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STIGACIN

=.....;;;;)1 CIENCIA
InvestigadonyCienda.es
... . ..
. : e. .
ARTCULOS SERIE SOBRE F1SICA DE PARTICULAS (111)

50 <<.Renws cado en la tentacin de vender


COMPORTAMIENTO descubrimientos
16 Psicobiologa de los hbitos Entrevista con lvaro de Rjula, investigador veterano
Al descifrar los mecanismos neurales que subyacen a del CERN, sobre la situacin de la fsica de altas ener-
nuestros rituales diarios, los investigadores comienzan gas despus del descub rimiento del bosn de Higgs.
a comprender el modo en que adquirimos los hbitos Por Ernesto Lozano Tellechea
y por qu nos cuesta tanto desterrarlos. Por Ann M
Graybiel y Kyle S. Smith METEOROLOGA
58 Invocar la lluvia
AST ROBtOlOGfA Gobiernos y agricultores de todo el planeta invi erten
ZZ Nuevas tcnicas para buscar cada ao millones de euros en el intento de cont rolar las
vida en 1'Iarte condiciones meteorolgicas. Los ltimos avances cien-
Varios experimentos en fase de desarrollo podran tficos indican que su esfuerzo habra merecido la pena.
zanjar una de las cuestiones ms profundas de la Por Dan Baum
ciencia: existe la vi.da extraterrestre? Por Christopher
P McKay y Victor Parro Garda ECONOMA
66 La economia de Ponzi
Numerosas prcticas financieras y empresariales
ENFERMEDADES INFECCIOSAS semejan una estafa piramidal clsica.
Z8 Gentica de la resistencia microbiana Por Kaushik Basu
Cartografiar el intercambio de genes entre las
bacterias inocuas y las patgenas abre nuevos MATERIALES
caminos en la lucha contra las cepas resistentes iZ Cuasi cristales extraterrestres
a los antibiticos. Por Gautam Dantas y Morten Se pensaba que estos exticos materiales, con una
O. A . Sommer estructura intermedia entre el orden y el desorden, no
podan origi narse en la naturaleza, El primer cuasicris-
38 Detector de patgenos tal no sinttico ha resultado tener un origen inslito.
Se estn desarrollando aparatos para hospita-
Por Luca Bindi
les que identifican en poco tiempo casi cualquier
bacteria, virus u hongo. Una red de estos disposi-
MATEMTI CAS
tivos permitira a las autoridades san itarias sal-
var vidas, al detectar brotes de enfennedades con
i8 El orculo de Raman'\ian
Las pistas escondidas en los cuadernos sin publi car
mayor prontitud que nunca. Por DavidJ. Ecker
del genio indio han permitido resolver im portantes
problemas en teora de nmeros. Po?' Ariel Bleiche'

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 1


I NV EST IGAC I N
CIENCIA
SECCIONES

3 Cartas de los lectores


4 Apuntes
La gran divisoria de frica. Cita con un cometa. Am i-
gos de las hojas. Por qu olvidan los nios pequeos.
Penicillium?

7 Agenda
8 Panorama
Erosin por enfriamiento. Po,. David Lundbek Egholm
Desequilibrio genmico en el sfndrome de Down.
Por David Gomlez Knowles
Avances y retos en la comprensin de datos biolgicos.
Por Michael P. Schroede' y Nria L6pez Bigas
Inmigracin y riqueza. POT lvIark Fisehetti

44 Decerca
Amantes del desierto. Por Margarita Metallinou,
Felix Amat y SalvadoT Carranza

4 6 Historia de la ciencia
El encaje de las placas tectnicas.
Por Naomi Oreskes

4 8 Foro cientfico
La reproducibilidad en biologa.
Por Veronique Kierme'

84 Taller y laboratorio
Agricultura cientfica.
POT Mare Boada

88 Juegos matemticos
ATS eombinato1'ia.
Por Bartolo Luque

91 Libros
Sistema solar. Por Luis Alonso
El programa de Langlands. Por Alberto Ramos Mm"t[nez
Teora de cuerdas. P01' Luis Alonso

96 Hace ...
50, 100 Y150 aos.

EN PORTADA
Adquirir buenos hbitos y desprenderse de los malos puede re- ,,, . '"
crE:'\Cl~
sultar difcil. Los neurocientflcos estn revelando el modo en que
se fijan o eliminan los hbitos en ciertas regiones del cerebro. Este
conocimiento podra dar lugar al desalTOllo de trucos simples.
nuevas terapias conductuales o medicamentos que nos ayuden a
comer ms vegetales o a dejar de mordemos las uas. Ilustracin
de FOREAl.

2. c\"VESTIGACIN y CIE!'\'CIA, agosto 2014


Cartas de los lectores
reclaccion@investigacionyciencia.es

las extinciones del Pleistoceno tardo fue- por lo que, en ocasiones, es necesario eli-
TOn pTOvocadas por el clima o por el ser minar cierto gen antes de suprimir otro,
humano. La respuesta pTObablemente se ya que de lo contrario la clula muere. Con
halle en una combinacin de ambosfacto - todo, esperamos que nuestros modelos nos
res, incluida Ul!,a cascada trfica causada ayuden a encontrar la mejor manera de
por una extincin de grandes carnvoros proceder. A partir de ah, tal vez podamos
mediada por la intervencin humana. producir un nuevo diseo celular.
En Europa, la dive1'sidad de grandes Uno de los obstculos prinCipales se
carnvoros parece haber menguado hacia debe a que cada simulacin (un ciclo de
la poca de los primeros asentamientos divisin celular completo) consume unas
permanentes de Homo, hace unos 800.000 10 hm'as, por lo que ejecutar el nmero
o 700.000 aos, si bien la conclusin de- necesm'io de simulaciones plantea un
finitiva dependcT del resultado de las reto computacional de primer orden. Con
investigaciones futums. La situacin en suerte, quiz tengamos una respuesta
Asia es incierta, ya que existen muy po- dentro de unos aos.
cas localizaciones bien datadas pertene-
cientes al perodo de inters (hace entre
1,8 y 1,5 millones de aos). INSECTOS FISONO~IISTAS
En Reconocimiento facial en insectos
Mano y mayo 2014
[por Elizabeth A. Tibbetts y Adrian G.
SUfULACIN CELULAR MNUIA Dyer; INVESTIGACI N y CiENCIA, mayo de
HU~IANOS CONTRA En Simulacin de una cl ula viva [por 2014] se explica que algu nos insectos,
CARNVOROS Markus W. Covert; I NVESTIGACIN y CiEN- como las avispas papeleras y las abejas
El artculo El rey de los animales [por ClA, marzo de 2014] se describe el primer melferas, son capaces de reconocer los
Lars Werdelin; INVESTIGACIN y CIENCIA, modelo computacional capaz de simular rostros de otros miembros de su especie.
enero de 2014] establece una interesante un organismo unicelular completo, la bac- Se han observado diferencias entre sexos
conexin entre la aparicin de los pri- teria Mycoplasma genitalium. en lo referente a dicha capacidad para dis-
meros miembros del gnero Homo en Una vez lograda esa hazaI1a, sera t inguir rostros?
frica, hace unos dos millones de aos, pOSible ir desactivando cada uno de sus D ENNIS WEBER
y la reduccin del nmero de especies de 525 genes, a fin de comprobar cul es el Kalamanzoo, Michigan
grandes carnvoros que, hacia la misma nmero mnimo de ellos que el organis-
poca, experiment ese continente. Qu mo simulado necesita para dividirse? Tal RESI'ONDEN TIBBETTS y DYER: Probable-
ocurri con la diversidad de grandes car- vez este mtodo permitiese investigar si mente s ecistan diferencias entre sexos,
nvoros en aquellas regiones del mundo en el pasado existieron organismos an aunque para establecerlas an habl'emos
a las que el ser humano lleg mucho ms ms simples, al tiempo que proporciona- de llevar a cabo los experimentos perti-
tarde, como Norteamrica? ra una posible va para estudiar el origen nentes. En los insectos, las facultades
DAVID SMITH de la vida. perceptivas complejas, como la distincin
San Juan de Terranova (Canad) GORDON LEE del colm~ suelen variar tanto de una es-
pecie a ot1'a corno entre los individuos
RESPOND E WERDELIN: Cada continente est RESPONDE COVERT: Somos varios los in- de una misma especie. En el caso concre-
caracterizado por una historia natural, iNstigadores que en estos momentos nos to de las abejas y las avispas, es de espe-
un entorno y un momento de llegada del estamos preguntando cmo p1'Oceder rar que existan diferencias entn sexos,
gnero Horno p1'Opios, por lo que cada para borrar genes y hallar nuevas cepas ya que machos y hembras desempean
zona debe considerarse por sepamdo. viables que, sin embargo, posean menos TOles sociales muy distintos. En la actua-
En general, en la mayor parte del material gentico que M. gen italiuIll. lidad estamos ideando experimentos que
mundo existen indicios que avalan una El problema reviste un gran intas nos permitan abol'dar la cuestin.
merma en la diversidad de grandes car- por varias razones. Por un lado, existen
nvo1'Os coincidente con la aparicin de muchas posibles soluciones. PQ1' otro, el
Homo. En el caso del continente Ameri- m'den importa: cada bloqueo de un gen
CARTAS DE LOS LECTORES
cano, durante dcadas se ha debatido si desencadena sus propias consecuencias,
INVESTIGACIN y CiENCIA agradece la opinin de los
lectores. Le animamos a enviar sus comentarios a:
PRENSA CIENTFICA, S.A.
Errata corrige Muntaner 339, pral. 1:, 08021 BARCELONA
o a la direccin de correo electrnico:
En el artculo Basura en el lecho ocenico (INVESTlGACION y CtENClA, julio de 2014] debe sustituirse la l- redaccion@investigacionyciencia.es
tima frase por Adems, una acumulacin de plsticos sobre el fondo puede carrear hipoxia o incluso la longitud de las cartas no deber exceder los 2000
anoxia a los organismos ssi les o de escasa movilidad que quedan cubiertos y atrapados por estos ma- caracteres. espacios incluidos. INVESTIGAClN y (ENCJA
teriales, lo cual puede interferir e n el funcionam iento y estructUICI de las comunidades y del ecosistema se reserva el derecho a resumirlas por cuestiones
de espacio o claridad. No se garantiza la respuesta
bentnico.
a todas las cartas publicadas.

Agosto 2014, InvestigacionyCicncia.es 3


CIENCIAS DE LA TIERRA
se valdran de los gases que emanan de search Letters. El material de las plumas
La gran divisoria de frica ella. Protegidos con mscaras, ascendie- subyacentes a una y a la otra era, pues, el
ron hasta lo ms alto de los volcanes de mismo y de la misma edad. Por tanto, solo
frica se est partiendo en dos. La ra- Tanzania y se introdujeron en los mazuku haba un a superpluma comn a ambas
zn: una falla geolgica se abre a lo largo (<< malos vientos en suajili), unas fuma- y la razn la haban ten ido siempre los
del este del continente, donde dentro de rolas geotrmicas y depresiones donde se geOfsicos.
muchos millones de a os habr un mar. acum ulan gases letales que a menudo ma- Los del "que no, que no y que no",
Hace decenios que se debate sobre qu tan a pjaros y mamferos. Allf recogieron empeados en la inexistencia de conexin
est produciendo esta separacin de pla- muestras de rocas depositadas duran te entre la falla y las plumas -y algunos que
cas tectnicas. Los geofsicos crean que las erupciones; entre ellas haba olivinos, negaran incluso que haya una pluma- ,
la causa era una superpluma, una gigan- cristales que, como si fueran botellas, en- ya no tienen en qu basarse, comenta
tesca columna dentro del manto terres- cierran gases volcnicos. Pete Burnard , geoqumico de l Centro
tre que lleva calor desde cerca del ncleo De vuelta a Californ ia, Hilton tritur Nacional de Investigaciones Cie ntficas
hasta la corteza. Daban como prueba dos las rocas en el vaco para que soltasen de Francia, que no particip en es tos tra-
grandes mesetas (una en Etiopa, la otra los gases. Buscaba helio 3, un istopo que bajos.
en Kenia) que, decan, se crearon porque se hallaba presente cuando el planeta se La superpluma africana har ms ac-
tina superpluma em puj el manto. Los form y qued atrapado en el ncleo cesible el estudio de lo que ocurre ell las
geoql1micos, que no han podido confir- terrestre. Pensaba que, si en las mesetas entraas de la Tierra (otra se encuentra
mar esta teora, crean, en cambio, que etope y keniata haba rocas que contuvie- bajo el ocano Pacfico). Hilton y su equi-
deba de haber dos plumas pequeas y sen ese gas primordial, al menos quedara po estn midien do ahora cunto carbono
sin rel acin entre s, cada una de las cua- confirmado Que las crearon plumas. Las est desprendiendo el manto en el este de
les empujaba a su meseta. Estas dos teo- lecturas mostraron que, en efecto, ambas frica, su ant igedad y si se ha reciclado
ras no casaban. Co mo dice David Hamil- contenan helio 3. Pero ell o no aclaraba si a partir de carbono apresado en la corte-
ton, geoqumico de la Institucin Scripps una sola pluma 10 hizo todo o si fue obra za originalmente, hace miles de millones
de Oceanografa en La Jolla, California, de un par de plum as ms pequeas. de aos. Esta infor macin arrojar. luz
haba una discrepancia entre la qumi- Pa ra ave ri gu arlo, los investigadores sob re las interacci ones entre las capas de
ca y la fsica. se fijaron en otro gas primordial atrapa- la Tierra a lo largo de escalas de tiempo
En 2006 y 2011 Bilton march al este do en el manto: el nen 22. Lo hallaron mucho ms largas, como los cien tos de
de frica para ver si poda zanjar la dis- en las dos mesetas. y las razones en tre millones de aos que tarda en fo rmarse
cusin. Para determinar cmo se cre la helio y nen de ambas coi ncidan, como un continente. O en partirse.
falla, decidi con sus colaboradores que publicaron en abril en Geophysical Re- -Erin Biba

4 INVESTIGACiN y CIENCIA, agosto 2014


ESPAC IO

Cita con un cometa


La nave Rosetta, de la Agencia Espacial Europea, lleva diez se forma la cola de los cometas al observar a este en concreto
aos volando hacia su destino, el cometa 67P/ Churyumov~Ge mientras desprende polvo y gas al acercarse al Sol. Pero solo
rasi menko. Este mes llega por fin all. Se cree que los come- ser posible si el mdulo de aterrizaje logra algo que nunca
tas son los ladrillos con que se hizo el sistema solar; si se es- antes se ha intentado: posarse en un cometa lanzado a travs
tudia uno de cerca se sabr ms, pues, de estos materiales de del espacio.
la construccin planetaria. Rosetta ensear tambin cmo - Cla1'aMoskowtz

Agosto 2014, TnvcstigacionyCiencia.cs 5


A puntes

AGRICULTURA

Amigos de las hojas


El proyecto del Microbioma Humano
sac a relucir los billones de microor-
ganismos que habitan en el cuerpo hu-
mano. Ahora ha llegado el momento de
censar los microbios vegetales, y no solo
los miles de millones que medran en el
suelo. El interio r de las races, las hojas
y las flores albergan comunidades mi-
crobianas peculiares; se ha calculado
que en conjunto su diversidad gentica
supera en de tres a seis rdenes de mag-
nitud la de sus anfitrionas. A semejan-
za de] microbioma humano, este segun-
do genoma suministra nutrientes a las
plantas y las ayuda a combatir las enfer-
medades. Cientficos y agricultores estn
convencidos de que ser el prximo gran
avance para la agricultura [vase Tierra
prodigiosa, por Richard Conniff; INVES-
TIGACIN Y CIENCIA, noviembre de 2013].
Apenas hemos comenzado a desen-
traar las interacciones entre las plantas
y los microbios. Sin ir ms lejos, Jeff
Dangl, inmunlogo vegetal de la Univer-
sidad de Carolina del Norte en Chape}

NEUROCIENCIA
El hipocampo es la regin cerebral que registra los aconteci-
Por qu olvidan los nios pequeos mientos autobiogrficos. Los ratones infantiles a los que se les
refrenaba la formacin de neuronas mostraban mejor memoria
No resulta difcil recordar sucedidos de hace muchos aos (cum- a largo plazo. Por el contrario, los ratones de mayor edad, a los
pleaos, graduaciones, visitas a la abuela). Pero quin se acuer- que se les aumentaba, sufran la desmemoria.
da de cuando era un nio pequeo? Desde hace ms de un siglo Basndose en esos resultados, publicados en Science en mayo,
se intenta descubrir la causa de la amnesia infantil. Sig- Frankland y Josselyn piensan que la rpida formacin
mund Freud la vea en la represin de las experien- neuronal en la primera niez perturba los circuitos
cias sexuales tempranas, idea hoy desacredita- cerebrales que guardan los recuerdos antiguos,
da. En fecha ms reciente, se ha atribuido a Que as se vuelven inaccesibles. Los nios
que los nios carezcan de la percepcin de pequeos no tienen, adems, desarrollada
s mismos, o de lenguaje, o de algn otro an del todo la corteza prefrontal, otra
equipamiento mental necesario para co- regin del cerebro que codifica recuer-
dificar los recuerdos. dos, de modo que la amnesia infantil
Los neurocientficos Paul Frank- qui z sea un a combi nacin de estos
land y Sheena Josselyn, del Hospital dos factores.
de Nios Enfermos de Toronto, no Conforme envejecemos, la neuro-
creen que lo lingstico O el senti- gnesis se frena y el hipocampo alcan-
do de uno mismo ofrezcan tampoco za un equilibriO entre la formacin y la
una buena explicacin. Los humanos retencin de recuerdos. Claro est, se-
no son los nicos Que experimentan la guimos olvidando mucho, pero quiz sea
am nesia infantil: los ratones y los monos bueno. La triste verdad es Que la mayor
olvidan tambi n su primera infancia. Para parte de lo Que hacemos en la vida es bastante
explicar esta se mejanza, Frankland y Josselyn prosaico, comenta Frankland. Esta es la idea:
tie nen otra teora: el rpido nacimiento de much as para una sana memoria adulta se requi ere no solo
neuronas nu evas en el cerebro infantil bloquea el acceso a los Que se pueda recordar, sino tambin borrar los recuerdos sin
viejos recuerdos. importancia. Como todo ese dormi r, llorar y gatear. Quin
En un nuevo experimento, manipul aron el ritmo al que proli- tiene necesidad de acordarse de ello?
feran las neuronas del hipocampo en ratones jvenes y adultos. ~Annie Sneed

6 ~"VESTI GAC IN y CIENCIA, agosto 2014


AGEND.t
,
L ___ ~ _ _ ._

Hill, y sus colaboradores han descu~ QuickRoots, un recubrimiento para se-


bierto hace poco que las bacterias del millas a base de bacterias y hongos que EXPOSICIONES
suelo influyen en la poca de floracin estimula el crecimiento de las races. Talleres Galileo. 150 aos de historia
y tecnologa
de una planta silvestre de la familia de Los microorganismos tambin
Museo Galileo
la mostaza. Las conclusiones se publica- pueden servir para combatir las pla-
Florencia
ron en Ecology Letters el pasado junio. gas con mayor rapidez que la mejora exhi bits.museogal Beo. it/offici negaliJeo
En 2012 descubrieron la sorprendente tradicional y la modificacin gentica,
abundancia de estreptomicetos presente as como para reducir las aplicaciones La voz. La exposicin que os habla
en las plantas. Estas bacterias son im- excesivas de abonos. Thomas Videbreck, Ciudad de las Ciencias y de la Industria
portantes sintetizadoras de antibiticos vicepresidente ejecutivo de Novozymes, Pars
que podran proteger las plantas de opina que las aplicaCiones de microor- www.cite-sciences.fr
las infecciones. En resumen, Dangl y ganismos no sern tanto un sustituto
La qunca en el ocio y el deporte
otros expertos creen que conocer estas como un complemento de los mtodos
Deustches Museum
relaciones ntimas es fundamental para tradicionales. Ninguna de estas tc- Mnich
mejorar la productividad agrcola ante nicas hace milagros, asegura, pero w\'l\v.deutsches-museum.de
la creciente demanda de alimentos. necesitamos soluciones para duplicar
Las empresas del sector agrcola la prodUCCin de alimentos y nutrir a MariaSklodowska Curie:
opinan igual. En los ltimos dos aos 9000 millones de personas. A princi- Una polaca en Paris
BASF, Bayer CropScience, Chr. Hansen, pios de este ao, Novozymes anunci Museo Nacional de Ciencias Naturales
Novozymes, Monsanto y numerosas la construccin de un centro en el Madrid
emp resas noveles han invertido cerca de Research Triangle Park de Carolina del www.mncn.c<;c.es
dos mil millones de dlares en investi- Norte destinado a la fabricacin de cc- Mamuts
gacin y desarrollo en el campo. La ma- teles microbianos que actuarn a modo Museo de Historia Natural
yora estn trabajando en los l1amados de plaguicidas y promotores del cre- Londres
productos biolgicos-vivos. Tom John- cimiento veget al. Esta y otras empresas www.nhm.ac.uk
so n, quien en fecha reciente ha vendi- aguardan expectantes los frutos que el
do su empresa de Dakota del Sur TJ microbioma vegetal puede deparar para
Technologies a Novozymes, desarroll el campo. -Peter Andrey Smith

Tenra una bolsa de magdalenas que llevaba OTROS


demasiado tiempo en el armario. En vez de
Del3 al 16 de agosto - Encuentro
tirarlas, David Peasley, de Alamosa, en Colo-
rado, Estados Unidos, dej que creciese el Cosmologa moderna:
moho y se extendiese para luego tomar esta Universo primitivo, eMB y LSS
foto. Segn Kathie Hodge, micloga de la Uni- Centro de Ciencias de Benasque
versidad Cornell, el hongo deba de ser una Pedro Pascual, Benasque
especie de Penicillium. No podemos estar benasque.org/2014cosrnology
seguros, matiza, pero el color azulverdo-
so de la colonia, con los bordes blancos y los 5 Y 6 de agosto - Torneo de ciencia
pequeos pompones, concuerda con las seas escnica
de identidad de Penicillium, sobre todo si ha 1 Science Slam Festival
creddo sobre pan. Adems de en el pan, Pe- Museo Es Baluard
nicillium suele hallarse en interiores sobre las Palma de Mallorca
alfombras y el papel pintado. Ciertas especies scienceslammallorca.blogspotcom
pueden provocar alergias en la piel e incluso
la muerte; otras sirven para elaborar quesos Del S al 14 de agosto
y obtener penicilina. -Amber WiJliams Asambleageneral y congreso de la
Unin Cristalogrfica Internacional
Montreal
\'l\vw.iucr2014.org

Del 23 de agosto al4 de octubre - Curso


TecnOloga de la informacin
y la comunicacin en la educacin
Universum Museo de las Ciencias
delaUNAM
Mxico, D.F.
www.universum.unam.lTlX > Lo nuevo

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 7


Panorama
GEOLOGIA

Erosin por enfriamiento


La historia trmica de miles de rocas avala la idea
de que el enfriam iento climtico de los ltimos millones de aos
aceler la erosin de la superficie terrestre
DAVID LUNDBEK EGHOl/VI

egn un estudio publicado hace unos entre placas continentales, gobernada a Por ms que hoy podamos medir los
S meses en Nature por Frdric Her-
man, de la Universidad de Lausana, so-
su vez por la dinm ica de la tectnica de
placas. Por otro lado, la erosin ejercida
cambios topogrficos recien les median-
te el Sistema de Posicionamiento Global
bre la tasa de erosi n de varias cadenas por ros, glaciares y deslizamientos con- (GPS), averiguar lo acontecido en el pa-
montaosas, el enrriamiento global acon- trarresta los procesos de formacin de sado y obtener datos que abarquen las
tecido a lo largo de los l timos seis mi- montaas, ya que desmenuza el sustrato enormes escalas de t iempo asociadas
ll ones de aos aceler la degradacin de rocoso y transporta los sedimentos resul- supone una meta muy ambiciosa. Po r
las cordilleras. Sus resultados reavivan un tantes hacia regiones de menor altitud, ello, la influencia que ejerce el cl ima en
largo debate que vincula clima, topogra- como las cuencas sedimentarias o los oca- los procesos erosivos y, por tanto, en la
fa y tectnica de placas. nos. As pues, la estructura de las cadenas elevacin y la morfologa de las cadenas
La elevada topografa de las cadenas montaosas obedece a un complejo balan- montaosas constituye an un misterioso
montaosas responde a la lenta colisin ee de procesos constructivos y destructivos. interrogante.

Cronmetros trmicos
Hace unos seis millones de aos, el clima
terrestre entr en una pronunCiada fase
de enfriamiento que provoc glaciaciones
tanto en cadenas montaosas elevadas
como en latitudes altas. A comienzos del
Cuaternario (el perodo que comprende
los ltimos 2,6 millones de aos) se expan-
dieron vastas masas de hielo. Desde hace
tiempo, los expertos parecen convenir en
que el volumen de sedime ntos acumu la-
dos en los ocanos a lo largo de los lti-
mos millones de aos supera de largo al
volumen estimado para otros perodos de
duracin similar. Dicha diferencia apunta
a una mayor tasa de erosin durante el
Cuaternario.
Sin embargo, dada la dificultad que
entraa calcular con precisin el volu-
men de sedime n tos antiguos, algunos
investigadores han puesto en d uda Que
los procesos superficiales acelerasen la
erosin cuando el clima comenz a en-
friarse y fluctuar. En su estud io, Herman
y sus colaboradores abordaron la cuestin
a parti r de informacin de otro tipo: la
historia trmica de las rocas.
Gracias a una tcnica conocida como
termocronologa, la historia trm ica de
una muestra puede reconstruirse a partir
de la concentracin relativa de determi-
nados gases nobles o la distribucin de
los daos causados en su estructura por
las desintegraciones radiactivas. En con- 11
ESCULPIDOS POR GLACI.UES: Un estudio reciente ha demostrado que los pro-
cesos erosivos, como los que moldearon los fiordos noruegos (en la imagen, Geiranger-
fjo rd) se han acelerado en todo el pLaneta durante los ltimos seis mill ones de aos.
creto, la termocronologa perm ite datar
el momento en que una roca se enfri y
alcanz la de nominada temperatura de o
~
I
8 e.VESTIGACIN y CIENCIA, agosto 2014
cierre; es decir, aquella por debajo de Los autores apoyan su conclusin en alcanzarse en reas donde se ha mante-
la cual los istopos gaseosos dejan de di- el hecho -conocido- de que los glaciares nido un levantamiento tectnico duran-
fundirse hacia el exterior del mineral, o dejan su distintiva improntageomorfolgi- te largos perodos de tiempo; por ello, la
bien cuando los daos detienen el reco- ca en perodos de tiempo bastante cortos. investigacin se circunscribi a aquell as
cido (annealing). Dado que la tempera- As, las modificaciones del paisaje Que mo- reas en las que hoy en da existe una
tura aumenta con la profundidad, dicha delaron el espectacular sistema de fiordos actividad tectnica sustancial, o bien a
datacin permite estimar la velocidad a en Noruega, Groenlandia, el margen occi- otras donde la hubo durante el perodo
la que la erosin acerc la roca a la super- dental de Norteamrica, Chile y Nueva Ze- del enfriamiento.
ficie. Las temperaturas de cierre oscilan, landa deben haberse producido en escasos Pese a dicha limitacin, el nuevo estu-
segn el termocronmetro, entre 70 y 250 millones de aos. Los glaciares constituyen dio ha aportado pruebas convincentes de
grados Celsius. eficientes agentes erosivos, ya que pueden que los recientes fenmenos de erosin se
Combinando termocronmet ros con desgastar y levantar el lecho rocoso al des- produjeron a escala globaL Los resultados
diferentes temperaturas de cierre, los lizarse por pendientes abruptas. indican que la erosin responde al clima,
autores implementaron un ingenioso La hiptesis de que el cambio climtico ya Que, a diferencia de la actividad tect-
mtodo para determinar las variaciones constituy el principal motor del reciente nica, este puede variar de manera sincr-
pasadas de la tasa de erosin. Recopilaron incremento de la erosin montaosa ha nica en todo el planeta.
casi 18.000 datos termocronolgicos dis- suscitado un acalorado debate. Por regla
tribuidos por todo el planeta y aplicaron general, los aumentos bruscos de erosin -David Lundbek Egholm
un algoritmo para reconstruir la evolu- se han atribuido ms a las variaciones de Departamento de ciencias de la Tie1Ta
cin de la tasa de erosin durante distin- la actividad tectnica que al clima. Nume- Universidad de AaThus
tos intervalos de tiempo. Sus resultados rosos gelogos han interpretado el recien-
pusieron de manifiesto que la erosin de te aumento de la erosin como producto Artculo original publicado en Nature, vol. 504,
las cadenas montaosas se fue acelerando de un levantamient o tectnico, aun en pgs. 380-381, 2013. Traducido con el permiso
en todo el planeta a medida que el clima lugares donde no existen indicios direc- de Macmillan Publishers ltd. 2013
se enfriaba, un hallazgo que confirma la tos de movimientos de placas tectn icas.
informacin procedente de los volmenes Por desgracia, los anlisis de Herman . PARA SABER MS
de sedimentos. y sus colaboradores no pueden esclarecer late Cenozoic uplift of mountain ranges and
lo acontecido en esas regiones controver- global dimate change: Chicken or egg?
Desgaste glaciar tidas. Ello se debe a que, en dichas zonas, Peter Molnar y Philip England en Nature,
A lo largo de los ltimos dos millones de las tasas de erosin eran bajas antes de vol. 346, pgs. 29-34, julio de 1990.
que comenzaran a aumentar hace menos Late Cenozoic increase in accumulation rates
aos, el aumento progresivo de la tasa de
of terrestrial sediment: How might dimate
erosin ha sido ms acentuado en las lati- de diez millones de aos. Sin embargo, change have affected erosion rates? Peter
tudes medias (entre 300 y 50). Por ello, los el mtodo termocronolgico empleado Molnar en Annual Review of Earth and
investigadores sostienen que la dinmica por los autores requiere una erosin to- Planetary Sdences, voL 32, pgs. 67-89, mayo
glaciar constituye el principal causante tal elevada, ya que deben poder exhumar de 2004.
Worldwide acceleration of mountain erosion
de la aceleracin de la erosin, ya que, en las rocas desde las profundidades asocia- under a cooling climate. Frdric Herman
dichas latitudes, gran parte del terreno das a las temperaturas de cierre, lo que et a1. en Narure, vo1. 504, pgs. 423-426,
ms elevado qued cubierto por glaciares implica una erosin a escala kilomtrica. diciembre de 2013.
por primera vez. Un desgaste tan pronunciado solo suele

GENTICA

Desequilibrio genmico
en el sndrome de Down
Un estudio reciente arroja luz sobre los mecanismos genticos
que originan los sntomas de este trastomo
DAVID GONZLEZ KNOWLES

l sndrome de Down, o trisoma 21, se conoce la enfermedad, no se trata del En la actualidad, como sucede en mu-
E constituye la alteracin cromosmi-
ca viable ms frecuente en los humanos.
nico; a menudo ~ene acompaado de
otras alteraciones, como defectos carda-
chos otros trastornos de origen gentico,
no existe cura para el sndrome de Down.
El trastorno aparece en aproximadamente cos, hipotona muscular, problemas audi- Si queremos desarrollar un tratamiento
uno de cada 750 nacimientos y es la cau- tivos y visuales o envejecimiento prema- contra l, as como para otras enferme-
sa gentica ms frecuente de retraso men- turo, cuya gravedad puede variar de un dades genticas similares, en primer
taL Aunque tal sntoma es por el que ms paciente a otro. lugar debemos conocer los mecanismos

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 9


Panorama
que originan los sntomas. Identificar dete rminar el nivel de expresin de un Los progresos en las tcnicas de ultra-
los genes que presentan un nivel de ex- gen. Sin embargo, no se ha abordado an- secuenciacin de los ltimos diez aos,
presin alterado (esto es, que producen tes debido a dos problemas. derivados de los conocimientos adquiri-
una cantidad anmala de protenas) en El primero es el coste y complejidad de dos durante el Proyecto Genoma Humano,
las person as afectadas nos puede ofrecer secuenciar todos los genes que se hallan han reducido enormemente el coste y el
pistas sobre las rutas y procesos celulares expresados en una muestra. Los mtodos tiempo necesarios para conocer la secuen-
involucrados en el trastorno. Averiguar corrientes no eran adecuados, hasta hace cia del genoma completo de un individuo.
estos detalles supond rfa un paso adelante poco, para el anlisis de ms de un pua- Esta se puede obtener hoy en unos das por
en el conocimiento de la enfermedad y do de genes a la vez: realizar el proceso unos pocos miles de euros. Adems, existe
permitira albergar es peranzas sobre fu- para todos los genes en todas las muestras la posibilidad de analizar el transcripto-
tUfOS tratamientos que paliaran al menos resultaba inviable. ma (transcritos de ARN), que corresponde
algunos de los sfntomas. La otra dificultad reside en diferenciar al conjunto de genes que se encuentran
Teniendo en cue nta esta idea, nuestro los rasgos atribuibles al cromosoma extra activos en un momento determinado .
grupo del Centro de Regulacin Genmi- de los Que se deben a las variaciones entre Al representar una pequea fraccin del
ca de Barcelona, junto con investigado res individuos. De modo ingenuo, podramos genoma, este resulta a n ms barato de
de la facultad de med ici na de la Univer- pensar Que si hay tres copias del cromoso- secuenciar.
sidad de Ginebra y de otros centros, em- ma 21 en lugar de dos, la e>..-presill de los La suerte desempe un papel decisi-
prendimos un estudio pa ra examinar la genes implicados en el trastorno se ver vo para superar el segundo impedimento,
expresin de todos los genes del genoma incrementada en la misma proporcin esto es, distinguir los cambios causados
e identificar cmo variaba esta entre in- (la cantidad de protenas sintetizadas por por las di ferencias en tre individuos de
dividuos sanos y afectados. los genes en cuestin aumentara en un los debidos al cromosoma adicional. Se
tercio), lo que hara fcil su identificacin. identificaron un par de gemelos mono-
Obstculos metodolgicos Pero los estudios anteriores Que han com- cigticos (idnticos) en los que se haba
En el sndrome de DOW11, una de las com- parado la expresin de algunos genes entre prodUCidO un fallo en la divi sin celular
plicaciones a la hora de determinar los individuos sanos y con sndrome de Down despus de la separacin de los mismos.
mecanismos responsables de las altera- indican que la realidad es ms compleja Como consecuencia, uno de ellos presenta-
ciones es que no existe u n gen especfico Los genes cuentan con mecanismos ba tres copias del cromosoma 21, mientras
daado . El mal radica en que hay una precisos de regulacin para mantener sus que el otro era sano. Los investigadores
copia extra del cromosoma 21, por lo que niveles de expresin es tables ante ml - supieron ver el potencial de este suceso
debemos averiguar el efecto de poseer una tiples alteraciones. El efecto de aadir extraordinario. A excepcin del cromo-
copia de ms en el funcionamiento celu- copias resulta a menudo sutil y depend e soma 21 adicional, las clu las de ambos
lar. Puesto que los genes del cromosoma en gran medida del gen en cuestin. Por hermanos posean un genoma idntico.
adicional no sufre n en principio anoma consiguiente, al quedar amortiguados los Ello elim inaba el ruido que introduca
las, las causas debern buscarse en las cambios de expresin gnica, con frecuen- la variacin gentica entre individuos y
diferencias de la expresin gnica entre cia no pueden distinguirse las variaciones permitfa centrarse en las diferencias oca-
individuos sanos y trismicos. normales de las anmalas. sionadas por el cromosoma de ms.
En teora, podran identificarse los ge-
nes implicados en el trastorno mediante Avances tcnicos y azar Repercusiones en todo el genoma
la comparacin de los niveles de expre- Los dos obstculos descritos se han po- A partir de las clulas obtenidas de es-
sin de los genes en un individuo sano dido solventar en tiempo reciente. El pri- tos gemelos se analiz la expresin del
con los de un indi viduo con el sndrome. mero, gracias a los avances en el campo genoma completo para identificar las di -
Esta tarea podra parecer sencilla, pu es de la secuen ciacin; el segundo, como ferencias de expresin entre las clulas
existen desde hace aos mtodos para consecuencia de un hecho azaroso. tris mi cas y las normales.

Ncleo de una Ncleo de una clula


clula normal con trisoma 21

EN EL Sm'DRO)1E DE DOWN,
algunos sntomas se deben a1 efecto di-
recto del cromosoma 21 adicional, cuyos
genes presentan lUla expres in anmala
(producen ms transcritos de ARN y
protenas de lo normal). Pero, adems, se
han identificado 337 zonas cromosmicas
a lo largo de todo el genoma donde los
genes tambin se ven alterados por la
Cromosoma 21 infl uenda del cromosoma 21 adicional.
Cada ovillo con una copia Ello causa deficiencias en otros rasgos
representa adicional
un cromosoma 337 regiones no controlados directamente por este
alteradas cromosoma.

10 INVESTIGACiN Y CIENCiA, agosto 2014


Los resultados, publicados el pasado anmala, se ha visto que estn asociadas repartidos por todo el genoma, los cua-
marzo en Nature, revelaron que tales dife- en gran medida a regiones de ADN com- les se ubican en 337 regiones distintas.
rencias no solo se deban a la expresin de pactado situadas en la perifieria del n- El hallazgo reduce extraordinariamen-
genes presentes en el cromosoma adicio- cleo, las cuales suelen presentar genes con te la proporcin del genoma que debe
nal, sino que tambin aparecan cambios una e),."presin reprimida. No obstante, pa- examinarse para identificar los genes en
en determinadas regiones distribuidas a rece Que en la trisoma del cromosoma 21 cuestin, 10 que permitir avanzar en el
10 largo de todo el genoma. En concreto, esta represin-resulta menor. Basndose entendimiento de los cambios genticos
el estudio identific 337 regiones altera- en esta observacin, se han planteado dos Que dan lugar a los sntomas de esta en-
das en las clulas con trisoma que no 10 hiptesis no excluyentes para explicar los fermedad.
estaban en las clulas normales. sntomas del sndrome.
Hasta la fecha, la mayora de las in- Por un lado, la sobreexpresin .de -David Gonzlez Knowles
vestigaciones sobre la expresin gnica en genes del cromosoma 21 implicados en Integromics S.L.
esta patologa se han centrado en genes el mantenimiento de la estructura de Parque Cientfico de Madrid
del cromosoma 21. Algunos de ellos se han la cromatina (forma condensada que
vinculado claramente con los impedimen- adoptan los cromosomas en el ncleo en
tos cognitivos de los enfermos. Sin embar- condiciones normales, cuando la clula
go, no se han podido identificar los genes no se divide) provocara alteraciones en PARA SABER MS
responsables de todas las anomalas. Ya se la arquitectura de esta, lo que a su vez Domains of genome-wide gene expression
sospechaba que algunos de los sntomas modificara la expresin gnica en las dysregulation in Down's syndrome.
estaban relacionados con genes de otros regiones afectadas. Por otro lado, la pre- A. Letourneau et al. en Nature, n.O 508,
lugares y cuya expresin estara alterada sencia de un cromosoma adicional aade pgs. 345-350. abril de 2014.
debido a cambios generales en el equili- un porcentaje nada despreciable de ADN EN NUESTRO ARCHIVO
brio celular. Pero estos genes podran estar al ncleo, lo que perturbara el equilibrio La vida interior del genoma. T. Misteli en Iye.
situados en cualquier parte del genoma, lo celular. abril de2011.
que haca difcil su identificacin. Este estudio corrobora las sospechas Evolucin de la cromatina. G. A. Babbiu en Iye.
Aunque se desconoce el motivo por el que se tenan de que en el sndrome de mayo de 2011.
qu~ estas zonas presentan una expresin Down intervienen genes que se hallan

COMUNICACiN

Avances y retos
en la comprensin de datos biolgicos
Crnica del V congreso internacional sobre visualizacin
tvllCHAEL r SCHROEDER y NRIA LPEZ BIGAS

a conferencia internacional sobre cipantes en los principios de la visualiza- visualizar grficos circulares en forma
L visualizacin de datos biolgicos
(vvww.vizbLorg) rene cada ao a cient-
.cin de datos.
Heer cit dos factores que definen
de diagramas de barras.

ficos de todos los mbitos para debatir so- una buena visualizacin: la expresividad Coordenadas, matrices y redes
bre las formas de representar la multitud y la eficiencia. La opcin ms expresiva Pero los datos biolgicos poseen ciertas
de datos biolgicos que se estn generan- ser la Que incluya todos los datos que caractersticas que entraan dificultades
do en la actualidad. Durante cuatro das p retendemos representar, y solo esos. adicionales a su visualizacin. Nos refe-
se presentan numerosas herramientas y La ms eficiente ser la ms rpida de rimos a la densidad y la multidimensio-
enfoques centrados en la representacin interpretar. Para ilustrar estos aspectos nalidad.
visual orientada a facili tar la interpreta- se present un estudio que comparaba En los estudios sobre genmica del
cin de datos complejos. la interpretacin de los mismos datos re- cncer, para determinar el perfil molecu-
Una de las particularidades ms inte- presentados mediante diferentes formas: lar de un tumor con frecuencia se reali-
resantes de ese encuentro es que a l asis- grficos circulares y diagramas de barras. zan mltiples ensayos (secuenciacin del
ten, adems de bil ogos, especialistas en Se destac en este trabajo el cambio de genoma, secuenciacin del transcriptoma
informtica y visua1izacin de datos. As, magnitud percibido por las personas en- y nivel de metilacin del ADN). En los
el inicio de la ltima y quinta edicin de trevistadas respecto a las diferentes ver- proyectos actuales del Consorcio Inter-
la conferencia (celebrada en Hei delberg a si ones. Conclusin; los grficos circulares nacional del Genoma del Cncer - en el
principios del pasado mes de marzo), fue resultan engaosos y las barras son ms que Espaa participa- , se aplican los
protagonizado por el informtico experto adecuadas. De ah que Manolis Savva, de ensayos mencionados a miles de mues-
en interpretacin de grandes conjuntos la Universidad Stanford, y otros colabora- tras de pacientes. La meta es analizar,
de datos Jeffrey Heer, de la Universidad de dores desarrollaran en 2011 ReVision, un como mnimo, el tumor de Ullas 500 per-
Washington, quien introdujo a los parti- programa informtico que permite re- sonas para los 50 tipos de cncer ms

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 11


Panorama
frecu entes. Adems de solventar los retos extraer informacin. Para solventarlo, en la informacin de la cohorte de pacientes
puramente computacionales del anlisis nuestro laboratorio hemos desarrollado se puede alinear circularmente en capas,
de esta gran cantidad de datos, se nece- Gitools (\Vww.gitools.org), un visualiza- asignando una capa a cada ensayo. As,
sitan estrateh'ias para su exploracin y dor interactivo de matrices multidimen- pueden representarse relaciones de in-
visualizacin. Cmo pueden represen- sionales de colores. Estos mapas ofrecen teraccin como la sigu iente: un gen (o
tarse tantos datos multidimensionales una va de e;..:ploracin muy interesante, nodo) que resulta crtico en la regula-
de varios centenares de pacientes y casi ya que permiten decidir libremente el cin de la expresin de otros genes y se
20.000 genes? orden de las columnas y las filas, por lo encuentra frecuentemente mutado puede
En enero de 2013 publicamos un ar- que no estan ligados a la posicin gen- enlazarse con los genes que regula y di-
tculo de revisin en Genome Medicine en mica; ello facilita el estudio de asociacio- bujar el estado de expresin. En casos de
el que mostrbamos que las herramien- nes entre entidades alojadas en regiones rutas moleculares, la visualizacin reticu-
tas de representacin disponibles pueden distantes del genoma, como seria el caso lar resulta muy informativa.
clasificarse en tres categoras: ligadas a la de un grupo de genes que pertenecen a la Cada esquema presenta ventajas y des-
posicin genmica, de matrices de colores misma ruta molecular. Asimismo, permi- ventajas, por 10 que se recomienda utilizar
y de redes. Aparte de la visualizacin, la ten superponer visualmente las distintas mltiples herramientas para investigar
interaccin con el usuario constituye un mediciones, lo que facilita el anlisis de los mismos datos.
componente clave; es decir, la visualiza- las asociaciones.
cin debe ser adaptable a las necesidades Imagi nemos, por ejemplo, que tene- Genmica y protemica en 3D
e intereses de cada investigador. Por ello mos un mapa de colores en forma de Aparte de discutir sobre la represen ta-
revisten importancia aspectos como la na- matriz, cuyas columnas representan pa'- cin de datos genmicos, en la conferen-
vegacin por la representacin visual, la cientes y cuyas filas corresponden a ge- cia de este ao hubo sesiones enfocadas
opcin zum, la visualizacin a diferentes nes, y en la que cada celda tiene asocia- a la visualizacin de datos del transcrip-
nivel es de resolucin y la posibilidad de do el valor de expresin y el nmero de toma, estructuras tridimensionales de
filtrar y ordenar los datos. copias del gen en el genom a. El hecho protenas, sistemas celulares, tejidos y
En las visualizaciones ligadas a la de tener varios valores asociados a las organismos, y tambin metagenmica
posicin ge nmi ca se represen ta cada celdas se puede aprovechar para estra- y poblaciones.
medicin en horizontal, alineada con el tificar los datos segn un criterio y ob- Eduardo Eyras, de la Universidad
genoma de referencia. Al reducir cada me- servar el comportamiento del otro. Con Pompeu Fabra, y Joseph Barash , de la
dicin a uno o pocos pxeles pueden visua- Gitools podemos ordenar las columnas Universidad de Pensilvania, debatieron
lizarse a la vez muchos datos, procedentes (pacientes) segn el nmero de copias del sobre los retos de la visualizacin del pro-
de diferentes tipos de ensayos. A ojo pue- gen y observar rpidamente el efecto que ceso de corte y empalme del ARN. Eyras
den observarse region es genmicas que ejerce un cambio de copias en la expre- mostr que este se halla frecuentemente
tienden a presentar valores extremos. En si n del gen en las muestras respectivas. alterado en el cncer, ya que, en las c-
el caso de que sea necesario ver los datos Con un mapa de colores se pueden repre- lulas tumorales , las variantes gnicas se
eDil mayor precisin, puede ampliarse el sentar una gran cantidad de muestras a presentan en proporciones distintas de
detalle de la medicin y reducir la exi.en- la vez. las del tejido normal.
sin de la regin genmi ca. En el caso de las redes, si b ien no Marc A. Mart-Renom, del Centro Na-
La representacin de matrices de co- ofrecen tanta resolucin como los dos cional de Anlisis Genmico y el Centro
lores (heatmaps) viene utilizndose des- formatos de visualizacin ya presenta- de Regulacin Genmica, se centr en las
de hace varias dcadas en biologa, sobre dos, aportan una inform acin crucial: soluciones para la visualizacin y explora-
todo para representar los resultados de las interacciones entre los diferentes cin de los modelos tridimensionales de la
micromatrices de expresin. A menudo, su componentes o protenas. Un nodo pue- cromatina humana. Estos ayudan a enten-
imagen esttica resulta insuficiente para de representar un gen o una protena, y der qu partes del genoma estn cercanas

,---
~ENADAS GENMICAS MATRIZ DE COLORES REDES

Representacin bidimensional del genoma


1- _ I 1 M I . 1
- -- 8
. ~ == ---===-'E
:5 1 : 1 Datos
~I Gen
~
genmicos
" Datos
Datos clnicos -- genmicos

TRES FORMAS DE REPRESENTAR DATOS GENllICOS de un conjunto de unas 500 muestras (o pacientes). Las tres
soluciones tienen en comn que representan informacin de mltiples genes, para muchas muestras de pacientes, y que esta infor- e
macin se asocia a un contexto de datos clnicos para faciJitar la interpretacin. La visualizacin permite al investigador navegar
por los abundantes datos. Segn el tipo de indagacin, resultar ms til Wl formato u otro. !
12 INVESTIGACiN Y CIENCIA, agosto 2014
LA INTERACCIN DEL USUARIO con la informacin constituye un componente
clave de la visualizacin de datos biolgicos complejos. El programa Kartes (desarro-
llado por el Grupo de Genmica Estructural del Centro Nacional de Anlisis Genmi-
co y el Centro de Regulacin Genmica) permite al investigador visualizar de forma
simultnea las versiones 2D (secuencias lineales en la pantalla pequelia) y 3D (estructu-
ra verde en la pantalla grande) de una regin determinada del genoma.

en el espacio y, por tanto, podran inte- diferentes resoluciones del interactoma


raccionar. El genoma suele representarse de protenas. Cuando se visualiza a baja
de forma lineal (en dos dimensiones). Sin resolucin se muestra la red de interac-
embargo, en el ncleo de las clulas este ciones de protenas; en alta resolucin,
adopta una conformacin tridimensional se visualiza la estructura de la protena,
que se ha revelado de gran importancia incluidos los detalles de la interaccin
para la regulacin de la replicacin y la entre dos protenas.
transcripcin del ADN. En particular, es En resumen, VizBi constituye una con-
importante poder visualizar las regiones ferencia interdisciplinaria e inspiradora:
del genoma que, si bien alejadas en la re- una solucin de visualizacin puede servir
presentacin bidimensional, se hallan en a varios campos cientficos de diferentes
realidad muy prximas. Cmo puede re- maneras.
presentarse esta informacin de manera
intuitiva? Mart-Renom present Kartes -Michael P. Schroeder
(3dgenomes.org), un programa inform- -N1"ia Lpez Bigas
tico que permite cartografiar la tercera CREA y Universidad Pompeu Fabra
dimension en regiones seleccionadas. As,
e] investigador puede orientarse a la vez
en el modelo tridimensional y en el bidi- PARA SABER MS
mensional. ReVision: Automated classifrcation, analysis
Por otro lado, Roberto Mosca expuso and redesign of chart images. Manolis Savva
el trabajo que estn nevando a cabo en el et al. en Proceedingi of the 24th annual ACM
grupo que Patrick Aloy dirige en el Insti- symposium on user interface software and
technology. pgs. 393-402, 2011.
tuto de Investigacin Biomdica. En con- Gitools: Analysis and visualisation of genomic
creto, present Interactome3D (interacto- data using interactive heat-maps. Christian
me3d.irbbarcelona.org), un servicio web Prez-Uamas y Nria Lpez-Bigas en PLoS
creado para visualizar interacciones entre One, vol. 6, n." 5, mayo de 2011.
Visualizing multidimensional cancer genomics
protenas, basado en una red que cuenta
data. Michael P. Schroeder. Abel Gonzlez-
con la estructura tridimensional de cada Prez y Nria Lpel-Bigas en Genome
protena (o nodo). Con esta herramienta Medicine. vol. 5, n.O 1, enero de 2013.
esperan llenar los huecos existentes entre

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 13


Panorama

DEMOG RAFfA

Inmigracin y riqueza
Los inmigrantes ascienden poco a poco por la escala de la prosperidad
MARK FISCHETTI
a creencia popular vincula la inmigracin con la pobre- para prosperar en los pases ms ricos. Es como ascender
L za, el mse ro vulgo que se agolpa en tus orillas segn
escribi la poetisa Emma Lazarus en 1883 como homenaje a
por una escalera: has de pasar por todos los peldaos para
llegar arriba, afirma Nikola Sander, quien, con uno de sus
la estatua de la Libertad. Los datos, sin emb argo, desmienten colaboradores del Instituto de Demografa de Viena, hall las
ese prejuicio. La grfica de los 50 mayores flujos migratorios tendencias a partir de los datos de las Nacion es Unidas. Los
demuestra que el nmero de personas pauprrimas que aban- mayores movimientos migratorios se dirigen desde los pases
donan su hogar es muy escaso y que cuando lo hacen suelen de renta media (segmentos 2000-20.000 del crculo) a los de
emigrar a pases de renta media. Por qu? La investigacin renta alta, salvo contadas excepciones (ndicadas en lag;rfica) .
indica que carecen de los recursos o la formacin necesarios -Mark Fischetti

Flujo de retorno: ltJ gente no suele


desplazarse a pases de renta inferior,
a menos que se trate del pas natal.

