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MIRKHEIM

POUL ANDERSON
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A Jerry Pournelle

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PROLOGO
X-500.000
En un tiempo haba existido una estrella grande y orgullosa que brillaba como cien
soles juntos. Su resplandor blanco azulado haba lucido inmutable durante cuatrocientos
millones de aos, un reto para la oscuridad que la rodeaba y un desafo para aquellos
otros soles cuyas lejanas luces se apiaban en el cielo. Un compaero digno de su
majestad giraba a su alrededor a gran distancia; un planeta con una masa igual a la de
la Tierra mil quinientas veces y que brillaba como una brasa debido al calor de su propia
contraccin. Puede que tambin hubieran existido mundos y lunas inferiores, ahora no
podemos decirlo. Slo sabemos que las estrellas gigantes rara vez estn acompaadas y
que, por tanto, aquello se deba a una curiosa orden de Dios, al destino o a la casualidad.
Los gigantes mueren jvenes, tan arrogantemente como han vivido. Un da, el
combustible de hidrgeno del ncleo se termin. En lugar de hincharse y enrojecer, como
hacen los soles inferiores cuando envejecen, aqul se desplom sobre s mismo. Energas
inimaginables quedaron en libertad, los tomos chocaron unos contra otros y se
fundieron creando elementos nuevos y extraos; la estrella explot. Durante un corto
perodo de tiempo su furia la hizo brillar casi tanto como toda su galaxia.
Ningn mundo ordinario podra haber soportado la tormenta incandescente que
fue entonces arrojada hacia el exterior. Debi desaparecer por completo algo equivalente
a la Tierra, vaporizado hasta el mismo hierro del ncleo. Incluso el poderoso compaero
de la estrella perdi la mayor parte de su masa, saliendo despedidos hacia el infinito el
hidrgeno y el helio. Esto absorbi tanta energa que el corazn metlico de aquel globo
solamente fue derretido. Sobre l bulla la materia que arrojaba la estrella en su lucha
con la muerte.
Gran parte de esa materia escap hacia el espacio. Durante dcadas de milenios,
los restos del sol y de su planeta giraron en el centro de una nebulosa que, vista desde
lejos, reluca como un encaje encantado. Pero a lo largo de aos luz se fue
desvaneciendo y disipando y la oscuridad avanz hacia su interior. Lo que quedaba del
planeta se congel, destellando apenas en los puntos donde sus compuestos metlicos
reflejaban el brillo de constelaciones lejanas.
Estas ruinas solitarias fueron a la deriva por las profundidades durante medio
milln de aos.

X-28
El mundo que los hombres llaman Babur nunca ser un hogar para ellos. Cuando
Benoni Strang sali de su nave fue violentamente consciente del peso. Sobre sus huesos
cay casi el doble del empuje del Hermes que le haba engendrado o de la Tierra que
haba engendrado a su raza. La carne gema bajo su propia carga. La armadura que le
mantena con vida se convirti en una piedra sobre los hombros, sobre los pies.
Aunque poda haber activado su propulsor y volar desde la escotilla, prefiri no
obstante caminar por la pasarela hasta el suelo, como un rey de visita.
Al principio apenas pudo ver qu seres le esperaban. Mogul, el sol, estaba alto en
un triste cielo prpura enturbiado por nubes rojas, y aunque su brillo era ms fuerte que
el del Sol o Maia, a aquella distancia era diminuto. El suelo nevado desprenda algo de
luz, al igual que un acantilado de hielo a un kilmetro de distancia y que la catarata de
amoniaco lquido que se despeaba desde su cumbre. Pero su vista no llegaba hasta el
horizonte. Crea que su lmite visual por la izquierda estaba marcado por un bosquecillo
de rboles bajos con largas hojas negras y que, a la derecha, poda distinguir la
centelleante ciudad que saba estaba all. Sin embargo, esto era tan incierto como el
recibimiento que le esperaba. Y todas las formas que divisaba eran tan extraas, que

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cuando apartaba la vista de ellas no poda recordarlas. Aqu tendra que volver a
aprender desde el principio cmo usar sus ojos.
Una atmsfera de hidrgeno y helio haca que el estruendo de la catarata, el
sonido de las botas sobre la pasarela y despus el crujido de los tmpanos cuando pis el
suelo sonasen estridentes. En cambio, el ruido de su respiracin dentro del casco, el
sonido de la sangre, los perciba como sordos toques de tambor. El sudor le humedeca la
frente y saba que apestaba, pero apenas lo adverta. Se senta demasiado jubiloso por
haber llegado.
Delante de l, la mancha fue cobrando forma con cada paso que daba hasta que
se convirti en un amasijo de unas doce criaturas. Una de ellas se acerc para reunirse
con l. Se aclar la garganta y dijo torpemente por el micrfono:
Soy Benoni Strang. Querais que viniese aqu.
El baburita llevaba un vocalizador que transformaba los zumbidos y balbuceos en
palabras nglicas.
Lo pedimos en tu beneficio adems del nuestro. Si vas a mantener estrechas
relaciones con nosotros e investigarnos, y nosotros a ti, debes venir a menudo a la
superficie de nuestro planeta y tratar directamente con nosotros. Esta visita ser una
prueba de tu capacidad.
Su capacidad ya haba sido comprobada en las cmaras de reproduccin
ambiental de la escuela donde se haba preparado, pero Strang no se lo dijo. Podra
ofenderles. Los humanos saban poco sobre los baburitas, a pesar de dos dcadas de
contactos que haban culminado en un comercio que intercambiaba tecnologa espacial
por metales pesados y algunos artculos ms. No tenemos ni idea de lo que ellos pueden
saber sobre nosotros, record l.
Te doy las gracias dijo. Tendris que ser pacientes conmigo, pero pronto
estar en una posicin que recompense vuestros esfuerzos.
Cmo?
Encontrando nuevas reas donde podamos hacer negocios en beneficio mutuo.
Strang no dijo que sus superiores no tenan demasiadas esperanzas de que eso
llegase a suceder. Le haba costado trabajo conseguir aquel destino dirigido
principalmente a proporcionar unos cuantos aos de experiencia prctica a un joven
xenlogo cuya educacin se haba centrado en los planetas subjovianos.
El no haba insinuado nada sobre las ambiciones que alimentaba. La hora de
hacerlo llegara cuando tuviese pruebas de que su plan era posible..., si es que llegaba a
serlo.
Despus de nuestra experiencia en Suleimn dijo el nativo, ponemos en
duda lo que podemos conseguir de la Liga Polesotcnica.
La monocorde voz artificial no poda transmitir el resentimiento. Existira detrs
realmente una emocin parecida? Quin poda leer el corazn de un baburita? Ni
siquiera tenan nada semejante a uno.
La Compaa Solar de Especias y Licores no es toda la Liga contest Strang.
La ma es completamente distinta. No tienen en comn ms que ser ambas miembros de
la Liga, y eso significa ahora menos que en el pasado.
Estudiaremos esto le dijo el ser. Por eso cooperaremos con tu equipo
cientfico. Queremos conseguir informacin adems de proporcionarla, queremos obtener
los conocimientos que necesitamos para que nuestra civilizacin pueda reclamar un lugar
junto ala vuestra.
Los sueos del corazn de Strang se avivaron.

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X-24
Las dos lunas de Hermes estaban en lo alto: Caduceus ascenda, pequea pero
casi llena, y la ancha guadaa de Sandalion se hunda hacia el oeste. Arriba, en la
penumbra del atardecer, un par de alas atraparon la luz del sol que se acababa de poner
y despidieron reflejos dorados. Un pjaro tilirra cantaba entre el follaje de un milhojas
agitado por la dbil brisa. La prisa del ro Palomino resonaba en el fondo del can que l
mismo haba ido excavando, pero el sonido llegaba a lo alto convertido en un murmullo.
Sandra Tamarin y Peter Asmundsen salieron a la terraza de la mansin.
Detenindose junto a la balaustrada, contemplaron el paisaje que les rodeaba: el agua
que destellaba abajo entre la sombra, a su alrededor el bosque circundaba Windy Rim, y
enfrente las siluetas violceas de las colinas arcdicas. Sus manos se encontraron.
Me gustara que no tuvieras que irte dijo ella al fin.
A m tambin me gustara no tener que irme replic l. Ha sido una visita
maravillosa.
Ests seguro de no poder arreglrtelas desde aqu? Tenemos equipos
completos de comunicacin, computacin y recuperacin de datos, de todo.
En un caso normal llegara con eso. Pero ahora..., la verdad, mis empleados de
la casta de los travers tienen quejas legtimas. Creo que yo en su lugar tambin
amenazara con ir a la huelga. Si no puedo evitar que los leales tengan preferencia en la
promocin, por lo menos puedo negociar ciertas compensaciones para los travers, por
ejemplo vacaciones extras. Y sus lderes estarn ms inclinados a llegar a un
compromiso si me tomo la molestia de reunirme con ellos en persona.
Supongo que tienes razn. Posees intuicin para esas cosas. Me gustara
poseerla a m tambin suspir ella.
Se contemplaron mutuamente durante cierto tiempo antes de que l dijera:
La tienes, y ms de lo que piensas. Y es mejor as... Probablemente sers
nuestra prxima Gran Duquesa dijo sonriendo.
Lo crees de veras?
El tema que haban estado dejando de lado durante aquellas vacaciones sali por
fin en aquel momento. La mujer aadi:
En un tiempo yo tambin lo crea; ahora no estoy tan segura. Por eso me he
venido aqu, a la casa de mis padres. Despus de ver las consecuencias de mi propia
estupidez, mucha gente ha dejado en claro lo que piensa de m.
Djate de tonteras dijo l, quiz con ms aspereza de lo que quera. Si tu
padre no estuviese incapacitado por sus intereses en ciertos negocios no habra ninguna
duda en cuanto a su eleccin. T eres su hija y la mejor alternativa que tenemos... Igual
que l o quiz mejor... Precisamente por eso eres lo bastante inteligente para saber que
lo que digo es cierto. Me ests diciendo que vas a dejar que un puado de puritanas y
snobs te hagan dao? Dios mo, deberas estar muy orgullosa de Eric. Con el tiempo tu
retoo ser el mejor Gran Duque que Hermes haya tenido nunca.
Sus ojos se apartaron de los de l y se perdieron en la oscuridad de la espesura.
Apenas pudo orla.
Si es que puede doblegar lo malo de su padre que hay en l.
Volvi a mirarle a los ojos y dijo con voz fuerte mientras se ergua:
He dejado de odiar a Nick van Rijn. En realidad, l fue ms honrado conmigo
que yo con l o conmigo misma. Y cmo podra lamentar el haber tenido a Eric? Pero
ltimamente..., Pete, tengo que admitir que me gustara que Eric fuese legtimo. Me
gustara que su padre fuese un hombre que pudiese vivir entre nosotros.
Una cosa as podra tener arreglo respondi l.

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Despus su lengua se detuvo y permanecieron largo tiempo en silencio; dos


humanos grandes y rubios buscndose mutuamente el rostro a travs de una penumbra
que casi les impeda la visin. La brisa arrullaba, el tilirra cantaba y el ro rea en camino
hacia el mar.

X-18
Una nave recorri el espacio hasta encontrar la supernova extinguida. El capitn
David Falkayn observ el ncleo en rbita a su alrededor y vio sus riquezas. Pero su
aspecto era tan amenazador que lo bautiz con el nombre de Mirkheim.
Poco despus condujo all otras naves que llevaban a bordo a unos seres que
tenan la intencin de extraer algo de aquella desolacin. Saban que el tiempo del que
dispondran sera corto y que, por consiguiente, deban trabajar duro y con decisin.
Falkayn y sus camaradas no se quedaron mucho tiempo. Tenan que vivir sus
propias vidas. Regresaban de vez en cuando, ansiosos de saber cmo haba marchado el
trabajo, y los trabajadores les bendeciran siempre.

X-12
Strang ya no caminaba cuando descenda a Babur, sino que viajaba con relativa
facilidad sostenido por unos correajes sobre un deslizador gravitatorio. Los nativos saban
que poda manejarse sobre su mundo lo bastante bien como para ganarse su respeto. Lo
haba demostrado una vez y otra, a veces con riesgo de su vida cuando aquella tierra
violenta sufra un estallido, un terremoto o una avalancha. Hoy estaba sentado en una
cmara construida de hielo y hablaba durante horas con el ser que l llamaba Ronzal.
Este no era el verdadero nombre del baburita, que consista en un conjunto de
vibraciones que el computador del vocalizador haba decidido traducir como ronzal. Lo
ms probable era que no fuese nada parecido, aunque Strang nunca lo haba podido
averiguar con seguridad. Sin embargo, en el curso del tiempo l y el portador del nombre
se haban vuelto tan amigos como era posible serlo en aquellas circunstancias. Y quin
poda decir a qu equivala aquello?
El idioma que empleaban en conversacin dependa de lo que cualquiera de ellos
quisiese decir. El nglico o el latn de la Liga se prestaban mejor a algunos conceptos y el
siseman a otros (estas tres slabas eran otro invento del vocalizador). Y aun as de vez
en cuando se vean obligados a buscar a tientas una forma de expresar lo que queran
decir. Ni siquiera estaban siempre seguros de lo que el otro pensaba. Aunque haban
pasado sus carreras intentando pacientemente construir puentes sobre las diferencias
entre sus cerebros y sus historiales, la tarea estaba lejos de ser terminada.
Pero Ronzal poda decir algo que hizo sonar las trompetas en el interior de Strang.
La oposicin final ha sido vencida. Todo el globo est reunido en la Banda
Imperial. Ahora estamos listos para mirar hacia fuera.
Al fin, por fin! Pero todava quedan aos antes que nosotros Babur y yo
podamos hacer algo ms que mirar. Tranquilo, Benoni; muchacho, tranquilo.
El humano reprimi la exaltacin de sus pensamientos.
Maravilloso dijo.
Ese era todo el entusiasmo que vala la pena demostrar, puesto que las dos razas
no expresaban el jbilo de la misma forma. Aadi:
Claro que mis colegas y yo lo esperbamos. Habais conseguido tantas victorias
que nos dejaba perplejos que hubiera sociedades que se atrevieran a resistirse. De hecho
acabo de volver de una conferencia con mis... vacil, mis superiores.

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En realidad ya no lo son. Segn los acontecimientos aqu han ido cobrando


impulso, al verse cada vez ms probable que Babur de hecho podra convertirse en el
tipo de instrumento que yo haba predicho, y al haberme convertido yo en su principal y
vital lazo con Babur, me he vuelto su igual y al final ser su jefe.
No importa ahora, no tiene sentido fanfarronear, hasta que pueda poner de nuevo
los pies en Hermes queda an un fatigoso camino.
Estoy autorizado para comenzar conversaciones con el fin de crear una armada
espacial para vosotros dijo.
Entre nosotros hemos estado considerando cmo eso podra ser posible desde
un punto de vista econmico respondi Ronzal. Cmo podemos hacer frente al
coste?
Strang habl con precaucin, mientras luchaba contra el estremecimiento que le
recorri intentando recuperar la frialdad.
Es posible que nuestra relacin est madura para abandonar el intercambio
valor-por-valor inmediato que hemos empleado hasta ahora. Es evidente que con los
recursos que podis ofrecernos no podris comprar el desarrollo armamentstico.
(Oro y plata, que en Babur eran baratos porque con sus temperaturas el mercurio
slido cumpla mejor sus funciones industriales. Secreciones de plantas que eran un
conveniente punto de partida para las sntesis orgnico-halognicas. Otros productos que
formaban eslabones de una cadena comercial, que iba de planeta en planeta, hasta que
los comerciantes conseguan por fin lo que queran. El comercio entre dos mundos tan
extraos mutuamente siempre sera marginal, aun en el mejor de los casos.)
Nuestras razas pueden intercambiar servicios adems de productos dijo
Strang.
Ronzal permaneci en silencio, sin duda meditando sobre aquello. Se atrevera a
confiar profundamente en unos monstruos que respiraban oxgeno, beban agua lquida y
desprendan un calor de horno de sus armaduras? Strang comprenda a aquel ser. El
haba pasado por la misma inseguridad, y tampoco nunca completamente tranquilo.
Como para recordarse a s mismo lo fuera de lugar que l mismo se encontraba all, a
travs de la penumbra mir de reojo al baburita.
Cuando ambos estaban de pie, la cabeza de Ronzal llegaba a la cintura del
humano. Detrs de un torso erecto se extenda una barrica horizontal desprovista de cola
y sostenida por ocho cortas patas, que pareca llevar hileras de agallas que en realidad
eran los oprculos protectores de las trqueas que aireaban su cuerpo tan eficientemente
como sus pulmones el de Strang, debido a la densa atmsfera de hidrgeno. Del tronco
surgan un par de brazos que terminaban en garras como las de la langosta y de las
muecas nacan unas fuertes tijeretas que hacan las veces de dedos. La mayor parte de
la cabeza consista en un hocico esponjoso con cuatro ojos diminutos. La suave piel
estaba listada con los colores naranja, negro, azul y blanco, y en su mayor parte iba
cubierta por una fina tnica.
El baburita no tena boca. Destrozaba la comida con las garras y la pona en una
bolsa digestiva que tena junto al abdomen, donde era licuada para que el hocico pudiese
hundirse all y absorber la sustancia nutritiva. Los sentidos del odo y del olfato se
centraban en los rganos traqueales. Hablaban con diafragmas vibrtiles a ambos lados
de la cabeza. Haba tres sexos y los individuos pasaban cclicamente de uno a otro, segn
conductas y circunstancias que Strang nunca haba conseguido dilucidar por completo.
Un humano desentrenado nicamente hubiese percibido algo grotesco. El, que
contemplaba al ser en su propio ambiente, vea dignidad, poder y una extraa belleza.
Detrs del vocalizador, un zumbido pregunt:
Quin de nosotros obtendr beneficios?
Los dos aunque Strang saba que sus palabras carecan de significado para su
interlocutor, dej que resonasen con fuerza: Ganaremos Seguridad, Poder, Gloria,
Justicia.

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Tal y como se divisaba desde una transferencia activada en el invernadero de
Nicholas van Rijn, situado en la parte superior del Winged Cross, el Conglomerado de
Chicago era un paraso de agujas, torres, paredes de muchos colores, cristales de vitrilo,
vas de comunicacin que se curvaban agradablemente, seales centelleantes, un poco
de rboles y verde aqu y all..., el cielo y el lago tan chispeantes de movimiento como el
propio suelo. Los Falkayn nunca se cansaban del espectculo cuando estaban all de
visita. Para David era relativamente nuevo, pues se haba pasado la mayor parte de su
vida fuera de la Tierra, pero Coya, que haba estado visitando a su abuelo desde antes de
aprender a andar, tambin lo encontraba siempre nuevo. Hoy aquello atraa su atencin
todava ms que antes porque ambos embarcaran pronto en su primer viaje juntos ms
all de los cometas, en el lmite del sistema solar.
El anciano les estaba ofreciendo una pequea cena de despedida estrictamente
privada. Los servidores vivos que poda permitirse el lujo de tener no contaban, pues su
discrecin estaba bien probada y, por otra parte, haba enviado a sus dos amantes del
momento a su casa de Djakarta para que le esperasen all dentro de un da o dos. Los
Falkayn iban provistos de buen apetito, saban la idea que tena Van Rijn de una pequea
cena: durara dos horas desde el primer caviar de esturin hasta el ltimo queso,
magnfico en su decadencia. Una sonata de Mozart sonaba alegremente en seal de
bienvenida, las jarras de cerveza se codeaban con unos vasitos de akvavit helado y una
docena de variedades de mariscos ahumados, y el aire estaba sutilmente impregnado de
incienso de Tai-Tu. Su anfitrin vesta en su honor algo mejor de lo que sola: una camisa
de manga larga con encajes en el cuello y puos, un chaleco iridiscente y unos
pantalones color ciruela aunque sus pies calzaban unas sandalias de paja y pareca
de un borrascoso buen humor. Fue entonces cuando repiquete el telfono.
Wat drommel? gru Van Rijn. Le dije a Mortensen que no pasase
llamadas de nadie con menos categora que el arcngel San Gabriel. Ese pudn de
cerebro que tiene se habr enfriado y desecho en pedacitos.
Su enorme forma trastabill sobre la alfombra de gato tropical hasta llegar al
instrumento en el extremo opuesto de la habitacin. Apret el botn para aceptar la
llamada, mientras deca:
Le dar lo que se merece, maldita sea!
Al habla la seora Lennart, seor anunci la figura que apareci en la pantalla
. Dijo usted que hablara con ella en cuanto respondiese a su peticin de entrevista.
La pasamos?
Van Rijn vacil, tirndose de la perilla que adornaba su triple papada bajo su tieso
bigote. Sus ojos negros parecidos a abalorios y colocados muy cerca el uno del otro a
ambos lados de la enorme nariz ganchuda bajo la inclinada frente fueron como dardos
hacia sus invitados. Muchos afirmaban, pero no era cierto, que el dueo de la Compaa
Solar de Especias y Licores tena un computador criognico como alma postiza. Estaba
bastante chiflado por su nieta favorita y su reciente esposo haba sido su protegido antes
de convertirse en su agente.
Ya s lo que va a graznar musit. Porqueras. Va a estropearnos una juerga
feliz.
Pero ser mejor que aproveches la oportunidad de hablar con ella cuando se
presenta, no es cierto, Gunung Tuan? contest Coya. Adelante. Davy y yo
admiraremos la vista.
Ella no sugiri que recibiese la llamada en otra habitacin. Que l poda confiar en
ellos, como de hecho lo haca, no necesitaba decirse con palabras. Las lealtades se iban
haciendo ms intensas personalmente segn disminua la confianza en las instituciones
pblicas, tanto en las del Mercado Comn Solar como en las de la Liga Polesotcnica.

