You are on page 1of 7

Thee Histtory o

of Solaar Energy
A Lo
ook at Uses o
of Solarr Energgy from
m BC to ITC 
Overrview   
Solar eenergy has been harnessed d as a form off light and heaat since earlyy mankind. Froom rudimenttary uses as a source of heat 
in Romman bath housses and Anasaazi dwellings to today’s utility‐scale pow wer stations; solar energy has been a constant and 
vital prresence in maankind’s everyyday life. As ttechnology haas advanced, the uses of ssolar have divversified, expaanded and 
become commerciaalized. Advanccements in so olar technologgy sped up exxponentially in the last cenntury and thee future appeaars 
promissing. 
Earlyy History 
Magniffying glasses aand mirrors aare used to co oncentrate thhe sun's rays o
on a fuel  Anciient Use of 
f Passive 
and ignnite a fire for light, warmth
h and cookingg. As early as 212 B.C., Greeek  Solar
scientisst Archimedees applied thee reflective prroperties of bronze shieldss to focus 
sunlighht and set firee to Rome's w
wooden ships,, which were besieging Syrracuse.  This  den nsely  populaated  Anasazzi 
Civilizations from Ro ome to Northh America beggin building homes and bath houses  communitty  was  built  into  the  clifff 
that face the sun in order to captture its heat.  side  in  a  compact  plans  during  thee 
Classic  Pu ueblo  Period d  (A.D.  1100
0‐
Renaaissance aand Enligghtenmen
nt    1300).  The 
T open  front 
f of  thee 
dwellings  often  faced  southwest  to o 
1500ss  absorb the most solar energy, whilee 
the back o of the cliff prrotected them

would track the sun 
Leonarrdo da Vinci sketched conccentrating colllectors that w from  cold d  northern  winds.  The  clifff 
and foccus sunlight o
onto a central receiver and
d he began bu uilding such aa collector  overhangs let the wintter sun in, bu ut 
in 1515
5.  shaded  villagers 
v fromm  the  moree 
intense su ummer sun.
1767 
Swiss sscientist Horace de Saussure is creditedd with building the world's first solar 
collectoor, later used
d by Sir John H ook food duriing his South African 
Herschel to co
expedition in the 18 830s. 

19th Centtury 
The 1
1839 
French scientist Edmmond Becque erel discovers the photovoltaic effect w while  Figure 1

experimmenting with an electrolyttic cell made up of two meetal electrodees placed 
in an electricity‐con
nducting soluttion; the electtricity generaation increasees when 
exposeed to light. 


SEIA | www.seia.orgg                           Septeember 29, 200
09 
1891 
Solarr Technolog
gy Reachees 
Baltimo
ore inventor Clarence Kem
mp patents th
he first commercial solar w
water 
heater.   the Massses 
20th Centtury 
The 2
1908 
m J. Bailey of tthe Carnegie Steel Company invents a ssolar thermall collector 
William
with co
opper coils annd an insulateed box, which he same collector design 
h is roughly th
used to
oday. 

1921 
Albert Einstein winss the Nobel Prrize for his theories in a 19
905 paper, wh
hich 
Figure 3

explain
ned that light would have tto be both waave and particle (photon). This is 
called tthe photoelecctric effect.  The  pho oto  above  is  of  the  origiinal 
Bell  So olar  Batteryy  (photovolttaic 
1954  panel)  created 
c in  1954. 
1 The  next 
year,  Western  Electrric  began  to  sell 
Photovvoltaic technoology is born in the United
d States when
n Daryl Chapin n, Calvin  commerrcial licenses  for the creation 
Fuller aand Gerald Peearson develo
op the silicon photovoltaicc (or PV) cell aat Bell Labs.  of  silicon  photovoltaaic  technologgies 
Bell Telephone Labo oratories then
n produced a silicon solar cell with 6 peercent  like  the  solar  poweered  radio  seeen 
efficien
ncy.  below. 

1956 
Architeect Frank Brid dgers designs the world's ffirst commerccial office buillding 
featuring solar wateer heating and d passive dessign. The Bridgers‐Paxton b building 
(Figuree 2) still stand
ds today and is on the National Registerr of Historical Buildings.  