Sin migracin: Pocas


personas migran de
o hacia Alemania
o Japn, pases que

Migracin humana
~ los 50 mayores
flujos migratorios
intemacionales
(total en 2005-20101

Menor renta d I
. e grupo
Llberia ....
Burundi _
f Zimbabue
5l
g-
'C5
g

\ ~
~.
~

Mano de
obra barata:
los breves boom5
de la construccin
en los pases ricos
desatan migraciones emigran a Malasia.
temporales desde los pases un pas de renta
ms pobres para ocupar los media, mientras que !os
trabajos de baja cualifICacin. malayos emigran a su vez
a Singapur, por su renta alta.
Dos caras: !ndia tiene una gran clase media
que emigra a los pases ricos y numerosos
pobres que abandonan el pas en busca de
trabajos de baja remuneracin en e! extranjero.

1.4 TNVESTIGACINY CIENCIA, agosto 2014


Te gustara que la biblioteca
de tu barrio, escuela o universidad
se suscribiera a
INVESTIGACiN y CIENCIA
DIGITAL?
COMPORTAMIENTO

OLOGIA
DE LOS.,

Al descifrar los mecanismos neurales que subyacen


a nuestros rituales diarios, los investigadores
comienzan a comprender el modo en que adquirimos
los hbitos y por qu nos cuesta tanto desterrarlos
Ann M. Graybiel y Kyle S. S rnith

t;"i SXTESIS

Al repetir una conducta, esta se acaba fijando en Sin embargo, la neocort~la se encarga de supervisar Conocer mejor el funciona miento de estas estruc-
circuitos especficos de hbitos que involucran al el hbito. Si mediante seales de luz se modifica esta turas cerebrales pod ra contribuir al desa rrollo de
estriado del cerebro. Tales circuitos tratan la rutina parte del cerebro en rates de laboratorio, se puede nuevos frmacos, terapias de conducta o simples
como una unidad de actividad automtica. interrumpir un hbito o interferir en su formacin. trucos que nos ayuden a controlar nuestros hbitos.

Agosto 2014, TnvestigacionyCiencia.es 17


Ann M. Graybiel es profesora del Instituto de Tecnologra
de Massachusetts e investigadora del Instituto McGovern
para el Estudio delCerebro de esa universidad.

Kyle S. Smith es profesor de psicologia


y neurociencia en la Universidad
de Danmouth.

CADA DA TODOS LLEVAMOS A CABO UN SORPRENDENrE N'1vlERO DE RUTINAS. MUCHAS DE ELLAS, COMO CEPILLARNOS LOS DIENTES
O conducir por una ruta habitual nos permiten realizar ciertas tareas de forma automtica. Evitamos as la sobre-
carga del cerebro que se producirla si 110S concentrramos en cada pasada del cepillo o en los incontables pequeos
movimientos del volante para ajustar el rumbo. Otras costumbres, como salir a correr, contribuyen a mantenernos
sanos. En cambio, comer con regularidad golosinas seguramente no nos ayudar. Y los hbitos que entran en el
territorio de..la compulsin o ('adiccin, como la sobreingesta o fumar, pueden poner en riesgo nuestra existencia.
A pesar de que los hbitos constituyen una parte importante se dan cuenta de repente de que han estado comiendo ms
de nuestra vida, averiguar cmo el cerebro convierte una nueva chucheras de lo habitual sin ser conscientes de ello.
conducta en rutina ha entraado una enorme dificultad. Sin este Esta prdid a gradual en la vigilancia de nuestras acciones
conocimiento, los especialistas lo han tenido complicado a la tambin implica que los hbitos pueden compartir rasgos comu~
hora de ayudar a las personas a abandonar sus malos hbitos, nes con las adicciones. Pinsese en los juegos de ordenador, las
ya sea mediante tratamiento farmacolgico o de otro tipo. apuestas en la Red o los mensajes electrnicos o tuits constantes,
Las nu evas tcnicas estn permitiendo descifrar por fin los adems, por supuesto, del consumo excesivo de alcohol u otras
mecanismos neurales que se hallan en la base de nuestros ritua~ drogas. Un patrn de conducta repetitivo, de impul so adjetivo,
les. Se han identificado as los llamados circuitos de hbitos, esto puede surgir de una antigua accin deliberada. Los neurocien~
es, las regiones cerebrales y las conexiones responsables de crear tficos estn an lidiando con la idea de si las adicciones son
y mantener las rutinas. El conocimiento aportado por esta lnea como hbitos normales, solo que ms acentuados, aunque sin
de investigacin est ayudando a comprender cmo construye el duda pueden considerarse ejemplos extremos del espectro de la
cerebro buenos hbitos y por qu nos cuesta abandonar no solo conducta. As sucede en ciertas alteraciones neuropsiquitricas,
los de menor importancia, sino tambin los que el mdico o las como el trastorno obsesivo compulsivo, en el que los pensamien-
personas queridas nos piden que interrumpamos. Los estudios tos y las acciones se vuelven acaparadores, o ciertas form as de
sugieren que si condicionamos de forma deliberada nuestro cere~ depresin, en las que los pensamientos negativos funcionan
bro, podramos llegar a controlar los hbitos, tanto los positivos en un bucle continuo. Algunas formas extremas de los hbitos
como los negativos. Podemos albergar esta esperanza gracias a tambin pueden aparecer en el autismo o la esquizofrenia, en-
un hallazgo sorprendente: incluso cuando parece que actuamos fermedades en las que uno de los problemas son las conductas
de fo rma automtica, una parte del cerebro est supervisando repetitivas, excesivamente focalizadas.
nuestra conducta.
DE LA CONDU CTA D ELIBER A DA A LA RUTINA
QU ES UN H BITO? Au nque los hbitos se sitan en diferentes partes del espectro
Los hbitos parecen un t ipo peculiar de accin, pero desde un de la conducta, comparten ciertos rasgos principales. Una vez se
punto de vista neurolgico pertenecen al amplio espectro de la forman tienden a perdurar. Si uno se dice deja de hacer eso,
conducta humana. la mayora de las veces no lo lograr, en parte debido a que la cr ~
En una parte del espectro hallamos comportamientos que tica suele aparecer demasiado tarde, cuando ya se ha producido
pueden reali zarse con el suficiente automatismo como para de~ la conducta y sus consecuencias se han manifestado.
jamos espacio cerebral para otros propsitos. Otros, en cambio, Tal persistencia ha contribuido a desentraar el circuito
exigen dedicarles tiempo y energa. Los hbitos se forman de neural responsable de la formacin y el mantenimiento de los
modo espontneo a medida que exploramos el medio fsico y hbitos. Estos se vuelven tan arraigados que los llevamos a cabo
social y nuestro mundo interno. Ponemos a prueba las eon~ incluso cuando no queremos, fenmeno al que contribuye lo que
duetas en situaciones concretas, descubrimos cules parecen se denomina recompensa contingente. De este modo, cuando
beneficiosas y no muy costosas, las seleccionamos y pasamos a hacernos A, recibimos alguna recompensa; pero si hacemos B,
integrarlas en nuestra rutina. no la recibimos o somos castigados. Las consecuenci as asociadas
Este proceso, que comienza en la infanci a, viene con una a nuestras acciones determinan nuestra conducta futura en una
contrapartida. Cuanto ms rutinari a se vuelve una conducta, u otra direccin.
menos conscientes de ella nos volvemos. Apagu la estufa an~ Las seales descubiertas en el cerebro parecen correspon~
tes de sal ir de casa? Cerr la puerta? Esta falta de supervisin derse con ese aprendizaje dependiente del refuerzo, como mos-
no solo puede interferir con nuestro funcionamiento diario, traron en un principio Wolfram Schultz y Ranulfo Romo, ambos
tambin puede favorecer la aparicin de malos hbitos. Muchas por entonces en la Universidad de Friburgo, en Suiza. Tales
personas que han engordado uno o dos kilos en poco tiempo observaciones han sido corroboradas hoy mediante modelos

18 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


informticos. De especial importancia son EL EX P E R IMENTO
las seales de error en la prediccin del
refuerzo, que indican a posteriori la eva-
luacin de la mente sob re si se cumpli
Actuar sin pensar
Varios experimentos con ratas han revelado que el cerebro trata los hbitos como
una prediccin acerca de una recompensa
unidades simples de conducta. Los animales aprenden a recorrer un laberinto en T
futura. De alguna manera, el cerebro ana-
y, en funcin de la instruccin sonora recibida, giran a la izquierda o la derecha para
liza estas evaluaciones, 10 que da forma
conseguir una recompensa. En los primeros intentos (primera T en color) la actividad
a nuestras expectativas y aade o sustrae en el estriado cerebral es alta (amarilla y roja) durante la mayor parte del tiempo. Al
valor a ciertos modos de actuar. Mediante formarse el hbito (segunda T) la actividad mengua (verde y azul), excepto cuando la
la supervisin interna de nuestras accio- rata se dispone a girar o beber. Una vez se ha fijado el hbito (tercera T) la actividad
nes y la asignacin de un valor positivo o es alta solo al principio y al final, con lo que se delimita una unidad de conducta.
negativo, el ce rebro refuerza determina-
das conductas y convierte as las acciones leche con chocolate - - -11
deliberadas en habituales.
Muchos nos preguntbamos qu su- Instruccin sonora
ceda en los ci rcuitos neurales para que
se produjera este cambio y si podramos
Seal de inicio
supri mirlo. En el laboratorio de Graybiel,
en el Instituto de Tecnologa de Massa- j
chusetts (MIT), comenzamos una serie
de experi mentos para descifrar qu vas
cerebrales estaban involucradas y cmo
variaba su actividad seg n se iban for-
mando los hbilOS.
Primero, necesitbamos un test para
determin ar si cierta conducta corres-
ponde a un hbito. El psiclogo britnico
Anlhony Dickinson desarroll uno en los Actividad de las neuronas
aos ochenta del siglo xx que todava se en el estriado
utiliza ampliamente. l y sus colabora- Baja E==~
dores ensearon a ratas de labo ratorio
a presionar una palanca en una caja ex-
perimental para recibir una recompensa en for ma de comida. recorrer un laberinto en forma de T cuando oan un clio).
Cuando los animales haban aprendido la tarea y se hallaban Dependiendo de una instruccin so nora que reciban cuando
de nuevo en sus jaulas, los experimentadores devaluaron la 10 iban recorriendo, al final de la T deban gi rar a la derecha o
recompensa, bien dejando a las ratas que la comieran hasta la la izquierda y llegar hasta el e),.-tremo del brazo para obtener un
saciedad o administrndoles un frmaco que les produca una tipo u otro de recompensa. Nuestro objetivo era entender cmo
nausea moderada despus de consumirla. Ms tarde, llevaron el cerebro juzga los pros y contras de comportarse de una deter-
de nuevo a los mridos a la caja y les dieron la opcin de es- minada manera y luego graba una secuencia de cond uctas como
coger entre presionar o no la palanca. Si lo hacan a pesar de un hbito. Co mprobamos as que nuestras ratas desarrollaban
que la recompensa les provocaba ahora malestar, Dickinson hbitos. Incluso cuando una recompensa se volva aversiva, al
consideraba la conducta un hbito. Pero si el animal se mos- or la instruccin se acercaban a ella.
traba consciente -si es Que podemos atribuir esa capacidad a Para averiguar el modo en que el cerebro decide qu con-
una rata- y no apretaba la palanca, como si se diera cuenta de ducta se convertir en hbito, el laboratorio del MlT comenz a
~ que la recompensa se haba vuelto desagradable, entonces se registrar la actividad elctrica de pequeos grupos de neuronas
io conclua que no se haba formado un hbito. del estriado. Los hallazgos resultaron sorprendentes. Mientras
g las ratas aprendan a recorrer el laberinto por primera vez, las
"~
FIJ AR UN H BITO EN EL CEREBRO neuronas de la zona del control motor del estriado se mantu-
Mediante variaciones de este test bsico algunos investigadores, vieron activas todo el tiempo. Pero a medida que su conducta se
~ como Rernard Balleine, de la Universidad de Sdney, y Simon Kill- volva rutinaria, la actividad neural comenz a co ncentrarse al
5 cross, de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia, han principio y al final de cada recorrido, y a dis mi nuir durante la
;:;
~ demostrado que a medida que una accin deliberada se convierte mayor parte del tiempo intermedio. Era como si la conducta en
en un hbi to se modifican diferentes circuitos cerebrales. Expe- su conjunto hubiera sido empaquetada y las clulas del estria-
~
,
~ rimentos con ratas, as como con monos o humanos, apuntan do se limitaran a identificar el inicio y el final de cada recorrido.
.;; ahora a la existencia de mltiples circuitos que conectan entre Se trataba de un patrn inusual; pareca que las neuronas del
} s la neocorteza (conSiderada la parte ms avanzada de nuestro estriado fueran maleables y ayudaran a empaquetar series de
;:;: cerebro mamfero) y el estriado, en el centro de los ganglios ba- movimientos, al tiempo que unas pocas clulas expertas con-
~
i
sales (de origen ms primitivo y situados en el ncleo de nuestr trolaban los detalles de la conducta.
cerebro). Estos ci rcuitos intervienen en mayor o menor grado Ese patrn nos haca pensar en el modo en que el cerebro
~ segn si actuamos de una fomla premeditada o automtica. establece los recuerdos. Todos sabemos lo til que resulta apren-
~ En nuestro laboratorio enseamos a ratas y ratones a rea- derse secuencias de nmeros en forma de unidades ms grandes,
~ li zar una serie de tareas simples. En una de ellas aprendan a en vez de cifras individuales, como cuando memorizamos un

Agosto 2014, InvcstigacionyCicllcia.es 19


ACTI\-IDAD CEREBRAL

Cmo se forman los hbitos o Exploracin de una nueva


conducta: la corteza
Para aprender y fijar un hbito seguimos tres pasos: exploramos una prefrontal se comunica con el
nueva conducta, la aprendemos y, por ltimo, la grabamos en el cere- estriado y este, a su vez, con
bro (nmeros ca/oreados). Aunque todava no se han desentraado el mesencfalo, donde la
todos los detalles, el estriado (centro) coordina cada dopa mina facilita el aprendizaje
Corteza sensitivomotora y asigna valor a las acciones.
uno de los pasos. Aunque parezca que realicemos
Estos circuitos (lneas continua
nuestros hbitos sin pensar, la corteza ydiscontinual forman bucles
infralmbica (abajo a /a derecha) sigue de retroalimentacin positiva,
supervisando lo que hacemos. lo que nos ayuda a darnos
cuenta de qu es lo que
funciona y lo que no
2 en la conducta.
Formacin del hbito: Al
repetir una conducta, se for-
talece un bucle de retroa-
limentacin entre la cor-
teza sensitivomotora y
el estriado, lo que nos
ayuda a sellar nuestras
rutinas en una unidad de
actividad cerebral. Esta
reside en parte en el
estriado y depende
de una seal dopa-
minrgica proce-
dente del mesen-
cfalo.

e Hbito fijado y permitido: Una vez que el hbito se ha alma-


cenado como una unidad de conducta, la corteza infralm-
bica parece ayudar al estriado a fijarlo an ms en forma de actividad
cerebral semipermanente. Mediante la dopamina, esta zona de la corteza
parece controlar tambin cundo permitir la activacin de un hbito; inhi-
biendo esta regin se pueden suprimir rutinas profundamente arra igadas.

telfono corno 555-1212 y no 5-5-5-}-2+2. El psiclogo Geor- tos. Sin embargo, la actividad se desvaneca cuando la conducta
ge A. Miller introdujo el concepto de recodificacin (chunking) se volva habitual. Los datos indican que mientras aprendemos
para referirse a este agrupamiento de elementos en una unidad un hbito - al menos, cuando lo hacen las ratas- los circuitos
de memoria. La actividad neural que observbamos al inicio y relacionados con las rutinas se fortalecen, pero tambin se pro-
final de un ensayo pareca similar. Segn esta idea, el estriado ducen cambios en otros circuitos.
establecera unas marcas delimitadoras en grupos de conducta Dado que el estriado trabaja en coordinacin con una parte
(hbitos) que el proceso interno de evaluacin ha decidido al- de la neocorteza relacionada con los hbitos en la regin fron-
macenar. De ser cierto, significara que el estriado nos ayuda a tal del cerebro conocida como corteza infralmbica, decidimos
combinar una secuencia de acciones en una nica unidad. Mi- examinar la actividad en esta regin. El resultado tambin fue
ramos la bolsa de golosinas y, automticamente, la alcanzamos, esclarecedor. Aunque al comenzar el aprendizaje observamos
tomamos una de ellas y nos la comemos sin pensar. una estimulacin inicial y final en la zona para los hbitos del
Asimismo, se ha identificado un circuito de deliberacin en estriado, en la corteza infralmbica apenas notamos cambios.
el que interviene otra parte del estriado. Se activa cuando la La actividad infralmbica solo se modific despus de que los
accin no se lleva a cabo de forma automtica, sino que exige animales se entrenaran durante un largo perodo y el hbito
tomar una decisin. quedara fijado. En ese momento, tambin se form en esa re-
Para comprender la interaccin entre los circuitos de delibe- gin un patrn de actividad de recodificacin. Pareca como si
racin y de hbitos, Catherine Thorn, de nuestro equipo, registr esa parte de la corteza estuviera esperando a que el sistema de
la actividad en ambos circuitos de modo simultneo. Cuando evaluacin del estriado hubiera decidido si la conducta deba
los animales aprendan una tarea, se estimulaba la parte delibe- ser conservada antes de involucrar al resto del cerebro.
rativa del estriado hacia la mitad del recorrido, especialmente
cuando deban decidir hacia Qu lado de la T dirigirse, segn D ETENER LA ACCiN
la instruccin sonora recibida. El patrn era casi opuesto a la Mediante una nueva tcnica denominada optogentica, decidi-
recodificacin observada en la regin del estriado para los hbi- mos comprobar si la corteza infralmbica controlaba de forma

20 INVESTIGACIN Y CIENClA, agosto 2014


directa la expresin de un hbito. El mtodo consiste en introdu- pensarlo, pero un sistema de vigilancia est trabajando en el
cir molculas fotosensibles en una regin minscula del cerebro cerebro, como el piloto automtico en una aeronave.
y, ms tarde, hacer incidir un haz de luz sobre esta regin para Hasta qu punto podemos ayudar clnicamente a las perso-
activar o desactivar sus neuronas. Realizarnos el experimento nas con problemas? Quiz pasar mucho tiempo antes de que
con ratas que haban adqu irido el hbito en el laberinto y haban dispongamos de un interruptor que nos permita terminar con
formado el patrn de recodificacin. Al desactivar su neocorte- nuestros hbitos molestos. Los mtodos experimentales que
za durante solo unos segundos, mientras los animales corran, nuestro grupo y otros estamos utilizando no pueden ser trasla-
conseguirnos suprimi r por completo el hbito. dados an a las personas. Pero la neurociencia est avanzando
El hb ito poda eliminarse con rapidez, en ocasiones de in- a la velocidad de la luz, y los Que trabajamos en este terreno
mediato, y el efecto se mantena incluso despus de retirar la estamos acercndonos a un resultado importante: las reglas
luz. Sin embargo, las ratas no dejaron de correr por el laberinto. que rigen el funcionamiento de los hbitos. Si pudiramos en-
Tan solo dejaron de hacerlo hacia la recompensa devaluada. tender en profundidad cmo estos se adquieren y abandonan,
Pero seguan corriendo hacia la recompensa buena, en el otro comprenderamos mejor nuestras conductas idiosincrs icas y
lado. De hecho, al repetir el test, los mridos desarrollaron un cmo en trenarlas.
nuevo hbito: se dirigan hacia el lado del laberinto en el que Tal vez nuestro conocimiento creciente pudiera ayudar in ~
se encontraba la recompe nsa positiva, sin importar qu seal cJuso a las personas que se sitan en la franja ms extrema del
auditiva se les proporcionara. espectro de los hbitos, lo que nos ofrecera pistas sobre c mo
Cuando ms tarde inhibimos la mi sma parte de la corteza tratar el trastorno obsesivo compulsivo, el sndrome de Tou rette,
infralmbica, el nuevo hbito desapareci y el antiguo resurgi el miedo o el trastorno de estrs postraurntico.
de forma instant.nea. Este retorno de la antigua rutina ocurri El tratamiento farmacolgico y otras terapias emergentes
en cuestin de segundos y dur el resto del test, sin necesidad qui z contribuyan a luchar co ntra los hbitos dainos. Pero
de volver a desactivar la corteza infralmbica. tambin nos ha sorprendido que esta investigac in sob re el
Muchas personas que se han esforzado para desterrar un cerebro respalde las estrategias empleadas en la terapia de con-
hbito lo han visto recuperar despus, en todo su esplendor, ducta, que suele indicarse para establecer hbitos saludables
tras un perodo de estrs o una recada. Cuando Ivan Pavlov y librarnos de los perjudiciales. Si uno Quiere condicionarse a
estudi este fenmeno en perros hace aos, concluy que los s mismo para correr por las maanas, entonces tal vez deba
ani males nunca olvidan conductas profundamente condicio- sacar las zapatillas deportivas la noche anterior, de modo que
nadas como los hbitos. Lo mximo que pueden hacer es su- no pueda pasarlas por a~to cuando se levante por la maana.
primirlas. En nuestras ratas hemos observado una persistencia Esta seal visual remeda la seal auditiva que nosotros utiliza-
similar. Pero, notoriam ente, hemos podido activar y desactivar mos para entrenar a las ratas, y puede resultar especialmente
las rutinas manipulando una regin diminuta de la neocorteza efectiva si uno se recompensa a s mismo despu s del ejerciCiO.
mientras se produce la conducta. Desconocemos el alcance de Si lo practicamos un nmero suficiente de maanas, nuestro
tal control. Si enseamos a las ratas t res hbitos consecutivos cerebro puede desarrollar el patrn de recodificacin Que de-
y suprimimos el tercero de eHos, lreaparecer el segundo? Y si searnos. Por otra parte, si Queremos olvidarnos de la bolsa de
luego inhibimos el segundo, iresurgir el primero? chucheras, mejor eliminarla de la sala o la oficina, con lo que
Una cuestin cJ ave era si lograramos impedir que se forma- suprimiremos la seal.
se un hbito. Adiestramos a las ratas lo justo para que eligieran Cambiar un hbito quiz nunca resulte fci l. Como dijo Mark
el lado correcto de la T, pero no lo suficiente como para que Twain Nadie se desembaraza de un hbito o de un vicio tirn-
la conducta se convirtie ra en un hbito. Luego continuamos dolo de una vez por la ventana; hay Que sacarlo por la escalera,
el entrenamiento, pero durante cada ensayo utilizamos la op- peldao a peldao. Nuestros experi mentos, si n embargo, nos
togentica para inhibir la corteza infralmbica. Continuaron permiten albergar optimismo. Al conocer mejor cmo nuestro
corriendo bien por el laberinto, pero nunca.llegaron a adquirir cerebro establece y mantiene las ru tinas, esperamos llegar a
el hbito, a pesar de los numerosos das de entrenami ento. Un comprender el modo en Que podemos librarnos de hbitos in-
grupo de ratas de control que sigu ieron el mismo adiestra- deseables y adquirir los que nos convienen.
miento sin la interrupcin optogentica adquirieron el hbito
de forma normaL

DESTERRAR lAS MALAS COSTUMBRES PARA SABER MS

Nuestros experimentos nos han proporcionado varias lecciones Habits, rituals, and the evaluative brain. Ano M. Graybiel en Annual Review
interesantes. Primero, no es de e},,1:raar que los hbitos resul- of Neuroscience, vol. 31, pgs. 359387. julio de 2008.
ten tan difciles de eliminar; acaban integrados y fijados como Human and rodent homologies in action control: Corticostriatal
determinants of goal-directed and habitual action. Bernard W. Balleine
grupos (chunks) estandarizados de actividad neural, un proceso y John P. O'Doherty en Neuropsychopharmacology, voL 35, pgs. 48-69, 2010.
en el que intervienen ml tiples circuitos cerebrales. Optogenetic stimulation of lateral orbitofronto-striatal pathway
No obstante, sorprende que, aunque los hbitos parezcan suppresses compulsive behaviors. Erit Burguiere et al. en 5cience, vol. 340,
casi automticos, est.n en realidad bajo el continuo control de pgs. 1243-1246, junio de 2013.
Adual operator view of habitual behavior reflecting cortical and striatal
al menos una parte de la neocorteza, una zona que debe per- dynamics. KyleS. Smithy Ann M. Graybiel en Neuron, vol. 79, n.02,
manecer activa para que la ruti na se lleve a cabo. Los hbito~ pgs. 361,374, julio de 2013.
estaran ah, preparados para manifestarse cuando la neocorteza
EN NUESTRO ARCHIVO
determine que las circunstancias son las adecuadas. Aunque no
seamos conscientes de estar supervisndolos, poseemos unos Control del cerebro por medio de la luz. Karl Deisseroth en !re, enero de 2011.
La mente alegre. L. Kringelbach y Kent C. 8erridge en 1yC. octubre de 2012.
circuitos qu e realizan un seguimiento activo y constante de
ellos. Puede que metamos la mano en la bolsa de golOSinas sin

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.cs 21


Chris McKay trabaja en el Centro de Investigacin
Ames de la NASA, en California.

Vctor Parro Garca es investigador del Centro


de Astrobiologa del Instituto Nacional de Tcnica
Aeroespacial (I NTA)y el CSIC, en Madrid.

Los astrnomos han


+ + +
aprendido mucho ++ + + +
sobre Marte desde + + + + + + + + + + + + + + +
que las primeras + + + + + + + + + + + + + + +
+ + + + + + + + + + + +
sondas aterrizasen ++ + + + + + + + +
+ +
+ + + + + +
en el planeta rojo, + + + + + + + + + + + + + + +
hace casi cuatro + + + + + + + + + + + + + + +
+ + + + + + + + + + + + + + +
dcadas.
Hoy sabemos que el agua lquida fluy alguna vez por su super- excepcionales en la Tierra, si se empleasen en alguna de las
ficie y que, en su historia temprana, Marte y la Tierra guardaban varias misiones previstas a Marte podran ofrecer una primicia:
grandes semejanzas. Cuando la vida surgi en nuestro planeta, una respuesta definitiva a la pregunta de si la vida bulle o no
hace unos 3500 millones de aos, Marte era ms clido que en en el planeta vecino.
la actualidad y posea ocanos lquidos, un campo magntico ac-
tivo y un a atmsfera ms gruesa. Dada la similitud entre ambos PRnlERAS B S Q UE DAS
astros, parece razonable pensar que, cualesquiera que fueran los Los experimentos a bordo de las Viking se basaban en las tc-
med ios que propiciaron la aparicin de vida en nuestro planeta, nicas estndar de la poca. En el primero de ellos, el mdulo
tambin podran haberlo hecho en Marte. de aterrizaje tom un a cucharada de suelo marciano y aadi
Por lo que sabernos, el planeta rojo an podra albergar vida compuestos de carbono a modo de alimento para los posibles
microscpica. Sin embargo, durante los ltimos 35 aos, cada microorganismos. Si estos se encontraban presentes, caba es-
misin al astro vecino ha examinado sus aspectos geolgicos, perar que el alimento se consumiera y se liberase dixido de
pero no los biolgicos. Solo las sondas gemelas Viking 1 y 2, carbono. Y, de hecho, eso fue 10 que se observ. Por s solo, el
que aterrizaron en 1976, n evaron a cabo la primera y hasta experimento pareca indicar la presencia de microorganismos.
ahora nica bsqueda de vida en otro mundo. Cada una de ellas Sin embargo, cuando combinaron ese resultado con el de los
portaba cuatro experimentos destin ados a tal fi n, los cuales otros ensayos, los investigadores ya no se mostraron tan seguros.
arrojaron datos ambiguos y crearon ms controversias que res- El segundo experimento busc pruebas de fotosntesis, pero
puestas. Sin embargo, hoy sabemos que, aunque hubiese vida en no obtuvo resultados concluyentes. Un tercero aadi agua a una
Marte, los mtodos empleados por las Viking nunca la habrfan muestra de suelo. En caso de haber vida con cierta capaCidad
encontrado. Por tanto, la cuestin de si el planeta rojo alberga metabli ca, el suelo hmedo tal vez emitiese dixido de carbo-
vida sigue abierta. no. En su lugar, produjO oxgeno: un resultado muy extrao, ya
Por fortuna, en las ltimas dcadas los microbilogos han que ningn suelo terrestre muestra dicho comportamiento. Los
desarrollado un gran nmero de nuevas herramientas para expertos llegaron a la conclusin de que el oxgeno observado
detectar microorganismos. Aunque estos mtodos ya no so n proceda de una reaccin qumica

.F;:\ Si~'fBSlS

Ninguna misin ha buscado vida en Marte desde Una bsqueda moderna de vida en Marte em- Tales experimentos podrian incluirse en alguna de
el aterrizaje de las sondas Viking, en los aos se- pleara nuevas tcnicas microbiolgicas, como los las misiones programadas para viajar a Marte dentro
tenta. Aunque no hallaron pruebas concluyentes, ensayos inmunolgicos en formato de micromatriz, de unos aos, como la europea ExoMars, o en el su-
hoy sabemos que aquellos experimentos estaban una clase de experimento hoy comn en aplicacio- cesor del vehculo explorador Cur;os;ry, proyectado
condenados al fracas. nes terrestres. por la NASA.

24 lNVESTIGACIN y CIENCIA, agosto 2014


El ltimo experimento se dedic a la bsqueda de compues- DOY SECO, el crter de Gale alberg una vez un lago de agua
tos orgnicos; es decir, compuestos de carbono esenciales para lquida. El sucesor del robot Curiosity realizar experimentos a
la vida. Si en Marte hubo alguna forma de vida, cabra encon- fin de comprobar si persisten trazas de vida.
trarlos. No obstante, su presencia no constituye, por s sola,
ni nguna prueba concluyente de vida, ya que tambin se espera
que numerosos compuestos orgnicos lleguen a la superficie del do. La produccin de cloro a partir del perclorato tambin rinde
planeta a bordo de meteoritos. Curiosamente, el experimento oxgeno. Sin embargo, este permanece en un primer momento
no hall ningn indicio de tales sustancias. atrapado en el suelo y escapa solo despus, una vez que el suelo
Tomados en conjunto, los ensayos dejaron confusos a los se humedece. Dos mi sterios resueltos.
investigadores. La mayor parte de ellos pensaba que las reac- Con todo, la esperanza de descubrir vida en Marte no se ha
ciones q umicas eran las responsables de los resultados de desvanecido. El vehcuIo"explorador Curiosity ha estado toman-
los dos ltimos experimentos. Sin embargo, la qumica por s do muestras de suelo desde 2012, cuando lleg al planeta rojo.
sola no bastaba para explicar el primero. Aunque una minora Este ao, el equipo del instrumento de a bordo SAM, dirigido
-pequea pero ruidosa- se aferr a la idea de que el primer por Paul Mahaffy, del Centro Goddard de Vuelos Espaciales, y
experimento haba encontrado indicios de vida, casi todo el del que fo rma parte McKay, refiri el halJ azgo de compuestos
mundo concluy que Marte era estril. de carbono en rocas sedimentarias de grano fino en el fo ndo del
En 2008, treinta y dos aos despus de la llegada de las Vi- crter de Gale, incluso en presencia de pe rclorato. Por tanto, s
king, comenz a vislumbrarse la solucin a aquel rompecabezas. existen compuestos orgnicos en Marte. Simplemente, las Viking
Ese ao, la sonda Phoenix, de la NASA, se pos en una regin no lograron encontrarlos. Podra haber ocurrido lo mismo con
cercana al polo norte marciano. Para sorpresa de todos, detec- las huellas de vida?
t perclorato, una molcula rara en la Tierra, compuesta por
cuatro tomos de oxgeno unidos a uno de cloro y conectados a ENFOQUE S ~IOD E n N O S
uno de magnesio o de calcio. A 350 grados Celsius, las sales de Durante los cuarenta aos que han pasado desde que se constru-
perclorato se descomponen y, en el proceso, liberan oxgeno y yeron las sondas Viking,la microbiologa y las tcnicas asociadas
cloro reactivo. De hecho, los percloratos son tan reactivos que han evolucionado de manera drstica. Aquellas primeras misio-
se emplean a menudo en el combustible para cohetes. nes usaron mtodos de cultivo similares a los que se emplean
Aquel hallazgo hizo pensar a los investigadores que los per- para hacer crecer microorganismos en una placa de Petri. Sin
cloratos tal vez hubiesen bo rrado los rastros de vida en suelo embargo, tales mtodos ya no se consideran defi nitivos, pues
marciano. El experimento de las Viking dedicado a la bsqueda sabemos que en dichos cultivos solo crece una pequea fraccin
de compuestos orgnicos calent primero la muestra a 500 gra- de los microbios del suelo. Con el tiempo se han desarrollado
dos Celsius, a fin de vaporizar cualquier molcula orgnica y tcnicas mucho ms precisas, las cuales detectan directamente
detectarla luego en forma gaseosa Pero, en 2010, un equ ipo di- las biomolculas de las formas de vida microbiana. Tales m-
rigido por Rafael Navarro Gonzlez, de la Universidad Nacional todos proporcionan la base para una nueva for ma de buscar
Autnoma de Mxico, y del que formaba parte uno de nosotros huellas de vida en Marte.
(McKay), demostr que, durante el calentamiento, el perclora- La tcnica ms conocida consiste en detectar ADN y secuen-
to habra destruido por completo todos los compuestos de car ciarlo. En la actualidad ya no es necesario cultivar un organis-
bono presentes en el suelo. mo y hacer que se replique numerosas veces a fin de obtener
El perclorato tambin arroj luz sobre el primer y el tercer suficiente ADN para una secuenciacin. Varios equipos estn
experimento. En el primero, la adicin de alimento al suelo trabajando en formas de incorporar la tecnologa necesaria en
gener dixido de carbono. Pero, cuando se expone a los rayos los instrumentos destinados a las prximas misiones a Marte.
csmicos, el perclorato produce compuestos activos de cloro,los Con todo, uno de los inconvenientes que presenta la tcnica
cuales pueden disociar molculas orgnicas -como las que se de extraccin de ADN es que, aunque se trata de una molcula
encontraban en el alimento- y producir dixido de carbono. consustancial a la vida terrestre, podra no serlo a las formas de
En el tercer experimento, el oxigeno surgi del suelo humedeci- vida aliengenas. O puede que tal vez exista, pero en una forma

Agosto 2014, InvcstigacionyCicncia.es 25


As FUNCIONA

[ 1 Los tests de inmunOensaY~:~~~~?a~e ~e~s~~~!~~~~~ C:~~~~~~i~~1


funcionan como un velero que se adhiere a biomolculas concretas. Un experimento de este tipo puede detectar cientos de
sistema inmunitario)

, molculas distintas, como protenas, as como fragmentos de ellas. Los expertos trabajan para adecuar este tipo de ensayos
a la bsqueda de vida en suelo marciano.

1 Cada pocillo de la microma -


triz se recubre con un anti-
cuerpo de captura nico.
la micromatriz se empapa
Este se elige de forma que
solo se adhiera a una mol- con la solucin qu~ se desea
cula determinada. analizar. Si contiene alguna :8 La micromatriz se impregna
de las molculas buscadas, con una segunda soludn.
esta se unir al amicuerpo Esta contiene anticuerpos de
correspondiente. deteccin que, al igual que
los de captura, se unen a las
molculas diana. Cada uno
de los anticuerpos de detec-
cin contiene, adems, una
molcula que emite luz fluo-
rescente cuando se la ilumina
de la manera adecuada.

..... . )
4; Un lser incide sobre la micro matriz y excita las molculas fluo-
.... ... ... ...... ...
........ ...
. ...
~
rescentes retenidas. Si una biomolcula ha quedado atrapada en
alguno de los pocillos, este comenzar a brillar. La intensidad de la
luz fluorescente indica la concentracin de la molcula buscada. .... ......
tan diferente que nuestros detectores de ADN no 10 identifiquen Uno de nosotros (Parro Garca) ha estado desarrollando
como tal. un instrumento para detectar molculas complejas en Marte.
Por fortuna, Marte podria albergar otros biomarcadores, como Este se basa en una tcnica - el ensayo inmunolgico en formato
protenas y polisacridos. Las primeras son largas cadenas com- de micromatriz- que ya se emplea en la deteccin simultnea
puestas de diversas mezclas de los 20 aminocidos presentes en de cientos de tipos de protenas, polisacridos y otras biomolcu-
los seres vivos. Los aminocidos se hallan en los meteoritos y, las, ADN incluido. Tales ensayos utilizan anticuerpos, protenas
muy posiblemente, fueron un componente comn del ambiente con forma de Y que se unen a un solo tipo de biomolcula. La so-
prebitico de cualquier mundo. Por otra parte, los pol isacridos lucin que se pretende analizar se vierte sobre una pequea
son cadenas largas de azcares sintetizados por enzimas (pro- placa con mltiples pocillos, en cada uno de los cuales se ha
tenas que actan como catalizadores biolgicos). disp.uesto un tipo de anticuerpo diferente. Si la muestra contiene
La deteccin de molculas tan complejas como una protena una biomolcula capaz de unirse a uno de ellos, el anticuerpo en
o un polisacrido aportara una prueba contundente de vida, cuestin la capturar y el experimento la identificar.
entendida en un sentido amplio: como un sistema biolgico que Una ventaja de los inmunoensayos radica en que los an-
codifica informacin y que la emplea para construir molculas ticuerpos pueden detectar molculas mucho ms pequeas
complejas. Del mismo modo en que un rascacielos sobresaldra y no tan complejas como las protenas. Ello perm ite buscar
en un campo de rocas, dichas molculas destacaran sobre cual- molculas relacionadas con la vida pero ms sencillas, como
quier fondo de sustancias prebiticas simples. fragmentos de protenas o incluso aminocidos. El hallazgo de

26 I!\'VESTIGACIN y CIENCIA, agosto 2014


T T I T T T T T T I I ,

+ + + + + + + + + + + + + + + +
+ + + + + + + + + + + + + + + +
tales restos tambin indicara que la vida existe o existi en el
planeta vecino.
+ + +
En conjunto, los organismos terrestres presentan millones + + +
de protenas muy distintas. Con tantas posibilidades para ele
gir, cmo seleccionar los pocos cientos que puede detectar un + + +
inmunoensayo? La respuesta corta es que resulta imposible
saberlo a ciencia cierta. Sin embargo, podemos hacer algunas + + +
suposiciones razonables y dirigir la seleccin de acuerdo con dos
estrategias. Por un lado, bu scar protenas tiles o esenciaJes para
sobrevivir e n Marte, como enzi mas que consuman perclorato,
otras adaptadas al fro y que permitan a los microorganismos
sobrevivir en las glidas temperaturas del pla neta rojo, o enzi-
mas que reparen los dalias en el ADN causados por la radiaci n
ionizante a la que se halla expuesto el astro. Por otro, tambin
podemos buscar molculas que sabemos presentes en todo el
mundo microbiano, como el peptidoglucano (un componente
universal de la pared de todas las clulas bacterianas) o el adeno-
sn tri fosfato (ATP, el cual es empleado por todos los organismos
terrestres para transportar la energa qumica necesaria para la
actividad metablica).
Pero inclu so si el agresivo ambiente marciano ha destruido ."UTORUETR..\'I'O: El vehculo explorador Curiosity, en el lugar
las molculas de gran tamao, como el ADN y las protenas, de su primera perforacin. Debido a la radi acin ionizan te, los
an cabra encontrar huellas de vida entre sus restos, La clave posibles m icroorganismos habran de medrar bajo la superficie
reside en rastrear pautas caractersticas. Numerosas molculas marciana.
que resultan equivalentes desde un punto de vista qumico
pueden exhibir diferente quiralidad: es decir, sus enlaces pue de la superficie. Hace poco, la NASA anunci planes para iniciar
den hallarse en una de dos configuraciones espaciales posibles en 2020 un a rplica del vehculo explorador CU1'i.osity, Exo-
(L y D), cada una de las cuales corresponde a la imagen especu Mars y el nuevo Curiosity podran buscar biomarcadores en los
lar de la otra, La vida en la Tierra se encuentra dominada por los depSitos salinos y sedimentarios de las regiones ecuatoriales
aminocidos de tipo L [vase Molculas especulares, por secas de Marte. (Ninguno de los vehculos puede operar en las
Sarah Everts; INVESTIGACiN y ClEi\'ClA, enero de 2014]. Si UI1 regiones polares.)
experimento detectase aminocidos y encontrase un conjun- En cuanto a la bsqueda en las zonas polares o prximas a
to con quiralidad L dominante, podramos tomarlo como una ellas, la NASA est estudiando la posibilidad de envi ar un mdulo
prueba convincente de la presencia de vida, Por otro lado, si la de aterrizaje de bajo coste: IcebreakeT. Equipado con un taladro de
quiralidad fuese la contraria (D), podramos concluir que las un metro y con un instrumento para efectuar inmunoensayos, el
formas de vida marcianas evolucionaron con independencia ingenio podra buscar biamarcadores en el suelo cementado por
de las terrestres. hielo del permafrost rico en agua del norte del planeta.
Cualquiera de esas misiones constituira un digno candidato
P lAN I FICAR LA ~I ISIN a liderar la prxima era de la exploracin de Marte. Las investi-
Podemos imaginar una misin a Marte que portase tres instru- gaciones de las ltimas dcadas no han dejado duda alguna de
mentos dedicados a la bsqueda de biomarcadores: un detector que Marte alberg agua lquidaen el pasado, Ahora ha llegado el
deADN, ull microchip para inmunoensayos y un dispositivo para momento de comprobar si el otrora hmedo planeta aloj vida.
detectar y caracterizar am inocidos, La tecnologa necesaria est En caso de hallar molculas biolgicas y, sobre todo, si estas
casi lista, La siguiente tarea consistira en elegir la ubicacin del indicasen que la vida marciana surgi de manera independien-
planeta con la mayor prObabilidad de albergar biomarcadores, te a la te rrestre, habramos ganado una visin muy profunda
El hielo y la sal son amigos de los biomarcadores, pues los sobre la vida en el cosmos, As como hoy sabemos q ue existen
protegen de los posibles dalios y de la degradacin. Los enemi multitud de estrellas y planetas, comprobarfamos que tambin
gos? La radiacin ionizante y el caJor. Por fortuna, las bajas tem- hay varias biologas. Sabramos que la vida en el universo bull e
peraturas de Marte hacen que la descompoSiCin trmica resulte con diversidad,
~ insignificante incluso en escalas de tiempo geolgicas. La radia
~ cin ionizante, sin embargo, podra destruir en pocos miles de
~ millones de aos aquellos biomarcadores enterrados a un metro
de subsuelo. Las reas ms prometedoras son, pues, aquellas con PARA SABER MS
~z hielo que pueda haber albergado vida en el pasado (como el lugar
: Pgina web del experimento SOllD (Signs 01 Ule Detector); auditore.cab.
>
>
de aterrizaje de la sonda Phoew:-r, cerca del polo norte marciano) inta-csic.es/solid/es
Programa de exploracin de Marte de la NASA: mars.jpI.NASA.gov

!~
o sitios donde la erosin reciente haya dejado e:>..'puesto material
antiguo. En todo caso, habra que perforar el terreno para extraer EN NUESTRO ARCHIVO
muestras situadas a un metro o ms de profundidad. ta bsqueda de vida en Marte. Norman H. Horowitz en Iye, enero de 1978.
<
Varias mi siones a Marte que actualmente se encuentran en Agua en Marte. Jim BeU en 11c' febrero de 2007.
fase de planificacin podran llevar a cabo tales bsquedas, La Buscando vida en Marte. Peter H. Smith en IyC, enero de 2012.
"
~ europea ExoMars, prevista para 2018, transportar un taladro Marte en movimiento. Al/red S. McEwen en Iy(. julio de 2013.
~ para extraer muestras enterradas hasta dos metros por debajo

Agosto 2014, InvcstigacionyCiencia.CS 27


-
MICROB I OLOGA

GENETICA
DE LA RESISTENCIA
MICROBIANA
Cartografiar el intercambio de genes entre las bacterias
inocuas y las patgenas abre nuevos caminos en la lucha
contra las cepas resistentes a los antibiticos
Gautam Dantas y Mm"ten o. A. Sommer

Desde el descubrimiento y empleo Para averiguar cmo logran sobre- El estudio del resistoma del organismo humano y Este conocimiento ofrece
a gran escala de los antibiticos, vivir las bacterias ante los antibi- de otros entornos naturales demuestra que se haba una base ms slida a la
numerosos patgenos a los que se ticos, los investigadores estudian el infravalorado la cantidad de genes de resistencia. hora de plantear nuevas
haba considerado vencidos no han resistoma, el conjunto de genes que El intercambio frecuente de estos entre distintas estrategias contra las en-
cesado de desarrollar resistencia a transforma un patgeno vulnerable especies y ambientes ha favorecido la difusin de fermedades infecciosas que
estos medicamentos. en resistente. la resistencia . se han vuelto intratables.