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Van Rijn suspir como un tifn enano y se repanting en un asiento, con la panza
descansando majestuosamente sobre el regazo.
No tardar demasiado, no, cortar la discusin les prometi. Esa Lennart me
produce indigestin, ja, hace que mis malditos jugos hiervan. Pero necesitamos
guardarnos las espaldas mutuamente, por muy huesuda que sea la suya... Pasa la
llamada le dijo a su secretario jefe.
Falkayn y Coya se volvieron con sus bebidas hacia la transparencia y
contemplaron el exterior. Pero sus miradas se apartaron de all porque ambos pensaban
que el otro era una vista mucho ms esplndida que lo que les rodeaba.
El podra estar menos enamorado que ella: le llevaba dieciocho aos y era un
vagabundo que haba conocido muchas mujeres en muchos lugares distintos. Lo que
senta en realidad era que, despus de todo aquel tiempo, haba llegado por fin a un
refugio que haba estado buscando siempre, aun sin saberlo. Coya Conyon, que segua
con orgullo una costumbre en auge en su generacin y se llamaba a s misma Coya
Falkayn, se vea alta y esbelta en su traje pantaln escarlata. Su liso cabello negro le
llegaba a los hombros, enmarcando un rostro de forma oval con ojos grandes y verdes
con pintas doradas, boca grande y dulce sobre la pequea pero firme barbilla y una nariz
chata como la de l. Su tez era marfilea, bronceada por el sol.
Y ella todava no se haba cansado de mirarle. El tambin era alto, su vestimenta
gris dejaba traslucir una complexin atltica, su rostro era anguloso en las mejillas y de
pmulos altos. Como era corriente entre las familias aristocrticas de Hermes, tena los
ojos azules, el pelo rubio y el porte altivo de aquella casta, aunque sus labios desmentan
su herencia, pues eran propensos a rer con mucha facilidad. No necesitaba hasta el
momento ningn tipo de artificio meditcnico para parecer ms joven de los cuarenta y
un aos que tena.
Sonrieron mientras hacan chocar sus jarras de cerveza. El aullido de Van Rijn
devolvi de mala gana sus mentes a la habitacin.
Qu est diciendo?
El mercader se haba erguido en su asiento. Sus tirabuzones negros, que haban
estado de moda haca tres dcadas, danzaron enroscados sobre sus carnosos hombros.
En Falkayn se filtr el recuerdo de un episodio reciente durante el cual una compaa de
la competencia haba montado toda una complicada operacin de espionaje para
averiguar si el viejo se tea el pelo o no. Aquello podra ser una pista sobre si su
capacidad de rapia pronto disminuira con la edad. El intento haba fallado.
No debera usted contar chistes, Lennart continu Van Rijn, no es su estilo.
Aunque estuviese usted vestida de payaso con una mueca pintada en la cara y un globo
rojo en la mano, continuara pareciendo que iba a citar a algn profeta judo de los
menores, en un mal momento. Hablemos francamente de cmo nos organizamos para
detener esta plaga.
La mirada de Hanny Lennart le taladr desde varios miles de kilmetros de
distancia. Era una rubia delgada y ttrica, incongruentemente vestida con una tnica
bordada de oro.
Usted es el nico que est haciendo el payaso, seor Van Rijn dijo ella. Le
digo con bastante claridad que las Compaas no se opondrn a la ley de Garver. Y
djeme que le sugiera algo en su propio beneficio. Siendo la tendencia general la que
sabemos, sera muy poco inteligente por su parte que lanzase contra esa ley a todos sus
politiqueros de superficie y a todos los artistas subterrneos que se dejen sobornar por
usted. Estaran predestinados a fracasar y no conseguira otra cosa que mala voluntad.
Pero... Helen verdoeming! Es que no comprende lo que producir esto? Si los
sindicatos consiguen tener ese tipo de influencia sobre la direccin, no ser la nariz del
camello lo que se meta en nuestra tienda. No, maldita sea, ser su mal aliento y sus
huellas llenas de arena, y en seguida todo l, y ya puede suponer lo que har.
Sus temores son una exageracin dijo Lennart, siempre lo han sido.

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Nunca. Todo lo que yo predije que sucedera ha venido sucediendo, ao tras


ao, pin, pin, pin. Escuche. Un sindicato es una organizacin en busca de beneficios,
por mucho bombo que den a eso del bienestar de los trabajadores. Muy bien, no hay
nada de malo en ello, con tal de que su avaricia sea razonable. Pero en nuestros tiempos
los sindicatos tambin son organizaciones polticas, ligados al gobierno como pulpos
siameses gemelos. Si se les permite controlar esos fondos, es el propio gobierno el que
se nos est metiendo en el negocio.
Lo que puede ser recproco declar Lennart. Francamente..., y hablando
ahora personalmente, no como portavoz autorizado de las Compaas..., francamente,
creo que su idea del gobierno como el enemigo natural de toda vida inteligente es propia
de la era del mesozoico. Si quiere un ejemplo claro de lo que esto puede provocar, mire
fuera del Sistema Solar, mire lo que hacen los Siete en un mundo tras otro,
rutinariamente, brutalmente. O no le importa?
Los propios Siete no quieren que la competencia libre...
Seor Van Rijn, tanto usted como yo estamos muy ocupados. He tenido la
cortesa de llamarle directamente para decirle que no malgaste sus esfuerzos intentando
conseguir que las Compaas se opongan a que la ley de Garver sea aprobada, as que ya
colegir que sa es nuestra intencin. Estamos contentos de que la ley se apruebe y
razonablemente seguros de que esto ocurrir, a pesar de lo que pueda hacer usted y los
de su clase. Quiere terminar esta discusin y que ambos volvamos a nuestras
ocupaciones especficas?
Van Rijn se puso del color de las pulgas y barbot algunas palabras que ella tom
por seal de asentimiento.
Entonces adis dijo ella, y cort la comunicacin.
La pantalla vaca zumb.
Hum, parecen malas noticias se atrevi a decir Falkayn acercndose al viejo
despus de unos minutos.
Lentamente, Van Rijn fue perdiendo su semejanza con un volcn a punto de
explotar.
Noticias desgraciadas murmur. Injustas, desagradables, malolientes,
fangosas noticias. Haremos como si nunca las hubisemos odo.
Coya se acerc al asiento y le acarici la melena con la mano.
No, Gunung Tuan dijo tranquilamente, cuntanoslo, te sentirs mejor.
Van Rijn les transmiti las nuevas entre juramentos y frases menos comprensibles
en varios idiomas. El delegado de Lunogrado en el Parlamento, Edward Garver, haba
presentado una ley por la cual la administracin de los fondos de las pensiones privadas
concedidas a empleados que fuesen ciudadanos del Mercado Comn pasaba a estar
controlada por sus sindicatos. En el caso de Solar de Especias y Licores esto quera decir
el Sindicato de Tcnicos Unidos principalmente. Las Compaas se llamaba as a las que
tenan su base y operaban mayoritariamente dentro de los confines del Mercado Comn
haban decidido no oponerse a la aprobacin de la medida. Antes bien, sus
representantes trabajaran con los comits nombrados al efecto para perfeccionarla a
satisfaccin de todos. Esto quera decir que la Liga Polesotcnica como tal no podra
hacer nada: las Compaas y sus satlites controlaban demasiados votos en el Consejo.
Adems, los Siete del Espacio probablemente la recibiran con indiferencia, ya que una
ley as no les afectaba demasiado. Eran las empresas independientes como la de Van Rijn
las que se veran ms controladas, pues operaban a escala interestelar, pero con gran
parte de sus mercados en el interior del Mercado Comn.
Y cuando los Tcnicos Unidos digan dnde debemos invertir, Tcnicos Unidos
consigue un gran poder extra termin el mercader. Poder no slo en nuestros
negocios, sino tambin en las finanzas, en la economa, en el gobierno..., y ser el
gobierno quien llevar la direccin del show de forma progresiva. Ach, no os envidio los
hijos que tendris vosotros dos.

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No ves ninguna esperanza de impedirlo? pregunt Falkayn. Yo s lo muy a


menudo que has jugado con cualquiera que se desmandaba. Qu me dices de un
esfuerzo de relaciones pblicas? Presiones sobre los legisladores apropiados, cabildeos,
todos los trucos que tan bien conoces.
Creo que no hay nada que hacer con los cinco grandes contra nosotros dijo
pesadamente Van Rijn. Quiz est equivocado, pero... ja, ja, David, chico, te llevo
treinta aos y las personas al final se cansan, aunque tengan cromosomas de larga vida
y cantidad de buenos tratamientos antisenectud. No har mucho.
Se dio nimos a s mismo.
Pero, Dios mo, qu son todas esas tonteras que estoy diciendo? Se supone
que pasamos una noche feliz y nos emborrachamos antes de que Coya se vaya con tu
equipo y encuentre montones de beneficios nuevos y encantadores.
Se puso de pie.
Lo que necesitamos aqu es ms bebida! Estamos tan secos como Marte.
Dnde est esa botella de cola? Digo que bebis ms cerveza! Ms akvavit! Ms de
todo, maldita sea!

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El sol Elena era un enano, pero la cercana de su planeta Valya haca que su disco
luciese grande y de un rojo anaranjado en el cielo color ndigo. La maana estaba a la
mitad y no se pondra hasta dentro de unas cuarenta horas. El ocano brillaba tan
tranquilo como un lago. La tierra ondulaba bajo una cubierta bermeja de arbustos y
turba. Unos diminutos y brillantes voladores, que no eran insectos, galopaban sobre una
brisa clida y que sonaba un poco a hierros entrechocndose.
Delante del edificio central de la base cientfica, Eric Tamarin-Asmundsen. hablaba
de su ira y de sus intenciones a la comandante Anna Karagatzis. A su lado se agazapaba
el nativo que ellos denominaban Charlie, de largas extremidades, delgado, cubierto por
pelos azules y con una cabeza que pareca una lgrima con antenas.
Le estoy diciendo que all no har otra cosa que perder el tiempo dijo la mujer
. Cree que yo no he pasado de las protestas a las splicas y a las amenazas? Wyler se
ri de m... hasta que se enfad y a su vez nos amenaz si no dejaba de darle la lata.
Yo no saba eso! Eric se puso rgido mientras la sangre se agolpaba en su
rostro e intentaba calmarse. Pero es un farol. Qu podran atreverse a hacer contra
cualquiera de nosotros? Se atreveran?
No estoy segura dijo Karagatzis con un suspiro, pero he estado en su
campamento y he visto lo bien armados que estn. Y qu somos nosotros ms que una
comunidad de investigadores y personal de servicios que nunca en su vida ha disparado
un tiro? Los hombres de la Estelar pueden hacer lo que quieran. Y estamos alejados de
todas las jurisdicciones civilizadas.
De verdad? No es cierto que el Mercado Comn pretende tener derecho a
castigar las fechoras de sus ciudadanos en cualquier lugar que stos se encuentren?
Es cierto. Pero supongo que muchos, si no todos, los de este grupo tienen
diferentes ciudadanas. Adems, no conseguiramos una investigacin policial aqu, los
ms cercanos estn a ms de doscientos aos luz de distancia.
Hermes no est tan lejos.
Karagatzis le dedic una mirada de sondeo. Era grande. Sus rasgos marcados por
la intemperie le hacan mayor de los veintin aos que tena; corpulento, de nariz
romana, mandbula cuadrada y ojos castaos, normalmente era feo de una forma
agradable, pero ahora la rabia le haca aparecer siniestro. Segn el estilo de los hombres
en su planeta natal y en la Tierra, no llevaba barba, pero s unos rizos negros cortados

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por encima de las orejas. Vesta un mono normal y botas, aunque la insignia de la familia
ducal campeaba sobre un emblema en el hombro.
Qu es lo que Hermes podra hacer? se pregunt Karagatzis. Qu querra
hacer? Estoy segura de que Valya no significa nada para su pueblo.
Estelar de Metales comercia con nosotros le record l. No creo que los jefes
de Wyler le agradeciesen que provocase a un buen compaero de negocios.
Es que un conjunto ms de barbaridades en otro de esos mundos atrasados
molestara realmente a alguien? Le importara mucho a usted si estuviese all, si nunca
hubiese estado aqu de servicio y oyese la historia? Sea honrado consigo mismo.
Estoy aqu y debo hacer lo que pueda, no? dijo l respirando profundamente.
Bien ella haba tomado una decisin. Muy bien, Lord Eric hablaba
cuidadosamente, como si ella tambin hubiese sido educada en el dialecto del nglico
que hablaban en Hermes, tiene permiso para ir y ver si su influencia puede mejorar la
situacin. Pero no fanfarronee. No nos comprometa en algo imprudente. Y no le prometa
nada a los nativos.
El dolor rompi su caparazn mientras aada:
Ya ha sido bastante doloroso verlos venir a nosotros perplejos y creyendo que
los humanos ramos sus amigos y... y tener que admitir que no podemos hacer nada.
Eric baj su mirada en la direccin de Charlie. El autctono le haba buscado
cuando l regres. Se haban conocido cuando el de Hermes estaba haciendo trabajo de
campo en las montaas de las que Charlie ahora haba tenido que fugarse. Cogido por
sorpresa, slo pudo decir:
Seora, no he alimentado conscientemente las esperanzas de este individuo.
Karagatzis le sonri tristemente y dijo:
Por lo menos las mas no.
No tardar mucho dijo Eric. Deseme suerte, adis.
Se alej rpidamente con Charlie a su lado.
Cuando se marchaba se cruzaron con varias personas que les saludaron, aunque
no de forma demasiado alegre. La invasin estropeaba los proyectos de todo el mundo,
directa o indirectamente. Quiz sera ms apropiado decir que a aquellos trabajadores les
gustaban los nativos de Valya. Era duro permanecer sin poder hacer nada mientras el
pueblo de las montaas estaba siendo despojado.
Indefensos?, pensaba l. Ya lo veremos. Al mismo tiempo, el fondo de su mente
le deca que aquello haba estado sucediendo desde haca varias semanas ya. No habra
hecho alguien algo si es que era realmente posible doblegar a la Estelar?
El y sus compaeros se haban ido a otro de los continentes, principalmente para
observar los rituales de las danzas. La coreografa era una ntima y complicada parte de
la vida en todos los lugares de aquel planeta. Haban dejado aparcado su vehculo
bastante lejos del emplazamiento de los danzantes, para minimizar el efecto de su
presencia. No les haba parecido que hubiese ningn riesgo importante en suprimir as el
contacto por radio. Pero cuando regresaron se encontr con una desgracia que quiz
hubiese sido capaz de impedir...
En el exterior de la base haba una docena de refugios provisionales cuyo plstico
resaltaba chilln sobre los suaves rojos y pardos de la vegetacin. Karagatzis le haba
contado a Eric cmo los hombres de la Estelar de Metales haban expulsado de las
montaas a los pocos buscadores de oro independientes que estaban all antes que ellos
y cuyas actividades haban sido inofensivas debido a su pequea escala y a todos los
nativos que se resistieron. Las vctimas estaban esperando que llegase su prxima nave
con suministros para que se los llevase de all.
Uno de los hombres que esperaban sentados, ociosos y amargados, se levant y
se acerc. Eric le haba conocido anteriormente: era Leandro Mendoza.
Hola, Tamarin-Asmundsen dijo sin sonrer.

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Debido a su preocupacin, el de Hermes se sinti sorprendido durante una


fraccin de segundo. Quin? Normalmente los apellidos no se empleaban cuando se
hablaba con los de su clase; cuando se dirigan a l formalmente era Lord Eric, y de lo
contrario sencillamente Eric o Gunner para amigos ntimos. Record que Mendoza
estaba usando el nglico segn se hablaba en la Tierra y se maldijo a s mismo.
Hola dijo, detenindose de no muy buena gana.
Ha estado fuera, no? pregunt Mendoza. Acaba de enterarse, verdad?
S, y si me permite tengo prisa.
Va a visitar a Sheldon Wyler? Qu cree que podr hacer?
Lo averiguar.
Tenga cuidado, no sea que lo averige en forma poco agradable, como nos pas
a nosotros.
Ah, s, he odo que sus guardias les expulsaron de sus propias excavaciones con
la ayuda de armas. Dnde estn sus aparatos?
Los vendimos. No tenamos otra alternativa. Todos nosotros habamos invertido
una nova en nuestros equipos y an no habamos ganado suficiente para pagar por su
transporte a otro lugar. Nos los compr a un precio que nos deja medio arruinados.
Habr sido acertado eso? dijo Eric despreciativamente: No han puesto en
peligro su caso cuando lo lleven ante un tribunal? Por supuesto que los demandarn,
espero.
Mendoza dej escapar la risa.
Ante un tribunal del Mercado Comn? Si la propia Estelar no tiene al juez en
nmina estar en la otra compaa, y acostumbran a hacerse favores mutuamente.
Nuestras quejas hubiesen sido rechazadas antes de terminar de exponerlas.
Me refiero a la Liga Polesotcnica. A su tribunal de tica.
Est bromeando? despus de unos segundos, Mendoza aadi: Bueno,
adelante, si eso es lo que quiere; le agradezco su buena intencin.
Se apart con la cabeza baja.
Eric continu su camino.
Qu deca tu otro yo? pregunt Charlie.
Aunque eso era una traduccin muy tosca de los gorgojeos de su pregunta. Los
psiclogos an no haban conseguido aprender los conceptos del yo y del t que
subyacan tras el lenguaje de las tierras altas. Y ahora, pensaba Eric, toda aquella cultura
se hallaba en trance de desaparicin debido a los hombres que operaban en su pas.
Su vocabulario tambin era escaso, aunque eso se deba a las sesiones con un
educador inductivo.
Es uno de los que estaban cogiendo oro antes de que los recin llegados les
echasen explic.
S, nosotros les conocemos bien. Pagaban generosamente con herramientas y
ropas por el derecho a cavar unos pocos agujeros. Los ltimos en llegar no pagan nada
y, lo que es peor, estn dispersando el ganado de los bosques.
El hombre que habl conmigo no esperaba que yo consiguiese nada.
Y t?
Eric no contest.
En el garaje, Eric escogi un vehculo e hizo una sea a Charlie para que subiera
primero. Las antenas del nativo de Valya se estremecieron porque nunca
haba volado antes. Pero cuando el vehculo se elev silenciosamente por la accin
de la antigravedad, contempl la Tierra a travs de la burbuja de la cabina, y dijo:

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Puedo guiarte. Hacia all.


