores capacidad de riesgo empresarial, uso concentrado de
tecnologa y conocimiento de la tctica naval y militar, sociabi-
lidad de banda depredadora de frontera, posibilidad de comuni-
carse con los naturales para articular empresas comunes y ma-
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nipular redes de intercambio de objetos preciosos, mujeres o


alimentos acabaron por crear tanto un estereotipo, el del con-
quistador, como una identidad poltica distintiva, la de los bene-
mritos fundadores de la tierra. Obviamente para la Historia,
y mas con la leyenda negra de por medio, slo parecen existir
aquellos que tuvieron xito, pero hay que recordar que muchos
fracasaron, o se tuvieron que contentar con vivir una mediocre
y limitada vida de segundones o de marginados en las recin
establecidas ciudades hispanas de Indias. Seguramente el Per
de 1560 muestra de manera transparente el carcter de su des-
tino; por entonces el gobernador andaba dichoso de que cuan-
tos ms conquistadores veteranos mejor acompaaran a Lope
de Aguirre en su ltima y homicida aventura equinoccial en pos
de El Dorado15.
De modo que cuando la sociedad indiana se articula en una
urbe y asienta una red de relaciones con el mundo indgena cir-
cundante el conquistador, relegado por oficiales reales, comer-
ciantes, oidores o abogados, se convierte en algo del pasado, que
con suerte al haber ganado para el monarca espaol reinos y
provincias en las Indias recibir recompensas y mercedes. Estas
tienen una forma material, encomiendas y tierras, y por supues-
to ello impulsar la creacin de una aristocracia indiana pode-
rosa, tan rica y consciente de su fuerza que, segn los casos, no
tendr reparo en destituir gobernadores, corromper justicias,
dominar ciudades, importar esclavos y tejer redes de negocio y
comercio a escala ocenica.

CONSTITUCIN ATLNTICA

De cuanto hemos referido hasta ahora, lo que ms asombra


hoy es que la tecnologa del poder desarrollada en la monarqua
hispnica funcionara a travs del Atlntico con un grado tal de
eficacia que logr mantener en poca preindustrial, no se ol-
vide unidos en una misma estructura poltica durante tres
15
JOS, Emiliano (1927): La expedicin de Ursa al Dorado, la rebelin de
Lope de Aguirre y el itinerario de los Maraones. Huesca. Talleres Grficos
Editorial V. Campo, pp. 20-56.

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siglos los reinos peninsulares y los indianos. Ms all de visio-


nes historiogrficas limitadas, que proyectan hacia sociedades
del antiguo rgimen capacidades y usos propios de los siglos XX
y XXI, la explicacin de semejante xito radica en la naturaleza
de su flexible constitucin y en su capacidad para acomodar los
intereses de distintos grupos sociales y tnicos a escala trans-
atlntica. El Diccionario de la Real Academia en su primera edi-
cin, de 1729, defini el trmino con aterrador pragmatismo
como el conjunto de reglas que se hacen y forman para el buen
gobierno y direccin de alguna repblica o comunidad. De
modo que la constitucin se expresa en un pacto entre el rey y
sus sbditos, a los que protege de toda contingencia, en la me-
dida en que articula en realidades terrenales la voluntad de go-
bierno de Dios y la adscripcin de un individuo a un grupo so-
cial, estamento o linaje16. Fuera de ella slo existe un vaco en
el cual el vasallo carece de proteccin y no tiene identidad jur-
dica, porque hablamos de un mundo en el que apenas se est
formando la concepcin del sujeto individual. Pero lo funda-
mental es que, como ha sealado John Lynch, la instituciona-
lidad espaola en Amrica durante el largo tiempo de los
Austrias y an los primeros Borbones construye un imperio de
consenso, cuya naturaleza constitucional radica en un pacto que
ordena el mundo mediante un reparto de cargas y beneficios
(nada que ver con la moderna concepcin de deberes y dere-
chos) con el monarca en el papel de supremo rbitro y seor. De
ah que sea posible hablar de un tentativo estado criollo,
como expresin transatlntica del poder real, pero tambin de
sus limitaciones. Semejante estructura poltica result al tiem-
po laxa y firme, tuvo mltiples presencias e incorpor multitud
de circunstancias intermedias. La famosa declaracin se obe-
dece, pero no se cumple, al tiempo de acatamiento y desobe-
diencia, tan criticada por los puritanos constructores de la lega-
lidad del estado liberal en los siglos XIX y XX, o por estudiosos
de la corrupcin, resumi a la perfeccin su caracterstica pri-
mordial, de un barroquismo fuera de toda duda: la fidelidad
deba adaptarse a la circunstancia y la naturaleza, en aras de la
16
LYNCH, John (2001): Amrica Latina, entre colonia y nacin. Barcelona:
Editorial Crtica, pp. 81-87.