28 INVESTIGACIN Y CIENCL'\., agosto 2014


Gautam Dantas es profesor de patologa. inmunologia e ingenierla
:>iomdica y miembro del Centro de Ciencias Genmicas y Biologa
::le Sistemas de la Universidad de Washington en San Luis. Misuri.

Morten O. A. Sommer es profesor de biologa de sistemas y


miembro delCentro para la Biosostenibilidad de la Fundacin
Novo Nordisk en la Universidad Politcnica de Dinamarca.

o MUCHO TIEMPO ATRS PARECA QUE LA VICTORIA SOBRE LAS ENFERMEDADES INFECCIO-
sas estuviera cantada. El descubrimiento de la penicilina en 1929 dio a los mdi-
cos la primera arma para vencer males corrientes como la neumona, la gonorrea
y la fiebre reumtica. Y durante las dcadas siguientes se hallaron ms de 150 ti-
pos de antibiticos. Los nuevos frmacos demostraron tal eficacia que en 1967 el
Consejero de Sanidad de EE.UU., William Stewart, anunci que haba llegado el momento de
cerrar el captulo de las enfermedades infecciosas.
Stewart y la mayora de sus coetneos subestimaron grave- a los antibiticos acarrea un coste anual de 35.000 millones de
mente la capacidad de adaptacin de las bacterias patgenas a dlares y 8 millones de das de hospitalizacin para el pas. Un
esos medicamentos proverbiales. Y es que, casi desde el mismo reciente brote de Salmonella resistente que contamin carne
momento en que la penicilina comenz a emplearse en los hos- de pollo produjo cerca de 300 intoxicaciones en 18 estados, con
pitales en 1946, surgieron las primeras bacterias resistentes. En bebs y nonagenarios afectados por igual En EE.UU. fallecen
la poca dorada del descubrimiento de los antibi ticos, entre cada ao al menos 23.000 personas a causa de las infecciones,
1940 y finales de los aos sesenta, la propagacin de la resisten- muchas provocadas por Staphylococcus aureus resistente a la
cia qued compensada por la incesante aparicin y difusin de meticilina (SARM), porque se han agotado los antibiticos efi-
nuevos tipos de antimicrobianos; pero en los aos setenta, el caces contra ellas.
creciente desinters, aunado con la menor capacidad de la indus Las autoridades sanitarias estn pensando en ofrecer incen-
tria farmacutica para sintetizar nuevos compuestos, condUjO tivos para el desarrollo de nuevos antimicrobianos, pero tales
a cuatro largas dcadas en las que ningn nuevo antibitico de iniciativas an no han surtido el efecto deseado. Fruto de esta
amplio espectro vio la luz. Los laboratorios prefirieron invertir situacin, el nmero de antibiticos autorizados por la Agencia
sus esfuerzos en modificar la estructura qumica de las clases Federal de Fnnacos y Alimentos (FDA) ha marcado un triste
de antibiticos autorizadas. rcord: solo se ha creado un antibitico nuevo en el lustro de
Pero durante esa crisis de innovacin, las bacterias no cesa 2008 a 2012, frente a los diecisis aprObados entre 1983 y 1987.
ron de mutar y los frmacos que en otro tiempo haban combati El director de los CDC, Torn Frieden, advirti hace poco que si
do mltiples patgenos acabaron arrinconados por su ineficacia. no se actuaba de inmediato, se agotaran los recursos y no se
Algunas cepas de bacterias, como Escherichia coli y Klebsiella dispondra de los medicamentos necesarios para salvar vidas. En
pneumoniae, muestran hoy resistencia a los principales tipos de realidad, el desarrollo de estos solo es una parte de la solucin,
antibiticos, incluso a los carbapenmicos, que durante mucho puesto que los patgenos seguirn creando resistencia incluso
tiempo fueron el ltimo recurso contra las infecciones pulmo contra los ms eficaces.
nares, entre otras. Con cada vez menos opciones, la mortalidad La salvaguarda de los antibiticos exige descubrir qu ocurre
por esas dolencias ronda ya el 50 por ciento en Estados Unidos. en las bacterias patgenas cuando se vuelven resistentes. Los
En ciertas enfermedades, vivimos hoy una situacin nunca vista investigadores intentan averiguarlo estudiando el conjunto de
desde la difusin de los antibiticos. genes que transforma un patgeno vulnerable en uno superre-
Un informe publicado en septiembre de 2013 por los Cen- sistente: el resistoma. Hasta hoy, la mayora de los trabajos so-
tros para el Control"y la Prevencin de Enfermedades (CDC) de bre la resistencia antibitica haban tenido por protagonistas
EE.UU. afirma que el tratamiento de las infecciones resistentes a las bacterias causantes de enfermedades, pero las ltimas in-

30 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


I poca dorada de descubrimientos ;1 , - - - - - Desarrollo de la qumica farmacutica ------'1
_I 1~ _ _ _ _ _ - -n
....... - - -e- Crisis_de innovacin
_ _------'.~I
_ ~ ~ _
,
1930 I , I , I I I ,
Sulfam<!as - _ _ _ _ _ __ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ __
, I I I I , I ,1

Penicilina - - -- - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -
Estreptomicina - - - - - - - - -- - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -
Clor.mfenicol - - - - -- - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -
Eritromicina
Tetraciclina

Vancomidna - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -- - - - - - - - - - - - - - -
Meticilina

Ampidlina - - - - - - -- - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - - -
Cefalosporinas
- Utilizacin del antibitico
Unezolid - -- - - - - - -
_ Resistencia antibitica
Daptomidna - - - - - - -

LA AP."-RICIN DE BACTERL.lS RESlSTEl\~TES (rojo) siempre ha seguido muy de cerca al empleo de los nuevos a ntibiticos
(azul). Durante la poca dorada de los descubrimientos se desarrollaron 160 tipos de antibiticos. Desde entonces, la difusin de la
resistencia ha sobrepasado ampliamente el ritmo de desarrollo de nuevos frmacos. La Sociedad de E nfermedades Infecciosas de
EE.UU. calcula que el 70 por ciento de las infecciones contradas en los hospitales y centros de salud de ese pas estn causadas por
bacterias resistentes a uno o varios antibiticos.

vestigaciones de quienes escriben estas lneas y de otros grupos mutantes quedan expuestas a los antibiticos, las portadoras de
han desplazado el foco de atencin hacia los resistomas de las genes de resistencia proliferarn hasta desplazar a las dems,
bacterias no patgenas. Los grandes avances acaecidos en la que acabarn desapareciendo. Suelen necesitarse varios ciclos
secuenciacin del ADN en la pasada dcada han abierto la puer de mutacin y seleccin para desarrollar una resistencia anti-
ta al estudio del genoma de ambos tipos de microorganismos bitica elevada.
(patgenos y no patgenos) en diversos entornos naturales. Los genes surgidos de este modo pueden ser cedidos de un
Tales trabajos han mejorado el conocimiento sobre cmo tipo de bacterias a otro mediante la transferencia horizontal de
evoluciona la resistencia antibitica en especies bacterianas genes. Si bien algunos patgenos adquieren resistencia por trans-
concretas y cmo se transmite esta propiedad entre especies y misin vertica1, estudios recientes apuntan a que la va horizontaJ
ambientes distintos. Nos hallamos muy lejos de la victoria pro- puede ser el principal motor de la difusin de la resistencia anti-
clamada por Stewart, pero los ltimos avances estn ayudando bitica. En la transferencia horizontal, los genes de resistencia se
a idear nuevas estrategias para ganar la batalla que mantene- insertan en elementos genticos mviles y son acarreados de una
mos contra las bacterias resistentes desde hace noventa aos. clula a otra. Tales elementos pueden corresponder a segmentos
Conocer los factores que influyen en la evolucin y propagacin lineales o circulares de ADN, llamados plsmidos, que la clula
del resistoma podra extender la vida til de los frmacos y se- replica junto con el genoma prinCipal.
alar el camino hacia nuevas tcticas contra las enfermedades Los fragmentos de ADN acceden a nuevas clulas por medio
infecciosas. de tres mecanismos: transformacin, transduccin y conjuga-
cin. En el primero de ellos, las clulas microbianas absorben
LOS ORGENES DE LA RESISTENCIA restos de ADN de bacterias muertas y los insertan en su genoma.
Las bacterias patgenas pueden adquirir resisten cia a 105 La transduccin consiste en la transferencia de material gen-
antibiticos a travs de dos vas: la vertical, con la acumula- tico a travs de virus bacterifagos (los que infectan bacterias).
cin de cambios genticos durante el proceso natural de repli- Los virus introducen su ADN en el genoma bacteriano, donde
cacin del genoma, y la horizontal, mediante la transmisin permanece inserto durante muchas generaciones antes de vol-
de genes de resistencia entre microbios. ver a ser empaquetado y abandonar la clula en busca de otra
La trasmisin vertical es el proceso evolutivo fundamental nueva. En el xodo, las partculas vricas pueden arrastrar por
por el cual el genoma de la clula acumula errores durante la accidente un segmento del genoma de la clula hospedado ra,
replicacin y engendra una descendencia genticamente distinta que llevarn consigo como un polizn.
de sus antecesores bacterianos. El nmero de errores generados Por ltimo, los genes de resistencia pueden pasar de un
durante la replicaCin es bastante bajo, por 10 que, en circuns- microbio a otro mediante la conjugacin. El descubrim iento
tancias normales, 5010 una de cada mil bacterias incorpora un de este proceso, hoy considerado el pri ncipal mecanismo de
error, o mutacin, en el genoma No todas las mutaciones son transferencia horizontal de genes, le vali a Joshua Lederberg
beneficiosas, pero una de cada mil millones da lugar a un mu- el premio Nobel de medicina en 1958. En la conjugacin, los
tante que puede crecer ms rpido o que tolera concentraciones plsmidos acaparan la maquinaria celular para crear unas es-
de antibiticos ms altas que sus antecesores. Si las bacterias tructuras llamadas pili, que sobresalen de la clula donante y

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 31


penetran en la membrana de la clula receptora. A travs de En un segundo grupo de bacterias, los genes adquieren
ellos se transfie ren los plsmidos conjugativos y todas las fun- mutaciones que modifican la diana del antibitico y merman
ciones que codifican. Numerosos patgenos nosocomiales (los su eficacia. Cada frmaco est diseado para actuar contra un
adquiridos en hospitales o centros de salud), como las citadas proceso bacteriano concreto. De este modo, las fluoroquinolo-
bacterias resistentes a los carbapenmicos, albergan grandes . nas integran un grupo de antibiticos muy empleado contra
plsmidos conjugativos con decenas de genes de resistencia las infecciones cutneas, pulmonares y urinarias. Reconocen
que confieren a las clulas receptoras inmunidad contra casi el ADN y alteran el funcionamiento de las protenas encar-
todos los antibiticos. gadas del desenrolIamiento de la hlice de ADN durante la
Las ltimas campaas de secuenciacin del genoma de bacte- replicacin. Las mutaciones que confieren resistencia contra
rias patgenas, llevadas a cabo por grupos como los del britnico las fluoroquinolonas suelen cambiar la conformacin de esas
Instituto Wellcome 1fust Sanger y el estadounidense Instituto protenas, lo que disminuye la unin del frmaco a su diana
Broad, han aadido otro giro ms a este conocimiento. Se ha y au menta la concentracin necesaria de este para impedir
demostrado as que los patgenos pueden adquirir todos los el proceso.
genes de resistencia por transferencia horizontal a partir de otro La tercera estrategia se basa en la modificacin del anti-
reservorio gnico como el suelo urbano, las aguas residuales o bitico. En esta, el gen de resistencia codifica una enzima que
la carne procesada. Existe un enorme inters por caracterizar lo degrada o altera antes de que pueda matar la bacteria. Esta
dichos reservo rios, ya que permitira conocer mejor la influencia tctica es muy habitual contra los betalactmicos, los antibiti-
de este mecan ismo en la evolucin de la resistencia bacteriana cos ms numerosos y prescritos y a los que pertenece la clebre
a los antibiticos. penicilina. La penicilina inhibe las enzimas que remodelan la
pared bacteriana y Que son esenciales para el crecimiento ce-
EL CONTRAATAQUE DE LOS PATGENOS lular. Las principales responsables de la resistencia contra ella
De la misma manera que las bacterias hacen gala de diversos son las betaJactamasas, unas enzimas que rompen la molcula
mecanismos para adquirir los genes de resistencia antibitica, de antibitico y neutralizan su efecto inhibidor.
los propios genes recurren a varias estrategias para codificar Un ltimo tipo de genes de resistencia codifican protenas
esa resistencia. Este tipo de genes pueden dividirse a grandes que bombean el antibitico fuera de la clula y mantienen la
rasgos en cuatro categoras segn el mecanismo de neutraliza- concentracin interna lo bastante baja para evitar la inhibicin.
cin del antibitico. Este mecanismo de resistencia acta contra todos los anti biti-
Las bacterias dotadas de una barrera impermeable son resis- cos cuyas dianas se hallan ubicadas en el interior de la clula;
tentes naturales a ciertos antim icrobianos, bien porque carecen a menudo, las bombas expulsan varios antibiticos distintos, lo
de la diana contra la que acta el frmaco, bien porque sus cual se traduce en multirresistencia. Un ejemplo es la tetracicli-
membranas son impermeables a este. na, empleada contra infecciones muy diversas; la resistencia a

llI EC I\NIS~I OS H E 'I' R ANSllIJ S I N

Propagacin de genes de resistencia


la resistencia antibitica puede Transmisin vertical Transmisin horizontal
adquirirse de dos formas bsicas.
En la transmisin vertical, el ge-
noma de la bacteria acumula erro-
res o mutaciones durante la repli-
cacin; algunos de esos cambios
(rojo) confieren resistencia a los
antibiticos y se tra nsmiten a las
generaciones posteriores. En la
transm isin horizontal, los micro-
bios intercambian genes de resis-
tencia. Tiene lugar a travs de tres
mecanismos: transformacin (asi-
milacin de genes de resistencia
de bacterias muertas que la bacte-
ria carroera incorpora a su ge-
noma), transduccin (transferencia
de genes de resistencia mediada
por bacterifagos) y conjugacin
(traspaso de genes de una clula
bacteriana a otra por medio de
tubos llamados pili).

3 2 1?\11/ESTTCACIN y CIENCIA, agosto 2014


ella puede radicar en genes que codifican
protenas insertadas en la membrana bac-
teriana que expulsan el antibitico.
Para complicar ms las cosas, la resis-
tencia suele obedecer a una combinacin de
varios mecanismos. As, la correspondiente
a la tetraciclina conjuga la modificacin de
o
4fo
la diana, la alteracin del antibitico y los
mecanismos de expulsin.
A p esar de que el trmino resistoma
antib itico se acuit hace solo un lustro,
el concepto condensa dcadas de investi- Plsmido con genes
de resistencia ~ .........
gacin sobre la evolucin y la trasmisin
de los genes de resistencia entre microbios
a antibiticos I .,.
y entornos distintos. La definicin de re-
sistoma designa el conjunto de genes de
un microorganismo o grupo de microor-
ganismos que les permite sobrevivir ante
los antibiticos. Abarca todos los genes de
resistencia de un grupo, sea cual sea su es-
cala: desde una sola clula hasta la micro-
biota completa de una muestra ambiental.
Numerosos datos indican que casi todos
los ambientes microbianos acogen resisto-
mas antibiticos. La mirada de actividades
naturales y humanas influye en el intercam-
bio dentro y entre dist intos entornos, y una
compleja red de interrelaciones conecta los
resistomas. El suelo y el cuerpo humano
constituyen dos ambientes primordiales para
la evolucin y el intercambio del resistoma. LAS BACTERIAS pueden contrarrestar el efecto de los antibiticos y volverse
resistentes a ellos mediante cu atro mecanismos: su membrana celuJar se vuelve
EL RESERVaR l O DE L SUELO impermeable al medicamento y fo rma una barrera que impide la entrada del anti-
La resistencia a los antibiticos es ubicua bitico (e.Yeras azules) (a); la clula altera las protenas que constituyen la diana del
y se halla presente hasta en nuestro propio antibitico y evita la unin a ellas (b); sintetiza una enzima que neutraliza el medi-
jardn. Los microbios edficos representan camento (e); o codifica enzimas que ayudan a la expulsin o bombeo del antibitico
tal vez el reservorio evolutivo de la mayora fue ra de la clula (d).
de esa resistencia, y el resistoma del suelo
es, con mucho, el ms grande y diverso de
todos. La mayor parte de los antibiticos utilizados en medicina En los cuarenta aos transcurridos desde la propuesta de
son o derivan de productos naturales sintetizados por microor- Davies, un gran nmero de estudios ha refrendado su hiptesis
ganismos de ese medio, principalmente del gnero StreplOmyces, y la ha perfilado. Un artculo trascendental de Gerry Vlright y sus
perteneciente al filo Actinomicetos. colaboradores de la Universidad McMaster publicado en 2006,
En 1973, Julian Davies, actualmente en la Universidad de que adems introdujo formalmente el concepto de resistoma,
la Columbia Brit nica, y sus colaboradores plantearon por demostr que 400 muestras de Streptomyces aisladas del suelo
primera vez la idea del resistoma en la llamada hiptesis del al azar eran multirresistentes a un nutrido grupo de antibiticos
productor, que explica el origen de la resistencia clnica. El in- de importancia clnica. Por trmino medio, resistan a siet e u
vestigador argumentaba que los actinomicetos productores) ocho frmacos (una lo hizo a 15 de Jos 21 estud iados), algunos
deban de contar con elementos que los protegieran contra de ellos totalmente sintt icos y autorizados haca muy poco. Los
los antibiticos sintetizados por ellos mismos. Estos elemen- resultados de Wright causaron sorpresa porque ese grado de
tos eran, por definicin, genes de resistencia. Los antibiticos multirresistencia superaba al conocido en muchos patgenos.
debieron de aparecer hace cientos de millones de aos, por 10 En 2008, nuestro grupo public un estudio que ampli an
que probablemente tales genes son tan antiguos como ellos. ms la visin del resistoma edfico al describir cerca de 600 es-
Las bacterias no productoras de antibiticos (incluidas al- pecies pertenecientes a tres de los 60 filos o divisiones del reino
gunas patgenas) habran adquirido los genes de resistencia de las bacterias (en concreto, Proteobacterias, Bacteroidetes y
de las productoras o de sus vecinas del suelo, que los habran Actinomicetos) capaces de medrar en presencia de antibiticos.
desarrollado en respuesta a la presin selectiva ejercida por los Dichos microorganismos eran resistentes, en promedio, a 17 de
antibiticos liberados de modo natural por otros microbios edfi- Jos 18 frmacos estudiados, una proporcin inslita que se atri-
coso De hecho, el grupo de Davies demostr que las bacterias de! buy a las con~iciones de elevada presin selectiva de los cultivos
suelo Streptomyces, en general inofensivas, codifican enzimas de por las concentraciones extremadamente altas de antibitico.
resistencia que alteran los antibiticos aminoglucsidos y que El descubrimiento de la ubicuidad de la multirresistencia en
son idnticas a las presentes en patgenos clnicos. la microbiota del suelo indica que el resistoma de este medio

Agoslo 2014, InvestigacionyCiencia.es 33


podra ser inmenso. Estudios complementarios de los genes de la multirresistencia tiene su origen en este grupo de microor-
de resistencia corroboran la prediccin. Numerosos ensayos ganismos, por lo que sus homlogos del suelo podran mostrar
que han empleado la tcnica de reaccin en cadena de la poli- indicios de intercambios recientes del resistoma.
merasa (PCR, por sus siglas en ingls) para ampliar pequeas Nos propusimos poner a prueba la idea con medios de cre-
muestras de ADN apuntan a que el resistoma edfico habra . cimiento selectivos. Obtuvimos unos 100 cultivos de bacterias
sido enriquecido por la actividad humana. David Graham y sus edficas multirresistentes, mayoritariamente proteobacterias.
colaboradores, de la Universidad de Newcastle, analizaron un Determinamos el perfil de los resistomas con una estrategia
conjunt o de muestras de suelo originarias de Holanda y archiva- novedosa que integra selecciones metagenmicas funcionales
das entre 1940 y 2008 para determinar la
presencia y la abundancia de varios tipos
de genes de resistencia. Descubrieron as TCN I CAS N"OVEDOSAS
un drstico aumento de los genes contra
los betalactmicos, los macrlidos y las
tetraciclinas durante el perodo estudiado,
Explorar la resistencia
una d inmica que coincide con la fabri-
cacin de los ant ibiticos a gran escala.
fuera de la placa de Petri
Los datos sobre los genes de resisten- En las primeras dcadas que siguieron al descubrimiento de los antibiticos se
cia edficos conocidos son solo la punta investig el incipiente problema de la resistencia a estos frmacos mediante el cu l-
del iceberg. El equipo de Jo Handelsman, tivo de bacterias de inters. La dependencia de tales mtodos se remonta hasta el
hoy en la Universidad Yale, fue pionero en fundador de la bacteriologa moderna, Robert Koch, cuyos trabajos convirtieron el
el empleo de la metagenmica funcional cultivo puro en el mtodo de referencia de los laboratorios de microbiologa clnica.
sin cultivo, una tcnica que proporciona la Ahora sabemos que el cultivo puro pasa por alto el creciente nmero de enferme-
composicin gnica de muestras ambien- dades que no estr causadas por una sola bacteria patgena, sino por varias que
tales y permite caracterizar los resistomas actan de forma concertada. Adems, la mayora de los microbios ambientales no
edficos tanto en entornos humanizados pueden cultivarse con facilidad en el laboratorio. Los ltimos avances tcnicos han
como vrgenes. El equipo descubri nue- propiciado la aparicin de tres estrategias sin cultivo que permiten analiza r en pro-
vos genes de resis tencia, algunos con fundidad la resistencia antibitica, en bacterias tanto patgenas como inocuas.
mecanismos inditos. Considerados en La rea cci n en cadena de la poli merasa (PCR) amplifica de forma selectiva
conjunto, los estudios indican que el re- genes de resistencia especficos en las complejas comunidades microbianas, lo que
sistoma del suelo es antiguo, diverso y ha permite su rpida identificacin. La tcnica es idnea para el estudio de la prevalen-
sido enriquecido por la actividad humana cia de genes conocidos pero no es vlida para descubrir nuevos .
en tiempos modernos . El grupo de Wright La secuenciacin metagenmica identifica todos los AON de un entorno con-
ha demostrado que es muy anterior al uso creto, con independencia de su origen. Las secuencias se ensamblan y analizan en
cln ico de los antibiticos. En 2011 secuen- busca de nuevos genes similares a los de resistencia ya conocidos.
ciaron el ADN de muestras de permafrost Las se leccione s metagen micas funci o nales combinan los viejos mtodos de
de Beringia de 30.000 aos de antigedad cultivo con las nuevas tcnicas que prescinden de este. Una bacteria anfitriona nor-
y revelaron los ancest ros evolutivos de los malmente sensible a los antibiticos es modificada genticamente para incorporar
genes de resistencia a medicamentos tan varios segmentos de AON extrados de la comunidad microbiana de inters. A con-
impOltantes como los betalactmicos, las tinuacin, los hospedadores modificados se exponen a los antibiticos: sobrevivirn
tetraciclinas y la vancomicina. aquellos que hayan adquirido el gen de resistencia. Por ltimo, los microbios se ana-
Uno esperara que el conocimiento lizan para conocer la secuencia que confiere resistencia.
sobre el alcance y la profundidad del re- Asimismo, nuestro grupo ha ideado una estrategia novedosa llamada PARFuMS
sistoma edfico habra confirmado la pre- (Parallel Annotation and Reassembly of Functional V1etagenomic Se/ections), que integra
diccin fundamental de la hiptesis del selecciones metagenmicas funcionales sin cultivo, secuenciacin de AON de van -
productor; es decir, que los genes de resis- guardia, ensamblaje optimizado de secuencias con mtodos bioinformticos y algo-
tencia de los patgenos clnicos se hallan ritmos de notacin para obtener el perfil de los resistomas.
tambin en las bacterias del suelo, lo que
indicar la un intercambio reciente entre
el resistoma de ambos medios. Pero, sor-
prendentemente, hasta hace muy poco ese
tipo de dalas brillaban por su ausencia. La El estudio de la resistencia a los
inmensa mayora de los estudios sobre el antibiticos dependa sobre todo
resistoma edfico apenas haban revelado de mtodos de cultivo bacte-
semejanzas con los genes de resistencia de riano en el laboratorio, nor-
malmente en placas de Petd
las bacterias patgenas.
(derecha). Hoy en da, tales
A fin de explicar ese resultado inespe- mtodos estn dando paso a
rado, planteamos la h iptesis de que un otros que permiten caracte-
subgrupo clave de bacterias del suelo, las rizar el enorme porcentaje
proteobacterias, podran ser el canal de de bacterias (hasta e199 por
intercambio con las bact erias patgenas. ciento) que no es posible ais-
lar en cultivos puros.
Nuest ro razonamiento se basaba en que
la mayor parte de la problemtica clnica

3 4 INVESTIGACiN Y CIENCIA, agosto 2014


sin cultivo, secuenciacin de ADN de vangu ardia, ensamblaje que las propias clulas del cuerpo, su acervo gnico (el micro-
optimizado de secuencias con medios bioinformticos y algorit- bioma) multiplica por cien el nmero de genes humanos [vase
mos de anotacin. Con este mtodo, bautizado como PARFuMS El ecosistema microbiano humano, por J. Ackerman; 1l\'VES-
(del ingls Parallel Annotation and Reassembly 01 Functional TlGACIN y CIENCIA, agosto de 2012]. Ecosistemas microbianos
Metagenomic Selections), descubrimos que nueve genes de re- especializados y estables colonizan varias partes del cuerpo, con
sistencia procedentes de suelos de Estados Unidos se hallaban la comun idad ms numerosa y diversa alojada en el intes tino.
presentes tambin en patgenos clnicos cosmopolitas, un slido La microbiota participa de uno u otro modo en casi todos los
indicio de que las bacterias inofensivas del suelo y las bacterias aspectos de la condicin humana, en la salud y en la enfermedad.
patgenas humanas han intercambiado genes de sus resistomas Puesto que uno de los principales cometidos de esa comuni-
en tiempos recientes. dad es evitar que los patgenos invadan el intestino y que cual-
A pesar de los lti mos avances en el conocimiento de los quier intruso interaccione antes con las clulas bacterianas que
resisto mas edificas, la exploracin de este ecosistema extraor- con las humanas, el resistoma comensal se halla a menudo en
dinariamente diverso no ha hecho ms que comenzar. Se calcula una buena posicin para intercambiar genes de resistencia con
que un s910 gramo de suelo alberga cerca de mil millones de los patgenos cercanos. La exposicin creciente que ha sufrido
cl ulas bacterianas; ningn mtodo actual puede ni de lejos la microbiota desde la aparicin de los primeros antibiticos
escrutar tamaa diversidad. Alrededor de la mitad de los 60 filos ha ejercido una amplia presin selectiva que h a mantenido un
conocidos del reino de las bacterias no se pueden cultivar en el resistoma fuerte y diverso.
laboratorio, y ni siquiera los cultivables se conocen en profundi- Las primeras observaciones del resistoma humano proce-
dad. Por suerte, los progresos en los mtodos de experimentacin den de estudios en los que se cultivaron dichas bacterias. En
yen los anlisis bioinformticos permiten explorar y secuenciar los aos noventa, Abigail Salyers, de la Universidad de Illinois,
el ADN microbiano sin necesidad de recurrir al cultivo para nev a cabo experimentos con Bacteroides, normalmente mu-
completar los datos que faltan. tualis ta pero en ocasiones patgeno, y demostr que ambas
formas de la bacteria canjeaban entre s genes de resiste ncia a
El RESISTOMA HU MANO las tetraciclinas ylos macrlidos. El anlisis de muest ras co n-
Aunque el suelo es el prinCipal reservorio de resistencia desde la servadas de Bacteroides demostr, asimismo, que esos genes de
perspectiva evolutiva, los microbios que colonizan nuestro orga- resistencia haban aumentado sin tregua durante dos dcadas.
nismo (la microbiola comensal humana) contienen el resistoma Las conclusiones de dichos ensayos, esto es, que el empleo
ms accesible para los patgenos. Diez veces ms numerosos cada vez ms profuso de Jos antibiticos est aumentando los

Fangos

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Estircol Lluvia

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~nimales ....d. ._ __ "'-________ Tratamiento
de granj a -1IIIIIIIIIt ,. de aguas residuales

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Contacto directo
I
Agua de consumo,
bao, natacin
)
~
Frutas
y verduras

Humanos . ."......;;;."".

~ tt e~~~
i
~
LAS RELACIONES ENTRE LAS PERSON.4.S, los an;males y el ambiente fac]jtan el salto de las bacterias res;stentes de un
hospedador a otro. Una cepa resistente que habite en el suelo puede ser arrastrada por el ~lTlJade la ll uvia y acabar colonizando a una
_. persona que beba o se bae en ella. Mltiples vas de intercambio impulsan la evolucin y la propag-acin de la resistencia.

Agosto 2014, InvestigacionyCicncia.es 35


niveles de resistencia, han sido corroboradas por muchos otros perduraba aos despus del final del tratamiento, lo Que pona
estudios realizados con otros microbios comensales. Martin en cuestin la idea tradicional de que la resistencia supone un
Blaser y sus colaboradores de la Universidad de Nueva York alto coste para la bacteria beneficiosa, que sigue otros derroteros
constataron el aumento de la resistencia a los macrlidos en evolutivos o, en ausencia del antibitico, acaba siendo despla-
Enterococcus comensales (un microorganismo vinculado a in- . zada por las cepas sensibles al mismo.
fecciones urinarias y meningitis) como efecto secundario de los Esos resultados no solo se han observado en el ecosistema
tratamientos contra Helicobacter pylori, causante de algunas intestinal Staphylococcus epidermidis, uno de los principales
lceras gstricas. Tambin observaron que la mayor resistencia causantes de infecciones nosocomiales y con una resistencia per-
sistente a los antibiticos, se ha hallado en
los orificios nasales de pacientes tratados
RESERl'ORIOS DE GENES
con estos frmacos. Numerosas inves-
tigaciones con modelos animales y hu-
De los animales de granja manos han demostrado que el resistoma
comensal se intercambia con facilidad en
a los humanos, y viceversa el seno de 105 ecosistemas y entre ellos.
Anette Hammerum y sus colaboradores,
Adems de los microorganismos del suelo y del intestino humano, se cree que los del Instituto Statens Serum de Dinamarca,
microbios procedentes de la agricultura y la acuicultura contribuyen de manera han confirmado hace poco la transferen-
decisiva al intercambio de genes de resistencia antibitica. En Estados Unidos y cia entre humanos y cerdos de genes que
Europa los antibiticos se utilizan cuatro veces ms en la industria alimentaria que permiten hacer frente a la vancomicina.
en la medicina humana. Frank Aarestrup, de la Universidad Politcnica de Dina-
marca, ha demostrado que este consumo desenfrenado ha provocado altos nive- LA PUNTA DEL ICEBERG
les de resistencia en la microbiota intestinal de los animales de granja. Y los anlisis Todas las pruebas presentadas indican
genmicos computacionales del grupo de Errc Alm, del Instituto de Tecnologa de que el tratamiento con antibiticos se-
Massachusetts, han revelado que la transferencia de genes de resistencia entre la lecciona los genes de resistencia, que el
microbota de los animales de granja y la humana es habitual. Adems, el uso de los aumento de esta puede perdurar durante
antibiticos en la acuicultura crece a un ritmo alarmante, en paralelo con el incre- aos y que dichos genes se pueden inter-
mento de esta explotacin a escala mundial. Felipe Cabello, de la Facultad de Medi- cambiar con los de la microbiota comen-
cina de Nueva York, y sus colaboradores han demostrado el aumento concurrente sal y microbios forneos. Como sucede'
de la resistencia a los antibiticos en las bacterias del pescado criado en cautividad. con el suelo, nos estamos dando cuenta
Los resistomas asociados a la agricultura y la acuicultura seguramente actan de que la imagen que poseemos del re-
como intermediarios entre los microorganismos comensales y patgenos humanos sistoma humano representa tan solo un
que viven en ambientes menos alterados. como el suelo, el mar o las aguas conti- pequeo retazo de la realidad, porque su
nentales. la transferencia de los genes de resistencia tal vez sea bidireccional. las medicin se ha realizado con mtodos
bacterias de los animales de granja se dispersan en el suelo con el estircol, donde basados en el cultivo.
pueden propagar su resistencia a las bacterias edticas. Y viceversa, los animales de En 2009 describimos la primera apli-
granja suelen mantener contacto directo con el suelo, lo que posibilita la transferen- cacin de selecciones metagenmicas fun-
cia de los genes de la microbiota local a ellos. La localizacin de los focos de resis- cionales sin cultivo en el estudio de los
tencia no es tarea fcil, pero est claro que el uso intensivo de antibiticos en la pro- resistomas de la microbiota intestinal de
duccin alimentaria est acelerando la evolucin y la difusin de los genes que la dos personas sanas no emparentadas que
confieren. no haban sido tratadas con antibiticos
durante al menos un ao. Partiendo de
las muestras fecales de los voluntarios,
caracterizamos los resistomas de las bac-
terias cultivables (resistoma cultivado) y
105 de todas las no cultivables (resistoma
completo). La mayora de los genes del
resistoma cultivado figuraban en las ba-
ses de datos pblicas de secuencias y eran
idnticos a los genes de resistencia de pa-
tgenos corrientes, dato que confirm el
reciente intercambio entre las bacterias
comensales y las patgenas.
En cambio, la mayor parte de los genes
hallados en los resistomas completos eran
desconocidos y guardaban una escasa si-
militud con los de las bases de datos. Los
nuevos genes conferan al modelo pat-
Ms del 70 por ciento de los antibiticos vendidos en Estados Unidos se emplean para evitar que los geno empleado, E. eoli, resistencia frente
cerdos, las vacas, las gallinas y otros animales de consumo contraigan enfermedades y favorecer as a varios antibiticos importantes, lo que
su crecimiento. pona de manifiesto que ese reservorio g-
nico inexplorado es funcional y no debe

36 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


Pseudomonas
aeruginosa

Acinetobacter
baumanni;
iS
e
~ Salmonella enterica
"
~
sv. Emek
~
'"
'o Salmonella enterica
~ sv. Typhimurium

Salmonella typhimurium
DT104

Fragmentos de bacterias
edficas no patgenas

- Gen de resistencia - Relacionado con resistencia - Elementos mviles

LOS GENES DE RESISTEl\TCIAA LOS ANTIBITICOS de nueve cultivos de bacterias inocuas del suelo (fila inferior) resultaron
idnticos (sombreado gris) a los genes de varios patgenos clricos (cincofilas superiores). Ello demuestra el intercambio reciente entre
los resistomas de las bacterias de ambos entornos.

ser obviado si se quieren estudiar todos los intercambios del y prolongar la vida til de estos medicamentos. Pero ninguna
resistoma. caracterizacin del resistoma, por concienzuda que sea, acabar
Un par de estudios sobre la diversidad microbiana indican con las enfermedades infecciosas.
que nuestros hallazgos describen solo una nfima parte; ser ne- Necesitamos con apremio nuevos antibiticos, y tantos como
cesaria una indagacin ms profunda en muchas ms personas sea posible. El mensaje ms elocuente que emana de cada nuevo
para obtener una idea global del resistoma comensal humano. A estudio del resistoma es que el acervo de genes y de mecanismos
inicios de ao, los grupos de Peer Bork, del Laboratorio Europeo de resistencia a disposicin de las bacterias es prcticamente
de Biologa Molecular de Heidelberg, y Baoli Zhu, del Instituto ilimitado. Si queremos llevar la delantera, es preciso adoptar una
de MicrobiolOga de Pekn, estimaron por mtodos computacio- estrategia en diversos frentes y buscar nuevos modos para man-
nales los resistomas a partir de los datos de secuenciacin de tener a raya a los patgenos sin cejar en la bsqueda de nuevas
microbiomas intestinales de 207 y 162 personas, respectivamente, estratagemas. Tarde o temprano, las bacterias perjudiciales en-
representativas de mltiples nacionalidades y culturas. Ambos contrarn en los enormes resistomas de sus incontables vecinos
equipos predijeron la existencia de miles de genes de resistencia la frmula para neutralizar hasta los medicamentos ms eficaces.
en el microbioma analizado. La abundancia de tales genes con-
cuerda con los datos acerca del uso de los antibiticos humanos American Scientist Magazine
y veterinarios, as como con la antigedad de tales sustancias.
Pese a que comenzamos a vislumbrar la gentica de esos
ecosistemas complejos, necesitamos refinar las tcnicas con y PARA SABER MS

12 sin cultivo para conocer mejor los reservorios de resistencia Heavy use of prophylactic antibiotics in aquaculture: A growing problem
~ antibitica. Los estudios a largo plazo de grupos de personas for human and animal health and for the environment. F. C. Cabello en
;, con una.microbiota sana o alterada nos permitirn obtener una
imagen completa de los resistomas comensales. Siempre que es
Environmental Microbiology. vol. 8. pgs. 1137-1144, 2006.
Bacteria subsisting on antibiotics. G. Dantas et al. en Science, vol. 320,
pgs. 100-103, 2008.

<
el

posible se recogen muestras apareadas de hbitats microbianos


modificados por la actividad humana para cartografiar la ecolo-
Functional characterization of the antibiotic resistance reservoir in the
human microflora. M. O. A. Sommer, G. Dantas y G. M. Church en Science,
ga y la dinmica de intercambios de los resistomas. vol. 325, pgs. 1128-1131. 2009.
~ Algunos estudios de los microbiomas a gran escala, como The shared antibiotic resistome of soil bacteria and human pathogens.
~ K.1. Forsberg et al. en Science, vol. 337, pgs. 1107-1111, 2012.
~ el Proyecto Microbioma de la Tierra y el Proyecto Microbioma Use of collatera! sensitivity networks to design drug cyding protocols that
~ HosPibtalariO, estn catalogando las secuencias gednmicas de avoid resistance development. l. {mamovic y M. O. A. Sommer en Science
:;-; micro iomas ambientales especializados y ofrecien o un marco Trans/ational Medjcine, vol. 5, pgs. 204ra132, 2013.
d para el cartografiado de las interacciones del resistoma. EN NU ESTRO ARCH IVO 1-1- - - - - - - - - - - -
);'? La investigacin de los resistomas en diversos hbitats micro':" La resistencia contra los antibiticos. S. B. Levy en IyC, mayo de 1998.
~ bianos, muchos no comentados aqu, ofrece mltiples utilidades. Desarrollo de resistencia contra los antibiticos. K. C. Nicolaou y C. N. Boddy
..: Existe el inters de la ciencia bsica por conocer los principios en lyC,ju{io de 2001.
'" que rigen la ecologa, la evolucin y la dinmica de la resistencia Mutacin y resistencia a los antibiticos. F. Baquero, J. Blzquez

I a los antibiticos, un conocimiento que contribuir al objetivo


fundamental de poner freno a la difusin de la multirresistencia
y 1. L. Martnez en 1yC, diciembre de 2002.

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 37


David J. Ecker es cientfico
e inventor en Ibis Siosciences,
una empresa de Abbou.

N DA, MIENTRAS CAMINABA POR UN ANTI -


guo cementerio cerca de Filadelfia, me
fij en las fechas de nacimiento y defun-
cin tallados en las lpidas. Record en-
tonces que hasta principios del siglo xx
la mayora de las personas moran antes
de cumplir los cincuenta aos. El prin- tivos es que podrn analizar casi todos
cipal motivo de estos fallecimientos era una enfermedad in- los patgenos de una sola vez, en lugar
de tenerlos que exam inar de uno en uno.
fecciosa, como la vruela, la gripe o la neumona. Adems, los mdicos que sospechen la
implicacin de alguna bacteria no debe-
Hoy en da, las enfermedades contagiosas constituyen una rn realizar suposiciones sobre su identi dad. Nuestras inves-
causa poco frecuen te de muerte en los pases desarrollados, gra- tigaciones en Ibis Biosciences, que en estos momentos fo rma
cias a las mejoras en el saneamiento, la nutricin y las vacunas, parte de Abbott, proporcionan la base para el desarrollo de uno
as como a la introduccin de los antibiticos. Sin embargo, nos de estos dispositivos. Otros ingenieros estn co mpit iendo pa ra
estamos acercando de nuevo a una era de muertes prematuras concebir productos simila res en otras empresas.
por estas dolencias, porque muchos microorganismos se estn Estos instrumentos de diagnstiCO rpido se hallan hoy en el
volviendo resistentes a los medicamentos y la industria farma- camino que les llevar a los hospitales y clnicas en los prximos
cu tica no est desarrollando suficientes compuestos que los ailos. Sin embargo, con un poco de previsin y planificacin, po-
sustituyan. demos aumentar en gran medida su provecho. Al unirlos en una
La excesiva prescripcin de antibiticos es uno de los princi- red nacional o incluso mundial de dispositivos interconectados,
pales factores que contribuyen a este probl ema y se produce por podran proporcion ar el primer sistema de amplio espectro,
motivos comprensibles. Las herramientas diagnsticas actuales en tiempo real y de ale rta te mprana para detectar brotes de
no suelen determinar de forma rpida cul de las numerosas enfermedades nuevas, toxinfecciones alimentarias, pandemias
bacterias posibles (los nicos organismos vulnerables a los an- mundiales y, tal vez, ataques bioterroristas.
tibiticos) est causando la enfermedad. En la mayora de los
casos, se requi eren mtodos de cultivo anticuados que necesitan MOMENTO PARA RENOVARSE
varios das para identificar las cepas bacterianas especficas. Los mtodos actuales para el diagnstico de las enfermedades
Retrasar el tratam iento puede resultar mortal, por lo que los infecciosas estn basados en tcn icas de cultivo que datan de
mdicos intentan cubrir todas las opciones recetando a ntibiti- hace ms de 150 aos, de los tiempos de Louis Pasteur. Los
cos de ampli o espectro (los que terminan con muchos tipos de mdicos recogen una muestra de tejido del paciente (sangre,
microorganismos). Sin embargo, a veces los frmacos matan las moco, ori na) y la transfieren a un frasco de cul tivo rico en nu-
bacterias vulnerables, pero no afectan a algunas que se muestran trientes o a una placa que contiene agar (un extracto gelatinoso
resiste ntes a ellos. Los microorganismos se multiplican si n el de algas marinas). Pasados uno Odos das, los microo rganismos
control de sus competidores y se propagan a otras personas se habrn multiplicado de tal modo que los tc nicos de labo-
sin provocarl es sntomas, hasta que encuentran las condicio- ratorio podrn identificarlos. Observa r el modo y la velocidad
nes adecuadas para hacer enfermar a alguna. Tales prc ti cas con que estos cultivos dejan de crecer o mueren en presencia
teraputicas ayudan hoya salvaguardar la salud de numerosos de diversos frmacos proporciona tambi n una idea de su sen-
pacientes, pero en el futuro darn lugar de forma inevitable a sibilidad a dichas sustancias. Pero aunque se lograra agil izar
nuevas bacterias resistentes. este proceso, seguira sin ser ideal para lomar decisiones sobre
Las soluciones a esta paradoja pueden hallarse al alcance de el tratam iento, debido a la dificu ltad que entraia el cultivo de
la mano. Se estn desarrollando nuevos biosensores moleculares numerosos patgenos (como los que necesitan medios o condi-
que permitirn determinar en poco tiempo si una persona est ciones de crecimiento espeCiales). Otras veces resulta imposible
sufriendo una infeccin bacteriana o de otro tipo y cul es la hacer crecer las bacterias, puesto que la muestra se ha obtenido
especie responsable. Una caracterstica clave de estos disposi- de un paciente que ha estado tomando antibiticos.

Se estn desarrollando nuevos biosensores que per- Con ellos, las personas recibiran Con solo conectar 200 de estos los principales obstculos
miten identificar el origen vrico, bacteriano o fn- el tratamiento correcto ms pronto dispositivos en una red, EE.UU. po- para crear una red de ese
gico de una enfermedad o infeccin en el plazo de y los mdicos recetaran antibiti- dra obtener alertas tempranas de tipo son principalmente
unas pocas horas despus de analizar una muestra cos solo cuando fuesen realmente epidemias emergentes o de ataques polticos y normativos, no
I de un paciente. necesarios. bioterroristas. tcnicos.

40 INVESTIGACIN Y CIE.t~ClA, agosto 2014


t\s FUNCIONA Me interes por primera vez en el probl~ma del diagnstico y
seguimiento de las enfermedades infecciosas cuando trabajaba
Biosensor instantneo para la Agencia de Proyectos Avanzados del Departamento de
Defensa estadounidense en nuevas estrategias para descubrir
Se estn desarrollando dispositivos sofisticados que emplean
antibiticos. Nuestro objetivo consista en identificar, enlre miles
una combinacin de tcnicas biolgicas, fsicas y matemti-
de compuestos, unos pocos que afectasen a numerosos tipos de
cas para identificar cualquiera de los ms de mil patgenos
bacterias, al unirse a cierta secuencia de ARN (una molcula
que causan enfermedades humanas. Una red con tales bio-
central en el funcionamiento de las clulas) que todas tenan
sensores distribuidos a lo largo de un pas o regin podra
en comn.
proporcionar alertas tempranas de epidemias o ataques bio-
Mi equipo utiliz unos aparatos denominados espectrrne-
lgicos e identifIcar los tratamientos ms efIcaces. A conti-
tros de masas para determinar si los posibles frmacos se ha-
nuacin se muestran las etapas de su funcionamiento.
ban fijado al ARN bacteriano. Simplificando, los espectrmetros
de masas son bsculas que pesan las molculas de forma muy
Pasol
precisa. Puesto que conocamos el peso del ARN bacteriano en
Un tcnico de laboratorio extrae
~o~'
cuestin, podamos deducir el de cualquier compuesto que se
sangre de un paciente. Aunque
la mayor parte del material hubiese pegado a l del mismo modo Que pesaramos un perro:
gentico (compuesto por sostenindolo en brazos de pie sobre una bscula de bao y luego

I~ I I I I
cidos nudeicosl es de ori- restando de esa cifra nuestro propio peso. A su vez, conocer ese
gen humano, parte de l
pertenece al microorga-
nismo patgeno.
;~~;;~:
paciente 'iI'
valor del compuesto nos informaba sobre su identidad, ya que
cada compuesto posea una masa distinta.
(rOJo) ~ f~ Pronto nos dimos cuenta de que tal tcnica nos permitira
--I ./ distinguir entre bacterias, virus, hongos y parsitos si obtenamos
el peso de una parte de su ARN o ADN. Cada hebra de estas mo-
Paso 2
lculas est formada por subunidades, o nucletidos, a los que se
Se aaden fragmentos cuidadosamente seleccionados de cidos
nucleicos, o cebadores. Estos buscan en el material gentico ex~taO
conoce por las bases nitrogenadas que los componen: las letras A
una secuencia de cdigo de letras que es idntica en todas las espe- , (adenina), C(citosina), G (guanina) y, o bien U(uracilo) en el caso
des de un gran grupo y que se sita cerca de una regin variable del ARN, o bien T(timina) en el caso delADN. Casi por definicin,
que permite identificar al microorganismo en cuestin. Acontinua- algunas partes de estos .cidos nucleicos resultarn nicas en
cin, se generan mltiples copias de estas secciones especficas
los distintos patgenos. Debido a que los pesos moleculares de
mediante un proceso llamado PCR (siglas en ingls de reac-
cin en cadena de la polimerasa). ~ J los nucletidos CA, T, C, G y U) difieren de uno a otro, podemos
determinar el nmero de cada nucletido presente en una hebra
Cebadores de amplio ~

2
Numerosas copias segn la lectura proporcionada por el espectrmetro de masas.
de la secuencia espectro ""'" ~
As, una hebra de ADN que pese 38.765,05 dltons (la unidad

( ii~:g:mm-- estndar de la medida atmica) debe contener 43 unidades de


adenina, 28 de guanina, 19 de citosina y 35 de timina. Thl combi-
nacin es la nica que arroja ese resultado sin tener que recurrir

~
a fracciones de un nucletido, que no existen en la naturaleza
CoincIdencia del cebador A su vez, esta informacin nos indica la especie de microorga-
nismo presente en la muestra.
PasoS El mtodo es similar al que emplearamos para deducir el
Se utiliza un espectrmetro de masas para pesar el material nmero de monedas que contiene un frasco con monedas de
amplifIcado. A partir de esta medida, mediante frmulas matem- 25 centavos (que pesan 5,670 gramos cada una) y de cinco cen-
ticas complejas, se deduce el nmero total de cada una de las letras tavos (que pesan 5,000 gramos). Si el conjunto de monedas pesa
del cdigo que se encuentran en las secuencias desconocidas. 64,69 gramos, por fuerza estar formado por siete monedas de
25 centavos y cinco de cinco centavos (64,69 = 5,67q + 5n, don-
de q y n solo pueden ser nmeros enteros). Para cualquier otro
nmero de las monedas grandes se debera recurrir a fracciones
de las pequeas.
Para identificar los patgenos en una muestra, se necesita
distinguir el ADN o ARN del microorganismo de los propios del
paciente. Normalmente, la cantidad de cidos nucleicos micro-
bianos resulta demasiado escasa como para poder medirla, a
menos que se obtengan copias adicionales. En lugar de esperar
Paso 4 a qu e crezca un nmero suficiente de microbios en el cultivo,
Mediante la compara- utilizamos una tcnica llamada PCR (por las siglas en ingls de
cin del nmero calcu- reaccin en cadena de la polimerasa), que permite hacer copias,
lado de letras del cdigo o amplificar, el ADN o el ARN presente en la muestra. La PCR se
con los de una base de ha usado durante mucho tiempo para detectar patgenos, pero se
datos sobre virus, bacte-
rias y hongos especficos ha limitado a identificar uno o unos pocos de ellos cada vez. Junto
se desvela la identidad con mis colaboradores, decidimos emplear la PCR de modo que,
del patgeno. al acoplarla a la espectrometra de masas, pudisemos describir
grupos muy amplios de microorganismos al mismo tiempo.