  Figure 4

Figure 2 


SEIA | www.seia.orgg                           Septeember 29, 200
09 
1958 
Solar T
Technologyy takes to tthe  Thee Vanguard I sspace satellite, Explorer IIII, Vanguard II, and Sputnikk‐3 
aree launched with PV‐powereed systems on board. Silicon solar cells 
Road and Skies 
beccome the most widely acceepted energyy source for sp pace 
appplications and
d remain so to oday.  

1974 
Thee Solar Ener gy Industriees Associatioon (SEIA) is ffounded by  5 
inddustry memb bers in Wash hington, D.C
C.  and Sheld
don Butt is 
eleected as its ffirst Preside nt. 
 
1976 
        Figure 5
Thee NASA Lew is Research  Center startts installing  the first of  83 
In 1981, Paaul MacCready built the firsst  phootovoltaic p ower system ms on every  continent eexcept 
solar‐poweered aircraft, tthe Solar  Ausstralia. Theyy provide po ower for vac cine refrige ration, room

Challengerr (above), and flew it acrosss  ligh
hting, mediccal clinic ligh
hting, teleco
ommunicatio ons, water 
the English
h Channel. The e aircraft had  pummping, grainn milling and d classroom  television. TThe project 
more than n 16,000 wing‐‐mounted solaar  takkes place fro
om 1976 to 1 1985 and th en from 199 92 to 
cells and p
produced 3,0000 watts of 
commpletion in  1995. 
power. The next year, AAustralian Hans 
Tholstrup drove the firstt solar‐powered 
car, the Qu
uiet Achiever ((below), almost  1978 
2,800 milees between Sydney and Pertth  NASA's Lewis Reesearch Centeer installs a 3..5‐kilowatt phhotovoltaic 
in 20 days — 10 days fasster than the ffirst  system on the Papago Indian n Reservation in southern A
Arizona—the 
gasoline‐powered car to o do so. 
world's first villaage PV systemm. It provides power for water pumpingg 
andd residential eelectricity in 1
15 homes unttil 1983, when grid power 
reaaches the villaage. The PV syystem is then dedicated too pumping 
watter from a community well. 

1979 
Preesident Carterr installs SWHH on White Ho ouse; first invvestment tax 
credit that spurss installation of residentiall SWH system ms. 

    Figure 6 1983 
ARCCO Solar dediicates a 6‐meegawatt photoovoltaic substtation in 
cen
ntral California. The 120‐accre, unmanneed facility sup
pplies Pacific 
Gas & Electric Comp
pany's utility ggrid with eno
ough power fo
or up to 2,500
0 homes. 
Design Associaates complete
Solar D es a home po
owered by an integrated, sstand‐alone, 4
4‐kilowatt photovoltaic system in the 
Hudson n River Valleyy. 


SEIA | www.seia.orgg                           Septeember 29, 200
09 
1986 
The wo orld's largest solar thermal electric facillity is commisssioned in Kraamer Junction
n, California. G
Generating 150 MW, the 
solar field contains rows of mirro ors that conceentrate the su un's energy o m of pipes circulating a heat transfer fluiid. 
onto a system
The heeat transfer fluuid is used to
o produce steaam, which po owers a conveentional turbiine to generaate 
electriccity.  
ARCO SSolar releasess the G‐4000 — the world''s first commeercial thin‐film
m module. 
Presideent Regan rem
moves solar p
panels from th
he White Hou
use. 

1994 
NREL d develops a sollar cell made of gallium ind um arsenide, the first one of 
dium phosphide and galliu
its kind
d to exceed 300 percent connversion efficciency. 

1999 
Construction is com mpleted on 4 TTimes Squaree in New York (Figure 7), th he tallest skysscraper built iin 
the cityy in the 1990ss. It has more
e energy‐efficcient featuress than any oth
her commercial skyscraperr 
and inccludes buildinng‐integrated photovoltaicc (BIPV) panels on Floors 3 37 through 43 3 on the south h‐ 
and weest‐facing facades to produ uce part of thhe building's p
power.    