Seal el nordeste.
Un humano con un historial parecido no podra haber interpretado tan
rpidamente una vista area por primera vez, pens Eric. Haba llegado all haca casi un
ao, dispuesto a sentirse paternalista y amigable con seres cuya cultura ms
desarrollada se encontraba an en el equivalente a la Edad del Bronce y ya haba llegado
a admirarles. Tecnolgicamente, por supuesto, no tenan nada que ensear a una
especie que navegaba por el espacio. Pero se preguntaba qu influencia tendra con el
tiempo su arte y su filosofa.
Si es que sus sociedades conseguan sobrevivir, pues muchas veces los cimientos
de la existencia son terriblemente vulnerables. Un ejemplo inmediato: los habitantes de
las tierras altas obtenan la mayor parte de sus alimentos de unas bestias que coman
hojas, ni salvajes ni domsticas, sino algo que no equivala exactamente a ninguna de
esas dos palabras. La expedicin de la Estelar de Metales haba diseminado los rebaos
al llenar el territorio ms rico de estruendosas mquinas excavadoras; se haban
convertido en algo as como una plaga de langosta en la antigua Tierra.
Por los tres equivocados Hados, el pensamiento le mordi a Eric, por qu tiene
que ser el oro un recurso industrial importante? Su parte madura le dijo secamente: Por
su conductividad, maleabilidad y relativa inercia qumica. Protest: Por qu tiene que
venir aqu precisamente una corporacin extraa, cuando podran ir a miles de mundos
desprovistos de vida? La respuesta no tard en llegar: Un planetlogo advirti la
existencia de un rico depsito y la noticia fue conocida, originando una fiebre del oro en
pequea escala, de la que a su vez se enter la compaa. Los trabajos de prospeccin
ya estaban hechos y en Valya los hombres no necesitamos caros y delicados aparatos de
soporte vital.
Entonces por qu el filn tiene que estar justo donde est? Esa pregunta no tena
respuesta.
El vehculo vol rpidamente sobre las llanuras de la costa. La tierra suba y se
escarpaba, transformndose en una cordillera cubierta por bosques. Al lado de un lago
apareci un feo parche desnudo. Charlie lo seal y Eric descendi.
Ya sobre el suelo, un par de guardias salieron corriendo a darles alcance: un
humano y un merseiano.
Qu estis haciendo aqu? dijo el hombre con violencia. Esta es una zona
particular y est prohibida la entrada.
Quin te dio los ttulos de propiedad? se eriz Eric.
No te importa. Los tenemos y los hacemos valer. Fuera.
Quiero ver a Sheldon Wyler.
Ya habis visto lo suficiente, cabezas de chorlito. Marchaos, o es que tenemos
que ponernos duros? mientras hablaba, el guardia haba llevado la mano hacia la
pistola enfundada en su cintura.
No creo que a l le guste que ataques al presunto heredero del trono de Hermes
dijo Eric.
Los mercenarios no pudieron ocultar por completo su nerviosismo. El Gran Ducado
no estaba tan lejos y, de hecho, posea una pequea armada.
De acuerdo, venid dijo el humano por fin.
Eric vio pocos trabajadores mientras cruzaban el polvoriento campamento. La
mayora estaban violando el bosque. La Estelar no se contentaba con excavar en los
filones y cribar los riachuelos. Arrancaba el cuarzo de maderas enteras, lo pasaba por un
extractor mvil y dejaba montaas de desechos venenosos; enviaba ros enteros a travs
de separadores hidrulicos, sin importarle toda la fauna acutica que ello destrua.
La monstica oficina se encontraba en el interior de una cabina prefabricada.
Wyler estaba sentado detrs de un gran escritorio. Era corpulento y de rasgos pesados,

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con un bigote que le daba aspecto de morsa, y al principio manifest unos modales
sorprendentemente suaves. Despidi a los guardias, y dijo:
Sintese. Fuma? Estos puros estn liados con tabaco cultivado en la Tierra.
Eric neg con la cabeza y se sent.
As que algn da ser usted Gran Duque continu Wyler. Pensaba que ese
trabajo era electivo.
Lo es, pero normalmente es elegido el hijo mayor.
Y cmo es que se encuentra aqu haciendo de cientfico, entonces?
Preparndome. Un Gran Duque tambin tiene tratos con no humanos.
Experiencia xenolgica... la voz de Eric se apag. Maldicin! Este bergante ya me ha
puesto a la defensiva.
As que en realidad no habla en representacin de su mundo?
No, pero... no... Bueno, yo escribo all y con el tiempo volver.
Por supuesto asinti Wyler, nos gustara que tuviera una buena opinin de
nosotros. Qu le parecera or nuestra versin del caso?
Eric se inclin hacia delante con las manos sobre las rodillas.
La seora Karagatzis ya me ha contado lo que usted le dijo. S cmo han
conseguido ustedes su permiso para explorar y desarrollar. S que pretenden que
como la propiedad privada no es una institucin local no estn violando ningn derecho.
Y dice tambin que dentro de uno o dos aos habrn terminado, harn las maletas y se
marcharn. S. No necesita repetirme todo eso.
Entonces seguramente no tiene usted que repetirme a m lo que dijo su
comandante.
Pero es que no le importa lo que est haciendo? Wyler se encogi de hombros.
Cada vez que una nave espacial toca la superficie de un nuevo planeta hay unas
consecuencias. Sabamos que nadie haba puesto objeciones a la minera de los
independientes, aunque no tenan permiso..., ninguna justificacin legal. Estaba
dispuesto a tratar de conseguir alguna compensacin para esos saltamontes... los
nativos. Pero para eso hubiese necesitado la ayuda de vuestros expertos. Lo que obtuve
fue el maldito obstruccionismo.
S, porque no hay ninguna forma de compensar la ruina de un pas. Para qu
seguir? estall Eric. Nunca le import. Desde el principio tenais la intencin de ser
una banda de salteadores.
No le parece que eso tendran que decidirlo los tribunales? No es que crea que
vayan a ir a juicio, cuando no pueden demostrar ningn dao serio Wyler apoy los
dedos sobre la mesa y entrelaz los dedos. Con franqueza, me desilusiona usted, no
esperaba que repitiese una conversacin rancia. Ya sabe que yo tambin puedo
pretender que estoy aqu haciendo el bien. La industria necesita oro. Ustedes han puesto
la conveniencia de unos miles de malditos salvajes sobre las necesidades de billones de
seres civilizados.
Yo..., yo... Muy bien Eric irgui la cabeza. Hablemos francamente. Ha hecho
usted un enemigo de m y yo tengo influencia en Hermes. Quiere dejar las cosas tal
como estn o no?
Como es natural, la Estelar de Metales quiere conservar la amistad, si lo
permits; en cuanto a esa amenaza... admito que no soy un experto en vuestros asuntos,
pero creo recordar que tenis all una casta descontenta. Querrn hacer propios los
problemas de un puado de aliengenas mucho despus de que estas operaciones hayan
terminado? Lo dudo. Creo que su madre tiene ms sentido comn que todo eso.
Al final, Eric regres a su vehculo igual que vino. Era la primera derrota absoluta
que haba conocido en su vida. Como le previniera Karagatzis, el decrselo a Charlie la
hizo doblemente penosa.

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X-5
El satlite de Babur, al que los humanos haban llamado Aysha, tena
aproximadamente el mismo tamao que la Luna. Benoni Strang contemplaba las rocas
cenicientas y agujereadas por los crteres, escasamente iluminadas, desde una escotilla
en una de las cpulas de la colonia. El cielo estaba negro y las estrellas brillaban en aquel
vaco sin parpadear. El planeta colgaba giboso, como un gran escudo de mbar
blasonado por las bandas que formaban las nubes, cuya blancura era suavizada por
tonos de ocre y cinabrio. Cerca, en el horizonte, se elevaba el esqueleto de un soporte de
pruebas para naves espaciales que pareca una torre dispuesta para poner sitio al
universo.
El interior de las cpulas era algo ms que clido. El peso normal en la Tierra, aire
que un hombre poda atreverse a respirar. Strang estaba de pie sobre una hierba
aterciopelada entre arbustos llenos de flores. Detrs de l, y en el parque, se
encontraban una sala de baile, una piscina, fuentes, mesas donde se poda uno sentar y
cenar la comida ms delicada y los vinos ms exquisitos. En otros puntos de la base
haba diversiones de todo tipo, desde una tienda de productos de artesana y un teatro
de aficionados hasta los vicios ms complicados que existiesen en cualquiera de los
mundos conocidos. La gente que trabajaba all necesitaba no slo distraerse de un
trabajo muy exigente, sino tambin compensaciones por el hecho de tener que pasar
buena parte de su vida en Ayisha y Babur con ambiente artificial, de no permisos ni
poder recibir visitantes y de tener que someter a censura su correo. Los que al fin no
podan soportarlo por ms tiempo, a pesar de la generosa paga que se iba acumulando
all en el hogar, tenan que ser sometidos a un lavado de cerebro antes de partir. Aquello
formaba parte del contrato, que era hecho valer prontamente por la polica de la colonia.
La mente de Strang volvi a los primeros aos: el trabajo, el peligro y la
austeridad de la poca en que los hombres haban construido por primera vez una cabeza
de puente en aquella soledad, y casi los ech de menos. Entonces haba sido joven.
Aunque nunca fui especialmente alegre como se supone que lo son los jvenes,
pens. Siempre fui demasiado ambicioso.
En qu ests pensando tan melanclico? le pregunt Emma Reinhardt.
Se volvi a mirarla. Era una atractiva alemana, ayudante de ingeniera, que tena
muchas probabilidades de convertirse en su primer amante; ltimamente haban estado
muchas veces juntos.
Oh dijo l, pensaba slo en lo lejos que hemos llegado desde que
empezamos aqu y en lo que falta todava.
Alguna vez piensas en otra cosa que no sea tu... tu misin? pregunt ella.
Siempre me ha exigido todo lo que yo tengo para dar admiti l.
Ella le estudi a su vez. Era delgado, de altura media y de movimientos graciosos.
Su rostro era rectangular y de rasgos regulares, su cabello y su bigote eran castaos
oscuros y sus ojos de un gris azulado. Para aquellos momentos de ocio llevaba un traje
pantaln de confeccin muy cuidada.
A veces me pregunto qu ser de ti cuando este proyecto termine murmur
ella.
An falta bastante para que eso suceda dijo l. Ahora mismo calculo que
faltan seis aos estndar antes de que podamos hacer nuestro primer movimiento
importante.
A menos que seis sorprendidos.
S, lo que no se puede predecir es prcticamente inevitable. Bueno, confo en
que lo que hemos construido sea lo suficientemente slido para poder ajustarse... y
actuar.

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No me entiendes dijo ella. Es claro que todava tienes ante ti un largo


perodo de direccin de este asunto. Pero, con el tiempo, se te escapar de las manos, o,
por lo menos, habr tambin otras manos. Y entonces qu?
Entonces, o mejor dicho, antes de eso, me ir a casa.
A Hermes?
El asinti mientras deca:
S. En cierta forma, todo este trabajo ha sido para m un medio de llegar a ese
fin. Ya te he contado lo que sufr all.
La verdad, y hablando con franqueza, a m no me ha parecido tan terrible dijo
ella. Como eras de la casta de los travers no podas votar, los aristcratas posean
todas las tierras y... Bueno, no hay duda de que un chico ambicioso se sentira frustrado.
Pero te marchaste del planeta, no?, y te hiciste una carrera. Nadie intent impedrtelo.
Qu me dices de los que se quedaron all?
S, qu me dices de ellos? De verdad estn tan mal?
Son unos seres inferiores! No importa lo cmodas que puedan parecer las
condiciones que se les imponen, son seres de segunda categora. No tienen ningn tipo
de voz en los asuntos de su propio planeta. Y las familias no tienen ningn inters en el
progreso ni en el desarrollo, slo piensan en agarrarse a sus preciosos privilegios
feudales. Te estoy diciendo que todo ese podrido sistema debiera haber sido destruido
hace cien aos. No, debiera haber sido abortado desde el mismo principio... Strang se
detuvo. Pero no podrs comprenderlo porque no lo has experimentado.
Emma Reihnhard fue recorrida por un ligero estremecimiento. Acababa de percibir
fanatismo.

X-l
Leonardo Rigassi, un capitn del espacio procedente de la Tierra, fue el hombre
que rastre el mundo que estaban buscando varias tripulaciones, y vio, con asombro,
que haba otros que haban llegado mucho antes que l. Gente que llamaba a aquel
mundo Mirkheim.
Por tanto, aqul fue el ao que Dios, el destino, o la casualidad, haban ordenado.

1
Delfinburg recorra lentamente el mar de las Filipinas. En las calles del distrito del
ocio miles de colores fulguraban saltarines, la carne se rodeaba con la carne. Para los
que buscaban diversiones ms tranquilas haba otros lugares, entre ellos el jardn del
tejado del Godwana House. Situado a estribor de uno de los diques flotantes que iban en
cabeza, ofreca una arrebatadora panormica: por un lado la ciudad del ocano y por el
otro el propio mar. Durante el da era normal que las aguas estuviesen abarrotadas de
botes, pero despus del anochecer lo normal era que slo se divisasen las luces mviles
de unos cuantos pesqueros que patrullaban los rebaos de peces y, en los climas
tropicales, los buques que bombeaban los minerales desde el fondo para alimentar las
capas de plancton. Aquellas luces semejaban lucirnagas que se hubiesen apartado
mucho de la tierra.
Aquella noche las luces del jardn lucan ms tenues y la orquesta tocaba en
sordina msica de baile del Renacimiento clsico: valses, mazurcas, tangos, mientras las
parejas estrechamente unidas se deslizaban dulcemente. Las flores y los arbustos que
rodeaban la pista de baile enviaban fragancias de rosas, jazmines, crislidas y
siemprevivas a la deriva por el suave viento. Arriba, las estrellas parecan estar tan cerca
que casi se podan tocar.

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Me gustara que esto pudiese durar siempre murmur Coya Falkayn. Su


esposo intent rerse.
No, no lo creo, querida. Nunca he conocido a una chica que resistiese la
monotona peor que t, ni que tuviese ms talento para romperla.
Pues hay un montn de cosas que me gustara que fuesen eternas..., pero al
mismo tiempo, ya me entiendes dijo ella.
Cuando sigui hablando, el not que tambin ella se estaba esforzando por
emplear un tono ligero.
La vida debiera ser como un alfa-uno cantoriano. Te traduzco, mi querido
analfabeto matemtico: una infinidad de infinidades.
En cambio, pens l, recorremos caminos nicos en un solo espacio-tiempo,
durante cien aos ms o menos, si tenemos los mejores tratamientos antisenectud
disponibles..., a menos, claro, qupase algo que liquide por completo una determinada
lnea vital. No me importa demasiado mi propia mortalidad, Coya; pero cmo me
molesta la tuya!
Bien le dijo, yo sola soar con gran nmero de mujeres, todas bellsimas y
accesibles. Pero me encuentro con que t eres muchas y a la vez una.
Inclin la cabeza y apoy su mejilla contra la de ella, percibiendo el limpio olor de
su cabello entre rastros de perfume.
Vamos, mi amor dijo. Ya que tenemos que hacer las cosas una detrs de
otra, concentrmonos en el baile.
Ella asinti, pero aunque sus movimientos seguan siendo diestros, l sinti que
su tensin interior no se haba aflojado; sus dedos se entrelazaban con los suyos de
forma innecesariamente fuerte. As que al final de la cancin sugiri:
Nos bebemos algo fuera?
La condujo hasta una barra en el exterior. Despus de conseguir una copa de
champn, ella dijo a su vez:
Me gustara mirar el mar un rato.
Encontraron un sitio privado al lado de la barandilla externa. Un emparrado
cargado de uvas los separaba discretamente de la pista de baile y de cualquier otra
pareja que hubiese buscado tambin la paz que poda encontrarse all. La Luna estaba
justo sobre el lado de estribor, lanzando un amplio reflejo y haciendo que las crestas de
las olas ms prximas centelleasen; por lo dems, el resto del agua era como obsidiana
lquida. Las hojas brillaban, plidas, entre las sombras. Bajo sus pies, la cubierta
transmita a los huesos el latido de los motores, tan silenciosos como los latidos de la
sangre en su corazn, y un odo agudo apenas hubiera discernido un siseo alrededor de
las proas.
Con la mano libre, Falkayn levant hacia l la barbilla de Coya. Sonri con el lado
izquierdo de su rostro.
No te preocupes por m dijo, antes nunca lo habas hecho.
S que lo hice cuando era una chiquilla contest ella. Oa la ltima aventura
del fabuloso equipo de la Munddlin Through y me quedaba helada al pensar en lo que te
poda haber pasado.
Cuando te uniste a nosotros nunca advert que tuvieras miedo, y entonces si
que nos vimos en medio de unos cuantos torbellinos.
Exacto. Yo estaba all. O bien no haba nada que temer, o estbamos demasiado
ocupados para asustarnos. Yo tena que estar en casa, preguntndome si te volvera a
ver.
Ella apart la mirada de la suya y mir hacia el cielo, hasta alcanzar el camino
espectral de la Va Lctea y descansar en una de sus blancas estrellas.
Todas las noches mirar a Deneb y me har preguntas dijo.

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Puedo recordarte dijo l tan alegremente como pudo, que adems de


Babur y Mirkheim, en los alrededores est Hermes? Una vez vine de all y es seguro que
lo repetir.
Pero si estallase la guerra...
Bueno, yo soy ciudadano de Hermes, no del Mercado Comn. Y voy en una
misin abierta para solicitar informacin, digamos que de diplomacia no oficial, nada
ms. Es posible que los baburitas no sean la raza ms fcil del universo, pero son
racionales. No querrn hacer enemigos sin necesidad...
Si tu trabajo es as de sencillo, y de seguro, entonces, por qu tienes que ir t?
Ya sabes por qu Falkayn suspir. Experiencia. Adzel, Chee y yo hemos
estado en tratos con no humanos durante ms de treinta aos y formamos un equipo
condenadamente eficiente de nuevo sonri. En caso de que te interese, la modestia
es la segunda virtud apreciada en los mandamientos; la primera es la sinceridad. Pero,
escucha, ahora va en serio. Gunung Tuan tuvo razn al pedirnos que vayamos.
Tendremos muchas ms probabilidades que cualquier otro de conseguir algo til, o, por
lo menos, de volver con alguna informacin concreta. Y t todo eso lo sabes, querida. Si
queras poner pegas, por qu has esperado a la ltima noche que pasamos juntos?
Ella se mordi el labio y contest:
Lo siento, cre que podra evitar que se me notase el miedo... hasta que te
fueras.
Mira, tambin estaba siendo honrado cuando me puse a jurar por conseguir este
trabajo precisamente ahora que t no puedes venir. Cuando dije que ojal pudieras
acompaarme no menta. Crees que hara eso si pensase que iba a haber algn riesgo?
La mayor incgnita de la educacin es simplemente cunto tiempo tendremos que estar
fuera.
Ella asinti lentamente. Cuando naci Juanita los dos haban dejado de
vagabundear por el espacio, porque aquello significaba ausencias de Ja Tierra por tiempo
indefinido. La generacin anterior a la suya, ms hedonista y menos equilibrada, haba
engendrado ya suficientes neurticos y ella senta, y haba hecho opinar a su esposo lo
mismo, que los nios necesitan y merecen un hogar estable. Y ahora iba a tener otro.
Sigo sin comprender por qu tienes que ser t dijo en un ltimo intento de
rebelda. Despus de tres aos en el Sistema Solar...
T ests un poco oxidada, claro termin l por ella; pero t slo estuviste
tres aos viajando por el espacio con nosotros. Yo ms de veinte, y los trucos del oficio
van prcticamente grabados en mis genes. No pude negarme cuando el viejo me lo pidi.
Y menos tratndose del mismsimo mundo de Mirkheim, que fue la causa de que
yo traicionase hace dieciocho aos su confianza en m, pas por su mente. He sido
perdonado y soy el prncipe heredero de Van Rijn, pero nunca me he perdonado por
completo a m mismo, y aqu est la oportunidad de hacer las cuentas.
Coya saba lo que l pensaba y levant la cabeza.
Vale, vale, seor, acepte mis disculpas. Si llegase a estallar la guerra, muchas
mujeres estaran en peor situacin que yo.
Exacto replic l tranquilamente. Es bastante posible que mi grupo pueda
contribuir un poquito para guardar la paz.
Y mientras tanto, nos quedan horas y horas por delante en la luz de la luna
ella levant la copa mientras otra vez la msica llegaba juguetona. No te parece que
nuestra primera obligacin es brindar con excelente champn?
As habla la mujer que a m me gusta Falkayn le devolvi la sonrisa.
Los bordes de sus copas chocaron entre s.