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 41


dos sugeran que el virus de la gripe era el causante
de la enfennedad, pero no pudieron indicar cul de
las cepas conocidas se hallaba implicada.
Las muestras se enviaron al Centro Naval de
Investigacin Sanitaria de San Diego, que estaba
llevando a cabo numerosos ensayos con el proto
tipo. El dispositivo determin que los dos nios
estaban infectados por una misma cepa vrica que
no se haba descrito antes. Tambin seal que el
virus se haba originado haca poco en los cerdos,
puesto que el recuento de letras del ARN encajaba
sobre todo con las cepas de la gripe porcina de la
base de datos. Adems, el recuento de letras, o
huella gentiCa, de estos dos casos coincidi con
muestras posteriores de lo que pronto se denomi-
n el virus de la gripe porcina, hoy conocido como
el virus pandrnico de 2009 (HINl). Nadie puede
decir si la alerta temprana salv alguna vida, pero
ciertamente no hizo ningn dao, y disponer de
unatcnica que pudiera reconocer una cepa vrica
reciente y nica resultara indudablemente de gran
ayuda en la identificacin de nuevos brotes.
AL ELABORAR UN ~lAPA DE LOS CASOS DE CLERA (somhreado Igual que permiti detectar con rapidez el virus
negro) en Londres en 1854. el mdico John Snow determin el origen de la de la gripe en 2009, se espera que los detectores
enfermedad: una bomba de swninistro de agua comunitaria conta.m.i.nada universales de patgenos ofrezcan todo su poten-
con heces (marca roja aadida). Hoy en da se obtienen mapas similares cial en situaciones en las que los mdicos carecen
para identificar la procedencia de los brotes o de los ataques bioterroristas. de pistas acerca de lo que hace enfermar a sus
La red de sensores de patgenos propuesta por el autor revelarasu origen pacientes. Los dispositivos tambin pueden ayu
de forma mucho ms rpida y sencilla de Jo que es posible en la actualidad. dar en la seleccin de los frmacos. En concreto,
el mismo perfil de espectrometra de masas que
revela la cepa bacteriana proporciona informacin
La clave consiste en lim itar la cantidad de cido nucJeico que sobre su vulnerabilidad a varios antibiticos, lo que permite
debemos generar para obtener resultados concluyentes. Logra- recetar los medicamentos correctos de forma inmediata y solo
mos ese objetivo siendo muy selectivos con los segmentos deADN cuando son necesarios. Los pacientes deberan beneficiarse de
o ARN que amp1ificamos. Nos aseguramos de escoger fragmentos un tiempo de recuperacin ms corto, incluso para cepas resis
que contengan secuencias de letras que son idnticas en grupos tentes, puesto que reciben antes el tratamiento ptimo.
amplios de microorganismos (como los grampositivos frente a
los gramnegativos) y que a la vez se sitan al lado de regiones MS All DE lOS INDIVIDUOS
distintivas de una especie en particular, como Staphylococcus Adems de las ventajas para los pacientes, la tcnica conllevar
aU1eus. Al centrarnos en mltiples secuencias cuidadosamente tambin beneficios sociales. Los mdicos podrn determinar en
seleccionadas, podemos identificar categoras y subcategoras poco tiempo si varias personas de una zona se han infectado con
concretas de organismos sin tener que alargar el proceso de el mismo organismo, por ejemplo con Salmonella, una causa
forma innecesaria. As pues, tras extraer el ARN o el ADN micro habitual de intoxicacin alimentaria. Cuando los espeCialistas
biano, aadimos a la muestra los cebadores (fragmentos cortos de en salud pblica disponen de esta informacin, realizan una
ADN que imitan el mecanismo natural de las clulas para iniciar investigacin epidemiolgica a la antigua usanza, con entrevistas
el proceso de copia de los nucletidos), los cuales seleccionan a los pacientes y el seguimiento de sus movimientos recientes
a continuacin los segmentos deseados para su procesamiento para determinar si todos ellos presentan algn rasgo en comn,
posterior. Una vez terminada esta fase, medimos Jos segmentos como haber frecuentado cierto restaurante o comido el mismo
resultantes en el espectrmetro de masas. Este nos da una serie ingrediente de una ensalada. Los resultados de tales investiga-
caracterstica de nmeros que podemos cruzar con una base de ciones, que siguen el mismo formato bsico que el utilizado por
datos principal obtenida a partir de ms de 1000 microorganis Jol1n Snow en 1854 para averiguar que el origen de una epidemia
mas causantes de enfermedades humanas. de clera en Londres se hallaba en una bomba de agua comu
El conjunto del hat'dware y el software constituye un detector nitafia, pueden necesitar semanas o meses para completarse.
universal que, en solo un as horas, reconoce el tipo y algunas de Ello explica por qu solo se investigan o se resuelven los brotes
las caractersticas singulares del patgeno que est enfermando ms importantes.
a una persona. No obstante, existe un mtodo ms eficaz y tal vez la clave
Un prototipo de la mquina que ayudamos a crear se puso a se encuentre en nuestro bolsillo o bolso. Hoy en da, la mayora
prueba en una situacin real en 2009, cuando se identificaron, de las personas llevan consigo un telfono mvil, el cual posee
en dos ubicaciones del sur de California, una nia de nueve aos datos de geolocalizacin como parte de su sojhoare de funcio
y un nio de diez aos, ambos con sntomas seudogripales. Los namiento o en una de las aplicaciones auxiliares. Adems, los
mdicos obtuvieron un frotis de sus gargantas y sometieron las proveedores de servicios recopilan todo tipo de informacin :z~
muestras a las pruebas rpidas estndar para la gripe. Los resulta sobre la comunicacin del telfono con la torre, con la que puede Q

42 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


triangularse el paradero de una persona en un momento dado. Si Cuando realizamos las simulaciones informticas de las en-
los infectados con un organismo relevante para la salud pblica fermedades infecciosas ms importantes para la salud pblica
aceptasen compartir los datos del mvil sobre sus desplaza- y comparamos la eficacia de la red en identificar nuevos brotes
mientos recientes, los epidemilogos podran determinar con con los mejores resultados del sistema actual, la red se mostr
rapidez si varios de ellos haban visitado la misma ubicacin en muy superior. Detect la primera lnea del brote entre varios
un plazo de tiempo especfico. das y semanas antes que el sistema actual. En una situacin
El mismo derecho a la privacidad que debe respetarse en real, tal anticipacin podra significar la diferencia entre la vida
las investigaciones epidemiolgicas actuales debera preservarse y la muerte para miles de personas, puesto que hay ms tiem-
tambin en un sistema basado en la telefona mviL La mayor po para que los hospitales preparen la acogida de pacientes, las
diferencia estribara en que se podra reaccionar mucho antes. autoridades sanitarias liberen las existencias de medicamentos O
Coordinados de forma adecuada, los datos de una red bien di- los investigador~s determinen el origen de un ataque malvolo.
seada de detectores universales de patgenos haran algo ms
que identificar de inmediato las amenazas para la salud pblica, Y AHORA QU?
como un brote epidmico, un ataque bioterrorista o una conta- Segn nuestros clculos, costara unos 40 millones de dlares
minacin alimentaria potencialmente mortal. Los expertos co- establecer una red de 200 hospitales (suponiendo que estos
noceran tambin dnde se ha originado una infeccin y si esta compren sus propios biosensores) y luego, unos 15 millones de
se restringe a una sola ciudad o se ha propagado a otras. Los dlares al ao mantener la red. En comparacin, un estudio
resultados podran comunicarse de inmediato a los pacientes de 2012 sobre las 14 causas ms frecuentes de intoxicaciones
o a las autoridades sanitarias, y los mdicos podran acelerar alimentarias graves calcul los costes directos del tratamiento
el intercambio de informacin sobre los tratamientos eficaces. y ausencias laborales en 14.000 millones de dlares al ao. Pro-
La construccin de una red de ese tipo llevara el diagnstico bablemente, en los EE.UU. convendra que ejecutasen la red Jos
mdico y la epidemiologa del siglo XIX de lleno al siglo XXI. Centros para el Control y la Prevencin de las Enfermedades,
dada su experiencia y misin actuales en el seguimiento de los
LA EXTENSiN DE LA RED brotes.
Debido a que la propagacin de una infeccin puede represen- Nadie ha desarrollado todava un sistema de vigilancia epi-
tarse como una red social, podemos deducir cuntos detectores demiolgica tan sofisticado como el que proponemos. Teniendo
de patgenos deberan conectarse entre s en un pas o regin en cuenta la experiencia anterior, quizs el diseo del hardware
para que todo funcionase como un sistema de alerta temprana. y del software represente.la parte ms sencilla. Tambin deben
Una de las formas ms sencillas de enfocar el problema consiste abordarse numerosas cuestiones normativas, legales y territo-
en emplear un modelo matemtico llamado simulacin de Mon- riales. Pero el mayor obstculo es que ninguna parte interesada
tecarlo, en el que un ordenador ejecuta el mismo escenario bajo tiene el mandato, el incentivo o la oportunidad de lanzar tal
mltiples condiciones para determinar el abanico de posibles empresa, a pesar de que beneficiara a todo el mundo. El nivel
resultados. (Las empresas de inversin utilizan clculos simila- de cooperacin necesario por parte de mdicos, enfermeros,
res en todo momento para estimar el tamao de los ahorros de administradores de los hospitales, expertos en salud pblica
una persona en la jubilacin, bajo diversas situaciones de mer- y defensores de la privacidad puede costar en alcanzarse en
cado.) Con los datos epidemiolgicos nacionales sobre las tasas pases con sistemas de atencin sanitaria descentralizados y
de infeccin, sobre cmo y dnde las personas buscan atencin mayoritariamente privados.
sanitaria y con qu frecuencia se piden pruebas diagnsticas, Una estrategia para el diagnstico de las enfermedades in-
adems de los tiempos de incubacin de una amplia gama de fecciosas integrada en toda la sociedad resultar ms eficaz y
patgenos, mi equipo ejecut el programa miles de veces para menos cara que el enfoque actual de la salud pblica y de contra-
calcular el tamao mnimo en el que la red alertara de un brote medidas mdicas para la deteccin de los agentes pandmicos y
de inters para la salud pblica. amenazas biolgicas. La vigilancia de la salud pblica en tiempo
Los resultados fueron notables. La interconexin de 200 real basada en las nuevas tcnicas diagnsticas y los modernos
hospitales del pas cuidadosamente seleccionados bastara para sistemas de comunicacin y redes encierra un enorme potencial.
cubrir toda la poblacin metropolitana de los EE.UU. Cada zona Mejorara la atencin de los pacientes, reducira el uso de anti-
urbana del tamao de Washington, D.C. o San Diego necesitara biticos y proporcionara alertas para la contencin temprana
unos cinco hospitales con biosensores universales conectados de brotes o ataques terroristas. Queda por ver si tenemos la
a la red. Solo con que siete pacientes acudiesen a un servicio capacidad de unir nuestros esfuerzos para producir un sistema
de urgencias, habra un 95 por ciento de probabilidades de de vigilancia sanitaria ms inteligente.
detectar de inmediato un agente infeccioso relevante, como la
gripe aviar, el ntrax, la peste o un patgeno transmitido por
los alimentos. PARASABERMS ~I- - - - - - -

Este nmero inesperadamente bajo de mquinas interconec- The universal biosensor. Gary Stix en Sciemifc American, pgs. 20-21,
tadas, o nodos, es consecuencia de un fenmeno al que hemos noviembre de 2002.
denominado efecto de embudo. La mayora de los pacientes Ibis T5000: Auniversal biosensor approach for microbiology. David J. Ecker
permanecen en casa para cuidarse ellos mismos. Pero los ms et al. en Narure Reviews Microbiology, vol. 6, pgs. 553-558, julio de 2008.
Comprehensive biothreat cluster identifrcation by PCR/electrospray-
enfermos acuden a un hospital (el primer embudo), donde los.
ionization mass spectrometry. Rangarajan Sampath et al. en PLOS ONf,
mdicos cualificados decidirn cules de ellos necesitan some- vol. 7, n.O6, arto n.O e36528, 29 de junio de 2012.
terse a la prueba (el segundo embudo). En otras palabras, no Salvage microbiology: Detection of bacteria directly from clinical
tenemos que colocar biosensores donde se halla la gente (lo cual specimens following initiation of antimicrobial treatment. John J. Farrell
exigira un mayor nmero de dispositivos), sino que ya habr et al. en PLOS ONf, vol. 8, n.O6, arto n.Oe66349, 25 de junio de 2013.
suficientes personas adecuadas que llegarn a los biosensores.

Agosto 2014, TnvestigacionyCiencia.es 43


Historia de la ciencia
por Naomi Oreskes
Naomi Oreskes es profesora de historia
de la denda en la Universidad Harvard.

El encaje de las placas tectnicas


El desarrollo de la teora de la deriva continental muestra la importancia
del consenso para los cientficos

E l geofsico alemn AHred Wegener


propuso en 19121a teora de la deriva
continentaL Los paleontlogos sospecha-
sobre la movilidad de la corteza terrestre
a escala continental.
Du Toit expuso sus ideas en O UT wan-
ribe, junto a los gelogos Harry Hess y
Maurice Ewing. Meinesz comprob que
el campo magntico terrestre era ms d-
ban ya que los continentes haban estado derin.g conunents (Oliver and Boyd, 1937). bil de lo normal sobre las regiones ms
unidos en el pasado, debido a las sim ilitu- Holmes, junto con el geoqumico irlands profundas del ocano. Su explicacin fue
des entre fsiles y estratos geolgicos. Los John Joly, sugiri que el movimiento de la que las corrientes de conveccin hundan
gelogos saban tambin que las rocas al- corteza se deba al calor emanado por en el manto las rocas de menor densidad
pinas se haban desplazado cientos de ki- la radiactividad, la diSipacin del cual de la corteza.
lmetros durante la orogenia. creaba corrientes de conveccin en el Hess, que luch en el Pacfico durante
Con todo, la teora de la deriva conti- manto que impulsaban la deriva conti- la Segunda Guerra Mundial, no retom
nental no hall aceptacin general has- nental. Numerosos gelogos en ciernes co- la investigacin en tectnica inmedia-
ta los aos sesenta. La investigacin geo- nocieron estas ideas a travs del manual tamente tras la guerra, pero otros s lo
fsica recibi un fuerte impulso durante de Holmes PrinCipies ofphysicalgeology hicieron. Un equipo de geofsicos, lidera-
la Guerra Fra, hasta llegar a generar la (Thomas Nelson & Sons, 1944). do por los brit nicos P. M. S. Blackett y
prueba que zanj el debate. Particular- El geodesta holands Felix Vening Keith Runcorn, y que investigaba el ori-
mente influyente result el trabajo pu- Meinesz aport nuevas mediciones en gen del campo magntico terrestre, descu-
blicado en Natum por los gelogos bri- los aos treinta del siglo :xx, realizadas b ri cambios en la polaridad de minerales
tnicos Frederick Vine y Drumm ond en el archipilago indonesio y en el Ca- correspondientes adistintos momentos de
Matthews en 1963. En l se inter- la historia geolgica, que sugeran
pretaban las bandas de magnetiza- cambios en la posicin de los polos.
cin alterna del fondo marino como Este descubrimiento llam la aten-
prueba del movimiento de separa- cin de Hess, que se dio cuenta de
cin de los continentes. La acep- que estos cambios de polaridad po-
tacin del movimiento de la corteza dan explicarse por los movimientos
culmin en la teora de la tectnica de los continentes.
de placas.
La historia del encaje de las pla- La expansin de los ocanos
cas tectnicas nos ayuda a entender Hess sugiri que las corrientes as-
el debate actual sobre el cambio cendentes de conveccin del manto
climtico. Las controversias en la separaban el fondo marino, empu-
frontera de la investigacin cient- jando los continen tes en sentidos
fica atraen nuestra atencin, pero a opuestos. Si bien la expansin del
la hora de tomar decisiones, es esen- suelo ocenico daba cuenta de las
cial atender al conocimiento estable observaciones geolgicas y geofsi-
y consensuado. cas, no obtuvo un reconocimiento
inmediato. Haba que recabar ms
La conveccin del manto datos geomagnticos.
Recordamos a 'V"egener porque su Blackett, socialista contrario a la
solucin se acerca a la que acepta- proliferacin nuclear, se dedic al
mos hoy, y porque nuestra cultura geomagnetismo despuS de la guerra
individual ista se nutre de hroes y para evitar la investigacin militar.
momentos singulares. Pero no fue el Sin embargo, la exploracin geof-
nico que intent explicar las simi- sica del fondo marino era tambin
litudes entre fsiles y estratos geol- de inters militar en la era atmica,
gicos. El gelogo sudafricano Alexan- En 1960, el buque de investigacin estadounidense porque afectaba a la guerra sub-
der du Toit y el britnico Arthur Hol- Explorer us un magnetmetro para medir el marina. A finales de los cincuenta
mes desarrollaron, asimismo, teoras campo en el fondo marino. se produjo el descubrimiento sor-

46 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


prendente de las bandas magnticas del prueba de un cambio climtico causado El cambio climtico cuenta con el
fondo marino. Los oceangrafos que las por la actividad human a. Mi respuesta es consenso de la comunidad cientfica. Los
detectaron, Ronald Mason y Arthur Raff, que s. polticos que niegan que est relaciona-
no saban cmo explicarlas, pero otros Los crticos de la climatologa infra- do con la actividad humana actan como
lo hicieron pronto. Vine y Matthews, as valoran el acuerdo entre expertos. Creen la jerarqua de la Iglesia catlica al re-
como el geofsico canadiense Lawren ce que la ciencia avanza gracias al coraje chazar los argumentos de Galileo a favor
Morley, tuvieron independientemente de ind ividuos como Wegener o Galileo del heliocentrismo. Hay cientficos que
la misma idea. Las bandas magnticas Galilei, capaces de desafiar el statu QUa. lo nieguen de buena fe? Harold Jerfreys,
eran consecuencia de la expansin del Sin embargo, pese a la mitologa, Isaac prestigioso catedrtico de astronoma de
suelo ocenico: las rocas formadas en las Newton, Charles Darwin y Albert Einstein la Universidad de Cambridge (Reino Uni-
dorsales ocenicas registraban el campo trabajaron en el seno de comunidades do), podrfa ser un ejemplo. En 1920 recha-
magntico terrestre y su polaridad se cientfIcas Que aceptaron sus ideas. Los zla teora de la deriva continental, y en
alternaba peridicamente siguiendo los crticos del cambio climtico se inspiran 1970, la tectnica de placas. Jefrreys crea
cambios de polaridad del campo. en una rica tradicin cultural que glori- que la Tierra era un slido demasiado rgi-
No era lo mismo decir que los ocanos fica al genio aislado, pero no son co ns- do para permitir la conveccin del manto
de separaban que relacionar esta expan- cientes de la importancia del consenso yel movimiento de la corteza. Su plinto de
sin con el movimi ento global de la cor- para la ciencia, vista estaba bien fundamentado matem-
teza. Ms de una docena de cientficos, El consenso emerge cuando el cono- ticamente, pero se resisti a modificarlo
incluidas mujeres como Tanya Atwater cimiento cientfico madura y se estabiliza. pese a toda la prueba contraria.
y Marie Tharp, crearon la teora de la Con notables excepciones, los cientficos Si en los aos setenta hubiramos teni-
tectnica de placas tal como la conoce- no se esfuerzan conscientemente por al- do que tomar una decisin importante en
mos, que explica la deriva continental, los canzarlo. Trabajan para desarrollar hip- funcin de si los continentes se mueven
volcanes, los sesmos y el flujo trmico tesis plausibles y obtener los datos perti- o no, habra sido insensato hacer caso a
alrededor del globo. En 1965, el gelogo nentes, Que son debatidos en congresos y Jeffreys e ignorar el amplio consenso ava-
canadiense Thzo \Vilson propuso Que las en publicaCiones cientficas revisadas por lado por medio siglo de investigaciones.
fallas transforman tes se formaban por la pares. Si los expertos consideran que la El caso de Wegener es distinto, porque
acomodacin del suelo marino alrededor prueba es suficiente y su interpretacin fue uno de los primeros en proponer una
de las dorsales ocenicas, una idea con- coherente, la cuestin se da por zanjada. teora inmadura. En los alos ve inte, la
firmada por el sismlogo estadounidense En caso contrario, la investigacin conti- movilidad de la corteza era materia de
Lynn Sykes. Otros sismlogos mostraron na. La historia nos ayuda distinguir en- debate en la comunidad cientfica; en los
que, en las fosas ocenicas, fragmentos tre las teoras cientficas sujetas a debate y aos setenta ya no, porque se haba alcan-
de corteza se hundan en el manto, lo que aquellas teoras estables que constituyen zado el consenso.
ll ev a los geofsicos a estudiar la relacin un fundamento razonable para la toma Han pasado cincuenta aos y la his-
entre el movimiento de estas placas corti- de decisiones. toria no solo no ha vindicado a Jeffreys,
cales y la geologa continental. Alcanzar la madurez lleva tiempo. A di- sino que hace improbable la vindicacin
El trabajo de Vine y Matthews forma ferencia de 10 que ocurre en la industria, el de aqu ellos que rechazan la prueba masi-
parte del desarrollo de las ciencias de gobierno o las empresas, la investigacin va a favor de un cambio climtico causado
la Tierra en el siglo x:'\., propiciado por en ciencia no sabe de plazos. Los bigrafos por la actividad humana.
los avances tcnicos y al apoyo gllberna- de Wegener cuentan que muri conven-
mental despus de la Segunda Guerra cido de que otros cientficos descubriran Articulo original publicado en NafUre. vol. 501.
Mundial. Casi todos los datos geofsicos . algn da cmo se movan los continentes pgs. 27-29, 2013. Traducido con el permiso de
marinos y ssmicos fue ron recolectados y que el mecanismo encajara con su pro- Maanillan Publishers ltd. 2013
con financiacin militar porque eran re- puesta -como as fue-o Du Toity Holmes
levantes para la Guerra Fra. estaban igualmente convencidos.
Ese perodo imprimi a la ciencia un La ecuanimidad de esos cien tficos
nuevo carcter. La investigacin actual refleja su confianza en la ciencia como
es costosa y requiere el apoyo de los Go~ sistema. El historiador y filsofo de la PARA SABER MS
biernos; adems, los logros cientficos ciencia Thomas Kuhn desarroll en La Continent and ocean basin evolution by
so n fruto del trabajo colectivo de gran- estructwa de las revoluciones cientificas spreading of the sea floor. R. S. Dietz en
des equipos. Esta prosaica realidad nos (Fondo de Cultura, 2006; The structu1e Nature. vol. 190. pgs. 854-857. 1961.
Magnetic anomalies over oceanic ridges.
recuerda que el poder de la ciencia radi- oJ scientiJic revolutions, University of
F. J. Vine y D. H. Mauhews en Nature, vol. 199,
ca en el esfuerzo colectivo y el consenso Chicago Press, 1962) la visin de la cien- pgs. 947949, 1963.
de la comunidad cientfica, por ms que cia como un asunto colectivo. El cono- The rejection ef continental drift: Theory
celebremos las hazaas de genios indi- cimiento cristaliza con la aceptaci n and method in American Earth science.
viduales. por parte de la comunidad. Los deba- N. Oreskes. Oxford University Press, 1999.
Plate tectonics: An insider's history of the
tes concluyen cu~ndo los cientficos se modern theory of the Earth. Dirigido por
El consenso importa persuaden de que un fenmeno es real N. Oreskes. Westview Press, 2001.
Mis colegas climatlogos me preguntan y han dado con la explicacin correcta. Blackett: Physics, war, and politics in the
con frecuencia si la historia de las placas La discusin se pospone entonces hasta Twentieth century. M. 1. Nye. Harvard
University Press, 2004.
tectnicas puede ayudarles a rebatir los la aparicin de nuevas pruebas, como
argumentos de aquellos que niegan la ocurri con la deriva continental.

Agosto 2014, InvestigacionyCicncia.cs 47


Foro cient fico
por Yeronique Kiermer Veronique Kiermer. doctora en biologa
molecular. es directora del departamento de
autores y revisin de Nature Publishing Group.

La reproducibilidad en biologa
La complejidad de los sistemas biolgicos dificulta la replicacin de los experimentos

L a ciencia funciona mediante iteracio-


nes. Los investigadores repiten el tra-
bajo de sus colegas y se basan en sus des-
plejidad; no pueden reducirse a simples
diagramas. No son lineales e independien-
tes, si no que constituyen redes estrecha-
cambio relevante para un proceso deter-
minado de otro sin importancia. Adems,
el trabaja en los laboratorios modernos
cubrimientos. Las revistas que publican mente interconectadas. Y en cada rama de implica el uso de aparatos sensibles, com-
los artculos revisados por pares registran estas redes existen controles jerarquizados petencias tcnicas especficas y reactivos
este tipo de avance progresivo. Sin embar- que modifican constantemente la naturale- biolgicos (como anticuerpos y enzimas)
go, en los ltimos aos, ciertos informes za y la cantidad de los agentes moleculares ' que, a su vez, son variables.
sugieren que muchos cientficos son inca- implicados. El funcionamiento interno de En esos sistemas complejOS, es fcil
paces de reproducir los resultados publi las clulas humanas se conoce poco. dejar escapar la presencia de un efecto
cados por otros. Quiere ello decir que el Consideremos la regulaCin del ge- sistemtico y de inters biolgiCO. Por ello,
progreso cientfico se encuentra en una noma. Su estudio moderno se inici en los bilogos deben llevar a cabo amplios
situacin crtica sin precedentes? Antes los aos cincuenta, pero hace solo veinte estudios Que garanticen la significacin
de extraer esta conclusin, consideremos aos Que se comenz a desvelar el com- estadstica de las observaciones y reali-
los cambios en la naturaleza de la ciencia plejO abanico de modificaciones de las zar anlisis autocrticos para evitar sesgos
y, en particular, de la biologa. histonas responsables del fino control involuntarios. Adems, deben ser extre-
La investigacin biomdica bsica y su que ejerce la cromatina sobre la expre- madamente cautelosos para no caer en la
aplicacin en tratamientos para curar en- sin gnica [vase La funcin reguladora trampa de su propio entusiasmo.
fermedades constituyen el centro de esta del genoma, por Rafael R. Daga, Silvia A ese respecto, necesitan el apoyo de
cuestin. En un mu ndo ideal, los cientfi- Salas-Pino y Pacla Gallardo; INVESnGACIN las instituciones cientficas y las revistas
cos del sector acadmico identifican dia- y CIENCIA, diciembre de 2013]. El hecho de que publican sus hallazgos. Algunas re-
nas para los frmacos (habitualmente vistas (como Nature) han introducido
protenas Que intervienen en procesos listas de control con objeto de ase-
patolgicos) y los del sector industrial gurarse de que los cientficos consi-
buscan sustancias Que interfieran con deran e indican la informacin clave
la funcin de estas dianas. En la reali- de sus experimentos. Los centros de
dad, sin embargo, los segundos cons- investigacin deberan ofrecer ms
tatan a menudo su incapacidad para formacin y supervisin a los jve-
reproducir los efectos obtenidos por nes cientficos. Es importante Que
los primeros de forma lo bastante ro- los responsables de estos centros y
busta como parajustificar el desarrollo sus financiadores controlen sus sis-
de un medicamento. Peor an: gran temas de incentivacin para reducir
parte de los frmacos experimentales el exceso de presin ejercido sobre los
no superan los ensayos clnicos de fa- investigadores y promover las buenas
se 11, en los que se analiza su eficacia. prcticas.
El m undo pareca ms sencillo en La reproducibilidad sigue siendo
los aos setenta, cuando la biologa importante, pero es inevitable que los
molecular nos brind conceptos como resultados obtenidos en una lnea ce-
el gen A codifica la protena B, que lular no se asemejen con exactitud a
desempea la funcin C,>. A partir de que la interferencia por ARN (otro tipo de los obtenidos en otra. Adems, es posible
este esquema, los cientficos elucidaron regulacin gnica) sea un proceso conspi- que no puedan predecir completamente
mecanismos asombrosos y, en ocasiones, cuo solo se conoci en el ltimo decenio. lo observado en los modelos animales y,
disearon medicamentos eficaces (como Qu nos queda an por descubrir? menos an, en los humanos. La biblio-
el anticanceroso Glivec, ejem plo modlico Los bilogos experimentales se enfren- grafa sobre este tipo de trabajos sigue
de este enfoque reduccionista). No sera tan a la complejidad cada dia. Ratones cria- siendo robusta. Para seguir en esta direc-
maravilloso Que la investigacin farmaco- dos con un ADN idntico se comportan de cin, la comunidad cientfica debe evitar
lgica siguiera as para siempre? forma diferente. Dos clulas cultivadas en la autocomplacencia. Es importante pres-
Sin embargo, esas primeras drogas se una misma placa de Petri no pueden con- tar atencin a la profesionalidad de los
encontraban al alcance de la mano. Pero siderarse idnticas. En el entorno variable investigadores y tener en cuenta la com-
los procesos biolgicos entraan gran com- de una clula, resulta difcil distinguir un plejidad de la biologa.

48 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


CATLOGO DE PRODUCTOS
PROMOCIONES MENTEyCEREBRO TEMAS de YCIENcrIA INVESTIGACIN
5 EJEMPLARES Al PRECIO DE 4 Precio por ejemplar: 6,50 Precio por ejemplar: 6,50 y CIENCIA
MyC 1: Conciencia y libre albedro T-l: Grandes matemticos * Precio por ejemplar: 6,50
Ahorre un 20 % MyC 2: Inteligencia y creatividad T-2: El mundo de los insectos *
MyC 3: Placer y amor T-3: Construccin de un ser vivo *
5 ejemplares de MENTE Y CEREBRO MyC 4: Esquizofrenia T-4: Mquinas de cmputo
MyC 5: Pensamiento y lenguaje
o 5 ejemplares de TEMAS T-S: El lenguaje humano *
MyC 6: Origen de! dolor
por el precio de 4 = 26,00 MyC 7: Varn o mujer: cuestin de simetra T-6: La ciencia de la luz
MyC 8: Paradoja del samaritano T-7: La vida de las estrellas
MyC 9: Nios hiperactivos T-8: Volcanes
MyC 10: El efecto placebo T-9: Ncleos atmicos y radiactividad
SELECCIONES TEMAS MyCl1: Creatividad T-lO: Misterios de la fisica cuntica *
MyC 12: Neurologa de la religin T-ll: Biologa del envejecimiento *
Ahorre ms del 30 % MyC 13: Emociones musicales T-12: La atmsfera
MyC 14: Memoria autobiogrfica T-13: Presente y futuro de los transportes
MyC 15: Aprendizaje con medios virtuales T-14: Los recursos de las plar'ltas
Ponemos a su disposicin grupos MyC 16: Inteligencia emocional T-15: Sistemas solares
de 3 ttulos de TEMAS MyC 17: Cuidados paliativos T-16: Calorymovimiento
seleccionados por materia. MyC 18: Freud
T-17: Inteligencia viva
MyC 19: Lenguaje corporal
MyC20: Aprender a hablar T-1B: Epidemias
3 ejemplares al precio de 2 = 13,00 T-19: Los origenes de la humanidad *
MyC 21: Pubertad
MyC 22: Las raices de la violencia T-20: La superficie terrestre
o ASfRONOMA
Planetas, Estrellas galaxias,
y
MyC23: El descubrimiento del otro
MyC 24: Psicologa e inmigracin
T-21: Acstica musical
T-22: Trastornos mentales
Presente y futuro del cosmos MyC 25: Pensamiento mgico T-23: Ideas del infinito
MyC 26: El cerebro adolescente T-24: Agua
f) BIOlOGrA MyC 27: Psicograma del terror T-2S: Las defensas del organismo
Nueva gentica, Virus y bacterias, MyC28: Sibaritismo inteligente T-26: El clima
Los recursos de las plantas MyC 29: Cerebro senescente T-27: El color
e COMPUTACION
Mquinas de cmputo, Semiconductores
MyC 30: Toma de decisiones
MyC 31: Psicologa de la gestacin
T-28: La consciencia *
T-29: Atravs del microscopio
y superconductores, la informacin MyC 32: Neurotica
MyC 33: Inapetencia sexual T-30: Dinosaurios
e fSICA
Ncleos atmicos y radiactividad,
MyC 34: Las emociones *
MyC 35: La verdad sobre la mentira
T-31: Fenmenos cunticos
T-32: La conducta de los primates
T-33: Presente y futuro del cosmos BIBLIOTECA
Fenmenos cunticos, Fronteras de la fsica MyC 36: Psicologa de la risa SCIENTlFIC
o CIENCIAS DE LA TIERRA
Volcanes, La superficie terrestre,
MyC 37: Alucinaciones
MyC 38: Neuroeconoma
T-34: Semiconductores y superconductores
T-35: Biocliversidad
AMERICAN
MyC 39: Psicologa del xito T-36: La informacin Edicin en rstica
Riesgos naturales MyC 40: El poder de la cultura T-37: Civilizaciones antiguas N." ISBN TITULO P.V.P.
o GRANDES CIENTfiCOS
Einstein, Newton, Darwin
MyC 41: Dormir para aprender
MyC 42: Marcapasos cerebrales
T-3B: Nueva gentica
T-39: Los cinco sentidos 012-3 El sistema solar 12
MyC 43: Deconstruccin de la memoria T-40: Einstein
016-6 Tamaoyvida 14
f) MEDICINA MyC 44: Luces y sombras de la netlrodidctica 025-5 La clula viva 32
El corazn, Epidemias, T-41: Ciencia medieval 038-7 Matemtica
MyC 45: Biologa de la religin
Defensas del organismo T-42: El corazn y formas ptimas 21
MyC 46: iAjugar!
MyC 47: Neurobiologa de la lectura T-43: Fronteras de la fsica
O CIENCIAS AMBIENTALES MyC 48: Redes sociales T-44: Evolucin humana Edicin en tela
Cambio climtico, Biodiversidad, El clima T-45: Cambio climtico
MyC 49: Presiones extremas N." ISBN TITULO P.V.P.
f) NEUROCIENCIAS MyC 50: Trabajo y felicidad T-46: Memoria y aprendizaje
Inteligencia viva, Desarrollo del cerebro, MyC 51: La percepcin del tiempo T-47: EstreUas y galaxias 004-2 La diversidad humana 24
desarrollo de la mente, El cerebro, hoy MyC 52: Claves de la motivacin T-48: Virus y bacterias 013-1 El sistema solar 24
MyC 53: Neuropsioologia urbana T-49: Desarrollo del cerebro, desarrollo de la mente 015-8 Partculas subatmicas 24
GlLUZYTCNICA MyC 54: Naturaleza y psique T-50: Newton
la ciencia de la Juz,A travs del microscopio,
017-4 Tamao y vida 24
Fsica y aplicaciones del lser
MyC 55: Neuropsicologia del yo T-51: El tiempo * 027-1 La clula viva (2 tomos) 48
MyC 56: Psiquiatra personalizada T-52: El origen de la vida * 031-X Construccin del universo 24
o ENERGrA
Energa y sostenibilidad, El futuro de la
MyC 57: Psicobiologa de la obesidad
MyC 58: El poder del beb
T-53: Planetas 039-5 Matemtica
y formas ptimas 24
T-54: Darwin
energa (1), El futuro de la energa UI) MyC 59: Las huellas del estrs 046-8 Planeta azul. planeta verde 24
MyC 60: Evolucin del pensamiento T-55: Riesgos naturales
T-56: Instinto sexual 054-9 El legado de Einstein 24
MyC61: TDAH
MyC 62: El legado de Freud T-57: El cerebro, hoy
MyC 63: Qu determina la inteligencia? T-58: Galileo y su legado
TAPAS DE ENCUADERNACiN MyC 64: Supersticin T-59: Qu es un gen?
MyC 65: Competicin por el cerebro T-60: Fsica y aplicaciones del lser
DE INVESTlGAClON y CIENCIA MyC 66: Estudiar mejor T-61: Conservacin de la biodiversidad GASTOS DE ENVo
ANUAL (2 tomos) =10,00 MyC 67: Hombrey mujer T-62: Alzheimer (Aadir al importe del pedido)
ms gastos de envo'" 5,00 T-63: Universo cuntico * Otros
T-64: Lavoisier,la revolucin qumica Espaa pases
T-65: Biologa marina
T-66: la dieta humana: biologa y cultura 1" ejemplar 2,00 4,00

Cuadernos
Precio por ejemplar: 6,90
T-6?: Energa y sostenibilidad
T-68: La ciencia despus de Alan Turing
T-69: la ciencia de la longevidad
T-70: Orgenes de la mente humana
Por cada ejemplar adicional 1,00 2,00

T-71: Retos de la agricultura


Cuadernos 1: El cerebro
Cuadernos 2: Emociones T-72: Origen y evolucin del universo
Para efectuar su pedido:
Cuadernos3: Ilusiones T-73: El sida Telfono: (34) 934143344
Cuadernos 4: las neuronas T-74: Taller y laboratorio
Cuadernos 5: Persona~dad. desarrollo T-75: El futuro de la energa (1) Atravs de nuestra Web:
y conducta social
Si las tapas solicitadas, de aos anteriores, Cuadernos 6: El mundo de los sentidos
T-76: El futuro de la energa (11) www.investigacionyciencia.es
se encontrasen agotadas remitiramos, en su Cuadernos 7: El sueo
lugar, otras sin la impresin del afio. Cuadernos 8: Neuroglia 1* 1Disponible solo en formato digital
Las ofertas son vlidas hasta agotar existencias.
LA FSICA DE PARTcUlAS ANTES
y DESPUS DEL BOSN DE HIGGS

1. El problema de la supersimetra
Joseph L,ykken y Mara Spiropulu
Junio de 2014

2. Los orgenes histricos


del mecanismo de Higgs
Miguel . Vzquez-Mozo
Julio de 2014

3. Ms all del modelo estndar:


Una visin fenomenolgica
Entrevista con /varo de Rjufa
Agosto de 2014

4. Fsica de partculas y cosmologa:


Perspectivas tericas
Entrevista con Luis lvarez-Gaum
Septiembre de 2014
~

Alvaro fsico del CERN y del Instituto de Fsica


Terica de la Universid ad Autnoma de

de RjulalJ Madrid y el CSIC, ha sido testigo directo


de buena parte de los avances que conduje-
ron a la formulacin definitiva del modelo
estndar. En los aos setenta, durante su
poca en Harvard, varios de sus trabajos pusieron orden en la avalancha de nuevas partculas que desde
haca un tiempo haban comenzado a aparecer en los aceleradores. Junto con otros investigadores de la
institucin, De Rjula contribuy en esos aos a interpretar correctamente la estructura del mesn J/ IJI,
una partcula considerada clave en la historia del modelo estndar por cuanto confirm la e;..istencia de un
nuevo tipo de quark, lo que consolid el modelo que describa estos constituyentes elementales. Tambin
predijo con acierto las propiedades de varios hadrones y determin la escala de energas caracterstica de
la cromodinmica cuntica, un parmetro fundamental de la naturaleza. Aunque las piezas bsicas estaban
sobre la mesa, aquel nexo entre teora y datos empricos permiti juntarlas y apuntalar la cromodinmica
cuntica como descripcin moderna y veraz de las interacciones fuertes.

El fsico es desde 1977 miembro permanente de la Divisin de solo cabe concluir que la mitad izquierda de la cabra es negra,
Teora del CERN, el laboratorio que en 1983 descubri los boso- ejemplifica.
nes Wy Z (las partculas mediadoras de la interaccin dbil) y, en Reconocido experto en fsica de neutrinos, durante los l-
2012, el bosn de Higgs. En su bsqueda de la famosa partcula, timos aos ha dedicado parte de su tiempo a desarrollar una
una de las tcnicas de anlisis empleadas por la colaboracin teora no ortodoxa sobre los rayos csmicos y los estallidos de
CMS se bas en un trabajo publicado en 2010 por De Rjula y rayos gamma, uno de los fenmenos astrofsicos ms energticos
otros colaboradores en Physical Review D. En l sealaban un que se conocen. La razn, explica, no era otra que mantenerse
mtodo para deducir la presencia del bosn de Higgs a partir del con las uas afiladas en unos aos en los que la fsica de part-
entrelazamiento cuntico de algunos de sus productos de desin- culas casi no ofreca indicios empricos.
tegracin. Es bonito porque se trata de la misma propiedad que Tras una larga parada tcnica, el Gran Colisionador de Hadro-
Einstein consideraba un sinsentido de la mecnica cuntica, nes (LHC) tiene previsto reanudar sus experimentos a principios
observa el investigador. Pero aquello que una vez pareca una del ao prximo. De Rjula habla en esta entrevista, realizada en
insuperable paradoja pas luego a formar parte de la realidad el CERN, de las perspectivas experimentales y de los problemas
de las cosas, hasta el punto de que hoyes un mtodo que nos que an persisten en fsica de partculas.
permite hacer descubrimientos.
Dentro de la comunidad de fsicos tericos, De Rjula se
considera principalmente un fenomenlogo: alguien a quien Dnde se encuentra lajsica de partculas despus del
le gusta confrontar teora y observaciones. Al ver una cabra descubrimiento del bosn de Higgs?
negra desde un tren en Espaa, el experimentador dir que todas Es el fin de una poca. Yen la historia de la ciencia los finales de
las cabras espaolas son negras; el fenomenlogo se limitar una poca siempre han sido los principios de otra. No sabemos
a afirmar que esa cabra en concreto es negra, y el terico, que cul ser la siguiente, pero tampoco estamos ms perdidos que
nunca. An quedan problemas clave que tendrn que resolverse.
Los principales son la materia oscura y la constante cosmolgica.
Que no s hasta qu punto son fsica de partculas ... aunque todo
es fsica de partculas en el fondo, incluso la cosmologa.

Desde hace dos o tres dcadas, una de las razones ms


empleadas para argumentar afavor de la existencia de
nuevas partculas por encima de la escala del modelo
eslnda1' ha sido el p1'oblema de la <<1laturalidad~ o del
ajustejino~ del bosn de Higgs; el heclto de que~ en
principio~ su masa debera ser muchsimos rdenes de
magn-itud mayor que la de los bosones W y Z. Se trata
de un problema fundamental, o es ms bien un prejuicio
esttico?
Es un problema en el sentido de que no se ajusta a la estructura
de las teoras que entendemos. Quiz no se trate del prOblema
ms fundamental al que nos enfrentamos, y puede que deje de
serlo el da que aprendamos algo ms. Pero me parece razonable
EL DE'I'EC'I'ORCMS, en el Gran Colisionadorde Hadrones, fue concluir que, dentro de las teoras efectivas, que son las que en-
uno de los dos grandes experimentos que en 2012 descubrieron tendemos hoy en da, s representa un problema. Pero el modelo
el bosn de Higgs. estndar es ms Que una teora efectiva, es una teora de verdad.

52 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


Una de las propuestas ms antiguas para r esolverlo ha
sielo siemp1'e la supersimetra.. Qu opina al1'especto?
No s cunto debera extenderme ... Tengo un colega que opina
que Diosa -porque l cree que Dios, si existiese, sera hembra-
hi zo el universo a boleo. Pero piensa que Diosa tiene tambin
buen gusto, 10 cual quiere decir que cada siete das, cuando
debera descansar, se lee los artculos recientes de fsicay de-
cide cules le agradan y cules no. Y cuando encuentra alguno
irresistiblemente bonito, como el de la teora de la relatividad
gene ral de Einstein, decide que es cierto. Y que debe serlo no
solo para el futuro, sino tambin para el pasado. As es como,
poco a poco, se va construyendo esta elegantsima versin que
tenemos de las leyes del universo.
La supersimetra es una teora muy elegante, por lo que,
segn este punto de vista, tendra que ser cierta. Por eso hace
unos veinte aos Diosa decidi que el mundo fuese supersim-
trico. Pero poco despus la supersimetra se convirti en una
especie de religin para los cientficos: algo en 10 que crean
con independencia de cualquier consideracin observacional.
As que, como castigo, Diosa decidi que ya no le gustaba la
supersimetra. Y por eso no la hemos descubierto.
nlAGEN DEL CMULO DE GALAXIAS ABELL 1689 to-
Un colega muy ocur1'enle.. , mada en 2002 por el telescopi o es pacial Hubble. La distribuci6n
Es cierto que la supersimetra posee un gran atractivo esttico. Y inferida de materia oscura se muestra en colores falsos (azul) .
que, por alg n motivo, las teoras cientficas bsicas son siempre
elegantsimas: no poseen ms que unos pocos principios muy
claros. A veces esos principios dan lugar a estructuras muy com- embm-go que las partculas supel'simtricas comienzan
plejas, como el cerebro humano, pero las leyes fundamentales a aparecer el mio que viene, cuando el LHC opel'c a 13
son siempre muy Sim ples. De modo que tendemos a considerar 014 tel'aelectronvoltios (Te V). En tal caso, a'ee que las
que las teoras ms bellas y sencillas son probablemente las ms nuevas partculas estaran resolviendo el problema de
correctas. La supersimetra cae sin duda en el do minio de las la naturalidad del higgs, o la escala de la supe1si'l1letl'a
~ teoras tan atractivas que deberan ser ciertas. estara ya tan alta que conl'inuQ1'a habiendo un problema
~ Si n embargo, todos los modelos explcitos de supersimetra de ajustefino?
~ la que conocemos, tendra que haber otra de la misma masa.
son fesimos. La supersimetra predice que, por cada partcu- Depende de cmo aparezcan. Pero parece pos ible qu e s, ya
que, en trmi nos generales, la supersimetra ayuda a resolve r

i
~
el problema de la naturalidad.
Este problema surge po rque, en las teoras Qu e co no-
La idea general de la
o
~
cemos, todo 10 que no est prohibido es obligatorio. Y
una de las cosas que no estn prohibidas es que la masa
supersimetra es muy atractiva. del higgs tome un valor eno rme, muchsimo mayor que el
! que se ha medido en el LHC. Como eso debera ocurrir de
,~ Lo que no resulta nada elegante manera natural y no ocurre, hay algo que no entendemos.
La supersimetra lo resuelve porque el tirn que la fsica
~ son las miles de maneras que se conocida le da a la masa del higgs queda co mpe nsado por

I
2
han propuesto para romperla
el antitirm> que recibe de las partculas supersimtricas.