Figure 7

Rece
ent Historry 
2000 
orado family is the largest residential in
The 12‐kilowatt solaar electric sysstem of a Colo nstallation in the United Sttates to be 
registeered with the U.S. Departm ment of Energgy's Million So
olar Roofs pro
ogram. The syystem providees most of thee electricity ffor 
the fammily of eight'ss 6,000‐square‐foot home.. 

2001 
Home Depot beginss selling resideential solar power systems in three sto
ores in San Dieego, California. A year lateer it expands 
sales to
o 61 stores naationwide. 

2005 
The Energy Policy AAct is passed, ccreating an energy and ressearch develoopment program coveringg various reneewable, energgy 
efficien
nt, and climatte change tecchnology. Thee act directs the Federal go
overnment to o implement aan energy con nservation 
program for federall facilities and
d enacts the 3
30‐percent invvestment taxx credit for insstalling solar energy system
ms. 
The Energy Policy A
Act of 2005 (EP
PAct 05) creaated a new co
ommercial andd residential ITC for fuel ceells and solar energy 
system
ms that applied from January 1, 2006 through Decem mber 31, 2007
7. 


SEIA | www.seia.orgg                           Septeember 29, 200
09 
2007 
Nevadaa Solar One comes online with 64 megaawatts, first C
CSP plant build in 17 
years.  Solar H
Hits the Biig Stage     
 Solar ITC is extendeed for anothe
er year.  In 2007, Neevada’s Solar O
One was 
completed and came onlline.  The 64 
2008 
megawatt ffacility is the largest utility‐
In Octo
ober, Presiden nt Bush signs the Emergen ncy Economicc Stabilizationn Act of 
2008, aa piece of legislation that ccontains a number of tax incentives dessigned to  scale conceentrating solarr power (CSP) 
encourrage both individuals and b businesses to
o make investtments in solaar energy  plant since the 1980s in tthe US.
which iincludes  8‐yeear extensionns of the section 48 busineess solar invesstment 
tax credit (ITC) and the section 25D residentiaal solar ITC. 

2009 
Presideent Obama signs the Amerrican Recoverry and Reinveestment Act.  Top 
solar provisions include the creattion of a Department of Trreasury Grantt 
Program, an improvvement to the e investment tax credit by eliminating ITC 
penaltiies for subsidized energy ffinancing, a neew DOE Loan n Guarantee PProgram, 
Figure 8 
creatioon of tax incenntives for manufacturing bby offering acccelerated 
deprecciation and a 3 30 percent re
efundable taxx credit for thee purchase off 
manufaacturing equiipment used tto produce so olar material and componeents for 
all solaar technologiees. 
The Hoouse passes a bill includingg provisions th
hat will signifficantly brightten 
solar's future. This included a ren
newable enerrgy mandate, safeguards tto limit 
global warming polllution damage, new autho olar energy to 
ority to get so
marketts, and authority for the feederal governnment to enteer 20‐year sollar 
 
contraccts.  Figure 9 

 
 
 

About thee Solar Eneergy Indust
stries Assoc
ociation 
Establis
ished  in  1974
4,  SEIA  is  the  national  trad
de  associatio
on  of  the  sola
ar  energy  ind
dustry.    As  thee  voice  of  thee  industry,  SEEIA 
works  to  make  so olar  a  mainsttream  and  significant 
s en
nergy  source  by  expanding  markets,  removing  market  m barrieers, 
strengtthening the in
ndustry and eeducating the public on thee benefits of ssolar energy.

For a referenced
d version of th
his factsheet and more infformation, please visit ww
ww.seia.org.

   


SEIA | www.seia.orgg                           Septeember 29, 200
09 
 
Works Cited 

"1954: The Solar Cell." AT&T, 11 June 09. Web. 29 July 2009. <http://www.att.com/>.  

Burdick, Dave. "White House Solar Panels: What Ever Happened to Carter's Solar Thermal Water Heater (video)." Huffington Post. 27 Jan. 

2009. Web. 4 Sept. 2009. <http://www.huffingtonpost.com/2009/01/27/white‐house‐solar‐panels_n_160575.html>. 

"H.R. 6‐‐109th Congress: Energy Policy Act of 2005." GovTrack.us (database of federal legislation). 2005. Jul 31, 2009 

<http://www.govtrack.us/congress/bill.xpd?bill=h109‐6&tab=summary>  

"Milestone Buildings of the 20th Century: 1950‐1959." Energy Efficiency and Renewable Energy. US Department of Energy, 2009. Web. 