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conservacin del cuerpo poltico. Por decirlo de otro modo,


cuando un ayuntamiento americano reciba un precepto y bajo
el retrato del monarca lo daba por recibido manifestaba tam-
bin su fidelidad, aunque su primer acto fuera en verdad incum-
plirlo por considerar que resultaba inaplicable segn la natura-
leza de aquel territorio indiano.
En aquellos dominios se respira inobediencia, dir en el
siglo XVIII un burcrata cumplidor, pero lo cierto es que aque-
lla declaracin de principios permita no slo salvar el escollo de
una ley que perjudicaba intereses locales sino subrayar la fide-
lidad local y su identidad poltica. As, la orden real se impona
al ocano Atlntico y a la distancia, aunque esta cambiara su
posibilidad de efecto y ordenacin del mundo. Este comporta-
miento barroco afect igualmente a las decisiones de los cuer-
pos delegados del rey, sus entidades simblicas, los virreyes pe-
ruano y novohispano, que reprodujeron sin ms la constitucin
de la monarqua en sus modos de implementarse hacia los
vasallos, con sus propias cortes, entradas y ceremonias. Por eso,
la percepcin del estado de ilegalidad fue permanente en los
reinos indianos, pero siempre en nombre de su conservacin y
permanencia. Como sealaron con acidez los marinos Jorge
Juan y Antonio de Ulloa en Nueva Granada a mediados del si-
glo XVIII, all hacer contrabando era considerado comer y
dejar comer: la desidia de los oficiales reales era una forma de
rechazo del poder, pero tambin un mecanismo para su repro-
duccin.
En otro orden de cosas, es obvio que existan unos mrgenes
donde el pacto no era posible, pero incluso en las fronteras ab-
solutas del Occidente que se expanda con dificultad, la mqui-
na de la monarqua hispnica inventaba espacios de negocia-
cin e intercambio17. En la frontera abierta de los palenques,
cimarrones y cumbes, los esclavos huidos se adentraban en sel-
vas y pantanos y constituan sus seoros. Frente al mundo in-
dgena, de variedad extraordinaria, y tras la etapa en la cual las
elites indgenas mexicanas tuvieron un enorme poder poltico y

17
LEVAGGI, Abelardo (2002): Diplomacia hispano-indgena en las fronteras
de Amrica. Madrid: Centro de Estudios Polticos y Constitucionales, p. 127.

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cultural gracias a su pacto de representacin del poder de la


corona y su papel mediador ante las grandes masas de pobla-
cin tributaria, devino la catstrofe demogrfica. Con ella, su
tiempo poltico lleg a su fin y el emergente mundo criollo y
mestizo empez el suyo. Pero es posible que fuera ante los na-
tivos de las fronteras donde la constitucin de la monarqua
expresara toda su elasticidad. Ante ellos, se negociaron de ma-
nera permanente parlamentos generales, paces y tratados, caso
de los firmados con tocages, araucanos, chiriguanos, yaquis,
comanches o apaches en el Ro de la Plata, Nueva Espaa, Flo-
rida o Chile. Como grandes ceremonias que eran, consistan en
un despliegue mutuo y simblico de las fuerzas disponibles,
intercambio de regalos, escenificacin de los pactos y celebra-
cin de hermandad. Precisamente en el caso de Chile el
Flandes indiano, de tan descollante expresin literaria inclu-
yeron hasta el establecimiento en Santiago, capital de la gober-
nacin, de caciques embajadores permanentes.
Buena parte de estas nociones sobre la existencia de un
mundo atlntico hispnico, de novedad y utopa, de conflicto y
negociacin, de mestizaje y reinvencin, se han formado duran-
te largo tiempo gracias al trabajo constante y la capacidad de
indagacin de quienes como Antonio Rumeu de Armas no se
conformaron con los tpicos y pensaron por s mismos. Dijo
Eugenio DOrs que todo lo que no es tradicin es plagio, y en la
polmica sobre quin era mas virtuoso, si los antiguos o los
modernos, se record que todo aquello que somos y representa-
mos tiene que ver con una visin del pasado, pues nuestra sa-
bidura reposa no en la negacin, sino en el recuerdo de todos
aquellos grandes hombres que nos precedieron: aquellos que
hemos acordado llamar nuestros clsicos. l es ya uno de ellos.

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