Otra particularidad de la. masa del bosn de Higgs,

~
aparte de su orden de magnitud., es el valor concreto
Dado que esto no se obse rva, sabemos que la supersimetra h a que se Ita medido en el LHC: 126 Ge V. Ese valor parece
~
i de estar rota. Y lo que no resulta nada elegante son las miles de
maneras que se han propuesto para romper la supersimetra
implicar que el universo se enconi1'ara muy pr6.rimo al
lime de estabilidad. Cmo lo interpreta?
-< El modelo supersimtrico llamado mnimo lo es en su cre- Tiene pinta de ser una seal de algo. Es interesante porque
~ dibilidad. As que, aunque uno se sienta inclinado a creer en la
supersimetra, si mira con atencin sus realizacio nes prcticas
quiere decir que, si el modelo estndar se extiende hasta energas
mucho ms altas sin modi fi caciones importantes, entonces el
~

~
come nzar a ser menos fantico.
Ese es mi caso. No me gusta ningun a de las posibilidades
universo en el que vivimos serfa metaestable: habra otro estado
del universo con menos energa por unidad de volumen, por 10

I conocidas para romper la supersirnetra, por lo que no creo qu~


podamos decir nada concreto o esperanzador sobre ella a corto
que, tarde o temprano, caeramos a l
An no sabemos exactamente cundo ocurrir algo as. El
~
~
plazo. Naturalmente, me encantara equivocarme. tiempo de vida medio del universo depende del valor de algu llos
parmetros que an no hemos medido con sufi ciente precisin,
~ El LIle ya ha descartado una parte considerable de los como la masa del quark topo En todo caso, ese final catas trfico
~ modelos supersimtl'icos ms simples. Supollgarnos sin estara an muy lejos, mucho ms que el cataclismo inevitable

Agosto 2014, InvestigacionyCicncia.cs 53


Que la materia oscura deba ser algo sencillo, como la partcula
supersimtrica estable y neutra ms ligera, por ejemplo. La parte
del universo que s entendemos, la mate ri a ordinaria, ya resulta
bastante complicada. Las leyes que la rigen son muy sencillas,
pero el nmero de ingredientes que la componen es elevado.

De las partculas ordinarias, probahlem ente las p eor


conocidas sean los neutrinos. Espera sorpresas enfisica
de n eutrinos?
La sorpresa principal quiz ya ha llegado: los parmetros de
la naturaleza parecen escogidos para que la fsica de neutrinos
resulte lo ms interesante posible al ti empo q ue experimen-
talmente factible. La masa de los neutrinos, cmo se mezclan
unos con otros, la densidad de la Tierra, la densidad del Sol,
las reacciones que hacen que el Sol brille, el radio del Sol, su
perfil de densidad, el perfil de densidad de la Tie rra, la existen-
PRurllRA DE'l'ECCIN DE UN BOSN Z, el meruador neu- cia de piones y muones, que son partculas de vida larga que
tro de las interacciones dbiles. La imagen fu e captada el aD de se desintegran en la atmsfera, la densidad de la atmsfera..
abril de 1983 por el experimento UAJ del CERN. Todos esos parmetros parecen haber sido escogidos para Que
los experimentos 'puedan realizar sus medidas de manera eficaz.
Hasta ahora, la fsica de neutrinos ha sido siempre tal Que nos
que sufrir la Tierra cuando, dentro de varios miles de millones permite medir lo Que queremos.
de aos, el Sol se convierta en una estrella gigantesca y nos abra Espero que el siguiente paso, consistente en medi r no ya sus
se. O los cataclismos climticos de los que seremos responsables. diferencias de masa, sino las masas mismas y la posible viola-
Parece un a coincidencia interesante. El bosn de Higgs nos cin de CP, resulte pOSible de aqu a veinte aos.
h a enseado algo que va ms a all de su propia existencia: que
el universo podra no ser estable. Pero no es preocu pante, no va Hay algn mecanism o de generacin de masa para los
a ocurrir antes de las prximas elecciones. n eutrinos que le parez ca ms atractivo que otros?
Hay una teora muy bonita, debida a Ettore Majorana, el fs ico
Si tuviese que aposlar, dnde cree que surgir la primera italiano que desapareci misteriosamente, segn la cual neutri-
seal de fsica m s all del modelo estndar? nos y antineutrinos seran la misma partcula. Estos neutri nos,
Nuestra especialidad es la nica de la ciencia en la que nos po- que reciben el nombre de neutrinos de Majorana, seran ms
nemos muy tristes cuando las cosas funcionan bien. En general sencillos que los electrones. Acerca de los electrones podemos
sucede lo contrario: la gente se algra cuando todo marcha. decir que hay cuatro: el electrn y el positrn, cada uno de ellos
Pero nosotros sufri mos porque el modelo estndar funciona con sus dos estados de espn. Un neutrino, si es de Majorana,
de maravill a. no sera cuatro partculas, sino solo dos.
El modelo estndar no va a derrumbarse. Le pasar como Los neutrinos de Majorana sugieren adems la existencia de
a la mecnica de Newton, que fue superada por una fsica ms una nueva forma de generar masa, conocida como mecanismo
precisa, como la de Einstein. Pero est tan bien establecido que de la sierra -en el sentido de algo que sube y baja, como la
no puede ser falso. No describe por completo la verdad, pero sierra de Madrid-, segn el cual la masa de los neutrinos pro-
es parte de ella. vendra de fsica mucho ms all del modelo estndar.
En cuanto a posibles seales de nueva fsica, de momento ya Pero, de nuevo, no existe ningn modelo explcito que nos
h ay una, si bien puede discutirse hasta qu punto va ms all dicte las masas de los neutrinos ni cunto se mezclan unos con
del modelo estndar: el hecho de que los neutrinos tengan masa otros. Todo eso resulta completamente arb itrario y no lo enten-
y oscil en [que los neutrin os de una especie se transmuten demos en absoluto. Hay unos cien artculos por mes sob re este
espontneamente en neutrinos de otra]. Pero si tuviera que apos- tema y ninguno es concluyente.
tar, d ira que el prximo gran descubrimiento ser una deteccin
no gravitacional de la materia oscura. Creo que es cuestin de Usted Ita vivido varios descubrimientos histr icos enfsica
tiempo que algu no de los numerosos experimentos que en la de p artculas, como la r evolucin de noviembre de 1974~
actualidad la estn buscando desde laboratorios subterrneos, desencadenada por el hallazgo de la partcula. JI"'. Cul
como el de Canfranc, encuentren tarde o temprano una seal f ue la importancia de aquellos hallazgos y cul la del
inconfundible de estas partculas. Espero Que temprano. bosn de Higgs?
La revolucin de noviembre del ao 74 fue algo much o ms
Tiene algn candidatofavorito pm"a explicar la emocionante que el descubrimiento del bosn de Higgs. Con una
materia oscura? diferencia enorme, ya que en aquella poca nuestra ignorancia
No. Quizs el axion, aun que de ser el caso no lo encontrarn era muy superior a la actual. iNi siquiera sabamos si existan
fcilmente. Pero incluso si la materia oscura est formada por los quarks o no!
axiones, me parece posible que se pueda identificar pronto. Aquell o fue una revolucin mucho ms ampli a y de conse-
Hay qu e tener en cuenta que entender la materia oscura nos cuencias mucho mayores que el descubrimiento del bosn de
obliga a inventar cinco sextas partes de la materia del univer- Higgs, que en el fondo no es sino la decimoctava partcula del
so. Pa ra describ irla hemos de idear una fsica completamente modelo estndar. All fue donde entendimos las olras diecisiete,
nueva. No creo que haya ninpma raz n de peso para concluir por as deci rlo.

5 4 r?l.TVESTIGACIN YCIENClA, agosto 2014


Durante los ltimos aos usted se Ita dedicado a invest4:,onr que, cierto da de 2003 en que se observ un estallido de rayos
algunosfenmenos astrofsicos de alta energa, como los gamma, predijimos qu da se descubrira' la supernova, con
estaUidos de rayos gamma y los rayos csmicos. Cmo una precisin de ocho horas, y cmo sera la explosin. Y esa
naci su inters por eUos? supernova se encontr tal y como habamos vaticinado.
Dediqu vatios aos a esos problemas porque la fsica de part- En otra explosin de rayos gamma, tambin muy especial,
culas atravesaba un largo momento en el que no ocurra nada predijimos que al cabo de 40 o 50 das se veran en el cielo dos
realmente nuevo. No haba nuevos descubrimientos que explicar. puntos de luz en ondas de radio, claramente separados y bien
y como a m 10 que me gusta es enfrentarme a problemas reso- visibles. Eso es justo 10 contrario de lo que cabra esperar de una
lubles, me dediqu a asuntos que no eran de fsica de partculas explosin esfrica. Nuestros puntos eran dos bolas de can
para entretenerme y para mantenerme con las uas afiladas. debidas al chorro prodUCido por el estallido de rayos gamma. La
En mi opinin se trata de dos problemas fsicos que adm iten teora nos permita predecir cundo esas bolas iban a alejarse
una solucin muy sencilla, que, sin embargo, no es aceptada en 10 suficiente para poder verlas como dos puntos separados en
absoluto por quienes trabajan en el tema. radio, que es una banda para la que hay una gran precisin
angular. Eso tambin 10 descubrieron.
Podra resumir su p1"Opuesta para explicar esos
fenmenos? Un problema reciente al que usted ha dedicado cierta
Tanto la gran mayora de los rayos csmicos como todos los atencin es la discrepancia en las medidas del radio del
estallidos de rayos gamma estn generados por explosiones de protn: sin ninguna razn aparente, un nuevo tipo de
supernova. Me refiero a aquellas supernovas en las que el ncleo experimento ha arrojado valores mU.1J alt;jados de los
de la estrella colapsa y se convierte en una estrella de neutrones obtenidos con anterioridad. Los autores creen posible que
o en un agujero negro. esa dlve1-gencia constituya una seal de nuevafsica"
Nadie entiende en detalle cmo explotan esas supernovas, Podra explicar cul es elp1"oblema y cul la explicacin
ya que se trata de un problema muy complejo para el que no propuesta por usted?
disponemos de las herramientas matemticas adecuadas. Las El supuesto problema apareci porque la medida del radio del
complicaciones aparecen porque las estrellas giran y porque el protn en cierto tipo de experimentos no concordaba con 10
campo magntico desempea un p apel muy importante, dos que caba esperar a partir del modelo estndar y del conjunto
aspectos difciles de tener en cuenta. de observaciones que sabemos que dependen del radio de esa
partcula. En mi opinin, todo pudo ser consecuencia de un mal
anlisis de los datos.
En estos experimentos hay que realizar dos mediciones in-
La gravedad cuntica es uno dependientes: una que depende del radio del protn al cua-
drado y otra que es funcin del radio del protn al cubo. Pero
de los motivos ms claros para estas ltimas, en lugar de tomarse directamente, se dedujeron
a partir del anlisis del radio del protn al cuadrado. Por tanto,
pensar que tiene que haber no eran independientes. El clculo era adems terriblemente
nueva fsica optimista desde el punto de vista estadstico. Como resultado,
los investigadores afirmaron haber obtenido un parmetro con
una precisin muy superior a la que realmente - opino- poda
extraerse de los datos experimentales.
Pero 10 que s se sabe es que, cuando sobre un objeto como Todo ello tiene que ver con el hecho de que, en los experi-
una estrella de neutrones o un agujero negro cae materia desde mentos de dispersin de electrones sobre protones, resulta muy
el exterior, se emiten chorros de partculas en l.a direccin del eje difcil analizar los datos a pequeas transferencias de impulso.
alrededor del cual gira el astro. Esto se observa muy claramente
en las imgenes de cusares, enormes agujeros negros en otras Usted es unjsico terico cuyo trabajo Ita estado siempre
galaxias que estn engullendo su entorno. muy ligado a los datos experimentales. Qu opinin le
Nuestra teora, desarrollada fundamentalmente con Arnon merece la teora de cuerdas?
Dar y Shlomo Dado [del Instituto Technion de Haifa, en Israel], Es otra teora que debera ser cierta. Pero, como por ahora no ha
es que los rayos csmicos de alta energa y los estallidos de ra- establecido ningn contacto explcito con la realidad -es decir,
yos gamma no se deben a la explosin ms o menos esfrica de no ha hecho ninguna prediccin que pueda demostrarse expe-
la estrella, sino a los chorros de partculas que las supernovas rimentalmente falsa- , no forma realmente parte de la fsica.
producen cuando implosionan y explosionan simultneamente. Por ms que est basada en la fsica, que quepa la posibili-
Esa manera de ver el fenmeno, como consecuencia de los dad de que sea cierta, que resulte muy elegante y que conten-
chorros y no de la explosin esfrica, es una de las diferencias ga la gravedad de un modo natural y precioso, sigue estando
entre nuestra teora y las dems, tanto en lo que se refiere a los un poco ms all de la filosofa natural. Con nfasis en natural,
fayos csmicos como a los estallidos de rayos gamma. Buena que quiere decir observable.
parte de las cosas que hoy en da se consideran establecidas
eran predicciones de nuestra teora, no de las teoras estndar. y qu piensa de la gravedad? Est laJsica actual muy
lejos de explicar la gravedad cuntica?
Qu clase de predicciones? En este asunto el nico paso aceptable que se ha dado es la
Antes de que los datos lo hiciesen inevitable, nadie crea que los teora de cuerdas. Y la teora de cuerdas implica consecuencias
estallidos de rayos gamma estuvieran siempre asociados a una revolucionarias, como que el espacio y el tiempo no tienen cuatro
supernova. Nuestra teora resultaba tan clara en este sentido dimensiones en total, sino diez u once, y que las dimensiones

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 55


extra no se ve n porque estaran enrolladas sobre s mismas, A qu atribuye esa inclinacin a p rom eter
formando un dimi nuto subespacio en cada punto del espacio descubrimientos?
no rmaL Todas ellas constituyen elegantes posibilidades que, Tiene que ver con la cultura general de la sociedad. Ya no se lu-
Qu iz, podran estudiarse independientemente de la teora de cha por ideas bsicas, sino solo por objetivos econmicos. Se ha
cuerdas. Eso es algo en lo que, desgraciadamente, no hemos ' rebajado catastrficamente el nivel intelectual y tico de aquello
avanzado mucho. El que an no dispongamos de una teora que mueve a la sociedad. Y en esa rebaja general de los valores
cuntica de la gravedad es algo q ue debera Quitarnos el sueo humanos quiz se salven las artes, pero no tanto la ciencia.
a todos, por lo menos un rato, todas las noches.
La gravedad cuntica es uno de los motivos ms claros para Ha llegado lafisica terica a un n ivel de complejidad tan
pe nsa r Que tiene Que haber nueva fsica ms all de la que eleva.do que obstaculiza su comprensin por parte del gran
co nocemos. Hay quien opina que las propiedades del universo pblico?
original observadas hoy en da ya aportan una pista de Que tam- No. El nivel de complejidad no es grande. Los elementos esen-
bin la gravedad es un fe nmeno cuntico. Aunque establecer ciales de nuestra comprensin de las leyes fsicas resultan muy
esa concl usin a partir de los datos disponibles es discutible. sencillos y pueden ensearse a cualqu iera. Si un fsico no sabe
explicarlos, es que l no los entiende. Puede que el lego no com-
Supongamos que, alfinal de su vida til, los e.vperimelltos prenda los detalles matemticos, pero las ideas bsicas casi casi
del L/IC a 14 Te V no descubren nada m.s. La materia siempre pueden expresarse en trminos sencillos.
OSCU1'a no apm'ece, tampoco lo hacen las particulas
supersi1ntricas, y los acoplamientos del bosn de Higgs Cuando se anunci el descub,.imiento del bosn de Hig~
con elt'esto de las pmtculas se miden y coincid en a la. muchas p ersonas que t'ecollocian no entender los detalles
p e1:feccin con los p"edichos por el modelo estlld01: Cree delltallazgo mostraron sin embargo una. alegria sincera.
que ulla situacin as afectara a la manera de p ensar en A qu cree que se debi?
la nuevajisica? A que somos seres humanos. Y lo que distingue a los seres hu-
No. Si se hiciesen experimentos a una energa cien veces mayor manos de los monos es nuestra capacidad para hacernos pre-
que la actual y no se encontrase nada nuevo, entonces s podra guntas sobre cmo son las cosas y, a veces, incluso contestarlas.
haber un impacto importante en la comunidad. Pero en este caso Solo se trata de una diferencia de grado, pero es una di ferencia
no creo que cambiase casi nada, ya que solo vamos a aumentar de grado enorme entre el se r humano y los si mi os. Bueno, eso
la energfa en un factor dos. ylacapacidad para tocar el violn, que es todava ms difcil Que
la ciencia bsica. La gente tiene una pulsi n fundamental por
/tifluit'ia una situacin semejante en las posibilidades de entender en qu universo vive y cmo funciona. Es algo bsico
financiar un p"ximo acelerador? Que compartimos todos. Un inters por la realidad.
Es muy probable que afectase negativamente. Pero de eso tene-
mos la culpa los fsicos. Antes no decamos puedo prometer y
prometm>, como Adolfo Surez, si no puedo buscar y busco. Ernesto Lozano Tellechea es docror en fsica terica y editor de INVESTIGAClON y ENOA
y si no encontrbamos nada, seguamos buscando. Pero esta
evol ucin de la sociedad hacia un modelo mercantil ha hecho
PARA SABER MS
que tambin nosotros vendamos cosas; en particular, que
Proton magnetic form factor in asymptotical1y free field theories. lvaro de
vendamos descubrim ientos y promesas de descubrimientos. Eso
Rjula en Physical Review Lelters. vol. 32, pgs. 1143-1145, 20 de mayo de 1974.
es un error, porque si luego no encontramos nada, quedaremos Is bound charm fou nd? Alvaro de Rjula y Sheldon Glashow en Physical Review
en una mala posicin. Letters. vol. 34, n.O1, pgs. 46-49, 6 de enero de 1975.
Lo que siempre se ha hecho es recordar Que, cada vez que se Hadron masses in a gauge theory. lvaro de Rjula. Howard Georgi y Sheldon
au men ta la precisin o la energa en un factor de diez, tpica- Glashowen Physical Review D, vol. 12. n.O1, pgs. 147-162, 1de julio de 1975.
Demythification of electroproduction local duality and precocious scaling.
mente se encuentra algo nuevo. Si adoptsemos esa actitud, en lvaro de Rjula, Howard Georgi y David Politzer en Annals of Physics,
lugar de la de entristecernos porque todo funciona tan bien, no vol. 103, pgs, 315-353, febrero de 1977.
hab ra ning n motivo para detenernos donde estamos, ya Que An introduction to cosmic rays and gamma ray bursts, and to their simple
sabemos que an Quedan problemas por resolver. De ese modo understanding. lvaro de Rjula en Proceedings of rhe 18rh Inremarional
Conferenee on General Relativity and Gravitation; dirigido por S. M. Seott y D. E.
nos resultara ms fc il hablar con Quienes nos financian.
McCJelland. Sydney. julio de 2007. Disponible en arxiv.org/abs/0711.0970
La fsica no es una mquina de producir descubrimientos. Es QED confronts the radius of the proton. lvaro de Rjula en Physics Letters B,
una mquin a de producir conocimiento. Y de ge nerar resultados vol. 697, n.O 1, 21 de febrero de 2011. Disponible en arxiv.org/abs/
que sirven en otros campos. Todo el mundo cita la Web como arXiv:1010.3421
producto de un programa Que escribi Tim Berners-Lee cuando fifty years of Yang-MiIIs theories: Aphenomenological point of view.
lvaro de Rjula en Fihyyears 01 Yang-Mi/Is rheory. dirigido por G. 't Hooft.
trabajaba en el CER.l'J para que los ordenadores se comunicasen World Scienti~c, 2005. Disponible en arxiv.org/abs/hep-ph/0404215
con eficacia. Es un ejem plo, pero hay muchos ms. La prime-
ra pantalla tctil, que hoy todo el mundo tiene en su telfono EN NUESTRO ARCHIVO

de bolsillo, tambin se construy en el CERN. Radiografas de Mundos oscuros. Jonathan Feng y Mark Trodden en Iy(, enero de 2011.
baja exposicin, hadroterapia, electrnica de precisin, manejo Esconde el basn de Higgs nueva f/sica? John Ellis en lyC, diciembre de 2012.
Mensajeros fantasmales de nueva fsica. Martin Hirsch. Heinrich Pas y Werner
de datos en cantidades gigantescas ... todos ellos han apareCido
PorO<! en yc, junio de 2013.
como productos secundarios de la fsica fundamental. Y no me Cuarenta aos de libertad asinttica. Antonio Gonzlez-Arroyo en Iyc. junio
refiero solo a la fsica de partculas. de 2013.
Todo eso debera apreciarse. Luego hay otro efecto que tam- El problema del radio del protn. Jan Bernauer y Randolf Pohl en lyC, abril
poco se valora, pero porque no t iene precio, Que es el avance de 2014.
del co nocimiento.

56 INVESTIGACIN y CIENCIA, agosto 2014


METEOROLOGfA


UVla

LAS NUBES ALBERGAN EN SU INTERIOR UNA CANTIDAD DE AGUA DESCOMUNAL


El volumen de una nube de pequeo tamao puede alcanzar los esfumarse en el horizonte. Esa exasperante situacin motiva
750 kilmetros cbicos. A razn de medio gramo de agua por que en todo el mundo se inviertan cada ao millones de dlares
metro cbico, lo que inicialmente parece una delicada pelusa para tratar de controlar la lluvia.
atmosf rica se convierte en todo un lago flotante. En Estados Unidos, est creciendo el deseo de exprimir ms
Pero pongmonos en el lugar del agricultor, que ve cmo humedad del cielo, sobre todo este ao, que viene siendo el cuarto
las nubes sobrevuelan sus campos resecos cargadas con el agua consecutivo de sequas intensas. Desde 2010, en gran parte de las
suficiente para salvar la cosecha y librarlo de las deudas. Sin grandes llanuras y el suroeste del pa s, las precipitaciones han
embargo, tales nubes solo dejan caer unas pocas gotas antes de descendido entre uno y dos tercios, mientras que los precios del

58 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


Dan Baum

maz, el trigo y la soja han aumentado hasta un 25 por ciento. Millones de personas en el planeta viven en condiciones de
CaJifornia, donde se cultiva gran parte de la fruta y la verdura de extrema sequa y 168 pases han alcanzado ya cierto grado de
la nacin, an debe reponerse de los tres ltimos aos de sequa, desertificacin. Australia ha padecido durante nueve ailos los
Que han dejado los embalses medio vacos y han mermado de for-. estragos de la denominada Gran Sequfa. Turqua tambi n ha
l11a alarmante las acumulaciones de nieve. En febrero, el Servicio experimentado la peor de la dcada. Brasil, China y algunos
Meteorolgico Nacional comunic al estado que la posibilidad de pases de Oriente Medio y el sur de Asia han sufrido drsticas
recuperacin en un futuro prximo era de uno en un millar. La restricciones de agua. Y si la Organizacin Mundial de Me-
falta de humedad llev a los cultivadores de almendra a derribar teorologa de las Naciones Unidas est en lo cierto, el cambio
sus rboles, y hasta el agua potable se vio amenazada. climtico no har ms que empeorar la situacin. A pesar de

Agosto 2014, InvcstigacionyCiencia.es 59


Que solo un 0,04 por ciento del agua dulce del planeta flota en Dan Baum ha trabajado como redactor para la
la atmsfera en un momento dado, podramos acceder a ella revista New Yomr. ha colaborado con The Wall
con ingenio y suerte. Street Joumal y ha escrito artculos desde los
cinco continentes.
Algunos visionarios realizan experimentos invadiendo la
atmsfera con iones para extraer ms humedad del cielo. Pero el
principal mtodo para obtener mayores precipitaciones consiste
en sembrar las nubes, es decir, introducir en ellas sustancias
Qumicas. En 2012, una docena de operadores en nueve estados
de EE.UU. practicaron la siembra de nubes en ms
de 215.000 kilmetros cuadrados. Por su parte, el
Gob ierno chino despliega un (ejrcito meteorol-
gico constituido por 48.000 personas armadas con
50 aeroplanos, 7000 lanzacohetes y 7000 cafIones
con el fin de favorecer las lluvias.
El principio es muy sencillo. Las nubes con ca-
pacidad de producir lluvia contienen gotas de agua
micromtricas Que presentan temperaturas inferio-
res al punto de congelacin. Sin embargo, no pueden
t t t
formar hielo porque carecen de ncleos sobre los
que puedan cristalizar, como partculas de polvo del
tamao adecuado. Las gotas son demasiado ligeras
para contrarrestar las corrientes de aire ascendentes,
que las mantienen flotando. No obstante, si se sumi-
nistran los ncleos adecuados, las gotas coalescen
y forman pequeas bolitas de hielo. A medida que
estas descienden por una atmsfera ms clida, se
convierten en la ansiada lluvia. Bernard Vonnegut,
cientfico atmosfrico del Laboratorio de Investiga-
cin de General Electric en Schenectady, Nueva York,
invent la tcnica en 1946, poco despus de que su
hermano Kurt fuera liberado de un campo de con-
centraci n alemn que ms tarde inmortalizara en
la novela Matadero cinco.
En su pionera siembra de nubes, Vonnegut utiliz yoduro de exponencial de la capacidad computacional, han permitido a
plata, un compuesto cuya estmctura molecular es idntica a la los cientficos afirmar con considerable certeza que en las con-
de los cristales de hielo. En una nube fra, el compuesto engaa diciones adecuadas, y dentro de unos lmites, la siembra de
al agua para que se adhiera a su superficie. Y no solo funciona nubes funciona.
en la teora, sino tambin en la prctica; los pilotos afirman que
pueden observar cambios en las nubes conforme la sustancia ACOPIO DE PRUEBAS
penetra en ellas. Pero la pregunta que ms ha girado en torno a El agua es una cuestin que suscita pasiones. La sequa tam-
la siembra de nubes d urante medio siglo ha sido: habra llovido bin, me coment Roelof Bruintjes cuando lo visit en su despa- ~
igualmente sin haber intervenido? cho en el Centro Nacional de Investigacin Atmosfrica de EE.UU. ~
Si predecir cmo se comporta una nube ya es de por s di- (NCAR). Bmintjes, fsico especializado en nubes, lleva dcadas ~
fcil, determinar con exactitud cmo lo habra hecho en otras estudiando la modificacin de las condiciones atmosfricas, pero
condiciones resulta imposible. No hace tanto tiempo, en 2003, solo ahora comienza a estar convencido de su utilidad.
el Consejo Nacional de Investigacin de EE.UU. apuntaba en un Cues ta pensar en otra tcnica cuyos fundamentos no hayan
informe que, si bien se ha demostrado que la siembra de una variado en setenta aos. En la mayora de las operaciones todava
nube puede alterar su evol ucin y las precipitaciones asociadas se sigue introduciendo nicamente yoduro de plata en las nubes.
a ella, todava no se ha confirmado que tales modificaciones Lo que s ha cambiado, sobre todo en los ltimos diez aos, es
deriven en cambios verificables y repetibles en las lluvias, el el mtodo utilizado para evaluar la eficacia de la estrategia. En
gran izo y la cada de nieve. la dcada de los ochenta aparecieron los radares Doppler, en
Sin embargo, diez aos despus de ese informe, una flota particular una versin llamada S8D, que permiti determinar
de nuevos satlites meteorolgicos de la NASA, acompaada la concentracin de agua en una nube. Se trata del instrumento
de una serie de avances en las tcnicas de radar y el aumento responsable de las reas de color verde que se observan en los

la siembra de nubes constituye la actividad central los nuevos datos obtenidos a partir de satlites y Mientras tanto, a medida que nos adaptamos a un
de un sector valorado en millones de euros. Sin em- radares, as como unos modelos computacionales planeta cada vez ms clido, siguen apareciendo
bargo, durante mucho tiempo ha sido casi imposible ms potentes, han brindado credibilidad a la prc- nuevas y dudosas formas de controlar la meteoro-
demostrar su efIcacia. tica de la siembra de nubes con yoduro de plata. loga, como la ionizacin atmosfrica.

60 INVESTIGACiN Y CIENCIA, agosto 2014


qua casi perpetua que les afecta y los devastadores
incendios que arrasan sus extensas praderas cada
verano. Desde su fundacin en 1997, la Asociacin
para la Modificacin de las Condiciones Atmosfricas
del Oeste de Texas ha estado al cargo de las operacio-
nes para aumentar el volumen de precipitaciones en
un rea de unos 26.000 kilmetros cuadrados en el
suroeste del estado, una zona que el verano pasado
recibi la mitad de las lluvias que suelen caer en ella.
La asociacin no se dedica a la investigacin como
Bruintjes y Geerts; recibe financiacin para hacer
que el agua llegue al suelo.
La ciudad de San Angelo y los distritos de con-
servacin de agua de siete condados desembolsan
359.000 dlares al ailo para apoyar la labor de la
asociacin, basada en parte en la fe y en parte en
los datos, con el fin de exprimirle un poco ms de
humedad a un cielo inmenso que se niega a producir
lluvia. En otras palabras, Texas y los agricultores y
rancheros afectados se gastan en total 4,4 cntimos
de dlar al ao por cada 4000 metros cuadrados de
terreno con la esperanza ele humedecer sus campos.
Los agricultores de secano quieren que la l1uvia caiga
directamente sobre sus cosechas. Por su parte, los re-
gantes y los municipios desean recargar los acuferos
partes meteorolgicos de la televisin. Pero incluso esa informa- que yacen bajo la costra superficial del suelo. Su dinero se desti-
cin resulta imprecisa, seala Bruintjes. Diez piedras de granizo na a la adquisicin de aeroplanos monomotor, la contratacin a
pueden aparecer como mil gotas de lluvia. Segn l, entre los tiempo parcial de pilotos militares retirados a 75 dlares la hora
mayores avances logrados desde el ao 2000 figura el radar de y el alquiler de un despacho en un extremo del aeropuerto de
polarizacin dual, que emite seales de onda tanto en el eje x San Angelo, un recinto castigado por el soL Tambin se contra1t.1.
como en el y y consigue analizar las nubes con gran precisin. a jornada completa a un meteorlogo, Jonathan Jennings, con
Este sistema permite determinar si se trata de granizo o lluvia, quien me reun en su austero despacho del aeropuerto. Desde
as como el tamao y la forma de las gotas. all observa la pantalla de un ordenador que le suministra las
La mejora en la calidad de los datos vino unida a la mayor veinticuatro horas del da los datos del programa Anlisis de
capacidad de los ordenadores para analizarlos y, ms importante Seguimiento e Identificacin de Tormentas y Previsiones a muy
todava, a la creacin de modelos virtuales para detectar cmo Corto Plazo (TITAN) del NCAR.
se habran comportado las nubes de no haber sido sembradas. A mis ojos, el cielo pareca estar despejado por completo, pero
En octubre de 2012, el NCAR encendi su superordenador Ye- Jennings mostraba inters en un par de pequeas sombras grises
llowstone, un gigante capaz de realizar 1,5 x 10 24- operaciones que haba detectado en unas imgenes de radar sobre el condado
por segundo, una potencia ]80 veces superior a la del super- de Crockett; a su juicio, parecan prometedoras. Frente al despa-
ordenador Bluesky que el NCAR haba inaugurado en 2002. cho se hallaba uno de sus aviones, un Piper Comanche corriente,
Yellowstone permite a Bruintjes y sus colaboradores recopilar un modelo de ala baja de cuatro asientos que es el favorito de
datos del mundo real procedentes del Servicio Meteorolgico los sembradores de nubes, ya que su fuselaje posee la suficiente
Nacional y de una flota de nuevos satlites de la NASA (todos robustez como para resistir el vuelo en las vecindades de una
ellos de baja resolucin) y realizar una simulacin numrica de tormenta. De los extremos y los bordes de salida de sus alas sobre-
las nubes mucho ms fina. El ordenador puede dividir un rea salan unos tubos blancos con el extremo superior rojo, de unos
de hasta 40 kilmetros cuadrados en una malla cuyos nodos dis- 30 centmetros de longitud y unos 2,5 centmetros de dimetro:
te.n 90 metros y segmentar seis horas de datos en secciones de las antorchas que inyectan el yoduro de plata en las nubes. Cada
tiempo inferiores a un segundo. Esta granularidad proporciona una contena Gilsonita, un tipo de asfalto inflamable, mezclado
lo que Bart Geerts, de la Universidad de Wyoming, considera la con 5,2 gramos de yoduro de plata. Cuando un piloto enciende
mejor representacin de la atmsfera que hemos tenido nunca. una, la antorcha arde y su combustin transforma el yoduro, que
Segn l, el ordenador posee la suficiente potencia para simular se extiende en una estela de humo que el avin deja tras de s.
una nube, introducir en ella ncleos virtuales de yoduro de plata Cada maana, sobre las siete, Jennings enva un correo
y observar lo que sucede. electrnico a los miembros y los pilotos de su equipo con una
Hasta el ao pasado, Bruintjes no se haba mostrado tan previsin meteorolgica que estima las probabilidades de que se
categrico al respecto: Existen pruebas contundentes de que neven a cabo lo que l llama operaciones. Despus se dedica
en las condiciones adecuadas podemos aumentar la cantidad a sus asuntos particulares pero sin perder de vista su telfono
de lluvia entre un 10 y 15 por ciento. inteligente, donde presta atencin a los mapas meteorolgi-
cos. Sobre las dos del medioda suele saber si van a realizarse
CREYENTES FERVOROSOS operaciones de siembra y llama a los pilotos para exponerles la
No es de extraar que entre los ms entusiastas de la siembra situacin. En caso de tener que volar, necesitamos que estn
de nubes figuren los habitantes del oeste de Texas, dada la se- en el aire treinta minutos despus de la llamada.

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 61


XOCIOXES UASICAS

Cmo hacer que llueva


las nubes producen lluvia cuando las diminutas gotas de agua sobreenfriada que contienen colisionan con partculas de polvo del
tamao adecuado. Entones se forman bolitas de hielo que se precipitan hacia el suelo y se funden a medida que caen. la tcnica
ms extendida para generar lluvia consiste en introducir en las nubes partculas de yoduro de plata, o semillas, sobre las que cris-
taliza el hielo. No obstante, continuamente aparecen nuevos y dudosos mtodos para aumentar las precipitaciones.

NUBE SOBREENFRIADA

2 El yoduro de plata proporciona los ndeos


sobre los que puede formarse el hielo
. ~---

3 los cristales de hielo se funden


conforme caen en forma de lluvia
YODURO DE PlATA

1 Normalmente unas antorchas


dispuestas en las alas de los aviones
liberan el yoduro de plata, que se
Generador Can incorpora a una corriente ascendente
antiareo con de aire. En otras ocasiones, el yoduro
proyectiles se lanza desde el suelo mediante
que contienen generadores, caones o cohetes
yoduro de ijl,ata
I

Otro mtodo: Genmoacin de iones


Una serie de torres electrificadas envan partculas ionizadas al cielo para sem-
brar pequeas gotas de agua. Ninguno de los cientfIcos entrevistados en el 2 las part1culas cargadas se adhieren
presente artculo parece tener mucha fe en el mtodo, pero, aun as, los pro- a los ncleos de condensacin y facilitan
yectos de generacin de iones siguen adelante en Abu Oabi y otros pases. la formacin de gotas de agua

1 las torres generan partculas


dotadas de carga negativa ,\\
Cl lones con carga negativa
LLUVIA

Sistema de torres onizadoras

62 INVESTIGAC I6N y CIENCIA, agosto 2014


Una vez que los pilotos se han puesto en marcha, todo ocurre plazo ni comparaciones con lo que podra haber sucedido sin la
con rapidez. Jennings observa su ordenador y hace las veces de accin de sus pilotos . Simplemente comprueba que las nubes
controlador areo. Mi tarea consiste en hacer que se aproximen responden a su trabajo.
hasta la parte ms favorable de la tormenta, comenta. Esta En su ordenador me mostraba las imgenes de radar del pasa-
corresponde al flujo de entrada, la corriente ascendente de aire do 28 de abriL Dentro de unas manchas grises parpadeaban una
caliente y hmedo que penetra en la tormenta y hace de com- serie de puntos amarillos y rosas, es decir, la lluvia. Cuando vi
bustible. La mayora de mis pilotos poseen la suficiente expe- esta imagen, envi los aviones. Observamos la trayectoria de los
riencia como para saber dnde se ubica el flujo de entrada. En aeroplanos conforme surcaban la pantalla. Unos minutos despus
ocasiones incluso puede llegar a verse, en forma de remolinos de de que hubieran alcanzado sus objetivos, los puntos amarillos y
humedad fantasmales que ascienden rpidamente hacia el cielo. rosas aumentaron descomunalmente de tamao y dibujaron una
Los pil otos se dirigen hacia ese punto, ya que no pueden volar en lnea alargada de color. Jennings me expliC que la siembra no
el interior de la nube. La cizalladura del viento podra romper el solo genera go tas de lluvia; tambin puede hacer que la nubes
avin en pedazos y, por otra parte, la Administracin Federal de asciendan a lo largo de una gran estructura vertical que las vuelve
Aviacin prohbe volar dentro de las nubes de tormenta. Adems, ms fue rtes, es decir, con mayor capaCidad de generar lluvia.
se evita volar por encima de las nubes porque hacerlo conlleva Creamos una lnea de turbonada de mesoescala, un rea de
tres desventajas : la ascensin consume una gran cantidad de convergencia de tormentas muy intensa, explicaba. El proce-
combustible; las turbulencias a esa altura son muy violentas; y so vigoriza el impulso ascendente, 10 que a su vez produce ms
el compuesto qumico no se descarga en la zona de suministro lluvia. Yo respond que habra ocurrido igualmente, sin haber
ms eficiente, es decir, el flujo de entrada. sembrado las nubes. Pero l ya tena la respuesta preparada: Las
previsiones no a nunciaban lluvias sobre la
ciudad de Sonora esa noche. Sin embargo,

Existen pruebas contundentes de cayeron 38 milmetros.


Las nubes sobre Vail, la estacin de es-

que en las condiciones adecuadas qu de Colorado, se siembran desde 1975.


La Consultora Meteorolgica del Oeste de

podemos aumentar el porcentaje EE.UU., un contratista privado, controla 22


generadores de yoduro de plata instalados

de lluvia entre un 10 y un 15 por en la cima de montaas situadas en una


circunferen cia de 50 kilmetros alrededor

ciento. Roelof Bruintjes, experto de la estacin. Si se cumplen las condiciones


adecuadas, los generadores, mucho ms ba-
en fsica atmosfrica ratos y fciles de manejar que los aviones, se
activan para quemar acetona impregnada
en yoduro de plata. El humo asciende hasta
las nubes y, segn la compaa, cae un 35
En su lugar, el piloto de Jenn ings vuela en crculos alrededor por ciento ms de nieve sobre las laderas que sobre el rea no
del lugar ptimo, enciende todas las antorchas que considera intervenida. Los datos de Vail revelan que la siembra de nubes
necesarias y deja que el flujo de entrada transporte hacia la nube destinada a la generacin de nieve cuesta solo un 5 por ciento
el humo cargado de plata. En ocasiones basta con hacerlo una de los gastos que supone la produccin artificial de nieve , me
sola vez, pero en otras se realizan hasta cincuenta intentos. Se coment Larry Hj ermstad, de dicha consultora. Adems de los
invierten de unos diez a quince minutos en revestir de plata una generadores de Vail, su compaa ha dirigido ms de 50 ope-
nube. El agua sobreenfriada se localiza a unos 600 metros en raciones a 10 largo de la divisoria continental, ofreciendo sus
el interior de la nube, explicaba Jennings. El flujo de entrada servicios a estaciones de esqu, municipios y estados situados
transporta el yoduro de plata hasta la altura precisa donde se ne- en la cuenca del ro Colorado. Hjermstad ailadi que la sequa
cesita y all comienzan a formarse los primeros cristales de hielo. regional que comenz hace tres aos ha despertado el inters
Una vez se ha desencadenado la reaccin, la nube comienza a por la siembra de nubes. Con el agravante del cambio climtico
genera r cristales de h ielo de forma espontnea. A continuacin, y el aumento de poblaCin en el oeste del pas, se la puede con-
comienzan a colisionar entre ellos y a fracturarse. Un cristal de siderar una solucin a largo plazo para un problema recurrente.
hielo fracturado puede capturar ms agua y arrastrarla con l
hacia el suelo. UNA HISTORIA DUDOSA
Jenni ngs est experimentando con un nuevo t ipo de antor- El sinnmero de charlatanes que han intentado exprimi r tanto
cha que utiliza cloruro de calcio, en lugar de yoduro de plata. la lluvia de las nubes como el bolsillo de los m~< incautos le h a
La nueva sal no plantea problemas ambientales, es ms barata hecho un flaco favor a la reputacin de la siem bra de nubes. Tal
que ,el yoduro de plata (cuyo precio est vinculado al precio de y como James Rodger Fleming, de la Universidad Colby, resume
la plata minada, que actualmente alcanza cotas astronmicas) en su desternillante libro, Fixing the sky: The eheckered hstory
y tambin funciona en nubes clidas y en condiciones de me- ofweather and elimate control (<<Arreglar el cielo : La agitada
nor humedad relativa. Adems, segn Jennings, algunas nu- historia del control del tiempo y el clima), publicado en 2010,
bes parecen responder mejor al cloruro de calcio. En las pocas' la literatura est repl eta de modificadores de las condiciones
ocasiones en que sus pilotos h an utilizado ambos compuestos, meteorolgicas, desde la Biblia hasta Juli o Verne e incluso el
ha cado tanta lluvia que era como si hubieran rajado con un mismo Kurl Vonnegut. Los verdaderos esfuerzos cientficos
cuchillo la parte inferior de la nube , describa. Para l, no hay para generar ll uvia se remontan a mediados del siglo XIX y
nada mstico al respecto. No necesita realizar mediciones a largo las estrategias para forzar las precipitaciones abarcaban desde

Agosto 2014, InvcstigacionyCicncia.cs 63


caonazos h asta incendios forestales. En 1894, los habitantes describe la manera en que la siembra de nubes nos aniquilar
de Nebraska trataron de poner fin a una terrible sequa pren- a todos.
diendo ocho barriles de plvora en el parque de atracciones de Parte de la paranoia guarda relacin con el hecho de que,
Hastings. Como muestra de lo dudoso de la tcnica, llovizn efectivamente, el yoduro de plata, sustancia utilizada en el re-
ligeramente, no 10 suficiente como para mejorar la situacin velado fotogrfico, es txica y resulta especialmente nociva para
pero s 10 bastante como para alentar a la poblacin a seguir los peces. As que el vertido del compuesto en la atmsfera no
intentndolo. solo preocupa a los que contemplan una teora de la conspira-
El entorno cientfico del Gobierno federal sola mostrar una cin. Desde los aos setenta, los principales grupos de defensa
fe devota en la siembra de nubes. La Fundacin Nacional para ambiental llevan cuestionando la seguridad de la siembra de
la Ciencia y la Administracin Nacional Ocenica y Atmosfrica nubes, especialmente a tenor de su dudosa eficacia. El bilogo
(NOAA) financiaron con generosidad experimentos durante Francis Mangels, antes en el Servicio Forestal de EE.UU. en el
cuarenta aos a pesar de las vicisitudes a las que tuvo que Bosque Nacional de Shasta-Trinity, California, ha luchado du-
enfrentarse la tcnica. En 1962 el Gobierno inaugur el pro- rante aos contra la tcnica. El yoduro de plata es nocivo para
yecto Stonnfury para atenuar la intensidad de los huracanes los insectos acuticos, declar a un periodista en 2010. Nunca
mediante la siembra de estos. Un ao ms tarde, el huracn se ha demostrado de forma apropiada la utilidad de la siembra
Flora, de categora 4, quit la vida a miles de personas en Cuba, de nubes; fracasa en el 95 por ciento de las veces y es txica.
y Fidel Castro, todava afectado por la crisis de los misiles del Falta aadir algo ms?
ao anterior, acus a EEUU. de haber manipulado la tormenta. Quiz s. Lo cierto es que, a pesar de su toxicidad, el yoduro
Aun as, el Gobierno sigui adelante con el proyecto Stormfury de plata se aplica en cantidades tan insignificantes que resulta
durante dos dcadas ms, antes de reconocer que la siembra imposible detectarlas en el ambiente. El tipo de nubes que se
no influa en el comportamiento de los huracanes. siembran suelen contener entre 10.000 y 30.000 kilotoneladas
A lo largo de la dcada de los sesenta se hizo acopio de su- de agua, as que los irrisorios 40 gramos de yoduro de plata que
ficientes datos como para mantener la creencia de que quiz la se introducen en una aplicacin corriente son infinitesimales. En
siembra de nubes s incrementaba las precipitaciones. EE.UU. conjunto, la siembra de nubes anual en todo el mundo representa
incluso la utiliz como arma en la guerra de Viet-
nam. Desde 1967 hasta 1972, las fuerzas areas
sembraron nubes sobre Laos con la esperanza de
ralenti zar el transporte de hombres y material La consideramos una solucin
desde el norte de Vietnam hasta Ro Chi Minh;
la lluvia pareci aumentar en un 30 por ciento. a largo plazo para un problema
Aunque nunca qued claro por qu derramar agua
de lluvia sobre el enemigo era ms ofensivo que recurrente. Larry Hjermstad,
lanzar napalm o bombas explosivas, el destape de
la Operaci n Motorpool en 1973 constern a la consultor meteorolgico
nacin y al mundo entero. La siembra de nubes co-
menzaba a teirse de connotaciones malvolas y,
hacia 1977, se oblig a EE.UU. a firmar un tratado internacional el O,l por ciento de la cantidad incorporada a la atmsfera por
que prohiba la manipulacin de las condiciones atmosfricas las actividades humanas en EE.UD. La industria de la siembra
con fines militares. de nubes sigue esgrimiendo que el yoduro de plata que utiliza no
La tcnica puede resultar contenciosa desde otros puntos de puede detectarse por encima de las concentraciones de referencia
vista. El 9 de junio de 1972, mientras se llevaba a cabo un pro- en suelos o en aguas subterrneas y que no supone ninguna ame-
longado experimento de siembra en Dakota del Sur, una sbita naza ni para los humanos ni los peces. Aun as, no cabe esperar
inundacin caus la muerte de 256 personas en Rapid City; en que la polmica desaparezca en un futuro prximo.
el consiguiente juicio, los sembradores de nubes quedaron en la Se cree que la intensa controversia y la incertidumbre de
extraa posicin de tener que argumentar, bsicamente, que sus los resultados hizo que en la dcada de los ochenta el Gobierno
operaciones no eran eficaces. El caso fue desestimado alegando federal perdiera el inters por la investigacin sobre la mod ifica-
un tecnicismo jurdico antes de que el jurado determinara cau- cin de las condiciones atmosfricas. Bill Woodley, meteorlogo
salidad. Desde esa catstrofe, los agricultores se han quejado de retirado que hoy forma parte del comit editorial de la revista
que la siembra haba interferido con el agua que habra cado especializadaJournal ofWeatherModijication, recuerda haber
sobre sus cultivos si no se hubieran manipulado las nubes; y las realizado en los setenta un prometedor experimento de siembra
inundaciones menores tambin se han achacado a esa prctica. de nubes en Florida al que se retir la financiacin de la noche
La eficacia de la tcnica nunca ha sido reconocida, pero los a la maana. A pesar de que l y sus colaboradores parecan
incidentes recurrentes han empaado su imagen. haber hecho aumentar la lluvia en un 15 por ciento en un rea
Por otro lado, la siembra de nubes ha tenido que enfrentarse de 13.000 kilmetros cuadrados, sus resultados fueron inferio-
contra todos aquellos que sostienen que el proceso interfiere res a los previstos. Algunos dijeron en los medios que haba
en el plan de Dios; contra los que ven en ella una trama capita- sido un fracaso. Nosotros defendimos que habamos aprendi-
lista para privatizar el tiempo meteorolgico; y contra los que do mucho y solicitamos financiacin para realizar una fase de
estn convencidos de que la siembra de nubes, la fumigacin confirmacim), pero la NOAA cerr el grifo, asegur Woodley.
de cosechas y hasta las estelas de condensacin que dejan los Se afirmaba que si el resultado no era obvio ni demostrable,
aviones de pasajeros forman parte de una diablica operacin no haba por qu lamentarse.
genocida de rociado de aerosoles en forma de estelas qumicas) Para los cientficos, unos datos prometedores pero dudosos
dirigida por el Gobierno. La pgina web AboveTopSecret.com suponen una razn para investigar ms, no menos. Un cien-

64 n,,;rVESTiGACIN y CIENCIA, agosto 2014


tfico sensato sostendra que la siembra de nubes funciona en un sistema de antenas que ase mejan las varillas de paraguas
determinadas condiciones y se preguntara con qu frecuencia gigantes y, segn se asegura, se estn obteniendo resultados,
se cum plen dichas condiciones en zonas donde tiene sentido igual que en otros proyectos llevados a cabo en Australia Sin
inve rtir dinero comentaba Dan Breed, otro meteorlogo del embargo, ningn cientfico entrevistado en este artculo ma-
NCAR. Sin embargo, para los cargos pblicos que deben tomar nifiesta tener una gran fe ni en la teora ni en la prctica de
decisiones en materia de financiacin en un entorno poltico de obtener l1uvia a partir de la ionizacin de la atmsfera. Es ms,
alta tensin, los datos contradictorios han supuesto una excusa Bruintjes se aventura a tildarla de fraude. Incluso uno de
para retirarse de una empresa cada vez ms polmica Lleg un los primeros cientficos en experimentar con dicha tcni ca, Ar-
punto en que el Gobierno federal decidi que no vala la pena qumedes Ruiz-Columbi, quien a comienzos del presente siglo
continuar y retir la financiacin por completo a comienzos dirigi un e>.."perimento en Laredo, Texas, para generar lluvia con
de la dcada de los ochenta, segn declaraba Joseph Golden, una antena de ionizacin del tamafio de una carpa de ci rco, no
que dirig i en su momento el ahora desaparecido Programa observ indicios de que funcionara.
de Modificacin Atmosfrica de la NOAA y que hoy trabaja Rui z-Columbi es profesor en la Universidad Tecnolgica
en la Asociacin para la Modificacin de las Condiciones At- de Texas y trabaja con Jennings en el proyecto de siembra de
mosfricas, con base en Utah, un consorcio de 18 proyectos de nubes de San Angelo. Mientras conversaba con Jennings, entr
siembra de nubes en el oeste de EE.UU Cuando me encontr de repente en el despacho y me asegur que, pese a 10 que hu-
con l por primera vez, en Boulder, Colorado, estaba dispuesto biera podido llegar a mi s odos, su expe rim ento de ioni zacin
a hablar durante horas sobre la irresponsabilidad de los centros no haba sido ningn fracaso. Simplemente haba dado resul-
federales de investigacin. Hace falta contar con un evaluador tados distintos a los anunciados. Es verdad que no hallamos
neutral [de los datos]. Esa funcin la debera desempe'iar el pruebas de un incremento en las lluvias, afirm. ~( Pero s de-
Gobierno. Pero no existe una presencia federal que apoye las tectamos que, a sotavento de las antenas, la concentracin de
investigaciones porque son controvertidas. As que durante aerosoles [partculas suspendidas en el aire] haba disminuido.
los ltimos veinte aos, los que han investigado la modificacin Se aglomeraban y caan al suelo. As que la ionizacin limpia
de las condiciones atmosf ricas en EE.UU. lo han hecho si n el amb iente. Respecto a los experimentos de generacin de
financiacin federal. lluvia deAbu Dabi y Australia, Ruiz-Columbi se mostraba muy
Aquellos que siguen de cerca a China y saben que sus opera- escptico. Pero tengo la mente abierta, apuntaba. Hay que
ciones estn superando a las de EE.UU. pueden afiadir a la lista ver los datos.
ms razones para apoyar pblicamente la siembra de nubes. El Jennings me explicaba que el meticuloso conjunto de da-
ejrcito meteorolgico del Gobierno chino tiene como objetivo tos de Ruiz-Columbi, as como sus mod elos matemticos del
exprimirle al cielo entre un 3 y 5 por ciento ms de lluvia a lo comportamiento de las nubes, ha demostrado la validez de la
la rgo de la presente dcada. El pas afirma haber generado casi siembra de nubes. Ambos me mostraron un anlisis de las cam-
medio billn de toneladas de lluvia que no hubieran cado de no palias llevadas a cabo durante diez aos por su organizacin
se r por las operaciones. Tailandia lleva sembrando nubes desde matri z. una asociacin para la modificacin de las condiciones
la dcada de los sesenta mediante un mtodo patentado por el atmosfricas que abarca 35 pases. Las 3100 nubes sembradas
propio rey Bhumibol Adulyadej llamado supersndwich, cuyo en el estudio aumentaron de volumen y fueron ms longevas
nombre hace referencia a que se siembra sim ultneamente una que las nubes sin semb rar situadas fuera del rea escogida
nube clida y otra frfa que flotan a distinta altu ra. (Sin embargo, como objetivo; descargaron un total de 4200 millones de me-
es difcil hallar informacin fiable sobre la eficacia de la tcnica, tros cbicos de agua. casi un 12 por ciento ms que las nubes
ya que en Tailandia se co nsidera un crimen hacer cualquier sin sembrar.
comentario negativo sobre el rey.) Hay un aspecto que debe entenderse bien porque en l
El presente ailo, Malasia llev a cabo una siembra masiva de reside el quid de la cuestil1, seal Rui z-Columbi mientras
nubes para generar una lluvia qu e parece haber cado tambin se inclinaba hacia delante y estiraba un dedo. (No podemos
sobre su veci no, Singapu r. Tambin este mismo ao, Indonesia, "hacer" que llueva. Si no hay nubes en el cielo o las que hay no
que hace dos ailos habfa experi mentado con esta tcnica para son las adecuadas, no podemos crear algo a partir de la nada.
dispersar la niebla en incendios forestales, la ha empleado para Lo que hacemos es "favorecer" las precipitaciones.
desviar lluvias torrenciales de Yakarta. Rusia cree firmemente As es, corrobor Jennings. Imagina qu e sacas una espon-
en la siembra de nubes y la utiliz para eliminar partculas ja de un cubo de agua. Puedes sostenerla y dejar qu e escurra.
radiactivas suspendidas en el aire tras el accidente nuclear de O puedes exprimirla, que es lo Que hacemos nosotros.
Chernbil en 1986. Un total de cincuenta pases la aplican, la
mayo ra de ellos con ayuda de Bruintjes y sus colaboradores
del NCAR.