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Cuando los dos miembros humanos del equipo de Muddlin Through se retiraron,
los dos no humanos se haban separado para seguir distintos caminos. Chee se haba
enrolado como xenloga de otro equipo de exploracin comercial. No estaba dispuesta a
retirarse todava y adems quera hacerse indecentemente rica a base de comisiones,
para permitirse hasta el menor capricho cuando regresase por fin al planeta que la
astronoma designa como O2Eridani A II, conocido en nglico como Cynthya. Cuando la
crisis de Mirkheim se produjo, ella estaba casualmente en la Tierra y eso fue
probablemente lo que haba cristalizado la idea de Nicholas van Rijn de revivir el tro...,
aunque deba haber consultado antes el registro de su compaa con la esperanza de
enterarse de si, indudablemente, poda entrar inmediatamente en contacto con ella.
Qu? haba escupido ella cuando l la llam a su alojamiento. Yo? Espiar y
sonsacar... No, cierre la boca, ya s que usted lo llamar recibir informaciones e
intentos de negociacin. Malgasta usted las slabas como un lexicgrafo borracho ella
arqueo la espalda y continu: Me est proponiendo en serio que vayamos a Babur...
en medio de una guerra posible? Esos barriles de mantequilla que se come diariamente
deben habrsele subido al cerebro.
La imagen de Van Rijn, en la pantalla, hizo rodar los ojos en la direccin
aproximada del cielo, con gesto piadoso.
No te excites, gatita peluda apremi con el tono ms untuoso que le fue
posible. Piensa en que, una vez ms, viajars con tus amigos ms queridos. Piensa que
ayudars a impedir o a detener algo que puede causar la muerte de mucha gente o quiz
reducir los beneficios de todos. Piensa en la gloria que puedes ganar, explotndolo con
atrevimiento, gloria que puedes transmitir a tus hijos. Piensa...
Pensar en el dinero contante y sonante que pueda ofrecer le interrumpi
Chee. Diga una cifra.
Van Rijn elev las manos simulando un gesto de horror.
Eres capaz de hablar as en un asunto como ste? Qu es lo que eres, de
todas formas?
Ya sabemos lo que soy. Decidamos ahora mi precio.
Chee se puso cmoda sobre un cojn, coloc un cigarrillo suavemente narcotizante
en una interminable boquilla de marfil y lo encendi, pues las bebidas alcohlicas no
afectaban su sistema nervioso. Aquello iba para largo.
Con muchas lamentaciones por parte de l, insolencias por la de ella y amplio
regocijo por ambas partes, se fij regateando el precio de un servicio que podra ser
peligroso y ciertamente no producira ningn beneficio monetario. Ella insisti en que a
Adzel se le pagase lo mismo. El wodenita, cuando se le dejaba solo, era demasiado
tmido y el velar por los intereses de aquel meticuloso grandulln poda contar como su
buena obra del mes. Van Rijn admiti lo que ella ya sospechaba: que Adzel haba sido
reclutado por una desvergonzada apelacin a su sentido del deber.
El an estaba en los Andes y no pensaba salir de all hasta la vspera de su
partida. Cuando la fecha lleg, Chee averigu en el registro de la compaa que haba
cogido habitacin en un hotel barato de Terraport. El nombre le sonaba de otras veces:
era el tipo de hotel que no tena medios para producir aproximadamente el ambiente
propio de un no humano. Bueno, pens, en realidad Adzel no necesitaba dos gravedades
y media, aire espeso y caliente, la cegadora luz de un sol de tipo F 5 y todas las dems
delicias que existan en el mundo que los hombres llamaban Woden. Se haba pasado sin
ellas durante los aos a bordo de Muddlin Through, por no hablar del monasterio budista
donde haba pasado los tres ltimos aos en calidad de lego. Sin duda piensa en dar a
los pobres el dinero que se ahorre, o para cualquier otra causa igualmente desastrada,
adivin. Despus cogi un taxi hasta el aeropuerto ms cercano y, una vez all, el primer
vuelo transocenico.
Por el camino atrajo las miradas de muchos. Un extraterrestre como compaero
de viaje todava era raro en la Tierra..., aunque fuese un nativo de Cynthia cuya cultura
ms desarrollada haca tiempo que haba iniciado la era espacial. Ella estaba
acostumbrada y le gustaba que la gente conociese el aspecto que tiene una especie

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realmente bella. Los humanos vean un pequeo ser, de unos noventa centmetros de
largo ms una frondosa cola que meda otros cuarenta y cinco. En proporcin, sus patas
eran largas y terminaban en pies de cinco dedos prensiles; los brazos eran tambin
largos y tenan manos de seis dedos. Su redonda cabeza tena unos gigantescos ojos
color esmeralda, orejas puntiagudas, hocico corto de nariz ancha y boca delicada
enmarcada por unas patillas poco pobladas y con dientes extremadamente afilados.
Excepto por la piel gris desnuda de las manos y los pies, el resto del cuerpo estaba
cubierto por sedosos pelos de gran blancura, que alrededor de los ojos formaban una
especie de mscara gris azulada. Una vez haba odo cmo la comparaban con un cruce
entre un gato de angora, un mono, una ardilla y un mapache, y se preguntaba
perezosamente quin de ellos se supona que estaba en las dos partes de su familia. La
especulacin era natural, puesto que era de una especie vivpara y bisexual como
Adzel... y, adems, homeotrmica como la suya, aunque ninguno de ellos era
estrictamente un mamfero.
Un niito grit: Hola gatita!, e intent acariciarla. Chee levant la vista de su
ejemplar del Times de Londres y le dijo a su madre:
Por qu no se come a su cra?
A partir de entonces la dejaron en paz.
Cuando lleg subi a un taxi y le dio la direccin del hotel. Era ya despus de
anochecido y Adzel seguramente estara en el hotel. Esperaba que no estuviese
demasiado sumido en la meditacin y que oyese el timbre de la puerta. Supo que se
estaba desenroscando y que se dispona a abrir al or el seco chasquido de unas escamas
contra otras. Bien. Le apeteca volver a ver a aquel querido idiota.
La puerta se abri y mir hacia arriba. La cabeza de Adzel estaba a ms de dos
metros del suelo, al final de un cuello grueso y serpenteante y de un torso del tamao de
un caballo que sostena dos brazos correspondientemente poderosos terminados por
manos de cuatro dedos. Su cuerpo centauroide se extenda hacia atrs unos cuatro
metros y medio, incluyendo una cola parecida a la de un cocodrilo. Tambin su cabeza
recordaba vagamente la de un reptil, con el largo morro, los labios de aspecto gomoso,
dientes de omnvoro entre los que sobresalan unos cuantos colmillos de aspecto
alarmante y los enormes ojos de color mbar, protegidos por arcos superficiales
saledizos y las orejas puntiagudas. Una sierra de placas triangulares le recorra todo el
espinazo desde la parte superior de la cabeza hasta la cola. Para que sus camaradas
pudieran montar sobre l sin peligro, una de estas placas, la que se encontraba detrs
del torso, haba sido extirpada mediante una operacin quirrgica. Todo en aquella mole
reluca con las escamas que pasaban del verde oscuro del lomo al dorado en la zona de
la panza.
Chee Lan! tron en nglico. Qu sorpresa tan esplndida! Entra, querida,
entra.
Los cuatros cascos hendidos que sostenan un peso de una tonelada causaron un
ruido parecido al de un trueno cuando se hizo a un lado para dejarla pasar.
No esperaba verte antes de reunimos maana en la nave continu l, pens
que sera mejor si...
Nosotros tres y Atontado no necesitaremos demasiadas revisiones estuvo ella
de acuerdo.
... si yo intentaba...
Pero me figur que sera mejor que comparsemos nuestras notas por
anticipado le interrumpi ella de nuevo. Ni con pinzas se separara a Davy de su
familia antes de la hora sealada, pero t y yo no tenemos ahora mismo ningn
romance.
Yo estoy intentando...
Tienes un amor?
Qu dices? Estoy intentando ponerme al corriente de la situacin actual.

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Adzel seal con un gesto el aparato de video de la habitacin por el que hablaba
un individuo.
... panormica de la historia de la crisis. Esta se remonta mucho ms atrs del
descubrimiento de Mirkheim el ao pasado que, de hecho, fue un redescubrimiento. El
Consorcio de Supermetales estaba en posesin del planeta desde haca unos quince
aos, extrayendo sus riquezas sin dejar que se supiera de dnde provena el tesoro que
ellos estaban vendiendo. Trataron de crear la impresin de que su origen era un proceso
industrial secreto, fuera del alcance de todas las tecnologas conocidas, y lo consiguieron
hasta cierto punto. Pero con el tiempo fueron varios los cientficos que dedujeron que era
mucho ms probable que los supermetales hubieran sido producidos y concentrados por
la naturaleza...
Lo has odo? la cola de Chee seal la pantalla.
S, claro, pero espero que dar un resumen comprensible de los
acontecimientos actuales dijo Adzel. Recuerda que durante tres aos no he odo
ningn noticiario, ni ledo literatura secular, excepto boletines planetolgicos.
Chee se alegr de saber que no haba descuidado su profesin. Probablemente no
sera de utilidad en aquel viaje, pero nunca se sabe y, en cualquier caso, el que se
mantuviera al da de los avances cientficos demostraba que no haba sido del todo
despedido de la rueda de su karma particular.
De vez en cuando nos visitaban algunas personas continuaba el dragn,
pero yo las evitaba lo ms posible, temiendo que mi aspecto podra distraerles de la
serenidad del ambiente.
Si ven tu versin de la postura del loto, con toda seguridad se distraern dijo
bruscamente Chee. Escucha, yo puedo informarte mejor y con ms rapidez que ese
payaso.
Te gustara tomar un poco de t? pregunt Adzel sealando un termo de
cinco litros. Hice que me lo prepararan en el lugar donde com esta tarde. Toma este
cenicero, est limpio.
Lo puso sobre el suelo y lo llen para que Chee pudiera sorberlo mientras l se
llevaba el recipiente a la boca.
Mientras tanto, el conferenciante del video rozaba la superficie de la fsica bsica.

La tabla peridica de los elementos no tiene nada ms que elementos radiactivos


desde la serie de los actinios en adelante. En los tomos ms grandes, la repulsin
mutua entre los protones sobrepasa por tuerza las fuerzas de atraccin en el interior del
ncleo. La proporcin de desintegracin se hace tan grande a partir del uranio que los
antiguos investigadores de la Tierra no encontraron en la naturaleza estos elementos y
tuvieron que producir el neptunio y el plutonio artificialmente. Ms tarde se demostr que
en las rocas existan cantidades mnimas de ambos, pero su presencia all es una mera
precisin tcnica. Prcticamente, el total de lo que exista en el principio ha
desaparecido, descompuesto en ncleos ms simples. Y despus del plutonio, las vidas
de los restantes elementos son tan cortas que los aparatos ms potentes y complicados
apenas pueden producir una cantidad suficiente para que se refleje en instrumentos
ultrasensitivos antes que el producto desaparezca.
Sin embargo, la teora indicaba que debiera existir una "isla de estabilidad" entre
los nmeros atmicos 114 y 122: nueve elementos, la mayora de cuyos istopos son
slo relativamente radiactivos. Fabricarlos en cantidades infinitesimales fue un triunfo de
los laboratorios. Para fundir tantas partculas se necesitaba una energa gigantesca. La
teora tambin sugera las propiedades, tanto fsicas como qumicas, de aquellos
materiales o de los compuestos slidos a partir de los cuales podan volatilizarse
aisladamente: el sueo de un ingeniero como catalizadores, conductores, componentes
de aleaciones de una fuerza suprema. Nadie vea el camino para la realizacin de aquel
sueo... hasta que surgi de pronto una idea.

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(Haca dieciocho aos que David Falkayn lo haba pensado, el primero de todos,
aunque el locutor no lo saba. Se limitaba a recitar el razonamiento de pensadores
posteriores.)
Se cree que toda la materia comenz como un caos de hidrgeno, el tomo ms
pequeo. Parte de este hidrgeno se derriti en la bola de fuego primordial y form el
helio; debido al enorme calor y presin de los ncleos de las estrellas que se
condensaron con ese gas, el proceso continu y continu, y as se fueron formando los
elementos mayores, al reaccionar paso a paso unos tomos con otros. Las primeras
generaciones de estrellas enriquecieron con estos ncleos el medio interestelar a partir
del cual se formaran las generaciones posteriores de soles y planetas, bien esparciendo
la materia con los vientos solares, bien al morir como rojos gigantes o como novas y
supernovas. En aquellos antiguos hornos se formaron el carbn de nuestras protenas, el
calcio de nuestros huesos y el oxgeno que respiramos.
La serie hubiese terminado en el hierro si no se hubiesen formado unas estrellas
tremendamente grandes. El hierro est al fondo de la curva de la energa: unir an ms
protones y neutrones est fuera del alcance del poder de cualquier estrella que brille
constantemente. Pero las estrellas monstruo no mueren pacficamente: se convierten en
supernovas y, durante poco tiempo, su brillo es comparable con el de toda una galaxia.
En ese momento de violencia inimaginable, se producen reacciones que de otra forma
seran imposibles y cobran forma el oro, el cobre, el uranio, todos los elementos por
encima del hierro, que son arrojados al universo para formar parte de nuevas estrellas y
mundos.
Los supermetales de la isla de estabilidad estn entre las sustancias creadas de
esta manera. Siendo tan difciles de producir, slo se dan en una proporcin diminuta,
tan pequea que al principio ninguno fue encontrado en la naturaleza, ni siquiera
despus de que el hombre se liber del Sistema Solar y comenz a explorar su rincn de
la galaxia. Sin embargo, debieran estar all. El problema consista en localizar una
concentracin susceptible de ser medida.
Suponiendo que una estrella gigante contase con un planeta gigante, lo
suficiente macizo como para que su ncleo pudiese sobrevivir a la explosin. No era
imposible, aunque la teora deca que no resultaba probable. El sol al estallar lanzara
contra el ncleo un torrente de elementos, de los cuales los de baja volatilidad se
condensaran o incluso formaran lminas. Efectivamente, seran una fraccin
insignificante del total que la supernova haba vomitado hacia el espacio, pero sera una
fraccin igual a miles de millones de toneladas de metales valiosos y una cantidad menor
de supermetales, inmensamente ms preciosos. Teniendo en cuenta que su radiactividad
era relativamente pequea, una proporcin importante de los supermetales debiera durar
varios millones de aos...

... evidentemente, sus primeros descubridores haban realizado un anlisis


matemtico en un computador de los mejores deca el locutor. Un programa
sofisticado podra calcular la probabilidad de que, en un momento determinado, y en un
punto determinado del espacio, hubiera existido una supernova con un compaero
superjoviano y esbozar donde debieran encontrarse los restos de ambos en la poca
actual, utilizando los datos de que se dispone sobre la distribucin y rbita de las
estrellas en esta vecindad galctica y datos similares sobre gases interestelares, polvo
estelar, campos magnticos, etc. Con ms precisin: el programa produjo una
distribucin espacio-temporal de las probabilidades, lo que a su vez condujo a una zona
de investigacin ptima. La direccin de Deneb, en una regin a medio camino desde la
Tierra, era la que tena ms probabilidades.
Si algunos cientficos pudieron deducir esto hace un ao o dos, entonces era
lgico pensar que el grupo de Supermetales haba empleado el mismo razonamiento
antes. Por tanto, tena que existir la cueva del tesoro y, antes o despus, sera
encontrada si se buscaba con las necesarias energas. Las naves se lanzaron
ansiosamente en su bsqueda.

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El capitn Leopoldo Rigassi, de la Fundacin Europea para la Explotacin, fue


quien lo consigui.
El secreto fue descubierto. Los seres que hablaban en nombre de Supermetales
contaron con toda franqueza cmo haban estado trabajando en el planeta, que ellos
llamaban Mirkheim, y haban intentado obtener su propiedad legalmente.
Inmediatamente, surgi el peligroso enjambre de preguntas. La primera y ms
importante es saber quin tiene jurisdiccin, qu gobierno posee el derecho a decidir all.
Los operadores de Supermetales no estn respaldados por ningn gobierno, se hallan
aislados y...
Quieres cerrar esa caja de disparates? exigi Chee. Tienes que saber ya
todo lo que van a decir.
Perdname, pero esa actitud no es nada humilde le reproch Adzel.
No obstante, se estir y cerr el aparato. El silencio se apoder de la destartalada
habitacin durante un momento.
Y tambin su masa llenaba la habitacin. En un conocido gesto de los viejos
tiempos, se acomod sobre el suelo y enrosc el extremo de su cola para que Chee
pudiese descansar cmodamente sobre ella. La cynthiana lo acept, llevando consigo su
cenicero de te.
Por ejemplo dijo l, me he sentido muy aliviado al enterarme de que
nosotros t, Davy y yo an no hemos sido identificados en pblico como los primeros
en descubrir Mirkheim, de hecho, como los que llamamos as a ese planeta. Esa
notoriedad hubiera sido de lo ms molesta, no te parece?
Oh, si eso llegase a suceder, yo he estado acariciando ciertas ideas para sacar
dinero de ello contest Chee; pero con el asunto tan locamente desequilibrado como
est ahora... S, sin duda es mucho mejor que la gente de Supermetales haya cumplido
su promesa. No s cunto tiempo ms la cumplirn, ya no tienen ningn motivo para
ocultar nuestro anonimato. Supongo que lo estn haciendo por la fuerza de la
costumbre: no contar nada, ni siquiera un recuerdo, a las zarpas que quieren
arrebatarles su tesoro.
Y sus esperanzas dijo Adzel en voz baja. Crees que podrn obtener una
compensacin justa?
Del gobierno que consiga que se respeten sus pretensiones, es decir, del
Mercado Comn o de Babur? Jo, jo, jo! El control del Mercado Comn quiere decir
control por corporaciones que no buscan otra cosa que beneficios y por burcratas y
polticos que odian a la compaa de Supermetales porque nunca se doblegaron
fcilmente ante ellos. La posesin de los baburitas significa... quin lo puede saber?
Aunque no puedo imaginarme a Babur haciendo lo ms mnimo en favor de los derechos
de unos pocos respiradores de oxigeno.
Crees seriamente que Babur podra conseguir Mirkheim? La base de sus
pretensiones, eso del principio de la esfera de intereses, suena descabellado.
No es mucho ms absurdo que el derecho de descubrimiento que pretende
hacer ejecutivo el Mercado Comn. Yo dira que el asunto lo decidir una guerra rpida.
De veras pelearan por... por un montn de aleaciones destrozadas?
pregunt Adzel, aplanado.
Amigo mo, a menos que Babur est simplemente faroleando, cosa que dudo,
ser difcil evitar una guerra.
Chee aspir el olor del t mezclado con el clido y ligeramente acre olor corporal
del wodenita, y continu:
No entiendes por qu Van Rijn nos enva all ahora? Principalmente en busca
de informacin..., cualquier tipo de informacin, para as poder planear lo que va a
hacer. Ahora mismo, todo es agua de borrajas. El gobierno del Mercado Comn est
dando pasos a ciegas, como todo el mundo; no se sabe qu se puede esperar de unas
criaturas tan aliengenas como los baburitas. Pero, adems, si se nos presenta la

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oportunidad, debemos intentar conseguir, o sugerir, un trato. En la posicin en que


estn, pueden hacer mucho dao a buena parte de las propiedades y del comercio de
Solar de Especias y Licores y, de hecho, tienen, en particular contra nosotros, algo de
que vengarse.
Por qu?
No lo sabes? Hace unos treinta aos intentaron de mala forma meterse en un
negocio que tena la Solar en un planeta por aquella zona. Para ellos era ms lucrativo
que para nosotros, pero aun as nuestro representante all no vea por qu tenamos que
aceptar pasivamente algo que equivala a un robo a mano armada. Mediante un
inteligente truco les despoj de sus ganancias y se asegur de que no les resultase
provechoso volver. Ese fue el primer movimiento agresivo de Babur en el espacio. Ahora
parecen pensar que ya estn preparados para moverse de verdad. Y todo el cosmos sabe
que el Mercado Comn no lo est.
Y as es como nosotros tres y nuestra nave viajaremos de nuevo, como si
volviesen otra vez los viejos tiempos suspir Adzel, slo que esta vez nuestra misin
no es hacia un ms all lleno de esperanzas.