29 July 2009. <www.eere.energy.gov>.  

"Official Website for Mesa Verde National Park." U.S. National Park Service ‐ Experience Your America. 15 Dec. 2006. Web. 04 Sept. 2009. 

<http://www.nps.gov/archive/meve/park_info/park_history.htm>. 

"Renewable Energy." NV Energy, 2009. Web. 29 July 2009. <http://www.nvenergy.com/>.  

SEIA, Communications. American Recovery and Reinvestment Act. Federal Issues. 17 February 09. 08 September 09.  

< http://www.seia.org/cs/american_recovery_and_reinvestment_act>. 

SEIA. Communications. House Passes Historic Energy‐Climate Bill That Would Boost Solar Energy, Help Us Put Economy Back On Track. 

News, Research, & Multimedia. 26 June 09. Web. 31 July 2009 <http://www.seia.org/cs/news_detail?pressrelease.id=444>. 

SEIA, Communications. SEIA’s Top Legislative Priority, ITC Extended. Solar Tax Policy. 03 October 08. 04 September 2009. 

<http://www.seia.org/cs/solar_tax_policy>. 

"Solar Timeline." Energy Efficiency and Renewable Energy. US Department of Energy, 05 Jan. 06. Web. 29 July 2009. 

<www.eere.energy.gov>.  

Solar Investment Tax Credit Frequently Asked Questions. Washington: SEIA Communications, 2008. Web. 29 July 2009. 

<http://www.seia.org/galleries/pdf/ITC_Frequently_Asked_Questions_10_9_08.pdf>. 

Photo Credits 

Figure 1: Anasazi cliff dwellings demonstrate passive solar design. Digital image.  Energy Efficiency and Renewable Energy. US 

Department of Energy, 11 July 08. 29 July 2009. <http://www1.eere.energy.gov/solar/solar_time_7bc‐1200ad.html>. 


SEIA | www.seia.org                                   September 29, 2009 
Figure 2: Bridgers‐Paxton Building in Albuquerque, NM. Digital image. Buildings Technology Program. US Department of Energy, 2009. 

Web. 29 July 2009. <http://www.artistsdomain.com/dev/eere/web/1956.html>. 

Figure 3: Original Bell Solar Battery. Digital image. 1954: The Solar Cell. AT&T, 11 June 09. Web. 29 July 2009. 

<http://www.corp.att.com/attlabs/reputation/timeline/54solar.html>. 

Figure 4: Woman Holding Solar Powered Radio. Digital Image. Kovarik, PHD, Bill. "Photovoltaics." The Summer Spirit. Radford University, 

2009. 29 July 2009. <www.radford.edu>.  

Figure 5: The Solar Challenger. Digital Image. Kovarik, PHD, Bill. "Photovoltaics." The Summer Spirit. Radford University, 2009. 29 July 

2009. <www.radford.edu>.  

Figure 6: The Quiet Achiever. Digital Image. Snooks, Tom. "The Little Car that Could."  The QuietAchiever‐ BP Solar Car Crossing of 

Australia. 29 July 2009. <http://www.snooksmotorsport.com.au/solartrek/Solar_Trek/bp_solar_car_crossing_of_austral.htm> 

Figure 7:  4 Times Square. Digital Image.  Energy Efficiency and Renewable Energy. US Department of Energy, 24 June 09. 29 July 2009. < 

http://www1.eere.energy.gov/solar/solar_time_1900.html#90> 

Figure 8: Aerial View Nevada’s Solar One Panel Farm. "Renewable Energy." NV Energy, 2009. Web. 29 July 2009. 

<http://www.nvenergy.com/>.  

Figure 9: Close up Details of the Installation at Nevada’s Solar One Panel Farm. "Renewable Energy." NV Energy, 2009. 
Web. 29 July 2009. <http://www.nvenergy.com/>. 


SEIA | www.seia.org                                   September 29, 2009