SACAR PARTIDO A LAS NUBES


Los aeroplanos, por no hablar de los lanzacohetes y los cao- PARA SABER Ms

nes antiareos, son instrumentos un tanto burdos. Su manejo y Taming the sky. Jane Qiu y Daniel Cressey en Nature, vol. 453, pgs. 970-974,
mantenimiento elevan los costes y, adems, contaminan. Visto junio de 2008.
Fixing the sky: The checkered history of weather and cJimate control. James
as, el proceso de siembra de nubes puede parecer ms prop io Rodger Aeming. Columbia University Press, 2010.
del siglo xx. No es de extraar que los cientficos busquen m- .
todos ms limpios y avanzados. La ltima tendencia consiste en EN NUESTRO ARCHIVO

ionizar la atmsfera; en el laboratorio, llenar el aire de partculas Las nubes. J. P. Chalon y M. Gillet en La atmsfera, coleccin Temas de IyC
dotadas de carga elctrica provoca que la humedad condense y n.O12, 1998.
caiga. Un proyecto de Abu Dabi ha desplegado sobre el terreno

Agosto 2014, lnvcstigacionyCicncia.cs 65


ECONOMA

EC

Numerosas prcticas financieras y empresariales


semejan una estafa piramidal clsica
Kaushik Basu

le\: Si~'l'E8JS

los esquemas de Ponzj (las estafas piramidales Un anlisis cuidadoso revela que, en las economas las burbujas financieras y numerosas prcticas
clsicas del tipo robar a Pedro para pagar a Pa- modernas, los esquemas de Ponzi son ms comu- empresariales comparten caractersticas con los
blo) probablemente hayan sido una constante en nes de lo que se pensaba. En ocasiones surgen de esquemas de Ponzi, Su conexin con prcticas le-
la actividad econmica desde, al menos, el siglo XIX. manera espontnea, sin necesidad de un estafador. gtimas dificulta sobremanera su regulacin.

66 INVESTIGACI6N y CIENCIA, agosto 2014


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Kaushik Basu es vicepresidente y economista jefe del Banco
Mundial y profesor de ecol\Omia en la Universidad Cornell.
Adems de su trabajo sobre los esquemas de Ponzi, ha llevado
a cabo investigaciones de gran alcance en numerosos campos,
como el derecho y la economa de la corrupcin.

AS ESTAFAS DE PONZI HAN SIDO UN ELEMENTO RECURRENTE EN LA VIDA


econmica de las naciones ricas y pobres desde, al menos, el
siglo XIX. A pesar de t ratarse de un timo qu e ha arruinado la
vida de millones de personas, la mayor parte de la gente ape-
nas t iene una vaga idea de cmo fu nciona. Ello tal vez expli-
que por qu tantas personas continan cayendo victimas de su
extrao y casi mstico encanto. La cuestin ha cobrado cierta
importancia en tiempo reciente a raz de la crisis fin anciera
mundial y de los tit ulares sobre la mayor estafa de Ponzi de
la historia: el escndalo de Bernard Madoff, que estall en el
punto lgido de la debacle.

Cualqu iera que haya seguido la debacle de Madoff habr El creciente inters por los esquemas de Ponzi no solo obede-
pensado que tod a estafa de Ponzi constituye un fraude perpe- ce a t itulares sensacionalistas. Varios estudios han revelado que
t rado deliberadamente. En lugar de emplear el dinero de los el fenmeno puede explicarse, por un lado, mediante un anlisis
inversores para fi nanciar un negocio productivo, el estafador cientfico que extraiga su estructura matemtica subyace nte, y,
lo usa para pagar los intereses de los inversores anteriores. por otro, a partir de la psicologa del timador, que apela a nues-
Si n embargo, los economistas han comenzado a pe rcatarse tra ingenuidad innata. Se trata de una investigacin importante
de que ese comportam iento puede tambin surgir de forma por cuanto suscita la esperanza de detectar a tiempo productos
espontnea e incl uso inconsciente. La razn se debe a que las financieros txicos antes de que miles de personas sucumban y
expectativas se alimentan en cascada, lo que genera un frenes acaben arruinadas y vctimas de una profunda angustia.
especulativo que infla una burbuja condenada a explotar tarde
o temprano. LA ES TAFA 8,i S ICA
Los expertos en me rcados financieros y economa conductual El esquema de Ponzi es en realidad ms antiguo que el pro-
han llegado a la conclusin de que la tctica de Ponzi bien po- pio CarIo Ponzi (1882-1949). Aun que el clebre estafado r es
dra ser endmica al flujO y refl ujO de los mercados financieros conocido por los timos que perpetr en Nueva Inglaterra en
globales: como si se tratara de un fe nmeno natural que, al igual 1920, su manera de proceder probablemente fuese comn ya
que las mareas o a los eclipses, no necesita ningn villano como antes. As lo ilustran los personajes sin escrpulos de Charles
Madoff para desencadenarse. Dickens, cuyas obras reflejan las estafas financieras del Londres
El esquema de Ponzi puede disfrazarse de mltiples maneras. victoriano. De hecho, las acciones del ti po robar a Pedro para
Ello hace difcil detectarlo, aislarlo y regularlo con una norma- pagar a Pablo seguramente hayan existido desde que los hu-
tiva legal clara. Mi investigacin se ha centrado en ciertas ope- manos crearon sus primeros asentamientos. Corno tan bien de-
raciones intrincadas que una empresa puede llevar a cabo para mostrara Madoff, el timo de Ponzi bsico proporciona una ma-
mantenerse a flo te, al menos durante un tiempo. Esquemas nera de hacerse rico de la noche a la maana. Y, con una pizca
de Ponzi camuflados que, aunque no quebrantan ninguna ley, de mercadotecnia, permite llegar muy alto ... hasta que todo el
pueden causar estragos. ardid se derrumba.

68 INYESTTGACION y CIENCIA, agosto 2014


En el fra ude clsico, el estafador persuade a alguien de que que contri buye a elevar los precios . Hace poco, el precio del
invie rta 100 dlares a cambio de unos espectaculares be nefi oro se desplom co mo consecuencia de un com porta miento de
cios me nsuales del 10 po r ciento. El mes siguiente, otras dos manada que cristaliz en un esquema de Po nzi natural. Entre
personas invertirn 100 dlares cada una, el inversor original 2009 y 2011, el valor del metal experiment un fue rte ascenso,
recib ir 10 dla res y el em presario guardar 190 para s. De ya que los inverso res pensa ron que las inyecciones de li q uidez
esta manera, si se com ie nza con 100 dlares y la pirmide de de los bancos centrales haran Que su precio sigu iera subiendo.
inve rsores se duplica cada mes, los ingresos en el dcimo mes Ello cond ujo a m uch as personas a canjear su d inero por oro a
ascendern a 46.090 dlares. El problema reside en q ue no hay medida que el primero se depreciaba. As, lleg una avalancha de
ningun a ma nera elegante de dete ner el proceso. Cuando dejen fondos para aprovechar la expansin espe rada del mercado y, en
de apa recer nuevos inversores, todo se derrumbar . esos dos aos, el precio de la onza subi de 900 a 1800 dlares.
La razn po r la cual una estafa de Ponzi puede resu ltar tan Sin em bargo, en abril de 2013 se produjO una pequ ea correc-
convince nte se debe a qu e no exi ste cin, la cual desat el pnico e ntre los
ningn punlo bien de fi nido e n el que inversores. Estos ve ndieron en masa
se prod uzca la quiebra. Si hubiera un e hi cieron q ue todo dese mbocase en
mo me nto de im pl osin determ inado, un gigantesco crac: en apenas dos das,
el fr a ud e no se ra ta n pernicioso, ya y para desconcierto de especuladores y
q ue nadie invertira u n mes antes del anali stas, el precio del oro se desplom
hund imiento. Sabie ndo esto, tampoco ms de lo que lo haba hecho en las tres
nad ie lo hara dos meses antes, y as dcad as precedentes.
sucesivame nte. De acuerdo co n esta Al igu al que un esque ma de Ponzi
lgica im placable, conocida como in puede gesta rse de manera espontnea,
duccin inversa, sera poco probable tambi n resul ta posible o rquestar una
q ue la estafa echase a andar. burbuja de modo que parezca natural .
La ausencia de un pu nto de implo- CarIo POllzi Uno de los casos ms fa m osos suce-
sin definido da lugar a un importante Ayudante especial del alcaide di a prin cip ios del siglo XVIII, cuando
enigma psicolgico. En ltima instan- Jo hn Law, de la Co mpa a del Mis-
cia, una estafa de Ponzi puede conside- Carla Pietro Giovanni Guglielmo sissi ppi fra ncesa, empez a distribuir
rarse un fe nmeno de locura colectiva. Tebaldo Ponzi naci el 3 de marzo reembol sos infl a dos a pa rtir dc las
Sin emb argo, pa ra un individuo dado, de 1882 en Lugo, Italia. Tras des- ganancias de las empresas radicadas
part icipar en ell a no es intrnsecamente pilfarrar unos cuantos aos en una en la coloni a francesa de Luisiana. La
irracional, pues la frgil estructura siem universidad en Roma, lo que cali- estafa atrajo cada vez a ms inverso res,
pre pu ede tard ar cierto tiempo en des- fIC como unas vacaciones paga- hasta que una gran demanda de fondo s
moronarse. das, emigr a los EE.UU. y se a un banco afiliado a la compaa de
asent en Bastan a finales de 1903.
Law hundi el elaborado e ngao.
Su falta de escrpulos y su gran
I, A ESTA FA NATURAL
inteligencia se hicieron evidentes
Las burb ujas fi nancieras son unas re- Fn\ U D I~ S OCULTOS
muy pronto: la primera, cuando
ci n llegadas al variopinto mundo de Algunas tra nsacciones finan cieras de
fue a parar a una crcel canadiense
las estafas de Ponzi. El reconocimiento apa riencia be nvola pueden revelarse
por falsifIcar una firma; la segunda,
de su condicin de esquemas de Ponzi cuando escribi a su amada madre como un esquema pirami dal camufla-
lleg c ua ndo se hizo evidente que la desde prisin explicndole que do. Se t rata de procedi mientos perfec-
psicologa de un inversor no depende su nueva direccin se deba a su tame nte legales que, a menudo, surgen
de que su dinero vaya a un agente in- maravilloso trabajo como ayu - cuando las empresas intenta n mante-
m obi li ario, a un corredor de bolsa o dante especial del alcaide. nerse a flo te en tiempos diffciles.
a un charlatn . En todos los casos, es Una vez cumplida la conde- Un esquem a de Po nzi encubierto
el aum ento sosten ido de las ganancias na, de regreso en Bastan, Ponzi plantea todo tipo de desafos para los
-o, mej or dicho, las expectat ivas de comenz a idear procedimientos regul adores, ya que aparece entrelaza-
alza- lo q ue mantiene el proceso en ingeniosos para atraer a las vul- do con actividades legtimas. Una re-
marcha. Fue esta razn la que indujo nerables clases medias y darle al gulacin exces ivam ente dura que los
al nbel de economa Robert J. Shiller, fraude fmanciero un perfil alto. extirpe sin ms pu ede daar el tejido
investigador en Vale, a denomin a rl as La quiebra de uno de sus grandes sano circu ndante; sin embargo, dej ar-
esquem as de Ponzi de ocurrencia na- negocios no solo arruin a nume- los sin co ntrol conlleva el riesgo de que
tural ; es deci r, burbujas que no estn rosas familias, sino que se llev crezcan y se tran sformen en un t umo r
o rquestadas por un manipulador, sino por delante seis bancos de Bastan. maligno. Po r si fue ra poco, tales esque-
que surgen como consecuencia de las Tras repetidas estancias en pri- mas pi ramidales cam ufl ados pu eden
sin. fue fmalmente deportado a
fuerzas natu rales del mercado, don ~ adoptar formas muy d ive rsas.
Italia, desde donde emigr aBra
de las expectativas de una persona avi - Un ejemplo ocurre cuando em pre-
sil. Casi ciego y con el nimo y la
van las de la siguiente. sas y Gobiernos se permite n recurri r
salud quebrantados, muri en Ro
El fe nmeno ha ocurrido numero- a ciertos malabari smos de re flllan cia-
de Janeiro el 18 de enero de 1949
sas veces en el mercado de la vivienda sumido en la pobreza. cin que, por s mismos, no resul tan
y, a lo largo de la historia, en el del oro. da in os. Una compaa puede no que-
En tales casos, alguien desea adquirir re r liquidar parte de un activo, lo que
un bie n solo porque otros lo hacen, lo tal vez acarree altos costes de pago a

Agosto 2014, InvesligacionyCiencia.es 69


un prestamista. As que el prestatario (ya se trate de un indivi-
duo, una empresa o un pas) solicita un crdito a otro agente
para pagar al primero. Pero si, al hacerlo, su capacidad para
devolver el dinero disminuye, o algn beneficio esperado no se
Robar a Harsha
materializa, esos tejemanejes pueden precipitar una quiebra. para pagar a Gobar
La crisis de deuda que sufri Per a principios de los aos
ochenta del pasado siglo, en la que el Gobierno pidi nuevos Un cuento corto, Rnam krttva (<<Endeudarse si es nece-
prstamos para pagar los preexistentes, ha sido considerada sario), escrito por el conocido novelista bengal de
por algunos economistas como un ejemplo tales malabaris- mediados del siglo xx Shibram Chakraborty, describe
mos. Aunque el Gobierno peruano pensaba que la economa el funcionamiento bsico de un esquema de Ponzi. El
mejorara y que podra devolver los intereses y el capital, esas narrador cuenta cmo, un mircoles por la maana,
expectativas nunca se materializaron. Sus esperanzas se vieron necesita urgentemente 500 rupias. Entonces recuerda
frustradas por un gran terremoto, un posterior descenso de las a Harshabardhan, su crdulo amigo de la infancia, y se
exportaciones de patata y azcar, y una crisis de deuda genera- arma de valor para visitarlo. Lo convence para que le
lizada en Amrica Latina, todo lo cual se t radujo en una cada preste el dinero, con la promesa de que se lo devolver
del producto interior bruto. el sbado. Pero, llegado el sbado, los problemas con-
Por otro lado, numerosas actividades empresariales legtimas tinan. Por suerte se acuerda de otro ingenuo amigo
pueden camuflar un esquema de Ponzi. Considere lo que ocurre de la infancia, Gobardhan, y pronto se las arregla para
cuando una compafHa ofrece a sus trabajadores opciones sobre engatusarlo y sacarle otro prstamo de 500 rupias,
las acciones de la empresa. Se trata de una prctica comn y asegurndole que se las reembolsar el mircoles. De
perfectamente legal que, sin embargo, puede generar beneficios esta manera consigue pagar las 500 rupias a Harsha-
incluso cuando la compaa produzca bienes de valor insigni- bardhan. Pero el mircoles siguiente debe remunerar
ficante. Un ejemplo tpico sera una empresa de Silicon Valley a Gobardhan, por lo que se ve obligado a recurrir otra
recin creada, la cual contrata a universitarios muy bien cua- vez a Harsha, a quien recuerda que es un hombre de
lificados por un salario inferior a la media de mercado. Como palabra . As vuelve a lograr que Harsha le preste 500
complemento, les ofrece opciones sobre las acciones de la em- rupias con [as que pagar a Gobar. La operacin se con-
presa, con la promesa de grandes ganancias futuras. vierte en un evento semanal, de sbado a mircoles y
Los sueldos miserables garantizan que la compaa obtendr de mircoles a sbado.
beneficios incluso si cobra a sus clientes precios muy bajos por La calamidad parece avecinarse el da en que el
sus productos. Si la empresa paga a cada trabajador un salario narrador ve a Gobar y Harsha acercarse hacia l desde
inferior al precio de lo Que este produce, obtendr beneficios [os dos lados de un cruce. Se siente mareado, pero se
por cada empleado que contrate. As, en el primer trimestre recupera a tiempo de decir lo encantado que est de
de actividad, la compaa contrata a un trabajador y le ofrece encontrarse con sus dos mejores amigos. Tras una con-
opciones equivalentes a la mitad de los beneficios esperados versacin intrascendente, les comenta que tiene un
para ese perodo . En el siguiente trimestre, la empresa duplica el plan que, les asegura, no alterar sus vidas, pero les
tamao de su plantilla con un nuevo empleado, al Que obsequia ahorrar un montn de trmites innecesarios; Cada
con opciones por valor de una cuarta parte de las ganancias mircoles -le dice a Harsha - entrega por favor 500
hasta el fin de ese ciclo. En el tercer trimestre contrata a dos rupias a Gobar. Y cada sbado - contina dirigin -
nuevos empleados, a quienes ofrece un paquete de opciones dose a Gobar- da 500 rupias a Harsha. Recordad que
igual a un octavo de los beneficios hasta el fin del perodo, y no debis dejar de hacerlo nunca. Y mientras los per-
as sucesivamente. plejos amigos tratan de entenderlo, el narrador se des-
Ese plan asegurar que las ganancias de la empresa se dupli- pide y se va.
quen cada trimestre. Pero, debido a que los empleados reciben
un porcentaje fijo de los beneficios, el retorno de sus opciones
tambin se duplicar. Los ingresos del empresario provienen
de la diferencia entre el valor de los bienes producidos por los
trabajadores y sus bajos salarios. De ese monto, el propietario se de Latinoamrica. Una de las estrategias empleadas por OGX fue
queda con una parte y otorga el resto a los empleados veteranos cazar, ofrecindoles jugosas opciones, a los empleados talentosos
en forma de beneficios asociados a las opciones. de otras compaas. El reparto de opciones continu durante
El crecimiento exponencial del valor de las opciones hace un tiempo. Mientras tanto, la deuda fue creciendo en forma de
que, a pesar de los bajos sueldos, trabajar para la empresa resulte pirmide invertida hasta que la compaa implosion y arruin
seductor incluso para profeSionales altamente cualificados. Sin a trabajadores y a inversores.
embargo, este esquema de Ponzi camuflado llevar a la compa- Una vez ms, regular tales actividades supone todo un reto,
a a la bancarrota, ya Que semejante crecimiento necesita Que ya que tales esquemas de Ponzi camuflados pueden modificarse
la plantilla aumente de manera indefin ida, algo a todas luces a mitad de camino y convertirse en una aventura empresarial
imposible en un mundo finito. Al final, los empleados irn al completamente legtima. Con una coyuntura econmica ade-
paro o quedarn en posesin de opciones sin valor. cuada y un poco de suerte, una compaa que caiga en este tipo
Un esquema de Ponzi camuflado Que acab mal fue el que de prcticas puede acabar innovando y creando productos de
involucr a la petrolera brasilea OGX, dirigida por el pinto- gran valor, lo que le permitir contratar a nuevos trabajadores
resco exmultimillonario Eike Batista. El auge de OGX fue tan sin ofrecerles opciones. En tal caso, podr ralentizar su expan-
espectacular como" su desaparicin. Cuando se derrumb en sin y, poco a poco, tornarse viable sin la necesidad de crecer
octubre de 2013, era el mayor moroso corporativo de la historia de manera indefinida.

70 INVESTIGACrNY CIENCIA, agosto 2014


He aqu uno de los escollos a los que se enfrenta la regulacin. demasiado grande para quebrar (too big tofail, una nocin lo
El exceso de celo puede matar negocios legtimos y desincenti- suficientemente extendida como para haber adquirido las tristes
var la puesta en marcha otros nuevos. Por otro lado, la falta de siglas TBTF) puede atraer inversores incluso en plena ejecucin
regulacin puede dar lugar a esquemas piramidales y estafas de un esquema de Ponzi, animados por la idea de que, una vez
muy dainas. que la empresa supere cierto tamao, el Gobierno intervendr
con dinero pblico para evitar su quiebra. Ell o p rotegera a los
D E JIAS I A DO G IIAND E PAliA Q UEB Il AII inversores, si no totalmente, al menos en parte.
Establecer un marco regulador supone un desafo de enormes Lajustificacin de tales poltiCas reside en la creencia de que,
proporciones cuando hablamos de actividades que combinan la si una gran compaa se declara en quieb ra, los daos colaterales
financiacin legtima y la fraudulenta. Si alguien asegura a un a los ciudadanos de a pie pueden ser an mayores que el precio
inversor que su dinero se destinar a fines productivos, pero, de un rescate gubernamentaL No obstante, ahora parece claro
en realidad, las ganancias solo proceden de las prdidas de los que un TBTF polticamente bienintencionado -o, para el caso,
inversores futuros, podremos acusarle de estafa. Sin embargo, uno malintencionado pero bien disimulado- puede agravar un a
yal ib'lIal Que ocurre con otros esquemas de Ponzi, tales opera- crisis, pues viene a garantizar que, si hay beneficios, sern para
ciones pueden llevarse a cabo abiertamente y, aun as, atraer el los mandamases fi nancieros, pero si se producen prdidas, las
dinero de multitud de incautos. asumirn los contribuyentes.
Parte del problema surge tambin de la irracionalidad huma- Este comportamiento ha desempeado un papel claro en
na bsica. Dice mucho de la ortodoxia econmica que haya sido la reciente crisis econmica mundial La situ acin impuls a
necesaria una subdisciplina propia (la economa conductual) y empresas financieras irresponsables a correr riesgos temerarios.
una enorme cantidad de experimentos de laboratorio para es- Est claro que se necesita una polftica que, en ocasiones espe-
tablecer que, muy a menudo, los humanos no nos comportamos ciales, permita que el Gobierno intervenga para salvar a una
empresa de la rui na. Sin embargo, ello no
tiene por qu suponer el socorro de quienes
dirigen la compaa y toman las decisiones.
Dice mucho de la ortodoxia Con esto en mente, varias naciones estn
tratando de crear guas de actuacin para
econmica que haya sido necesaria atar en corto a las empresas financieras y
asegurarse de que el dinero del contribu-
una subdisciplina propia (la yente no tendr que emplearse en salvar a
grandes corporaciones del colapso.
econolla conductual) y una Entre otras ideas novedosas impulsadas
por la ltima dcada de estafas y crisis se
enorme cantidad de experimentos encuentra un sistema de prescripcin para
productos financieros. Al igual que un m-
de laboratorio para establecer que, dico Que receta un frmaco potencialmente
peligroso, dicho sistema obligara a Que un
muy a menudo, los humanos no nos profesional del ramo diese el visto bueno a
un nuevo producto financiero, co mo una
comportamos de modo racional hipoteca inmobiliaria compleja, antes de
que el comprador firme.
Con todo, incluso si las empresas
adoptan tales medidas, los esque mas de
del modo racional Que se espera de nosotros [vase En la mente Ponzi y las burbujas financieras concomitantes seguirn cons-
del consumidor, por Mirja Hubert y Peter Kenning; ME.t''ITE y tituyendo un subproducto txico de toda economa nacionaL
CEREBRO n.o 38,2009]. Y, de la mano de ese reconocimiento, llega A cada nueva regulaCin seguir la aparicin de u n ingenioso
la necesidad de disear leyes que protejan a los ms vulnerables. producto financiero ideado para esquilmar el dinero a la gente ...
Gracias a aos de datos y anlisis, hoy numerosas leyes y la consigu iente necesidad de otra respuesta por parte de los
tratan de prevenir aquellos esquemas de Ponzi que constituyen reguladores.
autnticas estafas dirigidas a incautos. En EE.UU., la Comisin
de Valores y Bolsa se encarga de atajar esquemas de Ponz
fraudulentos. Normativas cada vez ms complejas, como la Ley
Dodd-Frank, aprobada en 2010, pretenden placar las mltiples
formas que toman estos esquemas piramidales. Hace poco, en PARA SABER MS
la Ind ia, un torrente de esquemas de Ponzi promovi discu- Irrational exuberance. Robert J. Shiller. Princeton University Press, 2000.
siones para enmendar la Ley de 1992 de la Junta de Valores y Ponzj's scheme: The true story of a fmanciallegend. Mitchell Zuckoff.
Bolsa del pas, a fin de controlar con mayor eficacia los fraudes Random Hou~, 2005.
Animal spirits: How human psychology drives the global economy, and why
financieros. it matters for global capitalism. George A. Akerlof y Roben J. Shiller.
Una dificultad importante en la regulaCin de esquemas de' Princeton University Press, 2009.
Ponzi, legales o no, tiene que ver con la idiosincrasia de las Amarketing scheme fo r making money off nnocent people: A user's
polticas nacionales. Numerosos Gobiernos, sobre todo en manual. Kaushik Basu en Econom;c Letters. vol. 107. n.02. pgs. 122124, mayo
las economas industriales, han intervenido y rescatado grandes de 2010.
entidades cuando estaban a punto de quebrar. Una corporacin

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 71


Luca Bindi es profesor de mineraloga y cristalografa en la
Universidad de Florencia. Su labor investigadora se centra
en la complejidad estructural de los mnerales.

ACE SIGLOS QUE EL SER HUMANO COMENZ


a interesarse por los materiales geolgi-
cos. Los minerales, constituyentes natu-
rales de nuestro mundo slido, se han
descrito tradicionalmente como estruc-
los grandes descubrimientos, esta aguar-
turas cristalinas; es decir, aquellas en las daba a la vuelta de la esquina. Ese mis-
que los tomos se disponen de manera mo ao , Dan Shechtman e Ilan Blech,
ordenada en configuraciones que se repiten a intervalos regu- ambos del Technion, Denis Gratias, del
CNRS francs, y John Cahn, de la Oficina
lares. Los hexgonos de un panal o las baldosas cuadradas de Nacional de Estndares de EE.UU., halla-
un pavimento proporcionan ejemplos sencillos de estructuras ron dicha prueba al estudiar al micros-
peridicas bidimensionales. copio electrnico de transmisin ciertas
aleaciones sintticas sobreenfriadas de
aluminio y manganeso. Sus resultados,
Sin embargo, segn ciertas leyes matemticas descubiertas publicados en 1984 en Physical Review Letters, se conside~an
en el siglo XIX, dicha periodicidad solo puede darse en presencia hoy un hito de la cristalografa estructural y la fsica del estado
de determinadas simetras rotacionales: las de orden uno, dos, slido. A pesar del gran escepticismo que durante los aos si-
tres, cuatro y seis. Por el contrario, las simetras rotacionales guientes suscit el hallazgo (i ncluida una prolongada batalla con
de orden cinco, siete y superiores resultan incompatibles con Linus Pauling, dos veces ganador del premio Nobel, de qumica
la simetra bajo traslaciones. Eso explica que pueda llenarse un y de la paz), la labor de Shechtman se vera recompensada en
plano de manera congruente (sin dejar huecos) con rectngu- 2011 con el Nobel de qumica.
los, tringulos equilteros, cuadrados o hexgonos, pero no as Hoy la comunidad cientfica acepta la existencia de los cua-
con pentgonos, heptgonos u octgonos. Los rectngulos se sicristales. Gracias a diversas tcnicas, en el laboratorio se han
caracterizan por poseer un eje de simetra rotacional de orden sintetizado ms de un centenar de ellos, con composiciones qu-
dos, as llamado porque, al aplicar una rotacin de 180 grados micas y simetras muy variadas. Sin embargo, an no se ha alcan-
(media circunferencia) en torno a dicho eje, la figura recupera su zado un consenso acerca de su estatus en cuanto a estado fun-
aspecto inicial. Los tringulos equilteros presentan una sime- damental de la materia. Algunos investigadores consideran que,
tra de orden tres (360/3 grados), y los cuadrados y hexgonos, aunque posibles bajo condiciones controladas, los cuasicristales
de orden cuatro y seis, respectivamente. constituyen materiales metaestables muy delicados y, por tanto,
En 1984, Dov Levine, hoy en el Instituto Technion de Haifa, demasiado complejos para formar una fase estable de la materia.
en Israel, y Paul J. Steinhardt, en la actualidad en la Universi- Por el contrario, otros sostienen que se trata de fases robustas y
dad de Princeton, postularon la existencia de un nuevo tipo de energticamente estables, al igual que los cristales ordinarios.
material: uno caracterizado por un estado intermedio entre el Quin est en 10 cierto? Responder a tal pregunta supon-
cristalino y el amorfo. Tales propiedades resultaban tan par- dra dar con la solucin a un enigma fundame ntal de la fsica
ticulares que, de hecho, los propi os autores lo denominaron del estado slido. Podra ayudarnos la naturaleza a resolver
en un principio cristal imposible y, ms adelante, cuasicristal, el misterio? De ser cierta la primera teora, tal vez no. Pero, en
acrnimo de cristal cuasi peridico. Los tomos de dichos caso contrario, cabra pensar que, al igual que los materiales
materiales deban presentar una disposicin entre peridica cristalinos, los cuasicristales pueden tambin formarse bajo
y desordenada, con dos o ms agrupaciones atmicas que se condiciones naturales.
repetiran a inte rvalos diferentes, pero en la que el cociente
entre dichos perodos de traslacin quedara determinado por ESTATUS I:\'CIERTO
un nmero irracional. En otras palabras, estructuras con una La bsqueda de cuasicristales en el reino mineral comenz a
especie de disonancia espacial. finales de los aos noventa, inicialmente dirigida por Stein-
Como consecuencia de esas propiedades, los cuasicristales bardt y, aos ms tarde, por Steinhardt y el autor del presente
podran presentar algunas de las simetras rotacionales vetadas artculo. La motivacin para llevar a cabo tales investigaciones
a los cristales ordinarios, como una simetra pentagonal en un no solo obedeca al enigma sobre el estatus de los cuasicristales >::'
plano o una icosadrica (la de un baln de ftbol) en tres dimen- en la naturaleza, sino a otros aspectos de inters para varias
siones. Un ejemplo clsico lo hallamos en el teselado concebido disciplinas. En el caso de la geologa, el descubrimiento de un
en 1974 por el fsico matemtico Roger Pemose, caracterizado cuasicristal natural abrira un nuevo captulo en mineraloga, ya ~
por una simetra pentagonal y compuesto por dos teselas Que
se repiten en intervalos cuya proporcin queda determinada
que modificara por completo la clasificacin tradicional de los o
minerales. Para la fsica de la materia condensada, el hallazgo ~~
"
por el nmero ureo. catapultara hacia atrs en varios rdenes de magnitud la edad ~
Sin embargo, la hiptesis de Levine y Steinhardt requera del cuasicristal ms antiguo, 10 que dara una idea sobre la ~
una confirm acin experimentaL Y, como ocurre a menudo con formacin de estos materiales. ~

74 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


CItISTALES y CUASICHIS'I'ALES

Razn irracional
Un cristal se encuentra formado por agrupaciones de tomos cuya disposicin
se repite a intervalos regulares, como ocurre con los hexgonos de un panal.
Los cristales pueden presentar simetras rotacionales de orden uno, dos, tres,
cuatro y seis; sin embargo, las simetras de orden cinco, siete y superiores
resultan incompatibles con la simetra bajo traslaciones.
Los cuasicristales se componen de dos o ms agrupaciones de tomos, las
cuales se repiten a interva los cuya proporcin no puede expresarse como un
cociente entre nmeros enteros. En dos dimensiones, una distribucin de ese
tipo es el teselado de Penrose (imagen) , descrito en 1974 por el fsico terico
Roger Penrose. Este mosaico se compone de dos tipos de teselas, dispuestas
de tal modo que emerge una simetra pentagonal. Al examinarlo con detalle,
se observa que la proporcin entre las distancias que caracterizan el embaldo-
samiento viene dada por la sucesin de Fibonacci, en la que el cociente entre
dos trminos sucesivos tiende al nmero ureo, (1 + -.f5)/2.

Por otro lado, el descubrimiento de un cuasi cristal natural Tras una indagacin digna de la mejor pelcula de accin y
ofrecera una manera de estudiar su estabilidad en condiciones despus de una charla con Valery V Kryachko, la persona Que
imposibles de reproducir en un laboratorio. Un hallazgo de tal haba hallado la muestra, pudimos reconstruir su historia y verifi-
calibre podra revelar lluevas condiciones fisicoqumicas, vin- car que el ejemplar proceda de un lecho de arcilla verde azulada
culadas a procesos naturales terrestres o extraterrestres. Sin a lo largo del torrente Listventovyi, en las proximidades del ro
embargo, tras seleccionar un centenar de muestras, analizar- Iornrautvaam, afluente del Khatryka. Rastrear el origen de la
las, establecer parmetros estadsticos que pudieran apuntar a muestra florentina resultaba fundamental si algn da decida-
candidatos prometedores y llevar a cabo gran cantidad de otros mos organizar una camp.a a cientfica hasta all.
experimentos, el resultado fue un absoluto fracaso. De acuerdo con la metodologa clsica para caracterizar
As que, por pura tenacidad, en 2008 decidimos proceder muestras geolgicas, comenzamos a estudiar la composicin
de otro modo: estudiar si en la naturaleza exista algn ma- interna y externa del ejemplar florentino. Se compona prin-
terial cuya composicin qumica fuese similar a alguno de los cipalmente de khatyrkita y cupalita, junto con otros minerales
cuasicristales sintetizados en el laboratorio. De modo que nos silicat ados frecuentes. Sin embargo, contena tambin dos pe-
sentamos ante la lista de cuasi cristales artificiales conocidos y queos fragmentos de unos 0 ,06 milmetros, los cuales presen-
tratamos de comprobar si compartan alguna caracterstica, si taban una composicin distinta: una combinacin de aluminio,
exista algn parmetro que pudiera relacionarlos entre s. La cobre y hierro. La proporcin entre los tres elementos nos dej
respuesta se hallaba ante nuestros ojos, simple e inmediata: casi boquiabiertos: Al63Cu24Fel3' exactamente la misma que la de un
todos los cuasicristales artificiales contenan aluminio, muy a cuasicristal artificial sintetizado en 1987 y en el Que se haba
menudo combinado con cobre. detectado la simetra prohibida.
Lo ms inteligente pareca verificar si se haban descrito Una vez caracterizada su composicin qumica, decidimos
minerales con composiciones semejantes. De ser as, consti- analizarla mediante difraccin de rayos X, la tcnica estndar
tuiran el punto de partida. Nuestras bsquedas en bases de
datos mineralgicas concluyeron enseguida. En efecto, en la
naturaleza existan dos minerales con composiciones similares
a la que buscbamos: la khatyrkita (CuAl) y la cupalita (CuAl ),
dos aleaciones cristalinas descritas por primera vez en 1985
por un equipo de cientficos soviticos dirigido por un tal Leo-
nid Razin. Ambas se haban hallado al tamizar concentrados
pesados buscando platino en los torrentes de las montanas
de Koryak, en la regin de Chnkotka, situada en el extremo
oriental de Rusia.
Comprobamos si alguno de ellos se encontraba en el Museo
de Historia Natural de la Universidad de Florencia. La suerte
se puso de nuestro lado: a pesar de la rareza de aquellas espe-
cies minerales, en la coleccin del museo florentino exista una
muestra etiquetada como khatyrkita. Un comerciante holan- 4 milmetros
ds la haba vendido al museo en 1990 y se haba catalogado
como originaria de Khatyrka; es decir, la misma localidad de hi l'IUESTRA FLORENTINA: El primer cuasicristal natural fue
que proceda el ejemplar tipo descrito en 1985 por Razin y sus hallado en el seno de una muestra del Museo de Historia Natura!
colaboradores. Sin embargo, en el momento de su registro no de la Universidad de Florencia. El ejemplar presenta el aspecto
exista ninguna prueba directa de que el espcimen adquirido tpico de una roca; es decir, lll1 agregado de distintos minerales.
proviniese realmente de las montaas de Km-yak. Arriba a la izquierda se observa la muestra en su caja original.

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 75


para tomar la huella digital a un mineral Una vez ms, enca- El experimento se inici el 1 de enero de 2009. Al cabo de
jaba casi a la perfeccin con la del material sinttico. Nos vimos unas horas, apareci ante nuestros ojos la imagen del eje
convencidos y entusiasmados: tal vez, treinta aos despus del de orden cinco que corroboraba la simetrfa proh ibida. Perma-
descubri miento del primer cuasicristal sinttico, estbamos a necimos un rato mirndola en silencio. Conscientes del alcance
punto de encontrar el primer ejemplar natural. del descubrimiento, nos abrazamos en una mezcla de conmocin
Pero, para poder h acer pblico el hallazgo, fa ltaba la prueba y nerviosismo. Proseguimos con nuestro estudio y obtuvimos
definitiva. La pistola humeante, o smoking gun, como gusta imgenes de ejes de orden tres y dos, lo cual revelaba una si-
decir a los estadounidenses. Dado el escepticismo que haba metra icosadrica. Habamos encontrado la pistola humeante.
rodeado la publicacin de Shechtman en 1984, queramos hacer Disfrutamos escribiendo el artculo para la revista Science y
todo lo posible para dar a conocer una noticia inquebranta- nos granjeamos revisiones entusiastas por parte de nuestros
ble. Por eJio, en noviembre de 2008 llevamos los dos pequeos colegas de profesin.
fragmentos extrados de la muestra florentina a la Univers idad Dado que estbamos describiendo una composicin yestruc-
de Princeton, con el objetivo de obtener una imagen del eje de tura nunca antes observadas en la naturaleza, el cuasicristal se
ord en ci nco mediante difraccin de electrones con microscopa someti al rgano competente, la Asociacin Internacional de
electrnica de transm isin. Mineraloga, para obtener su aprobacin en calidad de llueva
especie mineral. Escogimos el no mbre icosaedrita, en referencia
a la simetra prohibida que p resentaba. La nueva especie fue
reconocida como tal y su nombre aprobado en 2010. El ejemplar
tipo se encuentra hoy en la coleccin mineralgica del Musco
de Historia Natural de la Universidad de J<lorencia.

i'rERR ESTRE O E XTRAT ERR ESTRE ?


Con todo, quedaba pendiente una cuestin de gran relevancia:
comprender qu proceso geolgico haba dado origen a un mate-
rial tan extico como la icosaedrita. Tanto este mineral como las
dos aleaciones crista1inas asociadas, la khatyrkita y la cupaJ ita,
presentaban una caracterstica qumica inesperada: la presencia
de aluminio combinado con oxgeno. Se sabe que el alu minio
metlico tiende a oxidarse con extrema facilidad al entrar en
contacto con el oxgeno; de hecho, solo es posible encontrar-
lo en ambientes muy reductores, pobres en oxgeno, como el
de los laboratorios o los procesos industriales. Eso Obligaba a
considerar la posibilidad de que, en realidad, la muestra fuese
escoria o un subproducto accidental de algn proceso derivado
de la actividad humana.
A fin de esclarecer la cuestin, contactamos con dos re-
putados gelogos estad ou nidenses : Lincoln Hollister, de la
Universidad de Princeton, y Clenn MacPherson, del Instituto
Smithsoniano. El primero es especialista en materiales formados
bajo altas presiones; el segundo, uno de los mayores expertos
del mundo en meteoritos. Desebamos ensearles la muestra
y conocer su opinin.
En un primer momento, ambos emitie ron el mismo vere-
dicto: lo que les estbamos mostrando era imposible desde un
punto de vista geolgiCO. Despus, sin embargo, admi tieron
que el tipo de asociacin mineral que presentaba la muestra
florentina habra podido formarse en ambientes caracterizados
por presiones y temperaturas extremadamente altas, como las
existentes en el lmite ent re el manto y el ncleo terrestres o,
tambin, en una colisin entre meteoritos y asteroides en el
espacio. Tornamos la segunda interpretacin como una victoria:
As que no es imposible, sino solo muy improbable, pensamos.
La clave para dilucidar el origen de la muestra flo rentina
lleg con el descubrim iento de que la icosaedrita escandia un

l'I'"UEVOS EJEItlPLARES: Una expedicin a la regin de Chu-


kotka, en Rusia, permiti ballar nuevos ejemplares del cuasicristal ~
florentino. Estas imgenes, obtenidas mediante microtomografa g
computerizada de ra.yos X. muestran un fragmento de unos 1,2 mi- ~
lmetros. Las regiones ms claras corresponden a zonas metJicas "
de cobre y aluminio; las oscuras, a porciones meteorticas. ~~

76 INVESl"IGACN y CiENCIA, agosto 201+


TCNIC f\S CRJSTALOR ..\.FICAS

La huella
de una simetra prohibida
la simetra de un slido se determina bombardeando una muestre con
electrones y examinando despus el patrn de difraccin obtenido a lo
largo de distintas direcciones. Si los tomos se distribuyen de forma de
sordenada, dicho patrn se compond r de anillos difusos. En cambio, si
se trata de un cristal o de un cuasicristal, la difraccin reflejar la sime
tra del material en la direccin en la que incide el haz de electrones.
los experimentos de difraccin efectuados con el cuasicristal natu
ral de Florencia reflejan una simetra icosadrica; es decir, la de un baln
de ftbol. Al orientar el haz electrnico a lo largo de uno u otro eje, se
obtienen patrones con simetras de orden cinco (a), tres (b) y dos (e). La
simetra pentagonal se hace evidente a partir de las lneas de Kikuch i
(d), visibles mediante difraccin de electrones de haz convergente.

fragmento de 50 nanmetros de stishovita, una forma cristalina nuevos ejemplares en la regin de la que proceda la muestra
del dixido de silicio que solo se genera bajo presiones muy ele- florentin a, y estudiar en detalle la geologa de la zona. El anlisis
vadas, de unas 100.000 atmsferas. La presencia de un mineral de 1,5 toneladas de arcilla trajo consigo el descubrimiento de
tan particular en la muestra florentina indicaba presiones de nuevos fragme ntos con caractersticas tpicas de los meteori-
formacin muy altas, lo que nos hizo recordar los hipotticos tos y con aleaciones de cobre y aluminio; entre ellos, algunos
ambientes de formacin: regiones muy profundas de nuestro cuasicristales. Esos hallazgos permiti eron catalogar el nu evo
planeta o colisiones entre meteoritos y asteroides. Suponiendo meteorito con el nombre de khatyrka, aprobado por el Comi-
que el origen se hallase en uno de esos dos ambientes, podra- t de Nomenclatura de la Sociedad Meteortica. Graci as a los
mos distinguir entre materiales terrestres y ex'traterrestres? En nuevos fragme ntos, podrn efectuarse otros experimentos a fin
efecto: a partir de la composicin isotpica del oxgeno. de determinar con mayor precis in las condiciones en las que
Los istopos estables contenidos en los meteoritos conservan se fo rm aron la icosaedrita y las dems aleaciones cristalinas.
las anomalas que reinaron durante la formacin del sistema El descubrimiento de la icosaedrita nos est di cie nd o que
solar. Estas quedan patentes en la distribucin isotpica de al- el cuasicristal ms antiguo conocido posee una antigedad de
gu nos elementos ligeros, como hidrgeno, carbono, nitrgeno 4500 millones de aos. Su origen meteortico demuestra Que
u oxgeno. Dado que la muestra presentaba distintos minerales tales materiales pueden formarse en condiciones astrofsicas.
oxigenados, nos fijamos en los istopos del oxgeno. Existen No obstante, sigue abierta la cuestin de si un cuasicristal puede
tres istopos naturales de este elemento: 16 0, liO y 18 0. El ms formarse en el cu rso de la evolu cin planetaria o bajo condicio-
abundante es el 160, segu ido del 18 0 , en un pequeo porcentaje, nes terrestres. Pero, de momento, parece muy probable.
y el liO, en una proporcin an menor. Nos gustara pensar que nuestra hi storia, llena de emociones
Al analizar una muestra se consideran las proporciones tan dispares como la duda, el miedo, la agona de la derrota
180 {160 y 170 {160. En colaboracin con el Instituto de Tecnolo- y la felicidad de la victoria, servi r de estmulo para que una
ga de California, ll evamos a cabo una serie de experimentos a nu eva generacin de cientficos investigue otros cuasicristales.
fin de determinar la composicin isotpica de la muestra. Los Su estudio no ha concluido: an queda mucho por descubrir.
resultados fueron inequvocos: dicha composicin se asemeja-
ba a la observada en las condritas carbonceas, cierta clase de Le Scienze
meteoritos [vase Meteoritos primitivos, por Alan E. Rubin;
INVESTIGACIN y CIENCIA, abril de 2013]. Lo ms interesante era
que nunca antes se haban obse rvado aleaciones de aluminio
,o; metlico en meteoritos. Por tanto, caba concluir que la muestra PARA SABER MS

g corresponda a un nuevo tipo de cuerpo extraterrestre, el cual Natural quasicrystals. L Bindi et al. en Sdence, vol. 324, pgs. 1306-1309.
5 de enero de 2009.
>- probablemente se rem ontaba a unos 4500 millones de aos
Crystallograpny of quasicrystals. Concepts, metnods and structures.

i" atrs; es decir, a la etapa de formacin del sistema solar.