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Todava deslizndose por debajo del horizonte, Maia, el sol de Hermes, arrancaba
destellos a los campanarios y torres de Starfall. Cuando surgi sobre la baha del
Amanecer, su luz se derram hacia el oeste por encima del ro Palomino, siguiendo por la
Avenida Olmpica hasta la colina de los Peregrinos. All su resplandor se perdi entre
rboles, jardines y edificios; la masa de piedra gris del Viejo Registro, las fluidas lneas
del Registro Moderno con sus paredes cubiertas por numerosos paneles de cristal, la
austera esbeltez de la Estacin de Seales. Uno de sus rayos traspas los cristales de
una de las terrazas superiores del Registro Moderno y lleg hasta la cama de Sandra
Tamarin-Asmundsen.
Ella se despert de sus sueos. Pete, querido susurr, inclinndose para
alcanzarle.
Al abrir los ojos se acord de que estaba sola, y la soledad se apoder de ella por
un instante.
Pero haban pasado ya ms de cuatro aos del accidente que le haba costado la
vida a Pete Asmundsen, aquel hombre grande, jovial, fuerte, pero sobre todo dulce. El
tiempo haba aliviado el dolor, el tiempo y el trabajo que representaba ser la Gran
Duquesa, la cabeza de un planeta donde moraban cincuenta millones de personas
resueltas. Se sent y se oblig a sentir el placer del aire fresco y la suave luz.
Como de costumbre, su despertador an no haba sonado. Lo apag, se levant y
sali a la terraza. Su piel desnuda fue acariciada por la brisa, el roco y los macizos de
flores. No vio a nadie ms por all, aunque desde lo alto de la colina se divisaba la ciudad,
detrs la baha y, ms all, el ocano Boreal. Un nidifex pas volando, agitando sus alas
de mil colores y cantando estridentemente.
Al cabo de un minuto, Sandra volvi al interior, conect su telfono con la
televisin y comenz su media hora diaria de gimnasia, en la que tena ms fe que en los
tratamientos antisenectud, a pesar de que los estuviese siguiendo dcilmente al
encontrarse a medio camino entre los cincuenta y los sesenta. No es que su gran cuerpo
hubiese cambiado mucho desde la juventud, ni tampoco que hubiese demasiadas arrugas
sobre su amplio rostro de pmulos anchos, la mayora eran patas de gallo alrededor de
los ojos verdes de cejas oscuras. Pero su cabello rubio s se haba vuelto plateado.
Se mova automticamente, y para escapar al aburrimiento concentr su atencin
en la primera edicin de noticias. Lo primero fue la crisis de Mirkheim.
Rumores muy extendidos de que Babur ha dado a conocer una nueva
declaracin de la cual ha llegado un ejemplar a Hermes. Los portavoces de la corona no
han querido confirmarlo ni negarlo, aunque prometieron un prximo comentario oficial.

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Los rumores se basan en el aterrizaje ayer en Williams Field de una nave rpida
que se sabe estaba destinada a Valya. Repasaremos brevemente la situacin. Los
baburitas han entregado sus tres ltimas declaraciones en el planeta primitivo Valya, en
lenguaje nglico y mediante una nave que se ha colocado en rbita alrededor de aquel
planeta y transmite los mensajes al puesto cientfico enclavado en el planeta, junto con
una peticin para que distribuyan el contenido de los mensajes lo ms ampliamente
posible. Por tanto, varios gobiernos, incluido el nuestro, mantienen varias naves all y se
han puesto de acuerdo para no permitir a ninguna agencia de noticias hacer lo mismo.
Este es todo el contacto que se ha tenido con esa raza no humana, y los portavoces
dicen que pueden derivarse malos resultados de una divulgacin prematura.
Los rumores eran ciertos, aunque en realidad no vala la pena tanta excitacin.
La autarqua de Babur Unido, que nadie saba qu significaba, se haba limitado a
repetir sus pretensiones. Mirkheim estaba muy cerca, los supermetales eran de una
importancia estratgica incalculable, y Babur no poda tolerar, y no tolerara, que ese
globo cayese en poder de ninguna potencia que hubiese demostrado hostilidad contra la
legtima actividad espacial de Babur. La nica novedad consista en que esta vez estas
potencias hostiles eran llanamente identificadas como el Mercado Comn Solar y la Liga
Polesotcnica. Siguiendo los apremios de sus consejeros, Sandra haba suspendido la
publicacin de la nota hasta que un comit de xenlogos pudiese examinarla en busca de
nuevas implicaciones. Ella dudaba de que encontrasen alguna ms.
Ayer se recibi tambin una cinta de un discurso del primer ministro del Mercado
Comn Solar, Lapierre, en una convencin del Partido de la Justicia. Sostuvo que su
gobierno est dispuesto a negociar, pero que hasta ahora Babur no ha hecho ninguno de
los movimientos preliminares de costumbre, como negociar un intercambio de
embajadores. Dijo tambin que el Mercado Comn no ceder bajo ninguna circunstancia
ante lo que denomin "descarada agresin". Admiti sombramente que Babur pareca
contar con una gran fuerza naval. Record que un grupo de oficiales humanos fueron
invitados a contemplar una concentracin de naves de guerra, poco despus de que una
nave baburita radiase su primera declaracin sobre Mirkheim en rbita alrededor de la
Tierra, en una asombrosa demostracin de insolencia. Dijo que, aunque la informacin de
que se dispone no es completa ni mucho menos, parece que, de alguna forma, Babur ha
ido construyendo una flota an mayor de la que mostr a los oficiales, durante un largo
perodo y sin ser advertida por nadie. Sin embargo, Lapierre insisti en que el Mercado
Comn se mantendr firme y tomar, si llegase el caso, "medidas de fuerza". Cita
textual.
Sandra ahog un juramento. Aquello era un antiguo mal. La nave ms rpida
dotada de hipermotor tardaba ms de dos semanas, del calendario terrestre, en viajar
desde el sol de la Tierra al de Hermes, el de Babur o el de Mirkheim. Entre dos de estos
sistemas, todos en el mismo sector, an se contaba por das el tiempo de viaje.
Sociedades enteras podan acabar colisionando por pura falta de informacin.
Amargamente, dese que existiese algn equivalente de la radio ms rpido que la luz.
Aunque tambin poda argumentarse que, a causa del aislamiento, los primeros
colonos de Hermes haban podido desarrollar libremente un nuevo estilo de civilizacin
que, en conjunto, ella encontraba bueno...
Aunque no a todo el mundo le gustaba. El programa transmiti un informe grfico
del ltimo acto del Frente de Liberacin. Haba tenido lugar la noche anterior en un punto
de los Longstrands. La violencia de los oradores y el tamao y entusiasmo de la multitud
resultaban preocupantes. Si todos aquellos Travers estaban dispuestos a acudir en
persona a aquella costa helada, cuntos ms lo veran aplaudiendo desde sus hogares?
Cuando el noticiario pas a tratar asuntos de menor importancia, ella escuch los
memorndums que sus secretarios haban grabado durante la noche. De repente algo
atrajo su atencin con tanta fuerza que, olvidndose de la gimnasia, se acurruc en el
suelo y contempl fijamente la imagen de su primer secretario.
Alrededor de la medianoche aterriz en Williams Field una nave perteneciente a
la Compaa de Supermetales dijo la voz. El capitn se identific ante las autoridades
del aeropuerto y me localiz en mi casa. Solicit una entrevista privada urgente con vos,
madame, y pens en despertaros, pero confo en haber hecho bien concertando una

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entrevista a las 9.30, pendiente de vuestra aprobacin. Mientras tanto, y como


precaucin, orden que toda la tripulacin permaneciese a bordo de la nave.
El comandante es un wodenita del orden superior llamado Nadi las imgenes
mostraron una gran forma movindose entre los humanos, que encabeza la pequea
fuerza de defensa que la Compaa de Supermetales mantiene alrededor de Mirkheim.
Seguramente recordaris cmo, cuando capturaron la nave del reciente redescubridor del
planeta, Leonardo Rigassi, Nadi orden en seguida que la liberasen, ya que el secreto se
haba descubierto, y mantener prisioneros slo producira mala voluntad sin retrasar gran
cosa lo inevitable.
Dice continu el secretario del Gran Ducado que la compaa ha decidido
apelar a Hermes pidindole que establezca un protectorado sobre Mirkheim, y esto es lo
que quiere discutir con vos.
Sandra se tens. Vaya un chorro al rojo vivo que me dejan caer en la palma de
la mano! Se forz a s misma y termin sus ejercicios, lo que la tranquiliz un poco, tarea
completada por una ducha de agua fra. Se tom adems todo el tiempo necesario para
trenzarse el cabello y vestirse. Se visti con un estilo ms cuidado que de costumbre:
una tnica en la que los nicos colores brillantes eran los de la familia de los Tamarin
sobre una insignia en el hombro. Con pasos tranquilos, se dirigi a desayunar.
Sus dos hijos ms jvenes, los que le haba dado Peter, se encontraban an en la
cama. Eric estaba en la mesa, vaciando a fieros tragos su taza de caf. La cmara
rebosaba fragancias de la cocina. La pared oriental era un panel de vitrilo que permita
ver todo aquel lado de la Colina de los Peregrinos, los ltimos edificios de Starfall y una
campia de un verde intenso. Sobre el horizonte, flotaba plido el pico del Gloudhelm.
Como todos los hombres de Hermes cuando entraba una mujer, Eric se levant al
penetrar Sandra en la estancia. Vesta su tnica fresca, pero tena el aspecto del que no
ha dormido en toda la noche. Habra ido aquella noche de juerga? Su primognito y
probable heredero era generalmente un individuo bastante sobrio, pero a veces le
afloraba la sangre de su padre. No, esta vez no, decidi ella, despus de escudriar los
rasgos del muchacho.
Buenos das, madre estall l. Escucha, me enter de lo de Nadi y he estado
hablando con l y su tripulacin... Aprovecharemos la oportunidad? Se nos est
escapando a toda velocidad.
Sandra se sent y se sirvi de la cafetera.
Baja de la estratofesra le aconsej.
Pero podemos hacerlo! Eric comenz a dar grandes zancadas de un lado para
otro, haciendo resonar sus suelas sobre el parquet. A pesar de sus bravatas, Babur, el
Mercado Comn y la Liga vacilan, no es verdad? Todos tienen miedo a dar un paso en
falso. Un solo movimiento decisivo...
El camarero apareci con las bandejas llenas de comida.
Sintate y come dijo Sandra.
Pero... mira, madre, ya sabes que no tengo ninguna descabellada idea de que
seamos una gran potencia imperial. Nunca podremos hacer frente a ninguno de los otros.
Pero si estamos en posesin de Mirkheim, firmemente aliados con sus primitivos
descubridores, que son los que tienen ms derechos moralmente, no crees que los
dems se echaran atrs?
No lo s. La moralidad no parece contar demasiado en estos tiempos. Sintate.
Tu comida se enfriar.
Eric obedeci haciendo gestos con la mano derecha mientras la izquierda formaba
un apretado puo.
Somos los rbitros naturales de esta situacin. Nadie tiene por qu temernos.
Podramos encargarnos de que todo el mundo obtuviese una porcin justa el fuego
arda bajo su fea cara. Pero, maldita sea, primero tenemos que estar all! Y rpido!

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Alguien ha sugerido a la Liga Polesotcnica para ese mismo papel le record


Sandra.
Esos? en su desprecio cort el aire. Si estn demasiado corrompidos,
demasiado divididos para controlar a sus propios miembros segn las reglas ticas que
ellos mismos se impusieron... Ests bromeando, no?
No lo s le respondi Sandra lentamente. Cuando yo era joven, la Liga era
una fuerza para la paz, porque, a largo plazo, la paz es ms provechosa que la guerra.
Ahora... a veces me estremezco. Y a veces sueo despierta con que pueda ser reformada
a tiempo.
Por hombres como Nicholas van Rijn, tu padre, Eric?, se pregunt a s misma. No
es que se se sintiera llamado alguna vez a llevar a cabo una misin sagrada,
simplemente querra preservar su independencia por cualquier medio que adems le
produjese ms beneficios.
Es demasiado tarde para eso?
Un rpido resumen de la historia pas por su mente, le era tan conocida como si
fuera su propia vida, pero la repas una vez ms con la vaga esperanza de hallar alguna
solucin.

El comercio interestelar estaba destinado a florecer debido a la abundancia de


energa nuclear, a las naves espaciales con hipermotor, relativamente baratas y fciles
de operar, y a los restantes desarrollos tecnolgicos. En teora, cualquier planeta
habitable deba ser autosuficiente, capaz de sintetizar todo lo que no produjese
naturalmente. En la prctica, a menudo era ms econmico importar bienes,
especialmente en vista de las restricciones sobre la industria para preservar el medio
ambiente. Adems, cuanto ms rica se haca la civilizacin Tcnica, ms comerciaba con
productos de lujo, artes, servicios y otras exquisiteces que no podan ser duplicadas.
Las empresas privadas acaparaban la mayor parte de la economa Tcnica, se
extendan sobre extensiones del espacio mayores que las que estaban sujetas a cualquier
gobierno, frecuentemente en zonas donde no exista gobierno alguno, y pronto se
hicieron ms ricas que cualquier nacin. Las compaas fundaron la Liga Polesotcnica
como una asociacin para ayudarse mutuamente y, hasta cierto punto, para imponerse
disciplina unas a otras. Por las estrellas se extendi la Pax Mercatoria.
Cundo se vici? Fue debido a los propios defectos de sus virtudes?
Teniendo que servir a menudo como sus propios magistrados, legisladores,
comandantes navales, tratndose siempre de individualistas ingobernables y
adquisitivos, con unos egos gigantescos, los grandes mercaderes de la Liga comenzaron
a vivir cada vez ms como reyes antiguos. Los abusos se hicieron ms corrientes:
coacciones, venalidad, explotacin sin escrpulos. Aparentemente era imposible impedir
gran parte de estas cosas, debido a la gigantesca escala de las operaciones y a la
tremenda velocidad del flujo de informacin.
No, espera. La Liga podra haberse vuelto a controlar a s misma de todas
formas... si no se hubieran formado dos poderosas fracciones, que con el paso de los
aos se fueron haciendo cada vez ms diferenciadas.
Por un lado estaban las compaas, cuyos negocios se hallaban principalmente en
el interior del Sistema Solar: Ciberntica Global, General Atmica, Unidad de
Comunicaciones, Sintticos Terrestres, Biolgicos Planetarios. Su relacin con los
principales sindicatos se haba ido estrechando cada vez ms: Tcnicos Unidos,
Trabajadores de Industrias y Servicios, la Asociacin Cientfica del Mercado Comn, etc.
Y, por otra parte, estaban los Siete del Espacio: Promotora Galctica, Sistemas
XT, Transportes Interestelares, Ingenieros Snchez, Estelar de Metales, Seguros el Lazo
del Tiempo, Empresas Abdallah..., titanes unidos entre los otros soles.
El resto, como Solar de Especias y Licores, permanecan en abierta competencia y
precaria independencia. La mayor parte eran feudos de un solo hombre o una sola

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familia. Tienen algn futuro? O no son ms que fsiles de una era anterior, ms libre?
Oh, Nick, pobre diablo.
Djate de filosofas y mandemos a Mirkheim un representante de Hermes dijo
Eric. Piensa en la baza que nos dara eso para negociar con los Siete, aunque slo fuera
eso. Ya han estado abusando de nosotros durante demasiado tiempo. No debemos temer
que el Mercado Comn nos hiciese la guerra. La opinin pblica no soportara una guerra
entre humanos, mientras Babur se re al fondo.
No estoy segura de eso. Ni tampoco de que Babur permaneciera pasivo.
Francamente, ese imperio me da miedo.
Es una fanfarronada.
Ni lo suees. Siempre se dio por supuesto que nunca habra conflictos serios
entre seres que respiran oxgeno y seres que respiran hidrgeno porque no necesitan el
mismo tipo de productos y son demasiado extraos mutuamente para disputar por
ideologas. Por eso se prest tan poca atencin a Babur, por eso es tan misterioso
todava... Pero los informes que he podido obtener presentan a la Banda Imperial de
Sisema como un agresor poderoso que se ha apoderado de todo el planeta, y an no se
ha saciado. Y Mirkheim es una propiedad que todo el mundo quiere.
Y por pura avaricia, la mente de Sandra sigui adelante. Los supermetales ya
comienzan a revolucionar la tecnologa en la electrnica, las aleaciones, los procesos
nucleares, no s cuntas cosas ms. Si Babur se apoderase de su nica fuente, podra
negrselos a la humanidad.
Estoy de acuerdo en que los humanos deberamos dejar a un lado nuestras
diferencias durante cierto tiempo dijo. Quiz Hermes debiera cooperar con el
Mercado Comn.
Puede ser. Pero no ves madre que si nos hacemos cargo de Mirkheim primero
podramos fijar las condiciones nosotros...? De otra forma, si nos dejamos estar,
tendremos que coger lo que a cualquiera le apetezca dejarnos.
A Sandra le recordaba a su padre, no por la chispa de idealismo que haba en l,
sino por su airada impaciencia por pasar a la accin.

Las laringes deban estar zumbando por todo Starfall, porque un wodenita no
pasaba lo que se dice desapercibido entre humanos. Pero nadie ms escucharla lo que
ella y Nadi dijesen aquella maana. La sala donde se conocieron estaba destinada a
conferencias confidenciales: larga, con paneles de madera oscura, con balcones que
daban a un csped donde un mastn haca la guardia. Ella la haba convertido en algo
suyo adornndola con souvenirs de los viajes de su juventud: fotografas de escenas
exticas, extraas obras de arte, armas destinadas a manos que no eran humanas, todo
esto se alineaba sobre las paredes .Entr unos minutos antes de la hora de la cita y sus
ojos se fijaron en un hacha de batalla de Diomedes. Su espritu volvi hacia Nicholas van
Rijn en una cuenta atrs por los aos.
Nunca haba amado al mercader. Lo encontr siempre insoportablemente
primitivo, en muchas formas, aun en aquella despreocupada fase de su vida. Pero aquella
misma fuerza bruta haba salvado las vidas de ambos en Diomedes. Y ella estaba
buscando un hombre que fuera su compaero, ni dominante ni servil hacia una mujer
que era la sucesora ms probable al trono de Mermes. (Por aquel entonces, el Gran
Duque Robert era viejo y no tena hijos, y su sobrina Sandra era la salida natural para los
electores, puesto que poco bueno poda decirse en favor de los otros miembros de la
familia Tamarin). No haba conocido en Kermes a nadie que la hubiese emocionado
demasiado, lo que era una de las razones de sus giras. A pesar de sus fallos, Van Rijn no
era un hombre del que pudiese sentirse despreciativa, ninguno de sus romances
anteriores haba estado tan plagado de tormentas y terremotos... ni de tantos recuerdos
para rerse o exaltarse despus. Al cabo de un ao, ella saba que l no pensara nunca
en el matrimonio ni en cualquier otra cosa que ella pudiese desear si l no lo deseaba. En
aquel tiempo ella era una naturalista ardiente y Eric estaba en su vientre ya, pero a
pesar de ello se march. Van Rijn no hizo ningn esfuerzo para detenerla.