Pero cmo continuar nuestras investigaciones? Tras todos
los experimentos a los que la habamos sometido, la muestra
W. $teurer y S. De!oudi. Springer. 2009.
Evidence for the extra-terrestrial origin of a natural quasicrystal. L. Bindi
et al. en Proceedings 01 the Nalional Academy of Sdences. vol. 109.

I florentina se encontraba prcticamente agotada. Si desebamos pgs. 1396-1401, enero de 2012.


Cristalli impossibili, o quasi. E. Puppin en Le Scienze. n." 522. febrero de 2012.
seguir adelante, la nica posibilidad pasaba por viajar hasta el
lugar del hallazgo origi nal y, con suerte, encontrar all otras' EN NUESTRO ARCHIVO
~ muestras. As pues, organizamos una expedicin a las montaas
Cuasicristales. David R. Nelson en (yC. octubre de 1986.
~
de Koryak. Estructura de los cuasi cristales. Peter W. Stephens y Alan l. Goldman en lyC,
" junio de 1991.
1 En verano de 2011, un equipo de gelogos de EE.UU., Italia y
Rusia nev a cabo una campaa con un doble objetivo: buscar

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.cs 77


--l:- '.
(/1)

LA (11 )

-
SRINIVASA RlANUJAN (pgina opuesta), quien falleci en 1920 a la edad de 32 aos,llen varios
cuadernos con ideas, algunas de ellas muy profundas, sobre el comportamiento de los nmeros. Sus notas
(arriba) han inspirado a los matemticos desde entonces.

78 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


/VI ATE /VI TI CAS

El~ .
orac o
de Ramannjan


Las pistas escondidas en los cuadernos sin publicar
del genio indio han permitido resolver importantes
problemas en teora de nmeros
Ariel Bleicher

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 79


Ariel Bleicher es periodista cientfica.

NA MAANA DE DOM INGO DE 1984, CUANDO KEN ONO AN ATENDA CLASES EN EL


instituto, el hoy matemtico de la Universidad Emory abri el buzn de su
casa de Balti more y encontr un sobre, fino como papel de arroz, cubierto
de sellos brillantes. Iba dirigido a su padre, un reservado matemtico ja-
pons. Cuando Ono le ent reg el correo, el hombre dej caer el bolgrafo
sobre las hojas amarillentas donde siempre escriba sus ecuaciones, abri
con cuidado el sobre y extrajo una carta.
Esti mado seor, come nzaba la misiva, he sabido que Ramanujan reapareci en la vida de Ono en 1998, cuando el
usted ha contri buido a financiar una escultura en memoria de matemtico contaba 29 aos. Mientras completaba una anto-
mi difunto marido, [...] lo que me llena de alegra. El escrito loga sobre la obra del indio, el matemtico Bruce C. Berndt, de
estaba fir mado por S. Ja naki Amm al, a la que el membrete en la Universidad de Illi nois en Urbana-Champaign, haba hall ado
tinta roj a identi ficaba como la viuda del (difunto) Srinivasa un manuscrito al que nadie hasta entonces haba prestado sufi-
Ramanujan (genio de las matemticas)>>. ciente atencin. Dado que el documento versaba sobre formas
Era la primera vez que el joven Ono escuchaba hablar del modulares, Berndt pens que ano sera capaz de descifrar al-
legendario Ramanujan, un prodigio autodidacta que, hace un gunas de sus enigmticas afirmaciones.
siglo, realizaba afirmaciones crpticas que, en palabras de God- Tras leer dos tercios del te>.:to, Ono se detuvo. Con la letra ~
frey Harold Hardy, su colaborador britnico, parecan casi clara de un escolar, Ramanujan haba escrito se is ecuaciones ._.~_
impOS ibles de creer. Sus trabajos han abierto campos ente- que, a pesar de que trataban sobre un campo en el que l era _
ros de investigacin y han proporcionado pis tas sobre teoras experto, le parecieron tremendamente extraas. a no qued ~
q ue, en ms de un caso, han llevado a sus au tores a ganar la perplejo. Est aba seguro de que se trataba de relacio nes fal- ~
medalla Fields, considerada el equ ivalente al premio Nobel de sas. Las mir y pens: De ninguna manera. Esto es basura. e

matemti cas. Su primer impulso fue demostrar que Ramanujan se haba ~


Durante su poca de estudiante, Ono nunca se vio impelido
a prestar una atenci n especial a la obra de Ramanujan. Hasta
equivocado.
I"
donde saba, el genio nunca haba trabajado en la especialidad
de ano: las formas modulares, objetos bidimensionales abstrac-
S INE QUA 1\"0 1\-
Nadie acierta a entender cmo llegaba Ramanujan a las conclu-

~
tos que exhiben simetras notables. siones que escriba Aprendi matemticas por s solo, con ayuda ~
~

o
e
i;\
Genio autodidacta. Srinivasa Ramanujan llen Junto con otros investigadores, el matemtico Aparte de sus aplicaciones en matemtica pura, ~1
varios cuadernos con teoremas, algunos de ellos
misteriosos. sobre las propiedades de los nme-
Ken Ono ha realizado algunos descubrimientos de
primer orden a partir de anotaciones en los cuader-
ciertos hallazgos podran emplearse para disear
mtodos de cifrado ms seguros o para profundi-
~J
ros. Muchos han dado lugar a nuevos campos de nos de Ramanujan que hablan pasado inadvertidas zar en la estructura matemtica de los agujeros ~i
~u
investigacin. hasta ahora. negros.
~~
~!7l

8 0 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014



EL ~lATE~LTJCO KEN ONO, de la Univers idad
Emory (izquierda) y algunas de sus anotaciones
(abajo).

, ~.:

.. .. " '".;-
~
'~.-~
'JI, ..

fr.~)(:


los nmeros, que, despus de su muerte, han dado
mucho trabajo a qui enes han intentado demostrar si
eran ciertas o falsas.
Berndt comenz a indagar en los arch ivos de Ra-
manujan en 1970. Dos dcadas despus an estaba
en ello, cuando encontr el manuscrito con las seis
llamativas ecuaciones, las mismas que Ono estaba
convencido de poder demostrar que eran falsas. Estas
relacionaban las formas modulares con los nme-
ros de particin; es decir, con la secuencia de n-
meros que indica las distintas formas de escribir un
ente ro como suma de otros. Esa lista queda caracte-
rizada por la funcin de particin, p(n), la cual cuen-
ta el nmero de combinaciones de enteros positivos
que, sumados, dan como resultado n. Por eje mplo,
de un manual ingls pasado de moda. A los 20 aos, mientras p(4) = 5, ya que 4 se puede obte ner como 1 + 1 + J + J,] +] + 2,
trabajaba como funcionario, comenz a enviar sus ideas a varios 2 + 2, 3 + 1 Y 4.
investigadores britnicos. Solo recibi una respuesta. Vena de La funcin de particin y la lista de nmeros Que esta genera
Hardy, por aquel entonces un prometedor catedrtico, quien tal vez parezca algo muy sencillo. Sin embargo, los matemticos
lo invit a trasladarse a Cambridge para trabajar con L Des- llevan siglos intentando encontrar pautas que permitan predecir
pus de tres aos colaborando j untos, Ramanujan enferm a esos nmeros, calcularlos O relacionarlos con otras funciones.
consecuencia de las hambrunas de la Primera Guerra MundiaL Junto con Hardy, Ramanujan logr uno de los primeros des-
Demacrado y con fiebre, volvi a la India y muri en 1920, a la cubrimientos revolucionarios: un mtodo para aproximar la
edad de 32 aos. funcin de particin. A fin de comprobar cun precisa era su
Adems de sus 37 a rtculos publicados, Ramanuja n dej una aproxim acin, contrataron a Percy Alexander MacMahon (Mayor
!,~ pequea coleccin de cartas, manuscritos incompletos y tres MacMahon), artillero'britnico y mago de los clculos, para que
.. cuadernos de notas. Al examinarlos, Hardy y o tros comprobaron calcul ase a mano las particion es de los primeros 200 nmeros.

~ que el indio haba redescubierto teoremas clsicos de teora


de nmeros, formulados en su da por matem ticos brillantes.
Las aproximaciones de Hardy y Ramanujan resultaron ser muy
precisas. Pero, adems, al estudiar la lista de MacMahon, Rama-
~ Pero, adems, Rarnanujan haba demostrado teoremas nuevos. nujan logr uno de sus descubrimientos ms clebres.
Comenzando por n = 0, MacMahon haba ordenado los nme-

i"
Todo matemtico respalda sus conclusiones con demostracio-
nes: secuencias de argumentos lgiCOS capaces de convencer ros p (n) en cinco columnas. Ramanujan se percat de que todas
a cualquiera de su veracidad. Pero Ramanujan no se tomaba las entradas de la ltima columna (es decir, cada 5 nmeros)
~ tal es molestias. Llenaba pginas y pginas con interminables eran divisibles entre 5, y fu e capaz de demostrar Que esa pauta

i
~
listas de teoremas y clculos y rara vez se detena a explica r
cmo haba llegado a ellos. Solo los tres cuadernos contienen
prosegua para siempre. Las particiones tienen que ver con la
su ma de nmeros, por lo Que, a priori, no hay ninguna razn
ms de 3000 conclusiones de este tipo sobre la naturaleza de para pensar que deba rel acionarse con la divisin.

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 81


Ramanujan descubri ms pro- que dispones de l, al contem plar
p iedades si milares. Demostr, por el firmamento aparecern much as
ejemplo, que cada sptimo nmero galaxias nuevas.
1 2 3 5
de particin, empezando por p(5), es As, Ono logr demos tra r que,
divisible entre 7, y que cada undci- en los nmeros de particin, las
mo n mero, empezando por p(6), es 7 11 15 22 30 relaciones de congruencia no eran
divisible entre 11. Misteriosamente, algo tan poco comn. Los expertos
las congruencias de Ramanujao haban dado po r sentado que solo
se terminan aqu. Parece que no 42 56 77 101 135 habra unas pocas ms, aparte de las
existen propiedades igualmente sim- conocidas de mdulo 5, 7 y 11. Sin
ples que invol ucren otros nmeros 176 231 297 385 490 embargo, Ono demostr que exista
primos, escrib i el ind io en 1919, una infin idad de ell as.
refirindose a los pri mos 5, 7 Y 11. Au nque la com u nidad lo consi-
Tras su muerte, otros matemti- 627 792 1002 1255 1575 der u n descubri miento de primer
cos se preguntaron si los nmeros orden, Ono no estaba plen a mente
de particin exhibiran propiedades satisfecho. A pesar de haber demos-
ms complejas. Pero, a fin ales de los trado que las congruencias eran algo
aos noventa, solo haban h a ll ado habitual en los nmeros de particin,
unas pocas congruencias ms, re- no haba sido capaz de predecir con
l aci onadas con lo Que no parecan
ser sino nmeros primos aleatorios,
Ramanujan se exactitud dnde encontrarlas. Al or-
denar los nmeros de parti cin, lo
corno 29, 17" Y 236 As pues, los ex-
pe rtos empezaron a sospech ar que percat de que, ideal sera saber con qu frecuencia
va a aparecer una relacin de co n-
tales patrones eran impredecibles y gruencia. Al observar una, puede
m uy, m uy raros. en los nmeros decirse cundo aparecer la siguien-
Pero, desp us de lu cha r con las te? Ono no tena n ingu na pista al
se is ecuacio nes del manuscrito de
Ra ma nuj a n, Ono come nz a pensar
de particin, respecto.
Cuando se enfrenta a un proble-
que tal vez esas su posiciones and u-
viese n m uy e rradas. Haca tiem po
cada quinto ma, Ono se niega a darl e vueltas de
forma obsesiva. Lo a parta en algn
q ue se crea qu e los n m eros d e
par tic in estaban vinculados con
nmero (columna ri ncn de su cabeza, j u nto a otras
cuestiones sin resolve r, hasta que
un conj un to red ucido de fo rmas mo-
dulares. Pa ra sorpresa de Ono, las derecha) era resurge. El problema de predeci r
las congruencias en los nmeros de
ecuaciones de Ra manuj a n relacio-
naban ambos campos de u na forma divisible entre particin estuvo h ibernando durante
cinco aos, hasta que el investigador
qu e nu nca nad ie h aba imaginado posdocto ral Zach a ry A. Kent lleg a
a ntes.
Dado que Raman ujan no escriba
crnco Emory en la pri mavera de 2010. Un
da, el asunto apareci duran te una
sus demos traciones, Ono no poda conversacin y, antes de que se die-
identi ficar pOSibles errores en la l- ran cuenta, se enco ntraron t rabajan-
gica del ge nio. As que decidi comprobar aquellas ecuaciones do en ello casi sin pausa: en la ofici na, tomando caf y durante
sustit uye ndo algu nos nm eros en ellas, con la esperanza de en- los paseos por los bosques del norte de Atlanta.
co ntrar algn fall o. Sin embargo, todos los intentos funcionaron Poco a poco, co nstruyeron u na est ructura laberntica en
a la perfecc in. Ono se dio cuenta de que Ramanujan tena que la que los nmeros de particin podan ordenarse co n gran
estar e n lo cierto, ya que, segn l, nadie puede ser tan creativo eficien cia. La descubrieron gracias a un tipo de herrami enta
co mo para hacer que algo as funcione cien veces a menos que qu e los matemticos denom inan ope rador. En co ncreto, el
sepa qu e s ie mpre es correcto. On o cerr los ojos y trat de suyo tomaba un n mero primo (el 13, pongamos por cas o),
averiguar qu era lo que Ramanujan haba comprendido que seleccionaba sus potencias (13 2, 134, etctera) y las divida en
nad ie ms haba logrado entender h asta entonces. nmeros de particin. Para su sorpresa, los nmeros as ob-
Las formas modul ares estn plagadas de congruencias: re- tenidos generaban una estructura fractal, con patrones casi
laciones del mismo ti po que las que Ramanujan haba observa- idnticos que se repetan a distintas escalas, como ocu rre en
do en los nmeros de particin. Mient ras contemplaba las seis un copo de nieve. Su resultado demostr que los nmeros de
ecuaciones, a Ono se le ocurri que, si pensaba en la funcin particin no se reducan a una serie aleato ria con a lgu nas
de particin co mo en una forma modular disfrazada, poda de- simetras accidentales, sino que posean u na bella estructura
mostra r que las ecuaciones eran ciertas. in terna, en palabras de Ono, que los haca ms predecibles
Otra idea sigu i de inmediato: con unos pequeos ajus- e interesantes.
tes, las teoras sobre fo rmas modulares que l mismo haba Ono, Kent y Amanda Folsom, de Vale, trabajaron durante me-
desarroll ado podan util izarse no solo como una herramienta ses para afinar los detalles de su nueva teora. Al final, pudieron
para poner a pru eba el genio de Ra manujan, sino tambin para demostrar que los nmeros de particin seguan congru encias
sacar a la lu z otros secretos de la funcin de particin. Era calculables. Estas existen para cada primo y para cada poten-
co mo te ne r u n telescopio nu evo, recuerda Ono. Una vez cia de un primo . A partir del 11, sin embargo, tales pautas se

82 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


tornan mucho ms complejas, 10 que tal vez explique por qu Hubo que esperar hasta 2002 para que Sander Zwegers, por
Ramanujan no las vio. entonces en la Universidad de Utrecht, definiese formalmente
Ono y sus colaboradores presentaron sus hallazgos en 2011 , funciones theta de imitacin, para lo cual se bas en ideas per-
durante un simposio en Emory. Al terminar, el correo electrnico filadas tras la muerte de Ramanujan. Aun as, nadie alcanzaba
de Ono estaba repleto de mensajes de felicitacin. Se trata a explicar la afirmacin de Ramanujan de que, cerca de una
de un descubrimiento espectacular y sorprendente, sostiene singularidad, dichas funciones se comportaran casi igual que
George E. Andrews, experto en nmeros de particin de la Uni- las formas modulares.
versidad de Pensilvania. No creo que Ramanujan soase jams El orculo de Ono y Bruinier permiti resolver el rompeca-
con algo as. bezas. Junto con Folsom y Robert Rhoades, de Stanford, Ono
deriv una serie de ecuaciones que calculaban el valor de las
RESPUESTAS ELEGA~TES funciones theta de imitacin cerca de las singularidades. Y, de
Las investigaciones sobre la obra de Ramanujan han llevado a hecho, pudieron comprobar que la conjetura de Ramanujan era
Ono a realizar otros descubrimientos cuyas aplicaciones poten- cierta: su resultado reproduca con un excelente grado de aproxi-
ciales podran ir ms all de la matemtica pura. Al combinar macin el valor de las formas modulares cerca de las mismas
la intuicin de Ramanujan con las matemticas modernas, singularidades. En un caso concreto, por ejemplo, la diferencia
Ono y sus colaboradores han hallado nuevas herramientas entre una y otra se hallaba muy cerca de 4: una desviacin casi
de clculo que, tal vez, deriven en mejores tcnicas para ci- insignificante en este universo de nmeros infinitos.
frar datos o permitan profundizar en las propiedades de los Hace poco, los fsicos han comenzado a usar las funciones
agujeros negros. theta de imitacin para estudiar una de las propiedades ms
Junto con Jan Bruinier, de la Universidad Tcn ica de Darm- enigmticas de los agujeros negros: su entropa. Algunos exper-
stadt, Ono ha desarrollado una frmula para calcular nmeros tos creen que ciertas frmulas similares a las de Ono podrn
de particin de forma rpida y precisa: el santo grial que Rama- ayudarles a sondear el fenmeno con mayor precisin.
nujan nunca encontr y al que Ono ha decidido bautizar como Ono reconoce que su trabajo tal vez no posea muchas aplica-
el orculo. Adems de para calcular nmeros de particin, ciones prcticas. Pero, al igual que no pocos tericos, opina que
dicha herramienta puede tambin usarse para estudiar un tipo no es la utilidad lo que hace importantes a este tipo de descu-
particular de curvas elpticas. brimientos. Los grandes hallazgos, argumenta, son majestuosos
Los expertos en criptografa emplean curvas elpticas para per se, del mismo modo que lo es un cuadro o una sonata. Los
gene rar algoritmos de cifrado [vase El legado de variste teoremas de Ken no van a darnos una fuente de energa limpia
Galois, por Antoine Chambert-Loir; II\'VESTlGACIN y CIENCL\, ni van a curar el cncer; admite Andrews. Muy a menudo, el
septiembre de 2013]. El xito de un esquema criptogrfico depen- papel de las matemticas en el desarrollo cientfico o tcnico
de de su capacidad para generar rompecabezas que no puedan tarda dcadas en hacerse patente. Resulta muy difcil, si no
resolverse en un tiempo razonable. Uno de los algoritmos ms imposible, predecir cules sern esos hallazgos.
usados, el popular RSA, se basa en lo difcil que resulta facto- Ono no ha olvidado el placer que le produjo contemplar por
rizar con rapidez el producto de dos primos. Los mtodos ms vez primera las congruencias de Ramanujan ni la mano firme
modernos emplean puntos en curvas elpticas, cuyas relaciones de su padre copiando aquellos smbolos desconocidos en un
resultan an ms complejas. Si el descubrimiento de Ono o algn cuaderno amarillo. Por qu solo tres?, recuerda haber pre-
hallazgo similar hiciese emerger conexiones an ms escurri- guntado. Nadie lo sabe, obtuvo como respuesta.
dizas, el resultado podra aprovecharse para crear sistemas de Ono rememora la historia sentado en el saln de su casa de
cifrado ms seguros. Georgia. Tras l, enmarcada y colgada en la pared, hay una foto
El trabajo de Ono tambin ha revelado uno de los mayores del busto de bronce de Ramanujan encargado para su viuda y
misterios del legado matemtico de Ramanujan. Tres meses financiado por las donaciones de 25 dlares que, como el padre
antes de morir, postrado en la cama con fiebre y dolores, el in- de Ono, aportaron cientos de matemticos y cientficos de todo
dio escribi una ltima carta a Hardy, en Inglaterra: Lamento el mundo. Ni en mis sueos ms locos llegu a imaginar que
profundamente no haberle escrito hasta ahora, se disculpaba. un da podra decirle a mi padre: "Sabes qu? Esas tres con-
Hace poco que he descubierto una clase de funciones, a las que gruencias no son las nicas. Ni muchsimo menos".
llamo funciones theta "de imitacin" [mock thetajunctionsJ, las
cuales entran en las matemticas de un modo tan bello como
las funciones theta ordinarias.
Las funciones theta son, en esencia, formas modulares. Ra-
manujan conjetur que era posible definir una serie de funciones
PARA SABER MS
que, sin guardar ningn parecido con las formas modulares
ordinarias, se comportaran de una manera muy parecida a Srrnrvasa Ramanujan. James R. Newman en Scientific American. junio de 1948.
I-adre properties of the partition funetion. Amanda Folsom, Zaehary A. Kent
estas cerca de una Singularidad. Los matemticos denominan y Ken Ono en Advances in Mafhematics, vol. 229, n.03. pgs. 1586-1609,
singularidades a aquellos puntos en cuya vecindad los valores febrero de 2012.
de una funcin crecen rpidamente hacia infinito. La funcin Ramanujan's mock theta funetions. Michael Griffm, Ken Ono y Larry Rolen
f(x) = l/x, por ejemplo, tiene una singularidad en x = 0, ya que, en Proceedings of the NationaJAcademyofSciences USA, vol. 110, n.015,
a medida que x toma valores ms y ms prximos a O,f(x) crece pgs. 5765-5768, abril de 2013. Disponible en www.nebi.nlm.nih.gov/pme/
articles/PMC3625272
sin lmite. Las formas modulares poseen un nmero infinito de'
singularidades. Ramanujan intuy que, para cada forma modu- EN NUEST RO ARCHIVO

lar, deba existir una funcin imitadora que no solo tuviese Descifrado un enigma de un siglo de antigedad. Davide Castelveeehi en Iye,
las mismas singularidades, sino que, en ellas, tendiese a infi nito julio de 2011.
casi al mismo ritmo que las funciones originales.

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 83


Taller y laboratorio
JXlr Man:: Boada Ferrer Marc Boada Ferrer es rvulqadOf cient&CO
y experto en ciencia experimental.

Agricultura cientfica
Aderezada por conocimientos qumicos y botnicos, la horticultura
nos proporciona materiales para mltiples experimentaciones

U n largo invierno trabajando en el la-


borato ro, bajo la luz artificial, pue-
de dejar al experimentador con cierto d-
narnos esencias, pigmentos, indicadores
de acidez o alimentos para el terrario o el
aviario. Nos permitir asimismo cultivar
planta, que alimentar al organismo ente-
ro, podr desarrollarse a placer.
Hoy est en boga una expres in Que
ficit de serotonina. Pero, negado el buen especies locales y descubrir los secretos define bien esa disposicin de cultivo: el
tiempo, puede recuperarse trasladando SU del desarrollo vegetal y, por aadidura, del bancal profundo o frtil}). En esencia,
actividad al exterior. Una buena forma de animal (no olvidemos que entre nosotro~ consta de un largo espacio excavado has-
hacerlo es experimentando en el campo y nuestras lechugas se interpone todo tipo ta una p rofund idad de 40 o 50 centme-
de la botnica comestible. de artrpodos, aves y algunos mamferos, tros, de dos o tres metros de ancho y tan
Tomemos un trozo cualquiera de tierra tambin ansiosos, de hincar el diente a largo como se quiera -eso s, de hacerlo
y aportemos algn material orgnico par- unas sabrosas verduras). An ms, no solo muy largo deberemos andar mucho para
cialmente descompuesto. Planternoslue- el mundo vivo puede alterar nuestra cose- rodearlo-. Unas dimensiones interesan-
go todo tipo de verduras y hortalizas. El cha: tambin los factores meteorolgicos, tes, de cara a evaluar el rendimiento por
resultado: un huerto. Invitemos ahora a astronmicos, geolgiCOS y topogrficos, unidad de superficie, correspo nden a un
amigos y conocidos y esc uchemos sus co- por citar algunos, marcarn en buena me- bancal de dos por cinco metros. Sea como
mentarios. Con un poco de suerte, alguien dida el ritmo de nuestra experimentacin sea, deberemos tener algo muy en cuen-
nos preguntar si se trata de un huerto hortcola. ta: una vez cavado a fondo y aderezada
orgnico, ecolgico, biodinmica o pemla- As pues, localicemos un espacio don- la tierra con aquello que fuere necesario,
cultural No nos asustemos. Orgnico es de cultivar: en el patio de la escuela, en el nunca jams la volveremos a pisar. El ob-
todo lo vivo y ecolgico es algo cultivado jardn hasta ahora ocupado solo por un jetivo es conservar su estructura, ligereza
solo con productos naturales. Menos debe verde Csped, en la terraza o incluso en y permeabilidad al riego.
extraarnos que lo tilden de biodin mica, el balcn. Recordemos Que vamos a criar Marquemos, pues, el permetro del
ya Que todo lo que medra en un huerto se organismos fotosin tticos y, por tanto, bancal utilizando piquetas y un cordel
halla en cambio continuo; y si no com- cuantas ms horas de sol reciba ese lu- tenso y nivelado. Retiremos, con la aza-
prendemos lo que significa permacultural, gar mejor que mejor. (A excepcin de un da, la capa de csped Que pueda haber y
tampoco debemos sufrir, ya que el signi- terreno muy umbro y de cara al norte, excavemos a fondo a partir de un frente
ficado es tan amplio que in cluye tambin casi cualquier orientacin ser aprove- inicial. Dejemos la tierra provisionalmen-
10 que aqu nos interesa, la horticultura chable). Dado que nos proponemos crear te a un lado de la zanja En pocas horas, la
cientfica, basada en la experimentacin un espacio donde cultivar un mximo de cubeta estar a punto y podremos obser-
sistemtica y reproducible. plantas en un mnimo de superficie, sin var la seccin del suelo. Miremos bien. Se
Gracias al cmulo de conocimien- duda la mejor estrategia pasar por dispo- trata de algo que habr de darnos desde
to generado durante siglos, y en especial ner de una tierra muy frtil y esponjosa. satisfacciones hasta muchos quebraderos
en estas ltim as dcadas, hoy sembrar y De esta forma, el sistema radicular de la de cabeza.
cultivar plantas es una ciencia perfecta-
mente establecida; sera imposible alimen-
tar a la creciente poblacin mundial sin la
estrecha colaboracin de la industria qu- ECOSISTEltL;\ HOR'rcOLA. muy simplificado. Su riqueza faunistica es impresio-
mica con el sector agroalimentario. El re- nante: abarca desde el sustrato geolgico 0, lentamente alterado, hasta la frtil tierra
sultado es Que la agricultura a gran escala del bancal 8. En las profundidades habitan todo tipo de microorganismos, lombrices
utiliza necesariamente un amplio abanico fD y el topo O, especie indicadora de biodiversidad. En la superficie, junto a hongos y
de sustancias que permiten abonar el sue- levaduras, encontramos e l puerro 0 , de tallo profundo y comestible, y las habas m,
lo, controlar plagas y aumentar espectacu- en cuyas races crecen ndulos de bacterias simbiontes fijadoras de nitrgeno t). Los
larmente la produccin. Sin embargo, para ca
moluscos como el caracol comn o los anfibios como el sapo 0 habitan en las zonas
nuestros fines experimentales o didcticos
intentaremos ser autosuficientes en cuan-
to a fertilizantes y enmiendas.
umbras, bajo las hojas de las acelgas fII) y las lechugas G). Mas all, en la zona expues-
ta al sol, medran plantas helifilas como las ceboll as
licioso sabor, y las zanahorias e,
e,
con un tallo engrosado de de-
de las que, tanto nosotros como diversos artrpodos,
I
Adems, lo que nos proponemos va comemos la raz. El horticultor cientfico no solo aporta nutrientes y semillas, procura
ms all de un simple cultivo de horta- tambin una biodiversidad suficiente y monitoriza a1gunos parmetros fisicoqumicos
lizas. Nuestro huerto puede pro porcio- como elpH, que mide con una sonda y un voltmetro 41.

84 INVESIlGACJN y CIENClA, agosto 2014-


---~---

Cada suelo es distinto. Los hay antropognicos, fruto que se desarrollar en el suelo abonado. Ms an, siem-
del relleno con derrubios de antiguos relieves topogr- pre arrojaremos a nuestra tierra tanta materia orgnica
ficos; son propios de las regiones urbanas y sus perife- como podamos. Un buen compost es la primera opcin.
rias. Fuera de estos, que debern ser renovados en casi La viruta de madera de la carpintera ms prxima re-
su totalidad, los suelos suelen ser calcreos, arenosos, sulta ptima para incrementar suavemente el pH y los
arcillosos y ms o menos orgnicos. Estos ltimos son recortes de la segadora de csped (convenientemente
ptimos para el cultivo, pero los otros deben ser corre- dosificados) tambin sirven.
gidos con enmiendas. Hasta aqu, lo que siempre se haba hecho, al menos
Si la tierra es demasiado arcillosa, deberemos aadir hasta la revolucin industrial. Pero si hoy queremos
materiales que aumenten su permeabilidad (tanto al llevar a cabo una autntica agricultura cientfica, de-
agua como al aire); si, adems, su contenido orgnico ber interesarnos la composicin qumica de nuestra
es reducido, la abonaremos en profundidad. Aadire- tierra, la cual podemos analizar con un pequeo equipo
mos, pues, cal, arena y mucha materia orgnica. Algo de jardinera.
parecido, pero inverso, sucede con un sustrato areno- Nitrgeno, potasio, fsforo y otros elementos son
so: tendremos que acondicionarlo con turba, humus imprescindibles para el desarrollo vegetal Recordemos
o sustrato comercial. Finalmente, en muchos puntos que en el centro de la molcula de clorofila se aloja
de la pennsula encontraremos terrenos calcreos, en un tomo de magnesio, y que los aromas y colores de
los que el pH es notablemente alcalino. Las enmiendas nuestras verduras se deben a compuestos de gran com-
tendern a neutralizarlo, aportando compuestos lige- plejidad qumica. Por todo ello, aportaremos cenizas
ramente cidos como la gallinaza madura o heces de de madera o granito descompuesto, ricos en potasio;
caballo, que nos pueden suministrar de forma gratuita huesos calcinados, para aportar fsforo, y desechos con
en cualquier granja o hpica vecina. Otra estrategia con- un buen tenor de nitrgeno como los restos de coci-
siste en aadir materias en apariencia inertes pero de
funcin importante. Incorporar greda volcnica, arcilla
expandida o, como en mi caso, carbn vegetal menudo,
contribuye a dar cobijo y a regular la fauna microbiana
Taller y laboratorio

na, deposiciones animales o abono verde constru un peachmetro sencillo y eficaz. de plantacin atendiendo a algunos pa-
(una mezcla de plantas ricas en nitrge- Co nsiste en un arreglo de dos electrodos: rmetros esenciales: mome nto climtico
no). Mezclaremos bien todos esos mate- una pequea varilla de zinc introducida ptimo para la siembra, porte de la planta,
riales junto con la tierra y eliminaremos en un delgado tubo oe aluminio; entre requerimientos nutritivos y asociaciones
las piedras y otros estorbos de granulo- ambos se sita un aislante y luego se co- favorables. Desgranemos estos conceptos.
metra gruesa que pueda haber. En oca- nectan a un voltmetro con una alta resi s- Plantaremos cada especie en la esta-
siones resulta ms prctico cerner toda tencia interna. Cuando los electrodos se cin oportuna, teniendo en cuenta las par-
la tierra. He usado una malla cuadrada clavan en el suelo hmedo, este funciona ticularidades climticas del lugar donde
de 20 milmetros de paso y el resultado es como un electrolito que cierra el circuito, nos encontremos. En las clidas regiones
un material excelente, apto para cultivos producindose cierta fuerza electromo- mediterrneas, y tan pronto tengamos ga-
de raz, como las zanahorias. triz. En un medio cido, el zinc hace de rantas de que las heladas ya han termina-
Hecho todo esto y rellenada la zanja, la polo negativo; en uno ms bsico, de polo do, podremos sembrar sin tregua. En las
dejaremos en reposo unas semanas, para positivo. Una vez calibrado con algunas fras montaas de clima atlntico, en cam-
que maduren conjuntamente los compo- soluciones patrn, nos proporcionar una bio, deberemos esperar algunas semanas
nentes y em piece a desarrollarse un suelo medida aproximada, pero suficiente. ms, ya que la tierra permanece fra hasta
frtil Puede resultar interesante medir su Cabe destacar que, al principio, la in- muy entrada la primavera Dispondremos
temperatura, que aumentar en funcin de versin en esfuerzo es notable; el experi- las plantas de porte alto en la zona norte
la cantidad de materia orgnica fermenta- mentador debe trabajar duramente para del bancal y ante estas las ms menudas,
ble que hayamos incluido. Lo que es seguro dejar la tierra a punto. Pero luego llega e:l que gozarn all de la mejor insolacin .
es Que deberemos med ir el pH con cierta momento ms emocionante: el inicio del Tambin intentaremos qu e plantas con
precisin. El objetivo es garantizar que es cultivo. Podremos escoger entre decenas requerimientos nutritivos similares com-
casi neutro, yaque ento nces la mayora de de especies y centenares de variedades. partan bancal. As, especies que medran
los vegetales se desarro]]an bien. Centrmonos en aquello por lo que sen- cmodamente en terrenos alcalinos pue-
Hay distintos mtodos. Sin embargo, t imos predileccin, ya sea desde el punto den coexistir en el mismo espacio; otras
la mayora son lentos o muy costosos. In - de vista culinario o puramente prctico. que prefieren sustratos ms ci dos , las
tentado acelerar el proceso de medida y Busquemos ahora informacin sobre las plantaremos juntas y ajustaremos el p H
conte ntndome con una baja precisin especies escogidas y tracemos un plan para que crezcan sanas y fue rtes. Respec-
to a las asociaciones favorables, podemos
explorar, temporada tras temporada, al -
gunas combinaciones interesantes. Por
ejemplo, un pequeI10 sembrado de maz,
planta exigente desde el punto de vista de
los nutrientes, puede ser a la vez un mag-
nfico campo de tutores para guisantes, ya
que estos aportarn el nitrgeno caracte-
rstico de las leguminosas y a su vez sus
zarcillos, enrollndose sobre la gramnea,
elevarn la planta hasta la luz.
Es impensable resumir e n esta cor-
ta colaboracin todo el saber hortcola
que cualq uier agricultor profesional
posee. Con todo, s es pOSible animar al
cientfico aficionado a Que extienda sus
actividades a esta extraordinaria rea de
conocimiento. El xito es muy accesible,
el resultado agradabilsimo y solo hay un
secreto: plantar mucho y con sentido co-
mn , estudiando primero las caractersti-
cas de las especies seleccionadas, trazando
el esquema de plantacin mencio nado y,
atencin, anotando sistemticamente
todo lo que se hace. La libreta de laborato-
rio es esencial. Las temporadas se suceden
con rapidez, algunas variedades resultan
decepcionantes y otras de gran produc-
cin. La qumica de cada bancal puede ser
CI;LTIVO EXPERDlENTAL DE ~IAZ en bancal profundo. Distintas variedades modificada a voluntad y las mismas se-
se someten a las mis mas condiciones climticas, modificando a veces la composicin millas germinan en unos de fo rma espec-
del suelo. Ello permite inferir interesantes datos, como la adecuacin a un lugar tacular y en otros permanecen aletargadas
concreto, el ndice de germinacin, el ciclo de cultivo)', en ltima instancia, el ren- durante semanas, o nunca llegan a brotar.
dimiento de la variedad. Solo un registro cuidadoso nos permitir

86 INVESTIGACiN Y CIENCIA, agosto 2014


minimizar la repeLicin de los errores y
mejorar temporada tras temporada.
Tambin podremos aumentar las estra-
tegias. Resulta muy prctico disponer de
un cajn de germinacin, una simple caja
rellena con nuestra mejor tierra, abrigada
del fro con una tapa transparente, que
producir un notable efecLo invernadero.
Resultado: las plntulas aparecen a una
velocidad espectacular y semanas antes
que a cielo raso. Comprobaremos que
cada una de ellas puede ser replantada
diversas veces, ya sea como resultado de
una entresaca realizada en un semillero
ya muy lleno o para llevarlas a bancales
de mantenimiento, donde pueden esperar
unas semanas al trasplante definitivo. DETALLE DE UNA SONDA CASER"- para la estimacin del pH del suelo. Consta
Todo ello requiere ajustar la densidad de una varilla de zinc aislada con epxido e introducida en un tubo de aluminio (dos
de plantacin, para conseguir, como de- electrodos separados por un aislante). Al clavar la sonda en la tierra hmeda (que ope-
camos, el mximo nmero de plantas en ra a modo de electrolito), aparece entre los electrodos una diferencia de potencial que,
la mnima superficie. Si trabajamos sobre medida con un voltmetro, permite inferir la acidez o alcalinidad del terreno.
un bancal profundo podemos sembrar
bastante ms tupido que en la prctica montuosas y feraces protegeremos el la humedad a un par de palmos de pro-
tradicional; pero sin pasarnos, ya que en- huerto con una slida valla ganadera, fundidad.
tonces la falta de sol y ventilacin induce capaz de resistir el embate de jabales o Es importante minimizar el estrs h-
la aparicin de podredumbres, hongos y corzos. En las reas hmedas y frtiles drico de las plantas, ya que puede acele-
babosas. Por otro lado, sembrar con una aprenderemos a amar a los topillos, aun- rar.la floracin o disminuir el crecimien-
alta densidad facilita la lucha contra las que consumirn sin cuento la poblaCin to. En la ciudad, donde podemos criar
malas hierbas, un asunto que nos ocupar de uno de los grandes amigos del crea- buenos tomates en un balcn mediante
permanentemente. En efecto, las plantas dor de jardines comestibles, el gusano de una mesa de cultivo o unos buenos tiestos,
oportunistas aparecern por doquier y tierra, un anlido que fertiliza las zonas corremos el riesgo de regar con agua ex-
crecern muy rpido, tanto, que las espe- profundas de los bancales, aireando y cesivamente cIorada; la dejaremos en re-
cies lentas quedarn en desventaja. Por digiriendo todo tipo de residuos. Algu- poso unos pocos das, en un bidn tapado
aadidura, las especies espurias son vo- nos experimen tadores sufren el ataque con una malla. En otros sitios es la escasez
races consumidoras de los nutrientes que frecuente de pjaros voraces, que desen- la que preocupa; entonces deberemos cap-
con tanto esfuerzo hemos aportado; por tierran hasta las ltimas semillas que tar hasta las ltimas gotas de lluvia, regar
tanto, las eliminaremos de forma sistem- delicadamente se haban sembrado, o a mano y proteger el suelo desnudo con un
tica, con el rastrillo o a mano. Aquellos consumen todo tipo de frutas, que debe- mantillo que impida su secado.
que hayan preparado su propia tierra, remos proteger con mallas perfectamente Quizs es en las zonas ridas donde
mezclando materias puras (arena, cal, fijadas so pena de verlas en casa del veci- mayor importancia reviste la experimen-
turba, ceniza o compost maduro) exentas .no despus de la primera tormenta. tacin junto a la recuperacin de las tc-
de semillas frtiles, lo agradecern. A estas alturas tambin estaremos nicas tradicionales de cultivo. Pensemos
Ailo tras ao, el aporte orgnico eleva controlando otro factor esencial para el en las secas regiones del sur europeo. All,
el bancal, que puede ser contenido me- desarrollo vegetal: la humedad yel riego. el frtil bancal profundo, bien regado por
diante unos maderos perimetrales, piedras Una vez ms, la climatologa marcar la abundantes lluvias, es casi un espejismo.
u obra de fbrica. Los cultivos se suceden estrategia para gozar de unas verduras Se imponen tcnicas espartanas, cubetas
yel experimentador equilibra el consumo bien lozanas. Las zonas secas van a nece- u hornacinas en el fondo de las cuales se
de los nutrientes bsicos mediante una sitar un riego constante; en las regiones asienta la planta, que se abona justo en
rotacin sistemtica de las especies. A lo hmedas, en cambio, este puede ser espo- el pie. Protegidas as de los vientos do-
que fue patatal cido rico en potasio si- rdico. En ambos casos deberemos con- minantes, reducen la prdida de agua; y,
guen las tomateras. Las leguminosas, que trolar la humedad, para evitar un exceso en caso de lluvia, recogen una cantidad
enriquecen el suelo con nitrgeno, prece- de riego que se traducir en un lavado del mayor de precipitacin. La seleccin de
den a las crucferas, que lo necesitan en sedimento, la aparicin de eflorescencias los ejemplares que muestran mayor vigor
abundancia. Las plantas de raz profunda y costras O la proliferacin de enfermeda- ha conducido a variedades especialmente
se siembran en bancales ya muy maduros, des fngicas. Por eso vale la pena medir adaptadas a estos cIimas extremos.
con enmiendas perfectamente integradas, la humedad del su~lo a distintas profun- El huerto se convierte, pues, en algo
muy limpios de piedras, que en la siguiente didades. Podemos hacerlo con una sonda ms que un sistema racional de produc-
cosecha podrn alojar unas espectaculares similar a la que hemos pergeado para el cin de alimentos. Es un pequeo jardn
liliceas, como las cebollas. pH, pero con electrodos de zinc y acero botnico, un espacio para el desarrollo de
Mientras, habremos aprendido a lu- inoxidable; ofrecer todava menor pre- los sentidos y la percepcin fina, un reduc-
char contra la fauna locaL En las zonas cisin, pero nos permitir intuir cul es to de naturaleza creado por el cientfico.

Agosto 2014, InvcstigacionyCiencia.es 87


Juegos matemticos
por Bartolo Luque
Bartola Luque es fsico y profesO( de matemticas
en la Universidad Politcnica de Madrid. Sus investigaciones
se centran en la teora de sistemas complejos.