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Su separacin no fue del todo acre, y despus intercambiaron algunas


comunicaciones de negocios, cuyo tono no haba sido del todo hostil. Con el paso de los
aos ella lleg a recordarlo con ms dulzura que al principio..., esto es, cuando pensaba
en l, lo que no suceda muy a menudo despus de conocer a Peter Asmundsen.
Era de Hermes, no de las familias pero s de una respetable familia de los Leales.
Haba organizado y conducido personalmente empresas sobre planetas gemelos del
sistema de Maia y varias hazaas le haban convertido en un hroe popular. Cuando se
cas con Sandra Tamarin y adopt legalmente a Eric, el escndalo que haba rodeado su
regreso se acall. Aunque tampoco fue demasiado el escndalo, bajo la influencia de la
Liga y del Mercado Comn, la aristocracia de Hermes haban desarrollado una actitud
tolerante hacia los asuntos personales. Pero era probable que su consorte hubiese tenido
mucho que ver con su eleccin al trono tras la muerte del Duque Robert. Y despus que
Pete muri... ella imaginaba que nunca querra a nadie ms.
Entonces por qu estoy pensando en Nick cuando debera estar pensando en lo
que voy a hacer con Nadi? Supongo que tiene que ver con Eric. Para bien o para mal,
Eric heredar este mundo tal y como yo haya ayudado a formarlo. Por supuesto, lo
mismo pasar con Joan y Sigurd, pero sobre Eric quiz recaiga el liderazgo.
Si es que queda algo que gobernar. Dio una inquieta vuelta alrededor de la
cmara, se detuvo ante el hacha y dej que sus dedos se curvaran alrededor del mango.
Cmo deseaba poder salir con aquel da tan hermoso, cazar, jugar, esquiar, navegar,
conducir su hoverciclo a velocidades que horrorizaban a sus bienpensantes sbditos. O
podra visitar la troupe teatral que patrocinaba; su fascinacin quiz comprendis mejor
nuestra posicin si conocis sus orgenes.
Ella se recost en su asiento. El tena razn. Aunque no consiguiese otra cosa,
una explicacin del fondo de la crisis dara a sus nervios tiempo para relajarse y a su
cerebro tiempo para prepararse.
Adelante invit.
Hace dieciocho aos dijo Nadi, David Falkayn, como sin duda recordaris,
era an un explorador comercial para la Compaa Solar de Especias y Licores. Junto con
sus compaeros sali en secreto, buscando deliberadamente un mundo como Mirkheim.
El anlisis de los datos astronmicos le indicaba que posiblemente un planeta as exista
y, si eso era as, dnde estara aproximadamente. Adems lo encontr. En lugar de
notificrselo a su jefe continu Nadi, como se supone que debe hacer un explorador
comercial cuando encuentra un nuevo territorio prometedor, Falkayn fue a otros lugares.
Se entrevist con lderes bien escogidos entre los pueblos subdesarrollados, los pueblos
pobres, las razas humildes cuyo abandono y abuso por la Liga haba despertado su
indignacin. Fue l quien consigui que formasen un consorcio con el propsito de
extraer y vender las riquezas de Mirkheim, para que los beneficios pudiesen ir a sus
pueblos.
Sandra asinti... Los portavoces de Supermetales haban estado defendiendo su
causa en trminos parecidos desde la expedicin de Rigassi. Record a un hombre que
haba hablado en pblico en Starfall.
... Cmo planetas como Woden, Ikrananka, Ivanhoe, Vanessa. "cmo llegarn
a las estrellas los habitantes de planetas as? Cmo llegarn a compartir la tecnologa
que facilita el trabajo, preserva la salud, impide el hambre, educa, da el control sobre
una naturaleza indiferente? Apenas tienen nada que vender: unas especias, un tipo de
pieles, un estilo de arte, posiblemente unos cuantos recursos naturales como aceites o
minerales fcilmente accesibles. As no podrn ganar bastante para comprar naves
espaciales, plantas energticas, autmatas, laboratorios de investigacin, escuelas. La
Liga no tiene inters en concederles subsidios. La caridad pblica y privada hacen ya
frente a ms peticiones de las que pueden atender. Deben entonces razas enteras pasar
por milenios de una angustia que se puede evitar para desarrollar solos cosas que hace
ya tiempo que se conocen en otros lugares?
Y qu pasa con las colonias plantadas por los humanos, o los de Cynthia, u
otras especies que viajan por el espacio? No las colonias que han triunfado, que
prosperan, como Hermes, sino las tristes, las alejadas, cuyos habitantes poseen poco

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ms que el orgullo de ser independientes. Si pueden comprar los medios para ello,
podrn modificar la dureza de su medio ambiente. De otra forma, se arriesgan a la
extincin final.
La Compaa de Supermetales fue organizada en mundos de este tipo por
individuos de toda confianza. El provecho que se obtendra con una inversin
relativamente pequea de capital era fantstico. Pero respetaran sus derechos de
propiedad los magnates de la Liga? Les dejaran los gobiernos en soberana paz? El
precio era demasiado grande para arriesgarlo...
Hum... Seora? lleg la voz de Nadi. Ella sali sobresaltadamente de sus
recuerdos.
Mis disculpas dijo. Mi mente se haba ido.
Temo haberos aburrido.
No, no. Al contrario. De hecho, ms tarde me gustara or detalles de los trucos
que usasteis para mantener escondidos vuestros tesoros. Maniobras de evasin cuando
seguan vuestras naves, precauciones contra sobornos, secuestros, chantajes... Es
asombroso que hayis durado tanto tiempo.
Vimos muy cerca el fin cuando el jefe de Falkayn, Nicholas van Rijn, dedujo que
los supermetales deban proceder de un mundo como Mirkheim, y utiliz el mismo
mtodo para encontrarlo... Os he molestado?
No, me sorprendiste. Van Rijn? Cundo?
Hace diez aos estndar. Falkayn y su futura esposa le convencieron para que
guardara el secreto. De hecho, ayud con mucha amabilidad a nuestros agentes a
mantener el asunto confuso, para retrasar el inevitable descubrimiento.
Si, claro, a Nick le habr divertido hacer algo as Sandra se inclin hacia
delante. Bien, esto es fascinante, pero pertenece al pasado. Como has dicho antes, ya
saba la mayor parte de lo que has contado, y los detalles podemos ponerlos despus si
es que seguimos en contacto. Yo siento simpata por vuestra postura, pero comprenders
que mi primer deber es para con mi pueblo de Hermes. Qu puede ganar mi pueblo en
Mirkheim que valga la pena el riesgo y el coste?
El gigantesco ser pareca solo e indefenso.
Os suplicamos vuestra ayuda. A cambio de mantenernos en el negocio, os
convertiris en socios de la riqueza.
Y en blanco de todos los que quieran esa misma parte o una mayor Sandra
chup con fuerza su puro. Quiz no sepis, capitn Nadi, que soy un gobernante
absoluto. El Gran Duque o Gran Duquesa es elegido entre la familia Tamarin, que no
puede tener ningn dominio, por los presidentes de todos los dominios de Hermes. Mis
poderes son estrictamente limitados.
Lo s, seora. Pero me han dicho que podis reunir una asamblea legislativa,
electrnicamente, con una hora de anticipacin. Me han dicho que vuestros lderes, que
viven en un mundo que an tiene una frontera salvaje, estn acostumbrados a tomar
decisiones rpidas.
Seora, nuestra intervencin podra impedir que ejrcitos enteros se estrellasen
continu el wodenita. Pero os queda muy poco tiempo para actuar. Si no os movis
pronto, entonces lo mejor ser que no lo hagis.
El pulso de Sandra lati con ms fuerza.
Por el cosmos que tiene razn, pens entre el rumor de su sangre. El y Eric, y
estoy segura que bastantes ms querrn hacerlo. Si tenemos cuidado y mantenemos
abierta una lnea de retirada, la apuesta no es demasiado alta. Claro que necesitar ms
informacin y ms opiniones antes de llamar a los presidentes y hacerles una
recomendacin; pero creo que, ahora mismo, tenemos alguna probabilidad.
S, nosotros! He estado trabajando como una esclava demasiado tiempo y soy la
comandante en jefe de la armada. Si Hermes enva una expedicin, yo la guiar.

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El Consejo de la Liga Polesotcnica se reuni en Lunogrado para considerar la
situacin en Mirkheim, pero, por haber sido convocado apresuradamente, no estaban
incluidos representantes de todos los miembros: las cabezas de varias firmas
independientes no pudieron ser localizadas a tiempo o no les fue posible abandonar su
trabajo con la necesaria rapidez. Sin embargo, slo los representantes de las compaas
y de los Siete del Espacio llegaban casi al qurum, y los portavoces de las compaas
independientes que haban llegado o estaban ya en camino eran suficientes para
completarlo.
Despus de las primeras veinticuatro horas de punto muerto, Nicholas van Rijn
invit a dos de los delegados a su suite del hotel Universal y stos aceptaron, cosa que
difcilmente habran hecho si hubiera sido cualquier otro de los independientes. La
empresa de Van Rijn era lo suficientemente grande y sus tentculos estaban esparcidos
tan ampliamente que le haba hecho poderoso. Aun con los sistemas de datos y de lgica
modernos, a muchos observadores les costaba trabajo creer que un hombre solo pudiera
permanecer por encima de todo aquello, sin tener que formar cooperaciones, como lo
haban hecho las compaas gigantes. Por esto era el lder natural de todas aquellas
empresas que no haban suscrito ninguno de los estrictos acuerdos que mantenan unidas
a las compaas o a los Siete del Espacio.
Por otra parte, Bayard Story pareca ser el genio que dominaba al segundo de
estos dos grupos, y Hanny Lennart al primero.
La medianoche lunar se aproximaba, y la vista, desde una transparencia situada
en la habitacin central de la suite, era impresionante. Los edificios estaban bastante
separados unos de otros y no eran altos porque tenan que quedar por debajo de los
campos de fuerza que mantenan el aire dentro de la burbuja y el estrato de ozono sobre
l. La baja gravedad permita en los parques rboles erguidos y arqueados como si
fueran fuentes, entre grandes flores de colores vivos. Por todas partes brillaban luces
colocadas sobre postes en forma de parras, luces que no ocultaban la vista del ttrico
suelo de crteres detrs de los campos cultivados, de la muralla circular de Platn, ni del
cielo, escalonndose en pendientes y acantilados hasta alcanzar el horizonte prximo.
Las estrellas, vivas, inmutables, semejantes a piedras preciosas, brillaban por miradas;
la Va Lctea era un ro de mercurio; hacia el sur el encanto azul y blanco de la Tierra
estremeca el corazn. Al lado de aquella panormica, la opulenta cmara pareca
enormemente pobre.
Lennart y Story llegaron al mismo tiempo. Van Rijn fue a abrirles dando saltos
sobre el suelo sin tocarlo apenas; no haba utilizado el mecanismo que hubiera
suministrado una gravedad equivalente a la terrestre.
Vaya, vaya, vaya. Han estado confabulndose antes de venir aqu nie? rugi
mientras abra la puerta. No, no lo neguis, no le contis mentiras a un pobre viejo
gordo y solitario que tiene un pie en la tumba. Venid y beberos su licor.
Story barri la habitacin con la mirada, y dijo amablemente:
Desde la primera vez que he odo hablar de usted, seor Van Rijn, y eso fue
hace ms tiempo de lo que yo deseara, la gente habla sobre sus protestas de vejez y
debilidad. Hara una buena apuesta a que le quedan an unos veinte aos o ms para
hacer maldades.
Ja, tengo un aspecto saludable, estoy construido como una tarta de boda hecha
de ladrillos. Pero vosotros, que podrais ser hijos mos aunque yo siempre he tenido
mejor gusto con las mujeres una gravedad baja ayuda ms de lo que os podis
imaginar. Cmo me gustara retirarme, olvidar los tropezones y maldades de este
mundo malvado, dejar mi alma tan limpia de pecados que chille!
Para dejar sitio a nuevos y mayores pecados?

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Djense de tonteras, por favor les interrumpi Lennart. Se supone que esto
va a ser una discusin seria.
Si insiste, seora Lennart... respondi Story. Personalmente, tengo ganas
de divertirme un poco. Y creo que, adems, sera lo mejor. El Consejo es un ejercicio de
futilidad, me pregunto por qu me he molestado en venir.
Los otros lo contemplaron fijamente durante un instante, como si ellos tambin se
preguntasen algo. Era la primera vez que lo vean; slo haban sabido como resultado
de informaciones rutinarias que durante los diez ltimos aos su nombre haba estado
en la lista de directores de Desarrollo Galctico, en la base central que la compaa tena
en Germania. Resultaba evidente que era tan rico y tena tanta influencia que poda
suprimir toda publicidad sobre su persona y actuar de forma casi invisible.
Era un hombre bastante agraciado: talla media, delgado, rostro bronceado y
rectangular de rasgos regulares, ojos de un gris azulado y cabello y bigote castao claro,
con unas hebras blancas. La elasticidad de su paso indicaba que empleaba bastante sus
msculos, quiz bajo condiciones intermitentemente severas. Su suave forma de hablar
tena un rastro de un acento que no era terrestre, aunque demasiado erosionado por el
tiempo para ser identificable. Su traje, caro y en tonos verdes apagados, le sentaba
como si hubiera emanado de su cuerpo. A su lado, Lennart ofreca un aspecto desaliado
y macilento. Y Van Rijn, comparado con cualquiera de los dos, estaba escandaloso con su
vestimenta favorita: una blusa arrugada, manchada de rap, y un sarong enrollado
alrededor de un ecuador propio de Jpiter.
Comed, bebed, fumad urgi el anfitrin, sealando un bar porttil bien
provisto, las bandejas de complicados canaps, las cajas de puros y cigarrillos. El fumaba
en una pipa capillera que haba visto aos de servicio y que ola peor cada da que
pasaba. Continu: Quera que hablsemos aqu en vez de en el interior de un circuito
sellado, as podremos relajarnos, ser honrados y no nos parecer mal lo que, quiz,
alguno tenga que decir.
Story asinti y se sirvi un whisky escocs estilo civilizado: puro y con un poquito
de agua. Van Rijn volvi a llenar una jarra de ginebra a la que aada de lo que l
llamaba angst en onrust. Se acomodaron en los asientos. Mientras, Lennart se sentaba
muy tiesa sobre un sof enfrente de ellos y sin querer aceptar nada.
Bien dijo ella. Qu es lo que tiene en la cabeza?
Deberas ver si podemos llegar a un acuerdo, y de no ser as, delimitar las zonas
en que diferimos, no es eso? empez Story.
Y adems intercambiar informacin aadi Van Rijn.
Eso podra ser una mercanca muy valiosa, especialmente cuando escasea
observ Story.
Espero que comprenda que ninguno de nosotros puede hacer promesa alguna,
seor Van Rijn Lennart hablaba separando las palabras, como cortndolas. Somos
slo ejecutivos de nuestras respectivas corporaciones (Ella era la vicepresidente de
Ciberntica Global). Y, de hecho, ni las Compaas ni los Siete forman un bloque
monoltico; slo los unen ciertos acuerdos comerciales.
Que recitase algo que hasta un colegial debiera saber no insult a Van Rijn.
Y unas direcciones entrelazadas unas con otras aadi l blandamente,
mientras coga un diminuto sndwich de anguila ahumada y huevo revuelto fro.
Adems, ustedes dos tienen ms voz en el asunto de lo que reconocen. Ja, pueden aullar
como hornos que explotan siempre que lo desean. Y esos acuerdos comerciales lo que
quieren decir es que las Compaas forman un cartel y los Siete otro, con un montn de
aliados polticos en buena-posicin.
Nosotros no; en el Mercado Comn, no dijo Story. Eso se ha convertido en
la plutocracia de la seora Lennart, no en la nuestra.
Las delgadas mejillas de la mujer se tieron de color.

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Eso puede usted decirlo con mucha ms razn de los pobres estados-marioneta
de esos pobrecitos planetas respondi ella. En cuanto al Mercado Comn, llevamos
ya cincuenta aos de reformas progresivas para fortalecer la democracia.
Maldita sea murmur Van Rijn, quiz hasta se crea usted eso.
Espero que no estemos aqu para darle un repaso a esa poltica partidista que
huele a rancio dijo Story.
Yo tambin lo espero contest Van Rijn. Eso es lo que se sacar en limpio
en el Consejo, eso es lo que haremos all si lo dejamos por su cuenta. Todos los
miembros tomarn una postura y no podrn abandonarla porque habrn esparcido
mucha basura alrededor. Se pelearn hasta que el cielo se caiga. Y no pasar nada
ms..., a menos que unos cuantos lderes nos pongamos de acuerdo para dejar que
suceda algo ms. De eso es de lo que quiero que hablemos.
El asunto es sencillo declar Lennart, repitiendo lo que haba dicho ms de
una vez en la mesa de la conferencia. Mirkheim es un recurso demasiado valioso, de
demasiada importancia estratgica, para que se le deje caer en las garras de seres que
han demostrado su hostilidad, incluidos ciertos seres humanos. En justicia, el Mercado
Comn tiene derecho a la soberana sobre ese planeta, en tanto en cuanto la expedicin
de Rigassi estaba compuesta por ciudadanos nuestros. Adems, el Mercado Comn tiene
el deber de salvaguardarlo para con la humanidad, para con la misma civilizacin. Las
Compaas apoyan este punto de vista. Es una obligacin patritica y, francamente,
me sorprende que personas de su educacin no lo reconozcan as.
Yo me eduqu en una escuela donde pegaban duro contest Van Rijn. Y
sospecho que usted tambin, seor Story. No? Usted y yo deberamos entendernos
bien.
Yo entiendo por qu cambia de tema lanz Lennart. Le avergonzara una
conversacin sobre moral.
Hablando de moralidad, y tambin de inmoralidad dijo Van Rijn, qu pasa
con los que descubrieron Mirkheim por primera vez? Qu derechos cree usted que
tienen ellos?
Eso puede decidirse en los tribunales, despus de asegurar Mirkheim.
Ja, ja!, en unos tribunales cuyos jueces compris como acciones de vuestras
compaas. Ya oigo un ruido al fondo, vosotros afilando a vuestros abogados. Esa fue la
razn por la que la Compaa de Supermetales trabaj en secreto.
Story arque las cejas.
Espera usted que creamos dijo que los ayud y escondi durante una
dcada a causa de un abstracto sentimiento de justicia?
Qu le hace suponer que yo, un tranquilo y anciano cultivador de la comodidad
de mi barriga, estaba en el complot?
No se ha hecho pblico, pero los trabajadores de Mirkheim le dijeron a Rigassi
que un miembro de la Liga Polesotcnica les haba estado ayudando a pasar
desapercibidos desde el mismo instante en que rastre el planeta dijo Story. No
dijeron quin era, estaban simplemente, patticamente, intentando parecer ms fuertes
de lo que son...
Lennart respir profundamente, y exclam:
Cmo sabe usted eso?
Story sonri, lo que quera decir que no estaba dispuesto a revelar el sistema de
espionaje organizado por su bloque. Continu dirigindose a Van Rijn:
Con la perspectiva actual, ese hombre tiene que haber sido usted. Y por cierto,
hizo un trabajo maravilloso. Especialmente todas esas insinuaciones que dej caer, todas
esas pistas que puso al descubierto que sealaban que una civilizacin ms avanzada
que la nuestra era la que estaba produciendo esos supermetales. Expediciones
solemnemente enviadas en su bsqueda... Seguramente se trata del engao ms

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esplndido de la historia despus de un momento, aadi: Le importara decirnos


por qu lo hizo?
Bien, me llamaran mentiroso si dijese que pens que eso era lo correcto, y
quiz me lo llame yo tambin a m mismo Van Rijn se trag un combinado de queso de
Limburger y cebolla sobre pan moreno, dio unos golpecitos a su pipa con un dedo que
pareca un cuerno y aspir el humo. Despus, continu entre anillas de humo: Admito
que en parte lo hice porque me convenci una persona a la que quiero mucho. Y en
parte, porque para los independientes como yo es mejor que los supermetales salgan
libremente al mercado. No quiero que ninguno de sus dos carteles se adueen del poder
que el monopolio de Mirkheim pondra en sus manos. La empresa original, eso es lo ms
razonable.
Eso era lo que l haba defendido en el Consejo: que la Liga Polesotcnica
ejerciese todo el poder que tena cuando estaba unida en un esfuerzo para que Mirkheim
fuese declarado un planeta sin gobiernos, bajo la proteccin de la Liga, y que
Supermetales se hiciese miembro de sta. Saba perfectamente bien que no haba
ninguna probabilidad de que esta resolucin fuera adoptada, a menos que pudiera
cambiar un montn de cabezas duras. Las Compaas insistan en que ellas sostendran
la causa del Mercado Comn; los siete preferan que la Liga como tal se mantuviese
ajena al conflicto, estrictamente neutral y preparada para negociar con los que resultasen
vencedores. Van Rijn sigui con el mismo tema.
Story, no tiene ningn sentido que estemos aqu sentados, cruzando los brazos.
La seora Lennart tiene razn, en cierto modo: que Babur se apodere de Mirkheim es el
peor resultado posible para todos. Babur est quiz mejor armado que el Mercado
Comn; lo que es seguro es que sus lneas de comunicacin son ms cortas, pues est
ms cerca de Mirkheim que nosotros.
Quin ha llevado las cosas hasta este punto? dijo Lennart con un tono que se
volvi estridente. Quin comenz a negociar con los baburitas? Quin les vendi la
tecnologa que les ha permitido lanzarse al espacio a cambio de un sucio beneficio? Los
Siete!
S, hicimos negocios dijo Story suavemente. Recordar usted que en aquel
tiempo ese tipo de transacciones era prctica normal. Nadie puso objecin alguna.
Despus..., bueno, admito que nuestras compaas dejaron que este comercio decayese
porque ya no resultaba demasiado provechoso, no porque adivinasen que Babur estaba
armndose. No lo hicimos. Nadie lo hizo. Quin lo hubiese hecho? Slo la investigacin y
el progreso necesarios...; parece increble que lo hayan logrado en tan pocos aos. Pero
continu, haciendo un gesto tpico de conferenciante debido a nuestras experiencias
anteriores sabemos que podemos hacer intercambios con los baburitas. La posibilidad de
que tuvisemos que comprar nuestros supermetales a los baburitas no es peor que la de
tener que comprrselos a las Compaas, que es lo que vendra a significar que el
Mercado Comn se apoderase de Mirkheim. An podemos negociar con cosas que Babur
necesita.
No preferiras comprar de los dueos actuales a un precio ms barato y a las
dems compaas que tambin trabajarn en Mirkheim y vendern en un mercado
abierto? pregunt Van Rijn.
No tienen por qu ser ms baratos dijo Story. Los que respiran oxgeno
tienen demasiada tendencia a competir directamente con nosotros entrelaz los dedos
y mir por encima de ellos, primero a Lennart y despus a Van Rijn. Hablando con
franqueza continu, creo que la mayor parte del miedo a Babur no es otra cosa que
un miedo infantil a lo desconocido. Nunca se tom nadie la molestia de enterarse de
cmo era, cuando pareca ser slo un planeta ms en el lmite del espacio conocido. Pero
yo casualmente soy un antiguo xenlogo, especializado en planetas subjovianos. He
estudiado todos los informes que tienen los Siete de sus tratos con ellos. Yo mismo
estuve all en el pasado y he hablado con sus lderes. Por tanto, les digo y estoy aqu
para decir eso mismo en el Consejo que Babur no es ninguna guarida de ogros. Es el
hogar de una especie tan razonable segn sus luces como nosotros lo somos segn las
nuestras.

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Exactamente gru Van Rijn, que Dios nos salve si ellos y nosotros no
somos lo mejor que hay. Pero yo tambin tuve una vez unos pequeos roces con los
baburitas. Y tambin he estado examinando todos los datos disponibles en el Sistema
Solar sobre ellos. Sus luces parpadean demasiado.
Su pretensin sobre Mirkheim es ridcula aadi Lennart. No es otra cosa
que un slogan justificativo de la agresin territorial.
No lo es, segn los trminos de su cultura dominante dijo Story.
Entonces es una cultura que no podemos permitirnos dejar que se fortalezca
intervino ella. No disimula en absoluto su pretensin de establecer un imperio. Si eso
se refiriese slo a mundos del tipo de Babur, quiz podramos permitirnos vivir con ellos.
Pero segn interpreto yo sus declaraciones y acciones hasta la fecha, lo que planean es
convertirse en la potencia hegemnica de todo ese volumen espacial. Eso no puede
tolerarse.
Cmo lo detendrn? pregunt Van Rijn.
Haciendo lo apropiado en Mirkheim, para empezar. Con rapidez, decisivamente
contest ella. Nuestros servicios de inteligencia indican que Babur se echar atrs
ante un fait accompli.
Nuestros servicios de inteligencia? murmur Story. Son as de buenos sus
contactos con el ministerio de Defensa?
Van Rijn exhal espesas nubes azuladas.
Creo que acaba de decirme algo de lo que no estaba del todo seguro, seora
Lennart dijo.
Ella le mir fijamente, y una sombra de aprensin cruz sus rasgos.
Yo no..., comprender que slo estoy hablando de mis opiniones personales...
tartamude.
Yo tengo mis propios contactos. No tan secretos como parecen ser los suyos.
Pero cosas tan simples como permisos de salida a naves civiles hacia el espacio
profundo...; de repente, hay muchas a las que se les ha dicho que deben esperar, ese
tipo de cosas...; gota a gota voy recopilando hechos hasta que reno todo el
rompecabezas. Y la conozco hace muchos aos, Lennart, su forma de hablar tambin
dice mucho dijo Van Rijn.
Van Rijn se levant, ligero a causa de lo poco que pesaba con aquella gravedad,
tan ligero que pareca una luna ascendente que eclipsase la brillantez de la Tierra.
Story dijo, no lo anunciarn ahora mismo, pero le apuesto rubes a que el
gobierno del Mercado Comn ya ha enviado a Mirkheim una flotilla de combate. Y no
estoy nada seguro de que Babur se lo tome dcilmente.
Se volvi hacia una estatuilla de San Dimas, de arenisca marciana, que se ergua
sobre el mueble bar, su compaero en los viajes de toda su vida.
Ser mejor que te des prisa y comiences a rezar por nosotros le dijo.

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La nave espacial Muddlin Through parti del Sistema Solar a toda hipervelocidad
en direccin al sol que los hombres llamaban Mogul. En trminos galcticos, aquellas
estrellas podan casi considerarse vecinas y las rtmicas ondas Schrdinger la conducan a
una pseudovelocidad miles de veces equivalente a la verdadera velocidad de la radiacin.
Sin embargo, antes de que alcanzase su destino sus relojes tendran que registrar dos
semanas y media; tan grande es el universo. Los seres inteligentes hablan con ligereza
del paso de los aos-luz porque no pueden comprender lo que estn haciendo.
David Falkayn, Chee Lan, Adzel y el robot Atontado estaban jugando al pquer en
el saln. Mejor dicho, los que jugaban eran los tres primeros. El computador estaba

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representado por un sensor audiovisual y un par de brazos metlicos. Era un modelo


avanzado que funcionaba a nivel de conciencia, y para mantener la nave en su rumbo se
necesitaba una parte muy pequea de su capacidad. Los viajeros vivientes an tenan
menos cosas que hacer.
Apostar un crdito dijo Chee.
Una ficha azul tamborile en el centro de la mesa.
Dios mo Adzel dej sus cartas. Alguien quiere que le traiga ms refrescos?
S, gracias dijo Falkayn pasndole una jarra de cerveza vaca. Voy a subirla.
Dobl la apuesta. Despus de medio minuto durante el cual el silencio fue
atravesado por el dbil rumor de los motores y los ventiladores, pregunt:
Eh, Atontado, qu pasa?
Las probabilidades en contra y a favor de mi baza son exactamente las mismas
dijo la monocorde voz artificial.
La cavilacin electrnica continu durante unos cuantos segundos hasta que el
robot se decidi.
Muy bien dijo igualando la apuesta de Falkayn.
Kiyao? se pregunt Chee con las patillas temblorosas y moviendo con la cola
el taburete sobre el que estaba sentada. Bueno, si os empeis...
Ella tambin igual la apuesta.
El humano se regocij en su fuero interno. Tena un full. Externamente, fingi
pensrselo antes de subir la apuesta de nuevo. Atontado le sigui.
Ests seguro de no necesitar algn ajuste? le pregunt Falkayn.
Los dioses te destruyan dijo Chee presuntuosamente, y tambin sigui.
Mientras tanto, Adzel haba vuelto con la cerveza de Falkayn, haciendo tronar sus
cascos sobre la alfombra. Cuando estaba de viaje, el wodenita se abstena de beber
cerveza, pues ninguna nave hubiera podido llevar la suficiente, y en su lugar sorba un
martini de un vaso de un litro.
Falkayn subi la apuesta otro crdito y Atontado le sigui; Chee y Falkayn le
contemplaron como si pudieran leer alguna expresin en sus lentes de vitrilo. Chee
aadi lentamente dos fichas a la apuesta. Falkayn suprimi una sonrisa y volvi a subir.
Atontado tambin lo hizo. Los pelos de Chee se erizaron.
Que se vayan al infierno tus malditos transistores! grit, y tir su mano.
Falkayn vacil. Atontado haba reconocido que sus cartas eran mediocres, pero...
Las ense. Su oponente tena cuatro reinas.
Por los luceros azules! Falkayn casi se levant de la furia . Dijiste que las
probabilidades...
Me refera a las probabilidades en favor de engaarte explic Atontado
mientras apilaba la apuesta.
Me da la impresin de que, despus de nuestra larga separacin, tendremos
que aprender el estilo de jugar de cada cual desde el principio observ
Adzel.
Bueno, escuchad Chee barajaba el mazo , me estoy cansando de jugar
siempre al pquer. Escojamos un juego cada uno, de acuerdo? Yo digo que demos siete
cartas y que gane el que saque menos.
Falkayn hizo una mueca.
Que cosa tan desagradable.
Las probabilidades en juegos as son tan determinables como en los juegos
conocidos declar Atontado.

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S, pero t eres un computador gru Falkayn.


Quieres cortar? le pregunt Chee a Adzel.
Qu? el dragn parpade . Oh..., disculpadme, estaba aprovechando la
oportunidad para meditar.
Su enorme mano dividi el mazo de cartas con una delicadeza asombrosa. La
paliza que recibi en aquella ronda no pareci molestar sus sentimientos. Pero cuando le
toc a l escoger, anunci plcidamente:
Esto va a ser como el bisbol.
Oh, no! gimi Falkayn . Qu os ha sucedido a los dos en estos tres
ltimos aos?
Pronto haba perdido y permaneci sentado, bebiendo y pensando con expresin
lgubre.
Cuando le toc la vez, dijo:
Ahora veris, bastardos. Vamos a jugar al Nmero Uno. Lo conocis? Damos
siete cartas, altas y bajas, los reyes y los dieces valen un punto, los sietes y los ases,
comodines.
Om man padme hum musit Adzel conmovido.
Chee arque el lomo y escupi. Acomodndose de nuevo sobre su cojn, protest:
Atontado puede fundir los fusibles.
Es un problema menos complejo que calcular una entrada en rbita la
consol la nave , aunque es bastante ms ridculo.
El juego se arrastr de una forma ms bien extraa hasta que Falkayn se llev
todas las apuestas, mayormente por cansancio.
Espero que todos hemos aprendido nuestra leccin dijo . Te toca a ti,
Atontado.
Supongo que tambin se me permitir inventar un juego poco ortodoxo
contest la mquina.
Falkayn dio un respingo. Chee enrosc su cola, pero Adzel propuso:
Es juego limpio. Sin embargo, de aqu en adelante, limitmonos a jugar
simplemente al pquer.
Mi afirmacin es que este juego os confirmar en vuestro deseo les dijo
Atontado mientras barajaba . Se juega igual que el pquer, slo que el juego no va
demasiado lejos. Los jugadores recogen sus cartas sin verlas, de forma que todo el
mundo pueda ver las manos de los dems menos la suya propia.
Despus de un conmocionado silencio, Chee inquiri:
Qu tipo de pervertidos fueron los que te hicieron la ltima revisin?
Me estoy autoprogramando dentro de los lmites de los tipos de tareas para los
que fui construido le record el computador . Por tanto, siempre estoy activado
pero sin nada que hacer, me dedico a que mi ociosidad sea creativa.
Creo que la hereja maniquea acaba de marcar un tanto dijo Adzel.
Van Rijn hubiera entendido la referencia; pero aunque Falkayn era
razonablemente culto, no la comprendi.
Aquel juego, por lo menos, fue misericordiosamente corto. El humano se levant
cuando termin.
No contis conmigo dijo. Voy a echar un vistazo a la cena.
Entre los hobbies con que mataba el tiempo cuando estaba de viaje estaba la alta
cocina, de la misma forma que Chee lo hacia pintando y esculpiendo y Adzel estudiando
historia terrestre.

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Despus de dar la vuelta al asado no se dirigi directamente al saln otra vez,


sino que encendi una pipa y se encamin al puente. Sus pisadas resonaban con fuerza
debido a que se encontraban en el perodo, unas cuantas horas cada veinticuatro,
durante el cual el generador de gravedad de la nave sobrepasaba en un cincuenta y cinco
por ciento el empuje de la Tierra. Esto se haca para acostumbrar a la tripulacin a la
gravedad que tendran que soportar en Babur si llegaban a tocar la superficie de aquel
planeta. Los cuarenta y cinco kilos de ms no le cansaban demasiado; se distribuan de
manera uniforme sobre un cuerpo en buena forma. Lo que principalmente tenan que
adaptar l y sus compaeros eran sus sistemas cardiovasculares. No obstante, senta la
pesadez en sus huesos.
Los compensadores pticos del puente proyectaban un simulacro exacto de la
parte del cielo que se quisiese contemplar. Falkayn se detuvo en el panel de control. Ms
all de los relucientes instrumentos se extenda la oscuridad, albergando una espesura
de estrellas. Brillaban por todos lados, enjambres luminosos afilados como espadas, la
catarata de plata de la Va Lctea, las Nubes Magallnicas y la galaxia de Andrmeda, a
la cual distancias que l nunca llegara ver sobrepasadas hacan aparecer pequea y
extraa. Como si percibiese el fro primario entre ellos, protegi con su puo la cazoleta
de su pipa, su smbolo en los viajes. Bajo los susurros producidos por la nave yaca un
infinito silencio.
Sin embargo, pens, esos soles lejanos no estn tranquilos. Ardan
aterradoramente, la materia rodaba por el espacio, la energa bulla y trabajaba en el
nacimiento de nuevos mundos y estrellas. Tampoco era eterno aquel universo; tena su
propio y extrao destino. Mirarlo significaba conocer la pena y la gloria de estar vivo.
Coya haba conseguido ms de una vez su deseo de que hicieran el amor all.
Los ojos de Falkayn buscaron en la direccin del Sol, aunque ya haca mucho que
haba desaparecido de la vista. Su experimentada vista an era capaz de encontrar la
direccin entre constelaciones cambiadas hasta el punto de que algunas no eran ya
reconocibles y que estaban camufladas por el gran nmero de estrellas brillando en el
vaco. Cmo te las arreglas ahora, querida?, pens, aunque saba muy bien que gritar
ahora a travs de distancias interestelares era un ruido sin significado. No esperaba
sentir nostalgia en este viaje, me olvidaba de que mi hogar est donde t ests.
En parte, reconoci, su pena era culpabilidad; no haba sido sincero con ella.
Pensaba que exista ms peligro en este viaje de lo que haba admitido. (Y ella intent
ocultarle que tambin pensaba lo mismo.) Sin embargo, la sangre haba saltado en su
interior despus de tres aos de sosiego cuando Van Rijn haba insinuado la idea. Unas
lneas de un poema arcaico, una de sus principales aficiones, pasaron por su cabeza:

Formo parte de todo lo que he conocido,


Pero toda apariencia es un arco en el cual
Brilla ese mundo desconocido, cuyos lmites se desvanecen
Constantemente cada vez que yo avanzo.
Qu montono detenerse, terminar,
Oxidarse herrumbroso, sin que el uso d lustre!
Como si respirar fuese vivir...

Mientras se consolaba con el humo, decidi que bien podra admitir que el suyo
era un caso desesperado de fiebre aventurera. Ms adelante, Coya y los chicos podran ir
con l tambin. Mientras tanto... :

Marineros mos,
Almas que habis trabajado, luchado y pensado conmigo...
Que siempre acogisteis con juguetona bienvenida
El trueno y el rayo de sol, y que opusisteis
Corazones libres, cabezas altas...

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Se interrumpi con una risotada. Ni Adzel ni Chee Lan acogeran con entusiasmo
la idea de remar en una galera griega. No es que no hubiesen hecho cosas igualmente
extraas de vez en cuando, y quiz volvieran a hacerlas. Sera mejor que volviera al
juego. Despus de cenar, y si estaban de humor para ello, sacara su violn y tocara un
rato. Nunca se cansara de ver a aquellos dos bailando una danza campesina.

El sol de Babur brillaba ms del doble que el de la Tierra, pero la distancia entre l
y el planeta era ms de seis veces mayor, por lo que Mogul se vea en el cielo como un
disco diminuto de un resplandor insoportable. Uno de los cuatro satlites con que
contaba el planeta estaba tan cerca que podan verse los crteres; el resto eran
pequeas hoces afiladas. El mundo era un globo parduzco, ensombrecido en parte por la
noche, en parte velado por bandas y remolinos de nubes blancas con tonos dorados,
marrones o rosceos. Lo majestuoso del panorama hizo entender a Falkayn por qu el
humano que lo haba descubierto lo bautiz con el nombre de un conquistador de la India
que haba pasado a la historia con el sobrenombre de Tigre. No saba lo acertado de su
bautismo, pens.
El puente donde se encontraba se hallaba en el ms profundo silencio y slo se
oa el murmullo de los ventiladores. Muddlin Through maniobraba con el hipermotor
apagado a una velocidad verdadera de unos cuantos kilmetros por segundo. Chee
estaba en la torreta de control de armamento y Adzel en la sala de mquinas, sus puntos
problemticos. La responsabilidad de decidir cundo el peligro se hara tan grande que
fuese necesario huir o luchar recaa en Falkayn. Dudaba de que fuese posible alguna de
estas dos cosas. Las dos naves de guerra que haban salido a desafiarlos cuando se
acercaban, y que ahora los escoltaban, flanqueaban y seguan su casco en forma de
dardo como lobos acorralando una presa. La distancia los haca aparecer diminutos,
hasta que Falkayn hizo una ampliacin de la seccin donde se encontraban: entonces vio
que tenan el tamao de un destructor Tcnico, pero con un armamento mucho ms
numeroso; eran arsenales volantes.
Cuando Atontado habl, dio un salto y rebot contra la malla de seguridad que le
retena en su asiento.
He comenzado el anlisis de los datos obtenidos de los detectores de masa y de
neutrino, del radar y de los registradores de impulsos de gravedad y de hipervelocidad, y
del campo interplanetario local. Unas cincuenta naves, aproximadamente, estn en rbita
alrededor de Babur; sujeto a correcciones. Slo hay una cuyo tamao se corresponda
ms o menos con el de un acorazado o equivalente. La mayor parte parecen ser naves
sin armas, quiz transportes capaces de tocar superficie. Pronto estar disponible una
informacin ms detallada.
Cincuenta? exclam Falkayn. Pero sabemos..., en aquella exhibicin cerca
de Valya..., sabemos que su flota es igual, por lo menos, a la del Mercado Comn.
Dnde est la mayora?
Sus compaeros haban estado escuchando por el intercomunicador, del que
ahora surgi el lento bajo de Adzel:
Es intil especular. Nos faltan hechos sobre los planes de Babur, incluso sobre la
sociedad cuyos dueos han bosquejado esos planes.
Nadie les prest atencin hasta que fue demasiado tarde, pens Falkayn. Seres
que respiran hidrgeno, que son aliengenas, que, tanto en mercados como en recursos,
tienen muy poco que ofrecernos a los respiradores de oxgeno, y por la misma razn, no
debieran tener nada por lo que pelearse con nosotros. Haba demasiados planetas
atrayndonos con tesoros, con productos bsicos, con nativos no demasiado distintos de
nosotros. Ni siquiera recordbamos que existiese Babur... Todo un mundo, tan antiguo,
complejo y lleno de maravillas como puede serlo la Tierra.

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Creo que s dnde estn las naves que faltan dijo Chee. Nunca estuvieron
destinadas a permanecer ociosas.
La mente de Falkayn daba grandes pasos por una ruta muy hollada ya.
Cmo lo logr Babur?... Cmo construy una fuerza tan grande en slo veinte o
treinta aos? No han podido simplemente limitarse a poner armas en unas copias de las
pocas naves mercantes que haban producido hasta entonces; limitarse a trabajar sobre
planos de militares humanos. Todo tuvo que ser adaptado a las peculiares condiciones de
Babur, las caractersticas necesidades de sus formas vitales.
Record las formas de las naves que les daban escolta: con una gigantesca panza,
como si estuvieran preadas... Con qu tipo de nacimiento? Aquel volumen extra
albergaba tanques criognicos. El reciclaje del aire no era por s solo adecuado para seres
que respiraban hidrgeno, una atmsfera as se filtra lentamente al exterior por los
tomos del casco y debe ser repuesto a partir de gases lquidos. Una fina lmina de una
determinada aleacin de supermetales poda acabar con eso, pero los baburitas no
saban que Mirkheim existiese cuando alguien tom la decisin de construir una flota de
guerra. Y el problema de las filtraciones era slo el ms fcil de resolver, el ms obvio al
que haban tenido que hacer frente los ingenieros.
Antes de que comenzase la fabricacin de las naves, el esfuerzo tanto en
investigacin como en desarrollo deba haber sido extraordinariamente sofisticado.
Cmo fueron capaces de completarlo los baburitas en el tiempo en que lo haban hecho,
ellos que nunca haban salido de su mundo nativo cuando los hombres los encontraron?
Habran alquilado expertos en el exterior? Si as fuese, quines y cmo haban
podido pagarles?
Su repeticin de las preguntas que fueron formulndose sin respuesta desde la
primera vez que se haba percibido la amenaza, fue interrumpida. Atontado estaba
haciendo una de sus raras contribuciones a la conversacin:
Es probable que los baburitas hayan estado previniendo una guerra con otros
respiradores de hidrgeno.
No contest Adzel. En ningn lugar del espacio conocido hay otros con una
tecnologa comparable, excepto los imiritas, que son tan distintos de ellos como los
baburitas de nosotros.
Sugiero que me escribas un programa de ciencia poltica dijo el computador.
Queris dejar de decir tonteras vosotros dos? ladr Falkayn. El hecho es
que tienen aqu muchas menos naves de las que sabemos poseen. Y yo comparto la
disparatada idea de Chee de dnde habrn ido el resto de las naves. Si nosotros...
El comunicador exterior gimi. Lo activ, y la imagen de un baburita llen toda la
pantalla.
Unas sombras se movan en la penumbra alrededor de aquella fantasmagrica
forma, mezcla de ciempis, centauro y langosta, que realmente no se pareca a ninguno
de aquellos animales. Los cuatro diminutos ojos detrs del esponjoso hocico no podan
hacer buen contacto con los suyos. El ser zumb su latn de la Liga, unos ruidos que el
vocalizador converta en los sonidos apropiados.
Hemos comunicado con la Banda Imperial de Sisema y vais a recibir
instrucciones. Esperad.
El anuncio no era ni corts ni grosero; nicamente deca cmo estaban las cosas.
Despus la imagen se desvaneci. Falkayn estuvo solo con sus pensamientos
durante un minuto, y stos volvieron a repasar lo poco que saban.
Sisema no era nada ms que la forma en que el vocalizador traduca un sonido
que en el original era un fino zumbido. Lo de Banda Imperial era un intento de los
baburitas, sugerido probablemente por anteriores visitantes humanos, para traducir un
concepto que no tena equivalente en la Tierra. Aparentemente, la unidad social en
Acarro as llamaba el vocalizador a una de las regiones del planeta no era el