Ars combinatoria
Un recorrido por la combinatoria y el azar en la creacin artstica

rthur C. Clarke escribi en 1953 un o Libro de los cambios: un mtodo de que la mera combinacin de smbolos
A cuento de ciencia ficcin titul ado Los
nueve mil millones de nombres de Dios.
adivinacin, ti orculo mecnico, basado
en una mezcla de azar y sistema binario.
permita generar vida. Si le parece algo
estrambtico, piense en la tabla peridica
En l, unos monjes tibetanos adquieren De origen chino, data del primer milenio de los elementos, en las bases del ADN o
una computadora Mark V para un proyec- antes de nuestra era. El equivalente en en las lneas de cdigo de la inteligencia
to en el que han estado trabajando durante nuestra cultura es el texto mstico hebreo artificial.
tres siglos: Una lista que contendr todos Sfer Ietzir, o Libro de la Creacin. Es-
los posibles nombres de Dios [... ] con no crito hacia el siglo n, nos explica que el Restricciones fecundas
ms de nueve letras en un alfabeto que he- Uno Infinito cre el mundo pernmtando Ms all de la tradicin mstica como
mos ideado. Si desean saber qu se pro- letras y nmeros. Ms tarde, la obra se tema, el arte tambin ha incorporado la
ponan con ello los religiosos, tendrn que convertira en objeto de estudio por parte combinatoria en formas y procedimien-
leer el relato. Sin embargo, s les adelanta- de los cabalistas, cuya actividad floreci tos de creacin. Para entender qu es
r que uno de los aciertos del cuento es el en Espaa y Francia en el siglo XIII. la literatura combinatoria, nada mejor
maridaje que hace Clarke enLre la tecno- Fue por aquella poca cuando el ca- que un ejemplo cannico (en traduccin
loga de cmputo de la poca y una arca- balista sefard Abraham Abulafia conci- libre) de los poemas proteicos de Georg-
na tradicin mfstica que, a partir de proce- bi su ciencia de la combinacin en Philipp Harsd6rffer, poeta y traductor
dimientos combinatorios, buscaba revelar el marco de la gematra, y el excntrico alemn del siglo XVII, que aparecieron
conoci miento hermtico. Ramon Llull, su Ars magna, descrita a por primera vez en Deliciae physico-
El ejemplo conocido ms antiguo de menudo como precursora de la moderna mathematicae, de su compatriota Daniel
tales mtodos 10 hallamos en el 1 ching, lgica simblica y los ordenadores. La in- Schwenter:
fluencia de Llull puede rastrearse a travs
de los tiempos, pasando por elArs magna Hono1; arle, dinero, bien,
sciendi sive combinatorica, de Athanasius am01~ mujer y nio.
Kircher, la obra de Descartes o lade Leib- El hombre los ha buscado,
niz, con su propia A1"s combinatoria. Fi- sentido, espemdo y perdido.
nalmente, el mtodo mud de lo mstico Arte, hOTW1~ bien, dincm,
a lo formal con George Boole y Charles mujer, amor y nio.
Babbage, cuyos trabajOS marcaran el na- El hombre los ha sentido,
cimiento de los ordenadores: mquinas espemdo, buscado y perdido.
para el ars combinato'ria. Dinero, atte, honor...
Pero esa trad icin arcana contina
viva en el imaginario y el arte contem- El poema se desarrolla permutando los
porneos. Jorge Luis Borges hace claras siete sustantivos y los cuatro participios,
referencias al S/el" letzil', la cbala y la lo cual proporciona la friolera de 7! 4! =
nocin medieval del mundo como un li- 120.960 pareados que, en ale mn, man-
bro en su clebre -y tan querido por los tienen la mtrica y la rima
CENT MILLE JlIlLLlARDS DE matemticos- La biblioteca de Babel. En Los mtodos en poesa pueden ser
POEMES, de Raymond Queneau, fue su poema El golem, dedicado al engen- muy imaginativos. Uno de mis favoritos
reeditada en 2012 por la mtica editorial dro humanoide creado por medios que es el poema SweetheaTts, que Emmett
Gallimard. En 2011, para celebrar su incluan la permutacin de nmeros y WiIliams publi C en 1967. Williams, uno
quincuagsimo aniversario, la editorial letras, el argentino escribe: de los fundadores de Fluxus, nos propo-
Demipage lanz Cien mil millones de ne un a matriz de 11 x 11 letras en la que
y, hecho de consonantes y vocales, cada fila contiene la palabra sweetheaTts
poemas, en la que participan 10 autores
habr un tenible Nombre, que la esencia
con 10 sonetos en lengua castellana. El (<<amantes). Al eliminar ciertas letras
cifre de Dios y que la Omnipotencia
formato es idntico al original, excepto de esa matriz y mantener en su posicin ~
guarde en letras y saabas cabales.
que se ha aadido una pgina con 14 las restantes, pueden obtenerse palabras ~
lengetas en blanco para que el lector se Borges juega en su obra con el con - y frases que, encadenadas, forman un ;
convierta en el poeta nmero 11. cepto de alfabeto creador, la idea de poema: ~

88 Il\TVESTIGACION y CIENCIA, agosto 2014


swee hea r s swee h earts s w e e t h e a r s TRESEJE}IPLOS delama trizde
swee hear s swee h ea r ts sweethea rt s 11 x 1J con las letras de la voz inglesa
sweefltearfs (<<amantes) ideada por
sweethearts sweet h e a r t s sweethearts
Enunet Williams en 1967. La seleccin de
sweelhearts sweethe a r s sweethea r S ciertas letras permjte generar versos que,
swec lh e a r t s sweet h e a r t s swee hearts encadenados, componen un poema con
pleno sentido.
swce th car s sweethe ar ts sweethcarts
swee h earts sw eeth e a r t s sweet h ea r S

sweethearts sweethcarts oS \\. e e t h e a r t s millones, el equivalente al confundepe-


riodistas billion ingls. Queneau, con la
s w e e h e a r s swee heart s swee hearts
colaboracin del di se ador Robert Mas-
s w e e h e a r s sweethearls sweelhcar s sin, cre un libro que operaba como una
sweelhcar s sweetJlear s s w e e t h e a r t s mquina de permutaciones.
Su poemario constaba de 10 pginas,
cada una con un soneto (14 versos en -
Tlle sea seethes pertenecie ron, entre otros, George Perec, decaslabos). La maravi lla consista e n
rile sweethearts seethe as the sea seethes Marcel Duchamp e Halo Cal vino, que el lector pod a generar sus propios
1e sweethearts see stars No en vano, el modelo de Oulipo fue sonetos siguiendo unas sencillas instruc-
Stars sea Bourbaki, el grupo de matemt icos que ciones: cada ve rso esta ba escrito en una
The lOar starts en los alos treinta del siglo xx se propuso lengeta, por lo que el primero poda
fundam entar la matemtica en su conjun- escogerse al azar de e ntre cualquie ra de
(<<El mar hierve / Los amantes hierven to. Bourbaki empleaba el mtodo axiom- los primeros versos de los 10 sonetos del
como h ierve el mar / Los amantes ven tico; Oulipo, la restriccin. En palabras de libro; el segundo, de entre cualquiera de
est rellas / Estrellas de mar / La guerra Marcel Bnabou y Jacques Roubaud, dos los segundos ve rsos, y as suces ivamente,
comi enza). Dadas las restricciones, la de sus fundado res: y qu es un autor Al completar de esta manera los 14 versos,
cohe rencia del poema no deja de resultar oulipiano? Es una rata que construye ella el nmero de sonetos posibles asciende a
asombrosa. Sweethearts me recuerda la mism a el laberinto del cual se propon e 1014 : en efecto, 100.000 millardos de poe-
famosa frase de Miguel ngel a propsi- sali r. Un laberinto de qu? De palabras, mas. Queneau nos asegura, ade ms, Que
to de su David: David ya estaba dentro sonidos, frases, prrafos, captulos, biblio- todos ellos tienen sentido.
de ese bloque, yo tan solo quit lo que tecas, prosa, poesa y todo eso. Esa hazal1a convirti a Queneau, con
sobraba. Uno de los componentes ms clebres una sola obra, en el poeta ms prolffico de
El elenco de poetas contemporneos de Oulipo, el pataffsico, novelista y poeta la historia. Como l mismo calcu l: Con-
que han usado el arte combinatorio en al- surrealista Raymond Queneau, escrib i ta ndo 45 segundos para leer un soneto
guna de sus formas no es exiguo: Jackson e n 1961 un libro de poesa titulado Cent y 15 para cambiar las lengetas, 8 horas
Mac Low, Al son Know}es, Joan Retallack, mille milliards de poemes (<<Cien mil mi- al da y 200 das al al1o, tenemos ms de
Ch a rl es O. Hartman, Ron Silliman, J im Bardos de poemas). Un millardo son mil un milln de siglos de lectura. Una pre-
Rosenberg, Eugen Gomringer, Eduardo
Kac, Louis Zukofsky", Con todo, los cam-
peones han sido sin duda los componentes
del grupo Oulipo, creado en 1960 por el
matemtico Fran<;ois Le Lionnais y al que

EN EL PllEFACIO de Cent mille mi-


lh'ards de poemes, Quenau confiesa que
la obra est inspirada en un libro infantil
titulado Tetes de 1'echatlge. En 2003, la
mexicana Fondo de Cultura Econmica
public el Animalario universal del pro/e-
sor Revil/od, con textos de Miguel Muru-
garren e ilustraciones de J avier Sez
Castn. Consta de 16 lminas de animales
de estilo naturalista, Cada una ha sido
dividida en tres pestaas, lo que permite
construir hasta 163 - 16 = 4080 quimeras,
Por ejemplo, al tomar la cabeza de un
ratn, el cuerpo de un kiwiy la trasera de
un armadillo, obtenemos el Rawidillo:
gracioso an imalito de hbitos nocturnos
de la regin del Orinoco,

Agosto 2014, InvcstigacionyCiencia.es 89


Juegos matemticos

gunta para el lector: es la potencialidad CIUIC CBIK es una creacin


de este texto mayor que todo lo que ha de Paco Mir, uno de los compo-
escrito la huma nidad hasta hoy? nentes del famoso grupo de teatro
En novela tampoco faltan ejemplos. Tricicle. Editada por Thule en
El ms conocido es, si n duda, Rayuela, 2013, consta de nueve cubos con
de Julio Cortzar, que nos invita a que la textos ilustrados en cada Wla de
leamos de dos maneras: de modo lineal, sus caras. Una vez fijado el orden
o comenzando por el captulo 73 y si de los cubos por su numeracin,
guiendo despus un tortuoso orden. Otros la eleccin de las caras permite
ejemplos son Juego de cartas, de Max Aub, construir Wl cuento. La obra pone
El castillo de destinos cruzados, de Italo as a nuestra disposicin un total
Calvino, o La1"Va, de Julin Ros. de 6 9 = 10.077.696 historias.
El escritor francs Mare Saporta, re
presentante del NouveauRoTTULn, public
en 1962, un ao a ntes de la aparicin de
Rayuela, la novela combinatoria por exce- nos dicta qu comps de los II posibles enormidad incluso en comparacin con
lencia: ComposionNo. 1. El libro, que se del primer grupo escogeremos. Para elegir los dados musicales de Mozart.
presenta con sus pginas sin encuadernar el siguiente, se repite el proceso con el se- La segunda composicin, grabada con
y sin numerar, invita al lector a barajar- gu ndo grupo, lo que nos concede un total' la Orquesta Sinfnica de Euskadi, se titula
las como si fueran naipes y a leerlas en de 1P = 121 posibilidades. Si escogemos Madera de deriva y en ella se juega con
c ualquier orden. Gracias a la editorial del mismo modo los 16 compases, tendre- la geolocalizacin del usuario: la activa-
Capitn Swing, desde 2012 disponemos mos a nuestra disposicin la escalofriante cin de ciertas secciones de la orquesta
de una traduccin al espaol. cantidad de 11 16 ::: 4,6 . 1016 minuetos po- depende del camino fsico que el oyente
Las restricciones a las que se someten sibles. Si cada uno durase 30 segundos, decida escoger.
los autores pueden se r de lo ms vario- necesi tar amos unos 1500 millones de La tercera, Dcima a la dcima, posee
pintas. As ocurre co n La dispa1'ition, aos para escucharlos todos. una estructura tpica del Barroco espaol,
la famosa novela-lipograma de Georges La idea original no fue de Mozart. El la dcima espinela: diez versos octosOabos
Perec: ms de 300 pginas sin la letra e, primer Musikalischcs W1felspiel fue con cierto patrn de rimas complejo. Tras
la ms frecuen te en francs. O el poema escrito en 1757 por Johann Philipp Kirn- escrib ir 10 espinelas, Drexler canta una de
Cadaeic cadenza, compuesto en 1996 por berger, e incluso Carl P. E. Bach y Joseph ellas y asigna las 9 restantes a otros tantos
Mike Keith, cuyas 3835 palabras tienen Haydn compusieron los suyos. artistas colaboradores. Al igual que en el
el tamao en letras de ]05 sucesivos d- En todo caso, si hemos de elegir un poemario de Queneau, el oyente puede es-
gitos de 1[. campen en msica combinatoria, el pre- coger, al mismo tiempo que escucha, cul
Por lo dems, Oulipo sigue vivo y co- mio se lo lleva, sin duda, John Cage. Resul- de los 10 ejecutantes cantar el sigu iente
leando (oulipo.net) como parte de Ouxpo, ta imposible abarcar su obra, por lo que verso. Hay un aadido cuyos detalles les
donde la x equivale a (d i, en referenci a nos limitaremos a citar su Williams mix, dejo que descubran: si Madera de deriva
a la literatura. La letra x puede simboli- de 1952 (msica a partir de la recombina- variaba con respecto al espacio, Dcima
zar un arte o un gnero. As, en Oulipopo cin aleatoria de pequeos trozos de una a la dcima lo hace en tiempo.
(poco acertado en casteU ano) significa (~l i cinta electromagntica grabada con an- A algunos de mis amigos artistas yes-
teratura policaca y, en ucipo, cine. terio ri dad); la colaboracin con Lejaren critores todo esto les parecen juegos de
Hiller que en 1969 dio como resultado la destreza sin ms inters que el ms di-
Combinatoria musical pieza de ordenador HPSCHD, reminiscente fcil todavfv). Pero no es a veces la obra
Se ha hecho algo parecido en msica? del juego de dados de Mozart; o Europe- de arte un descubrimiento tras una bs-
En cie rto modo, algo as consiguen los ?'as ]&2, que usaba fragmentos de peras queda heurstica y azarosa en un espacio
poemas proteicos de Harsdorffer y los europeas famosas de los ltimos 200 aos. restringido de combinaciones? En Btons,
sonetos de Queneau al mantener la rima Para cerrar el crculo que comenzamos chiffres et lettres, Queneau resume magis-
(la musicalidad) bajo transformaciones con la computadora Mark V y el lamas- tralmente el propsito de hacer explcitas
combinatorias. En el mbito estrictamen- mo tibetano, acabaremos con una recien- todas las reglas inherentes al proceso crea-
te musical, Mozart alcanz la genialidad te aplicaCin para tel fonos inteligentes tivo: El clsico que escribe su tragedia
tambin en la creacin combinatoria con del cantautor Jorge Drexler. Llamada n, observando cierto nmero de reglas que
suMusikalisches Wrjelspiel, o juego de consta de tres piezas de msica combina- conoce es ms libre que el poeta que, escri-
dados musical. En qu consista la idea? toria que el mismo Drexler reconoce como biendo lo que se le pasa por la cabeza, es
Un minueto cuenta co n 16 compases, herederas del juego de dados de Mozart y esclavo de otras reglas que ignora.
por lo que Mozart escribi 16 grupos de 11 la poesa de Queneau.
compases; es decir, un total de 176. Para La primera cancin, Habitacin 316,
elegir el primero de los 16 que formar n nos permite escoger entre varios estribi-
un minueto, se elige al azar uno de los llos y estrofas a medida que la pieza se va PARA SABER M S

compases del primer grupo lanzando dos ejecutando. Con la posibilidad de elegir Ars combinatoria: Mystical systems,
dados. La suma de puntos en el lanza- orquestacin o solo acompaamiento de procedural art, and the computer. Janet
miento de dos dados abarca 11 posibili- guitarra, DrexIer nos asegura que dispon- Zweig en Art Joumal, \101. 56, n.O 3, 1997.
dades (de 2 a 12), por 10 que el resultado dremos de 2,9 .10 2; posib ilidades, una

90 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2014


Libros- -

FROM DUST TO LlFE . THE ORIGIN AND interiores, cuya rbita se halla a menos
EVOLUTION O F OUR SOLAR SYSTEM de 2 DA del Sol, y planetas exteriores, de
Por John Chambers y Jacqueline Mitton. rbitas situadas entre 5 y 30 DA del Sol.
Princeton University Press; Princeton, 2014. Los planetas interiores, pequeos, reciben
el apelativo de terrestres porque presentan
una superficie slida y su estructura y com-
posicin semejan las de la Tierra. Los ex-
teriores, carentes de superficie slida, son
gigantes en comparacin con los terrestres,
y constituidos por mltiples capas de gas
y lquido. Jpiter, el mayor, presenta una
masa 300 veces mayor que la Tierra.
Los planetas gigantes se acompaan
de sistemas de anillos y familias de sa-
Sistema solar tlites. Abundan en agua helada y polvo
Origen y evolucin de nuestro los anillos espectaculares de Saturno; ms
mundo entorno obscuros y menores, los que cien a J-
piter, Urano y Neptuno. Los astrnomos
han descubierto ya 168 lunas en rbita
alrededor de los cuatro planetas gigantes;
E l origen del sistema solar constitu-
ye uno de los temas de investigacin
ms vivos y apasionantes de la astrono-
primidos por la gravedad solar. Lo mismo
que otras estrellas, el Sol es un plasma, un
gas dotado de carga elctrica, cuyo inte-
cabe esperar que aparezcan otras en el
futuro. En cambio, los planetas interio ~
ma. Pero faltaba un cuadro sistemtico rior alcanza temperaturas de millones de res poseen solo tres satlites; a saber: la
del estado de nuestros conocimientos, la- grados. Las reacciones nucleares desarro- Luna terrestre y Fobos y Deimos, par de
guna que se ha colmado con creces en elli- lladas en su ncleo aportan una fuente acompaantes de Marte. Ningn planeta
bro de cabecera, modelo de claridad y rigor continua de energa, 10 que explica el bri- terrestre est rodeado de anillos.
expositivo. La importancia del desentraa- llo inextinguible y su liberacin de calor ~ntre los planetas gigantes y los terres-
miento del origen y evolucin de nuestro para la Tierra y otros planetas. En razn tres se interpone un cinturn de asteroi~
sistema solar trasciende el mero inters de su masa imponente, la gravitacin solar des, en su mayora concentrados entre 2.1
disciplinar, pues en l se confa para resol- domina el movimiento de todos los dems y 3.3 UA del Sol. Cada mes se descubren
ver la cuestin sobre el origen de la vida y, miembros del sistema. El Sol da cuenta del centenares de ellos. Suelen ser elongados o
por ende, del observador humano. 2 por ciento del momento angular del sis- de morfologa irregular. Pese a su nmero
Todos los objetos que integran nuestro tema solar, o inercia rotacional Gira bas- ingente, no suman una masa total rese-
sistema solar surgieron de unos procesos tante despacio; en cada rotacin invierte able. Los cometas presentan un aspecto
comunes hace miles de millones de aos. un mes. Debido a la naturaleza fluida de parecido a los asteroides, si bien poseen
Un universo en evolucin estableci el la estrella, las diversas capas de su interior abundante cantidad de hielo y polvo roco-
marco general para la aparicin de una giran a distinta velocidad. so. La mayora siguen rbitas elongadas;
nebulosa de gas y polvo que acun en tor- Al Sol rodean och o planetas mayores, llegan al sistema solar interior desde allen-
no al Sol una plyade de planetas (rocosos que dibujan rbitas elpticas alrededor de Neptuno y perfilan una trayectoria de
unos, gaseosos otros), cometas, lunas y as- del mismo. Proceden todas en idntico retorno. De las colisiones entre asteroides
teroides. En uno de los rocosos, la Tierra, ~entido, antihorario, cuando las observa- resultan meteoroides, fragmentos rocosos
convergieron factores necesarios para el mos desde las alturas del polo norte solar. que orbitan alrededor del Sol como un pla-
advenimiento y desarrollo de la vida. rbitas que ocupan casi, aunque no exac- neta en miniatura. Cuando chocan con la
El sistema solar est dominado por tamente, el mismo plano. Las rbitas se Tierra hablamos de meteoritos.
una estrella que contiene ms del 99,8 acercan a la circularidad, con la excepcin Se conocen dos tipos de meteoritos.
por ciento de la masa del sistema. El Sol de Mercurio y Marte, que siguen rbitas Fciles de reconocer los de hierro, por ser
posee un dimetro de 1,4 millones de ki- ms elongadas, excntricas. La excentrici- el metal predominante, contienen tam-
lmetros. Es, pues, una estrena comn, si dad de Marte constituy una clave impor- bin nquel y pequeas cantidades de oro,
bien brilla ms, y posee ms masa, que el tante para explicar el movimiento de los platino y otros metales raros. Pero la ma-
90 por ciento de las que tachonan nuestra planetas. Los cuerpos astronmicos pue- yora son rocosos, en particular silicatos.
galaxia. Se halla ahora a medio camino de den agruparse en razn de su forma (esf- Unos y otros proceden en buena medida
su esperanza de vida, unos 10.000 millones ricos o irregulares), composicin (rocosos del cinturn de asteroides; pero algunos
de aos. Carece de la variabilidad, compo- o helados), apariencia ante el telescopio especmenes muy valiosos arrancan de lu-
sicin inslita o excesivo campo magntico (borrosos o puntos de luz) y naturaleza de gares ms prximos. Se han contado unos
que caracterizan a algunas de sus contra- sus rbitas. En el caso de los planetas, el 150 que presentan idntica compOSicin
partidas estelares ms exticas. El Sol ocu- tamao constituye .el factor principal. que las rocas tradas de la Luna. Tambin
pa el centro del sistema, mientras que el En astronoma solar se utiliza como revisten inters los meteoritos marcianos,
resto de los cuerpos gira en su entorno. medida de distancia la unidad astronmi- ya que son muestras de otro planeta. El
La densidad media del Sol es similar a ca (UA), que es la distancia media entre Sol presenta una composicin semejante
la del agua. Consta, en un 98 por ciento, la Tierra y el Sol, unos 150 millones de a las condritas (los meteoritos ms primi-
de hidrgeno y helio, apretadamente com- kilmetros. Distinguimos entre planetas tivos, que proceden de asteroides).

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 91


Libros

Las misiones espaciales han sobrevo- En su infanci a, el universo era muy a la nube de protones y neutrones que los
lado allende los planetas mayores del sis- diferente de 10 que es hoy. No haba ni envolva. Pasados unos tres minutos, el
tema solar. Han cartografiado y estudiado galaxias, ni estrellas, ni planetas, ni as- universo se habra enfriado hasta el punto
Venus, Marte y la Lun a con gran detalle, teroides, ni siquiera tomos. Al poco de de que los fotones no resultaran ya tan po-
as como Jpiter y Saturno y sus sistemas la gran explosin inicial se haba conver- derosos como para disgregar los ncleos,
de lunas y anillos. La sonda Messenger tido en una nube agitada de partculas y estos empezaron a crecer. En un comien-
entr en rbita alrededor de Mercurio subatmicas: protones (dotados de carga zo, protones y neutrones se combinaban
en 2011 para una inspeccin cercana positiva), electro nes (con carga negati- para for mar deuterones, ncleos de dos
del planeta ms prximo al Sol. Sobre va) y neutrones (neutros). Las partcu- partculas que constaban de protn y neu-
Venus, Marte y Titn, luna de Saturno, las viajaban a velocidades elevadsimas, trn. Absorban ms protones y neutrones
h an aterrizado sondas robticas, que han colisionando una y otra vez. Los fotones para generar ncleos mayores.
enviado imgenes y datos a la Tierra. Los (radiacin electromagntica) aparecan La combinacin de dos protones y dos
astronautas trajeron muestras de la Luna. y desaparecan generados por unas par- neutrones en ncleo de helio-4 (partcula
La sondaNew H01izons se halla en cami- tculas sub atmicas y abso rbidos por alfa) es muy estable. La adicin de otro
no hacia el cinturn de Kuiper; pasar otras. El propio universo se estaba trans- protn a una partcula alfa produce un
prxima a Plutn en 2015. Esas misiones formando, expandindose y enfrindose ncleo inestable. Lo mismo acontece
espaciales sumadas a las observaciones con celeridad. En el prim er segundo se cuando se funden dos partculas alfa.
del Telescopio Espacial Hubble y una nue- establecieron las proporciones. Los neu- Transcurrid os 400.000 aos, el universo
va generacin de telescopios instalados trones, al ser ms pesados que los pro" se haba enfriado; la temperatura era de
en tierra han permitido comparar entre tones y menos estables, se produjeron a unos miles de grados. En esa condicin,
distintos mu ndos planetarios y abordar un ritmo menor; muy pronto, un neu- los ncl eos, dotados de carga positiva,
sus procesos de formacin. trn por cada siete protones. Electrones pudieron asociarse a electrones, dotados
Los capacitados para esas tareas, los y proton es, dotados de cargas opuestas, de carga negativa, en disposiciones neu-
humanos, deben su existencia a la rica se formaron en nmero igual, de suerte tras. As surgieron los primeros tomos.
variedad de elementos qumicos que exis- que el universo, en su globalidad, result Los tomos con un protn constituiran
ten en el universo. Nuestro sistema solar elctricamente neutro. el hidrgeno, deuterones incluidos, que
contiene hidrgeno (energa que alimen- Cuando la temperatura cay algo, pro- pasaron a ser deuterio, Ohidrgeno pesa-
ta al Sol), hierro y si licio para construir tones y neutrones colisionantes comen- do. Los tomos con dos protones, part-
planetas rocosos, y carbono, nitrgeno y zaron a fusionarse, atrados por fuerzas culas alfa incluidas, devinieron helio; los
oxgeno para construir bloques de vid a. nucleares fuertes. Esos agregados y los tomos co n tres protones, litio. En ese
En cuanta variable se dan naturalmente protones excedentes se convertiran en universo joven solo haba tres elemen -
otros 100 elementos. Unos abundan por ncleos de tomos. Los electrones, mucho tos: hidrgeno, helio y litio. Ese universo
doquier (hidrge no, oxgeno y hierro). ms ligeros que protones y neutrones, se prim itivo no contena hierro ni silicio que
Otros escasean ms (oro, plata y uranio). movan a velocidades elevadsimas, exce- se exigen en la formacin de planetas, ni
La mezcla de elementos ha persistido casi sivas para interaccionar co n otras part- nitrgeno ni carbono requeridos para
constan te desde el principio. A su vez, la culas ms pesadas. Los primeros ncleos fonnar organismos, ni oxgeno necesario
composicin del sistema solar vino con- formados se di sociaran de inmediato para la respiracin animal La formacin
dicionada por sucesos ocurridos en olros cuando colisionaran con un fotn energ- de todos esos elementos tendra que espe-
sitios del universo y que se remontan al tico. Los ncleos surgirfan y se desvanece- rar al nacimiento de las estrellas.
estalli do inicial (big bang). ran en vertiginosa cadencia, retornando -Luis Alonso

P invitacin para dar una charla, le


LOVE AND MATH: THE HEART rofesor Weil: Como respuesta a su
OF HIDDEN REALlTY
Por Edward Frenkel. Basic Books; adjunto la siguiente carta. Tras escribir-
Nueva York, 2013 . la me he dado cuenta de que difcilmen-
te contiene una sola afirmacin de la que
est seguro. Si la lee como pura especula-
cin le estar agradecido; si no es as, es-
toy convencido de que tiene una papele-
ra a mano.
Con estas lneas comenz el matemti-
co Robert Langlands, en aquel entonces en
su trei ntena, una carta al reconocido An-
dr Weil. Estaba llena de especulaciones
para relacionar reas de las matemticas
El programa que hasta entonces se crean independien-
tes. El documento se considera el origen
de LangIands de las conjeturas de Langlands. El libro
y su importancia pam la fsica que nos ocupa es un intento por parte del

9 2 Il\TVESTIGACION y CIENCIA, agosto 2014


matemtico Edward Frenkel de explicar, los grupos de Galois en las conjeturas de son mucho ms diffciles de determinar.
en trminos accesibles para el no experto, Langlands puede sustituirse por lo que Gracias a la dualidad podemos calcular
en qu consiste el pl'Ob'Tama de Langlands se llama grupo fundamental de una su- esas propiedades con las herramientas
y sus ramificaciones en geometra y fsica. perficie. De esta forma, las conjeturas de vlidas para las interacciones de las par-
El programa de Langlands corresponde Langlands relacionan el anlisis armnico tculas fundamentales, solo que tenemos
a una red de conjeturas de las cuales al- (esa generalizqcin de las funciones trigo- que hacer los clculos en la teora duaL
gunas se han demostrado, mientras que nomtricas), no con la teora de nmeros, El programa de Langlands parece cumplir
otras siguen sin resolver. A da de hoy sino con la geometra de superficies. Es una funcin a la hora de decidir cul es la
constituyen un rea vasta y muy actual esta versin geomtrica del programa de teora dual de otra.
de investigacin en matemticas. Langlands la que guarda una relacin ms Como el lector comprobar, la red de
El objetivo del libro es muy ambicioso, directa con la teora cuntica de campos y conjeturas de Langlands toca casi todos
ya que el autor pretende contarnos los con la teora de cuerdas. los aspectos de las matemticas. Desde la
avances que suceden en la frontera de la Las teoras cunticas describen las teora de nmeros o el clculo a la geo-
fsica matemtica. En concreto, se cree interacciones entre partculas; la teora metra y la topologa. De hecho, a veces
que la red de conjeturas de Langlands en cuntica de las interacciones fuertes (cro- se la conoce como la gran teora unificada
su versin geomtrica tiene una relacin modinmica cuntica) nos dice cmo in- de las matemticas. El que el libro quie-
profunda con unos resultados que los teraccionan quarks y gluones para formar ra explicar las conexiones con la fsica
fsicos conocen desde hace tiempo: que partculas compuestas como los protones terica no facilita precisamente la tarea
ciertas teoras cunticas en apariencia y neutrones, que, a su vez, componen los de la divulgacin. Pero hay que admitir
distintas son equivalentes (suele decirse ncleos atmicos. Distintas teoras descri- que el autor hace un trabajo excelente.
que son duales ). El lector se embar- ben las interacciones de partculas dife- Sin asumir ningn conocimiento tcnico
car en un viaje de apenas 250 pginas rentes, pero a veces sucede que dos teoras en particular, explica, con ejemplos muy
pero que le llevar por una diversidad de en apariencia distintas son en realidad bien elegidos, un concepto matemtico
mundos. El recorrido empieza con una equivalentes. Cmo es esto posible, si es- tras otro: la aritmtica modular, grupos
explicacin del programa de Langlands tas no hablan de las mismas partculas? de Galois y sus representaciones, curvas
en su versin clsica: una conexin entre La clave reside en que la interaccin de elpticas, nmeros complejos, geometra
la teora de nmeros (representaciones partculas fundamentales de una de las riemanniana, etctera. Permite hacerse
de ciertos grupos de Galois) y una gene- teoras es equivalente a las interacciones una idea de qu son estos conceptos y
ralizacin de las conocidas funciones tri- enlre partculas compuestas en la otra, para qu los usan los matemticos. Ade-
gonomtricas (formas automrficas). Las y viceversa. ms, incluye un buen surtido de notas
ideas se explican con un caso particular Normalmente decimos que las teoras adicionales que amplan la explicacin
como ejemplo, cuya motivacin es nada son duales. Estas dualidades resultan con ejemplos concretos, sugieren lectu-
ms y nada menos que el famoso ltimo muy iluminadoras, porque aunque hay ras adicionales o aclaran las afirmaciones
teorema de Fermat. varios mtodos para calcular las interac- ms complejas del texto principal. Este
El libro contina mostrndonos el ciones de partculas fundamentales, las anexo constituye una parte importante
modo en que la funcin que desempean interacciones de partculas compuestas del libro; desde luego, el lector que quiera

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Libros

ahondar en algunos de los temas tratados hilo conductor. De esta forma, tiene tam- tas y objetivos que llenan nuestro mundo
las encontrar tiles. Sin embargo, esjus- bin algo de autobiografa, una historia de hoy, est presente en este libro en cada
to decir Que algunas pa rtes del libro, en en la qu e Frenkel persigue su sueo de pgina y en cada personaje. Ello hace que
especial los ltimos captulos, pueden re- convertirse en matem.tico y hacer ma- si el lector se pierde en alg n detalle tc-
sultar complicados para el lector que no temticas, enfrentndose a todo tipo de nico ~corno es posible que suceda-, el
est famil iarizado con las matemti cas. dificultades. Muchos de los personajes lib ro siga despel1ando inters y la lectura
Pero este libro es algo ms que un que le ayudan a alcanzar sus metas son siga siendo entretenida. Es muy bonito
libro sobre el program a de Langlands. a su vez brillantes matemticos, de los leer una h istoria en la que esta forma de
Es una obra muy personal en la que el que puede que el lector haya odo hablar. entender la vida triunfa.
autor escribe sobre los distintos temas La actitud de total compromiso con los -Alberto Ramos Martnez
cientfflcos usando su propia vida comO sueos, muy alejada de las prosaicas me- Centro de Sincrotl'n Alemn (DESY)

STRING THEORY AND THE SClENTIFIC entre argumentacin terica y ensayo ex-
METHOD perimental, cmo no temer que el pro-
Por Richard Dawid. Cambridge University greso cientfico avance a ciegas hasta de-
Press; Cambridge, 2013. tenerse? Nos encontramos con el reto de
un aspecto indito del proceso cientfico
que ha sido olvidado por los filsofos de
la ciencia.
Ante tal situacin, qu es lo que ali -
me nta en los expertos tan slida fe en su
teora? String theory and the scientific
method articula una respuesta coherente
al detallar la naturaleza de los enunciados
nucleares de la teora de cuerdas. El autor
no carece de mritos para su empeo: po-
see experiencia en fsica de altas energas
Teora de cuerdas y en filosofa. Sostiene que la teora de
Paradigma del mtodo cientfico cuerdas constituye el ejemplo ms cons-
picuo de diversas teoras que se postulan
en fsica de altas energas y no reciben

T odas las disciplinas se esfuerzan por


imitar los mtodos de la fsica teri-
ca para adquirir lo Que se entiende por el
cin de los pri ncipios fundame ntales de
la construccin del universo. De acuerdo
con sus postulados bsicos, existen enti-
respaldo experimental.
No se t rata de un modelo sen cillo,
cierto. Su compleja aparato matemtico
parad igma del mtodo cie ntfico. Junto dades bidimensionales (cuerdas) que vi- impide alcanzar solucio nes reali stas y
a ello, est muy extendida la idea de que bran en un espaciotiempo de diez ti once las energas involucradas en la compro-
la confirmaci n experimental constitu- dimensiones y que, lejos de ser puntuales, bacin experimental de la mayora de las
ye el camino para que una leora cient- presentan una e:\'teusin finita. Vibracio- versiones de la teorfa trascienden de lejos
fica adqu iera estatuto de conocimiento nes de espaciotiempo que deberan, en las energas ms altas de los acelerado-
cientfico genuino. De acuerdo con el es- principio, dar origen a las partculas. Con res de partculas. Adems, si fuera cierta
quema hipottico-deductivo dominante, otras palabras, las partculas puntuales la teora de cuerdas, capaz de explicarlo
los cientficos especulan sobre una nue- seran, en realidad, estados vibracionales todo, no podra se r refutada por ningn
va teorfa que se propone como hiptesis de un objeto extendido al que llamamos experimento fs ico local En 2006, Lee
de la q ue se infieren determ inadas pre- cuerda o filamento. As, pues, se supone Smol in escriba ya, en The trouble with
dicciones. Si lo predicho se confi rma con que la teora de cuerdas constituye la physics: The rise ofstring theory, theJall
10 observado o experimentado, entonces teora definitiva de fsica fundamental, oi a science and what comes ne..1..'t, que la
J

la hiptesis resulta fiable. Por eso puede unificadora de todas las fuerzas funda- teora haba fracasado a la hora de formu-
resultarles chocante a algunos cientficos mentales en una, capaz de justificar la lar predicciones que pudieran someterse
qu e determinados fsicos tericos se em- existencia de todas las partculas fun - a prueba emprica y que algunos de sus
peen ahora en p rocu rar un cambio en damentales como vibraciones de objetos defensores, en vez de admitir ese hecho,
10 que se considera que se requiere para bidimensional es en un espaciotiempo se afanaban e n cambiar las reglas para
que u na teo ra sea conside rada cientfi- pluridimensional. En potencia, la teora librarse de los tests habituales que sue-
ca, ca mbio que exonera de la exigencia de cuerdas predice todos los resultados len imponerse a las ideas cientficas. Ese
de confirmacin experim ental de teoras de la fsica funda mental estndar. Sin procedimiento pondra en crisis no solo la
cientficas. embargo, no parece vislumbrarse en el fsica, sino la cienci a entera. Si la contras-
La teora de cuerdas h a desempeilado horizonte que pueda someterse a confir- tacin experimental que ha sido santo y
un papel destacado e n la fsica terica macin experimental. Y cabe esperar que sea de la ciencia desde Newton hubiera
de los ltimos tres decen ios y ha trans- permanezca as en un futuro previsible. de sus tituirse, tambin habra que cam-
form ado por entero nuestra interpreta- Ahora bien, una vez se pierde la conexin biar qu en tender por ciencia. Richard

94 INVESTIGACIN Y e l ENeIA, agosto 2014


Dawid abre, a su vez, una perspectiva en un comienzo, se fue requiriendo la cienden el modelo estndar, podra tener
muy interesante basada en el principio introduccin adicional de una amplia alguna opcin de obtener confirmacin
de subdeterminacin. gama de objetos de diversas dimensio- emprica durante los ensayos en el coli-
Recordemos su arranque. La evo- nes. Esos objetos se denominan D-bra- sionador ginebrino. Las escalas de energa
lucin de la fsica fundamental puede nas: un nmero aadido puede denotar que caracterizan a la teora de cuerdas
construirse como una serie de unifica- el nmero d.e dimensiones espaciales . son tan altas que no pueden someterse a
ciones cuyos comienzos se remontan a La teora de cuerdas constituye ahora prueba en ningn colisionador de partcu-
Newton y su introduccin de la fuerza una red compleja de razonamiento en las que podamos construir. Los tests que
de la gravitacin universal, que aporta- la que intervienen elementos de anlisis respaldan la fsica estndar de partculas
ba una explicacin unificada de fen- matemtico riguroso , conjeturas gene- no pueden sustanciar la declaracin de la
menos celestes y fenmenos terrestres. rales que se fundan sobre razonamien- teora de cuerdas sobre la existencia de
Unos dos siglos ms tarde, Maxwell de- tos de determinados casos limitantes, dimensiones espaciotemporales adiciona-
sarroll una descripcin unificada de la modelizacin que se realiza en marcos les, que nos son invisibles en razn de su
electricidad y el magnetismo. En 1905, especficos y evaluaciones cuantitativas tamao mnimo.
la einsteiniana teora especial de la rela- aproximadas. Sin embargo, varias caractersticas de
tividad ideaba un marco coherente para Por su parte, el modelo estndar ha la fsica contempornea de altas energas
la mecnica clsica y la electrodinmica. recibido confirmacin experimental y y la cosmologa sugieren un cuadro ms
Un decenio ms tarde, la relativid ad ge- ha encadenado una secuencia impresio- optimista. De entrada, el desarrollo te-
neral extenda esa nueva perspectiva, nante de xitos predictivos consistentes. rico registrado tras el advenimiento del
hacindola compatible con el fenmeno La ltima prediccin del modelo estndar modelo estndar ha aportado ideas muy
de la gravedad. Despus de que la mec- obtuvo confirmacin experimental en el brillantes para ahondar en las posibilida-
nica cuntica abriera un nuevo mundo verano de 2012 en el Gran Colisionador des de una unificacin genuina de todas
de microfsica regulado por el principio de Hadrones del CEIU'. Culminaba una las interacciones conocidas . La fsica te-
de indeterminacin de Heisenberg y la fase importante en la evolucin de la rica ha dado pasos importantes hacia un
estadstica cuntica en los aos veint e, fsica fundamental. El progreso terico objetivo que se viene acariciando desde
la-fsica cuntica se hizo pronto compa- prosigui ms all del modelo estndar, los tiempos de Newton: la construccin de
tible con la relatividad especial mediante planteando nuevas teoras de un alcance u~a teora fsica de aplicacin universal
la introduccin de la teora cuntica de mucho mayor. Las teoras de gran unifi- Adems, no se ha cado en una temida
campos. Decenios ms tarde, en los aos cacin (GUT, de f;rand unijied theoTies) selva de teoras, sino que los fsicos pare-
sesenta y setenta, el modelo estndar de conjeturan una estructura unificada de cen converger en una orientacin nica
fsica de partculas avanz otro paso interacciones nucleares; la supersimetra en la construccin del nivel conceptual
hacia la unificacin: una forma especfi- (SUSY) propone una estructura de sime- ms fundamental. Sin apoyatura em-
ca de simetras internas, la simetra de tra ms extensa Que conecta partculas de prica, pero con plena confianza en las
aforo (gauge), aportaba una base para una diverso espn; la supergravedad extiende teoras, hblese de teora de cuerdas o
descripcin coherente de las tres fuerzas ese concepto a una teora de la gravedad; de inflacin csmica. Dawid razona los
que se haban descubierto en fsica nu- la cosmologa inflacionista alter nuestra tipos de cliterios que pueden emplearse
clear y fsica de partculas. perspectiva sobre el universo primitivo para la aceptacin de una teora no em-
El modelo estndar de la fsica de y promovi el acercamiento del modelo prica en ausencia de pruebas directas, e
partculas desarrollaba una explicacin cosmolgico y la fsica de altas energas. incluso indirectas, de los rasgos nucleares
convincente y coherente de las interac- y la teora de cuerdas, centro conceptual de la teora. El argumento se apoya en el
ciones nucleares. Estableci un nuevo . de la fsica fundamental contempornea concepto de lmites de la subdetermina-
marco de interpretacin de la microfsica que cementa otras teoras importantes, cin. Una teora es subdeterminada por
y fue creando un elenco amplio de pre- considerada la opcin ms potente yam- los datos si hay varias teoras que pueden
dicciones empricas. Su confirmacin se biciosa de una teora unificada de todas explicar esos mismos datos, y hemos de
supona cuestin de tiempo. Pero el mo- las interacciones. escoger entre ellas.
delo estndar no solucionaba la necesaria Todas esas teoras, que trascienden el Para contemplar las posibilidades de
conciliacin de la teora cuntica con la modelo estndar, comparten un mismo una contrastacin emprica en el futuro
relatividad general. Ese paso habra de problema. Pese a su ya larga existencia, habr que distinguir entre las caracters-
corresponderle a la teora de cuerdas, pro- hasta la fecha ninguna ha recibido con- ticas nucleares de la teona y sus implica-
puesta en 1974. La idea tuvo en un princi- firmacin experimental. No podemos ciones para la fisica a escalas de energa
pio Que abrirse paso en medio de enormes continuar con la estrategia experimental ms bajas. Es de esperar que la propiedad
dificultades conceptuales. En 1984, Green cannica de someter a contrastacin la nuclear de las cuerdas, su extensividad
y Scllwarz obtuvieron un lagrangiano co- fsica de altas energas mediante la cons- (extendedness), se acerque a la longitud
herente de una cuerda cuntica que in- truccin de colisionadores de partculas de Planck. En un escenario clsico, eso
clua campos de materia (supercuerdas). cada vez ms potentes, habida cuenta de significa que la extensividad de la cuerda
Desde entonces, representa la esperanza los ingentes esfuerzos necesarios para pasa a ser empricamente contrastable
ms firme de teora universal de todas las elevar los niveles 'de energa de esas m- solo a 13 rdenes de magnitud, lo que
interacciones conocidas. quinas. El Gran Colisionador de Hadrones trasciende las escalas de energa que pue-
El espectro de objetos fsicos en teora (LHC) del CERN podra muy bien ser el den alcanzarse con el mayor experimento
de cuerdas se ampli. Adems de los ob- ltimo experimento de ese t ipo. Solo la de energa actual, el LHC.
jetos unidimensionales que se postularon supersimetra, entre las teoras que tras- -Luis Alon.c;o

Agosto 2014, InvestigacionyCiencia.es 95


Hace 50, 100 Y 150 aos
Recopilacin de Daniel C. Schlenoff

da muy buenos resultados. Un alambre kelvin) , pasa bruscamente a un estado


Agosto 1964 de oro de 0,05 milmetros de dimetro, nuevo, caracterizado por una extrema
casi invisible a simple vista, plegado en movilidad de la electricidad. Esa situa-
Cristales forma de bucle se enhebra con un cabe- cin, en que es posible mantener una
lquidos llo femenino, del color deseado, de 20 a corriente sin una fuerza electromotriz
{(Pese a Que su existen- 30 centmetros de largo. El alambre se in- apreciable, bien podra calificarse de es-
cia se conoca desde troduce en una aguja hipodrmica Pra- tado de superconductividad.
hace ms de 70 aos, vaz corta y fina, y entonces se dobla y -R. Kamerlingh Onnes
hasta hace muy poco las sustan cias que corta formando un gancho. La aguja se
exhiben una fase lquido-cristalina se con- inserta normalmente, se gira y se retira
con cuidado. El cabello as plegado que-
sideraban ms una curiosidad de laborato-
da anclado en el tejido subcutneo. Para
Agosto 1864
rio Que objetos de estudio potencialmen-
te tiles o tericamente importantes. Pero una cabeza totalmente calva podran ne- Hormigas
en los ltimos aos, varios investigadores cesitarse hasta 50.000 cabel10s (ilustra- de California
de EE.UU. y otros pases han retomado cin). Incluso en tal caso, haria falta solo
la investigacin de la fase lquido-crista- del orden de un gramo de oro. No hay palabras
lina. Los primeros resultados de los nue- para describir las
vos estudios han contribuido a aclarar la Supel"Conductividad molestias que este
inslita arquitectura molecular de los cris- Al estudiar la resistencia de los metales ao causan las hor-
tales lquidos. Insinan asimismo algunas a las temperaturas que se obtienen con migas, esos enemigos de las provisiones
ap1icaciones posibles a consecuencia del helio lquido, prev que la resistencia del atesoradas por las amas de casa califor-
notorio hecho de que estas sustancias mercurio sera an ms fcil de medir a nianas. En los distritos ms clidos del
reaccionan y cambian de color ante mi- los 4,25 grados kelvin, y que disminuira estado, no es pOSible almacenar nada co-
nsculas fluctuaciones de temperatura, hasta hacerse despreciable a los 2 gra- mestible sin atraer miradas de ellas, y
esfuerzo mecnico, radiacin electromag- dos kelvin (-271 grados ce ntgrados). Los los daf.os que causan son realmente im-
ntica y entorno qumico. experimentos han respaldado esta pre- portantes. Nunca como en 1864, en lo
diccin por lo que respecta a las bajas tem- que alcanzan los recuerdos de los colo-
peraturas, pero tambin han puesto de nos ms ancianos, han sido tan numero-
Agosto 1914 manifiesto el hecho de que la desapari- sas en las cotas ms bajas de Sacramento
cin de la resistencia es sbita. El mercu- y San Joaqun. Y en las minas los residen-
La Gran rio a la temperatura de descenso, conoci- tes informan de que ejrcitos de ellas in-
Guel'l"a da como temperatura crtica (4,19 grados vaden despensas, cocinas y armarios. Los
Jams desde Que em- mineros sostienen que
pezaron las guerras estn acumulando re-
hubo un pueblo mili- servas a nticipadas de
tar de esa importan- comestibles para hacer
cia, con una confianza tan absoluta en su frente a un largo y cru-
invencibiJidad, Que haya arriesgado tanto do invierno.
como ahora lo hacen los ejrcitos alema-
nes combatiendo en tierra y mar. De ven-
cer los teutones, estos sometern a toda
Europa a su dictado y las banderas de sus
barcos de guerra y mercantes ondearn
si n oposicin por los siete mares, sin que
nada se in terponga entre ellos y el domi-
nio mundial salvo la gran repblica an-
glohablante de] Nuevo Mundo. Si Alema-
nia hubiera mostrado un espritu menos
implacable al abalanzarse contra el resto
de Europa con una desafiante osada ra-
yana en el desprecio, podra esperar, en
caso de desastre, unas condiciones razo-
nables en la rendicin de cuentas. Pero,
as las cosas, si Europa vence se cobrar
-
;;
5
un gravoso peaje. DISIlIlULAR LA ~
CALVICffi: Implante i
RAlmiendos capilares de cabello con raJces de -<
Seg n se afirma, el mtodo de implante hilo de oro, Hungra, ~
capilar del doctor Szekely, de Budapest, 1914. 5!

96 INVFSTIGACIN y CIENCIA, agosto 2014


En el prximo nmero ... Septiembre 2014

ASTROFfslCA

Las burbujas gigantes


de la Va Lctea
Douglas FinJbeinel~ Meng Su
y Dmilry Malyshev
Se han descubie rto unos lbulos que se
extiende n decenas de miles de aos luz
COMPUTACIN
por encima y por debajo del disco de la Va
wctea. Su origen sigue siendo un misterio. Percepcin extrasensorial
Gcrshon Dublon y Joseph A. Pomdiso
Cmo cam biar nuestra fOfma de ver,
or, pensar y vivir, un mundo repleto
SO STENtBllIDAO de sensores.
llilutilizacin de aguas residuales
Olive HeffcI7Jan
Las aguas residuales tratadas podran convertirse en
la fuente ms segura y sostenible de agua corriente,
si se vence el rechazo social.

ARQUEOLOGA

Dioses de sangre y piedra


Erik Vanee
Envuelta en miste ri o durante largo tiempo, la antigua cultura
de Teotihuacn por fin desvela sus secretos.

INVFSTIGACINYCIENCIA DISIRIBUCIN COLABORADORFS DE FSfE NMERO


DlItECfORA GENERAL para Espaa: Asesoramiento y traduccin:
Pilar Bronchal Garrella LOGISTA, S. A.
DIRECTORA EDITORIAL Po1. Ind. Pinares Umlos - Electricistas, 3 Jacobo Chamorro: Psicobiologa de los hbitos: Vctor
Laia Torres Casas 28670 Villaviciosa de Od6n (!l ladrid) Parro Garca: Nuevas tcnicas para buscar vida en Mane;
ED ICIONES Anna Ferrnn cabeza, Tc1. 916 657158 Andrs Martnez: Apuntes. Genrica de la resistencia
Ernesto Lozano Tcllcchca. Yvonnc Buehholl, CarIo Fem para los restantes pases: microbiana e Inmigradn y riqueza; Jos Manuel Vidal
PRODUCCIN M" Crul Iglesias capn, Prensa Cientifica, S. A_ Donet: Detector de patgenos; Xavier Roqu: El encaje
Albert Marin Garau Muntaner, 339 pral. 1.' de las placas tectnicas; Olivia Pote!: La reprodudbilidad
SECIU:.TAIA Purificacin Mayoral Martinel
08021 Barcelona en biologfa; Fabio Teixid: Invocar la lluvia. lasicris/aJes
ADM INISTRACiN Victoria Andr!; Laiglesia
SUSCRI PCIONES Concepcin Orenes Delgado, extraterrestres y Erosin (XJrenfriamienro; Bartola luque:
OIga manco Romero PUBUCIDAD La economa de Ponz;; Alberto Ramos: El orculo de
NEW PL<\NNING
Ramanujan: Juan Pedro Campos: Apuntes; J. Vilardell:
Javier Dfaz Seco
EDITA Te!. 607 941341 Hace ...
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