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individuo, la familia, el clan o la tribu, sino una asociacin de seres unidos por lazos ms
poderosos y penetrantes que todos los que los hombres conocan, que tena que ver con
cierta reciprocidad y complementariedad de sus ciclos sexuales, pero que abarcaba todos
los aspectos de la vida. Cada Banda tena su propia personalidad, y las distintas Bandas
eran entre s ms diferentes que los miembros de unas y otras. Pero los informadores
haban contado a los xenlogos que cada miembro era nico y haca una contribucin
especial; la unin de todos no era subordinacin, era comunicacin (comunin?) en un
nivel ms profundo que el consciente. Podra ser telepata? Resultaba difcil saber qu
querra decir una palabra as en este mundo, y los informadores no se haban prestado a
hablar ms o no pudieron hacerlo. De hecho, los baburitas irradiaban ondas de
frecuencia de forma variable, y estas ondas eran lo bastante fuertes para ser detectadas
por un aparato sensible en las cercanas. Si esto se deba a la qumica de sus neuronas
(?), quiz otro sistema nervioso (?) pudiese actuar como receptor. Era posible, pues, que
una parte de la tradicin no fuese transmitida en forma escrita u oral, sino percibida
directamente.
En potencia inmortal, una Banda practicaba la adopcin adems de la
reproduccin. Las interadopciones unan los diversos grupos de la misma forma que las
familias humanas se haban aliado antiguamente por medio de matrimonios. La Banda
Imperial pareca tener prioridad en casos semejantes y era la dominante, aduendose
de un liderazgo que, finalmente, le haba proporcionado el dominio de todo el planeta.
Sin embargo, no se trataba de una verdadera monarqua o dictadura. Las Bandas se
autorregulaban, no eran propensas a entrar en conflicto con su propia especie y
necesitaban poco gobierno, en el sentido terrestre de la palabra.
Falkayn pens que aquello haca an menos comprensible su repentina
agresividad. Haca treinta aos intentaron cierto negocio audaz y fueron escaldados por
el agente de Solar de Especias y Licores...; pero, diablos, aquello haba sido un incidente
sin importancia, no era la razn por la que se haban puesto recientemente a vociferar
sobre su derecho a controlar su espacio ambiental. Tampoco pareca segura la idea de
dividir las estrellas en esferas de influencia. La Liga no poda tolerarlo si quera sobrevivir
como un conjunto de empresarios en un mercado abierto. El Mercado Comn podra
aceptar el principio..., pero no lo hara si eso significaba la prdida de Mirkheim,
exactamente el explosivo tema que Babur haba seleccionado para precipitar la crisis.
Supongo que hasta los agentes de esas compaas de los Siete que comerciaron
aqu en otros tiempos no fueron capaces de profetizar lo que haran despus unas
mentes tan extraas a las nuestras... Caya!
Otra vez la pantalla le dio la imagen de un baburita. Lo identific como otro
distinto del anterior nicamente por el color y la forma de la tnica, a pesar de que
Falkayn estaba bien adiestrado en advertir las diferencias individuales entre no humanos.
La extravagancia del total prcticamente ahogaba todos los detalles de su percepcin.
Eres el capitn Ahkyeh? pregunt el ser sin ningn prembulo. Obviamente,
no haba odo su nombre lo suficientemente bien para emitir un zumbido equivalente.
Continu: Este miembro te habla en nombre de la Banda Imperial de Sisema. Le has
contado a nuestros centinelas el propsito de tu venida. Vulvelo a describir con los
detalles exactos.
Los msculos de la espalda y el vientre de Falkayn se tensaron. Durante un
instante no fue consciente de la imagen enfrente de l sino de las estrellas, el planeta,
los satlites, el sol, que brillaban en el hemisferio por encima de su cabeza. Derrumbarse
muerto, despojado de todo aquel esplendor, perdiendo a Coya, a Juanita, al nio que iba
a nacer... Pero aquellas naves de guerra que le aprisionaban no abriran fuego de
repente. O s lo haran? El hbito del coraje hizo acto de presencia, y contest con voz
firme:
Perdname si no pronuncio un saludo o una cortesa similar, me han dicho que
tu pueblo no emplea frases semejantes, por lo menos con especies distintas. Eso es
sensato, qu ritos podramos tener en comn? Mis socios y yo no estamos aqu
representando a un gobierno, sino como enviados de una compaa de la Liga
Polesotcnica, Solar de Especias y Licores. Sabemos que, hace algo ms de dos de

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vuestros aos, tuvimos una disputa con vosotros en el planeta que nosotros llamamos
Suleimn. Esperamos que esto no os impida ahora escucharnos.
El tambin empleaba un vocalizador, no porque conociera nada del lenguaje del
otro ser, sino para que pudiese convertir sus palabras en sonidos que el otro fuera capaz
de entender fcilmente. Se pregunt lo distorsionadas que llegaran sus palabras. Si el
lenguaje de Siseman fuese tonal como el chino, poco ms que balbuceos habran llegado
al otro lado. El baburita obraba sabiamente al pedir una repeticin.
Escuchamos deca en aquel momento.
Me temo que no puedo describir ningn plan concreto. El conflicto en torno a
Mirkheim nos preocupa mucho, me refiero a la compaa para la cual trabajamos mis
amigos y yo. Por supuesto, los jefes de otras firmas asociadas piensan de la misma
forma.
Una guerra sera desastrosa para el comercio y para todo lo dems. Adems de
los motivos econmicos..., el sentido comn nos pide que hagamos todo lo posible para
ayudar a impedirla. Sin duda sabis que la Liga Polesotcnica no es un gobierno, pero
que su poder es comparable a uno. Para la Liga sera un placer prestar sus buenos oficios
para lograr un acuerdo pacfico.
T no hablas en nombre de toda la Liga. Ya no tiene una sola voz.
Touch! pens Falkayn, que sinti como si realmente una daga le atravesase el
corazn. Por el cosmos, cmo saben eso los baburitas? Deberan ignorar los entresijos
de la poltica de la Tcnica, de la misma forma que nosotros ignoramos los de la suya.
Claro que si hace tiempo que se estn preparando para luchar contra nosotros,
nos habrn investigado con cuidado antes. Pero cundo y cmo? Un baburita viajando
entre nosotros haciendo preguntas hubiese sido demasiado conspicuo para que Van Rijn
no se hubiese enterado. Y est claro que no han podido limitarse a obtener informacin
de algn mercader de los Siete, especialmente despus de que ese comercio
prcticamente se extingui.
Slo el hecho de que estn tan bien informados sobre nosotros es importantsimo.
Van Rijn tiene que saberlo.
Haba llegado a esta conclusin en un instante casi intuitivo. Era mejor que el
funcionario (?) no adivinase su depresin.
Nos alegrar discutir eso con vosotros y todo lo dems contemporiz. Si
podemos ayudar a comprender algo y entender nosotros mejor el asunto, este viaje
habr sido un xito. Me gustara recalcar que no representamos en modo alguno al
Mercado Comn. De hecho, ninguno de nosotros tres es un ciudadano del Mercado
Comn. Las compaas de la Liga negociarn con el que se quede con Mirkheim, a menos
que se lo quede Babur y se guarde los supermetales en exclusiva. Espero que se nos
considere como una especie de embajadores, que harn algo de espionaje si se les da la
oportunidad. Tenemos experiencia en negociar con las distintas razas, por tanto, quiz
tengamos ms probabilidades de intercambiar informacin e ideas.
El baburita dispar varias preguntas desconcertantemente astutas que Falkayn
contest lo ms vagamente que se atrevi. Ya que el baburita saba que la Liga tena
divisiones en su seno, intent dar la impresin de que la brecha era menos seria de lo
que pareca en realidad. Al final, su interrogador dijo:
Seris conducidos a un lugar de aterrizaje en Babur. Se os proporcionar
alojamiento con ambiente terrestre.
Oh, podemos permanecer perfectamente en nuestra nave, ponernos en rbita y
comunicarnos por la pantalla dijo Falkayn.
No. No podemos permitir que una nave armada, seguramente equipada con
aparatos de observacin, est libremente en el espacio local.
Lo comprendo, pero..., hum..., podramos posarnos sobre uno de los satlites.

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No. Ser necesario estudiaros con detalle, y no podris tener libre acceso a
vuestra nave. De otra forma, podrais intentar escaparos si el proceso toma un giro que
os es desfavorable. Una nave-gua est en camino. Haz lo que ordene su capitn.
La pantalla se oscureci.
Falkayn estuvo un rato sentado y silencioso, mientras oa los juramentos de Chee.
Bueno dijo por fin; aunque no sea otra cosa, echaremos un vistazo al
terreno desde cerca. Atontado, que esos aparatos de observacin estn ocupados.
Lo estn le asegur el computador. El anlisis de los datos tambin
contina. Es evidente que la mayora de las naves que rodean Babur pertenecen a
respiradores de oxgeno.
S?
Las radiaciones infrarrojas muestran que sus temperaturas internas son
demasiado altas para habitantes de este planeta.
S, s, es evidente lleg la voz de Chee. Pero quines las tripulan?
Mercenarios? Cmo, por la barriga peluda de Nicholas van Rijn, pudieron entrar en
contacto con ellos los baburitas, y no digamos contratarlos?
Sospecho que sas son las preguntas que ser mejor no hagamos dijo Adzel
. Aunque, por supuesto, debemos intentar encontrar las respuestas.
La nave que deba conducirlos a superficie apareci ante su vista, mayor que
Muddlin Through, aunque capaz tambin de aterrizar, como lo probaban los dispositivos
que podan apreciarse. Slo la porcin de su armamento que estaba visible era superior a
todo lo que llevaba la Muddlin Through. Falkayn no se atrevi a proponer a sus
compaeros una carrera hacia la libertad.
Despus de recibir las rdenes de ruta y de entregarlas a Atontado para que las
ejecutara, dedic su atencin al hemisferio que se contemplaba en la pantalla
transparente. De vez en cuando haca rodar la escena o ampliaba una parte. Quera ver
lo ms posible, y no slo porque podra resultar de utilidad. Estaba a punto de hollar un
mundo extrao, completamente nuevo. Un mundo. Senta la emocin de siempre, a
pesar de todos sus aos de viajes y de que estuviese viajando bajo escolta.
Babur se engrandeci enormemente cuando las naves aceleraron para descender.
La curva de aproximacin les hizo circundar el globo y vio al diminuto y ardiente sol,
dorado al ponerse y escarlata al surgir por encima de un ocano de nubes sutilmente
coloreadas. Despus fren bruscamente y el planeta ya no estaba delante de l o a su
lado, sino debajo. Hasta sus odos lleg el fino zumbido de la atmsfera al dividirse. Las
estrellas del espacio se desvanecieron en un cielo de color prpura. Los relmpagos
brillaban en una tormenta muy por debajo del rechinante casco.
La superficie del planeta apareci ante su vista. Las montaas, cubiertas por el
hielo o puramente glaciares, despedan un brillo blanco azulado. El agua era un mineral
slido en aquel lugar, el lquido que ocupaba su lugar era amoniaco. El aire estaba
formado por hidrgeno y helio, con restos de vapor de amoniaco, metano y otros
compuestos orgnicos ms complejos. Algunos materiales haban evolucionado hasta
llegar a estar dotados de vida.
Bajo las nubes rosceas se extenda un mar gris. Para un cuerpo doce y tres
cuartas partes mayor que la Tierra y casi tres veces su dimetro era un mar pequeo,
porque el amoniaco es menos voluminoso que el agua. El interior de los enormes
continentes era rido; la vegetacin, de color negro, era escasa y un polvo brillante
flotaba sobre el vasto crculo del horizonte. No se vea ningn rastro de habitantes.
Un volcn despeda llamas y humor desde su cumbre pero no entraba en erupcin
como lo hara un volcn terrestre; se derreta, los torrentes que arrojaba rugiendo se
congelaban formando vetas y lminas que brillaban como si fuesen espejos. La misma
estructura de Babur era muy distinta a la terrestre: un ncleo metlico cubierto de hielo
y estratos rocosos, con agua en las profundidades convertida en un slido caliente
dispuestos siempre a explotar cuando la presin descendiese. All haba Atlntidas de

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verdad: tierras que en un ao o dos se hundan bajo las aguas, nuevos pases levantados
con la misma rapidez. Falkayn divis un lugar semejante y apenas tocado an por la
vida: las cordilleras y llanuras vrgenes todava temblaban con sus terremotos.
Siguiendo su oblicuo descenso, las naves pasaron sobre un segundo desierto y
despus llegaron a un litoral frtil. Un bosque formado por rboles enanos de los que
revoloteaban largas cintas con hojas. Unas criaturas areas hacan frente a un temporal
con sus robustas alas. Una enorme bestia azul se revolcaba en un lago gris bajo los
salpicones de una lluvia de amoniaco. La soledad ceda el paso a las granjas, campos
oscuros en forma de hexgonos, casas construidas de hielo reluciente y sujetas al suelo
por cables para hacer frente a las tormentas. Falkayn espi, haciendo ampliaciones, a los
trabajadores y a sus bestias de carga. Apenas poda distinguir unas especies de otras.
Vera un baburita tan poca diferencia entre un hombre y un caballo como vea l?
Sobre la costa apareci una ciudad, que como no poda crecer hacia arriba se
extenda a lo ancho: eran kilmetros de pirmides, cubos, cpulas de colores parduzcos.
Los edificios de una parte que deba ser moderna estaban diseados aerodinmicamente
para soportar el embate de vientos mucho ms fuertes que los que soplaban en la Tierra.
Debajo avanzaban vehculos con ruedas y con rales, encima aparatos areos...; pero el
trfico era muy escaso para una comunidad de aquel tamao.
La ciudad desapareci bajo la curva del globo.
Dirigios a esa pista les orden el gua.
Falkayn vio una extensin pavimentada, salpicada por grandes agujeros circulares
en su mayora cubiertos por discos de metal provistos de goznes. Haba unos cuantos
abiertos y revelaban en su interior unos cilindros huecos incrustados profundamente en
el suelo. Le haban explicado que, en aras de la seguridad, las naves que aterrizaban
eran albergadas en aquella especie de hangares. El gua le dijo cul deba utilizar y
Atontado condujo la nave por all con facilidad.
Bueno, aqu estamos dijo Falkayn innecesariamente.
Sus palabras sonaron fuertes y torpes, ahora que su vista se haba reducido a un
vaco iluminado por el flor.
Pongmonos pronto los trajes continu. Quiz a nuestros anfitriones no les
guste que les hagamos esperar... Atontado, mantn todos los sistemas listos para entrar
en funcionamiento. No dejes pasar a nadie, si no es uno de nosotros. Si alguien discute
contigo sobre eso, mndalo que hable con nosotros.
Quiz necesitemos una contrasea lleg la voz de Adzel.
Buena idea dijo Falkayn. Hum... Conocis esto? Silb unas cuantas notas,
y dijo:
Dudo que los baburitas hayan odo alguna vez One Ball Riley.
Por debajo de su jovialidad, pens: Qu importa? Estamos completamente a su
merced. Y despus: No necesariamente, por Dios!
Junto a la escotilla principal, l, Adzel y Chee se pusieron los trajes. Se tomaron el
tiempo necesario para una revisin completa. El paseo que tenan que dar era corto, pero
el ms mnimo fallo resultara fatal.
Que te vaya bien, Atontado dijo Adzel, antes de cerrar su placa facial.
Siempre que no te sientes aqu a inventar nuevas deformaciones del pquer
aadi Chee.
Os interesaran ms variaciones sobre el backgammon? pregunt el
computador.
Vamos, moveos, por el amor de Dios dijo Falkayn.
Despus de terminar sus preparativos, cada uno cogi su impedimenta personal,
preparada previamente, y sali por la escotilla. Un ascensor situado en un nicho de la
pared del hangar, dotado de un mando para subir y bajar, los llev a la parte superior.
Adzel tuvo que utilizarlo en solitario, y aun as la mayor parte de su cuerpo colgaba por

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fuera del aparato. Sin embargo, el hecho de que pudiese soportar su peso era sugerente.
El ascensor estaba destinado para el uso exclusivo de pasajeros; Falkayn haba visto en
otros puntos de la pista soportes para naves en carga y descarga y equipamiento para el
traslado de las mercancas. As pues, los baburitas tenan visitantes mayores que ellos
con la frecuencia suficiente para justificar la construccin de aquella mquina.
Cuando sali a la superficie, Falkayn se fij tambin en los controles de la cubierta
del hangar. Haba un volante que diriga un pequeo motor que accionaba el sistema
hidrulico, subiendo o bajando la pesada pieza metlica.
Pesadez..., el peso le golpeaba, al no estar aliviado ya por el campo de gravedad
del interior de su nave. Sus ojos vean aquel mundo envuelto en penumbra, pues ya no
contaban con las ampliaciones pticas. El final del corto da de Babur se acercaba y
Mogul brillaba muy bajo sobre unos edificios a su izquierda. Nubes de color mbar
colgaban en un cielo color prpura, y soplaba una ruda galerna. Como la presin de la
atmsfera era tres veces y un tercio superior a la de la Tierra, abrirse paso a travs de
aquel viento se pareca a vadear un ro. Tanto el aire como todos los ruidos que conduca
tenan un sonido estridente.
Varios baburitas salieron a su encuentro, llevando armas energticas; y les
indicaron el camino por medio de gestos, avanzando por la pista con dificultad hacia un
complejo que ocupaba por completo uno de sus lados. Falkayn reconoci la estructura
cuando estuvo lo bastante cerca para darse cuenta de los detalles entre la escasa luz. No
era ningn taller o almacn de hielo como los que brillaban en otros lugares, se trataba
de una unidad ambiental de fabricacin humana, un bloque construido con aleaciones y
plsticos notables por su resistencia, de gruesas paredes y con un triple aislamiento. De
algunas de las reforzadas ventanas sala una luz amarilla. Falkayn saba que en su
interior el aire estara clido y reciclado y, como parte de ese reciclaje, el hidrgeno que
se formaba era tratado catalticamente para fabricar agua. El helio que penetraba
ocupaba el lugar de una cantidad de nitrgeno equivalente. Una quinta parte del gas era
oxgeno. Un generador de gravedad mantena el peso dentro de lo normal en la Tierra.
Nuestro hogar, lejos del hogar murmur. El asombro de Chee tom forma en
el micrfono colocado en su odo.
Un edificio tan grande? A cuntos habrn alojado a la vez? Y por qu?
Un miembro de la escolta habl por un comunicador situado junto a una
compuerta. Era evidente que haba solicitado ayuda del interior, porque la vlvula
exterior se abri, retrocediendo hacia dentro al cabo de dos minutos. Los tres nativos del
Sistema Solar entraron en la cmara en respuesta a los gestos. Apenas haba espacio
para ellos. Las bombas rugieron al absorber el aire de Babur; el aire del interior sali
silbando por una pequea boca y la vlvula interior se abri.
Detrs haba una especie de vestbulo, vaco a excepcin de un armario donde se
guardaban usualmente trajes espaciales. Haba dos seres esperndoles, ligeramente
vestidos, pero ambos portaban armas a sus costados. Uno era un merseiano, un bpedo
cuyo rostro se pareca toscamente al humano, pero cuyo cuerpo cubierto de piel verde,
su marcha arrastrada y su poderosa cola no lo eran. El otro ser era un macho humano.
Falkayn dio un paso adelante, lo que le hizo casi perder el equilibrio al cesar el
peso hacia abajo de la gravedad de aquel planeta. Abri su placa facial y oy:
Hola, bienvenidos al monasterio.
Gracias musit.
Antes de nada, una palabra de aviso dijo el hombre. No intentis crear
problemas, por muy corpulento que sea vuestro amigo, el wodenita. Los baburitas tienen
por todas partes guardias armados. Cooperad conmigo y yo os ayudar a aposentaros
cmodamente. Estaris aqu durante bastante tiempo.
Por qu?
No supondris que os van a dejar ir antes de que termine la guerra, verdad?
O es que no lo sabais? La flota principal de Babur ha salido a apoderarse de Mirkheim y
las naves de exploracin informaron de que naves humanas se dirigan hacia all.

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El hombre, grande, de rasgos fuertes y espeso bigote, se present a s mismo
como Sheldon Wyler.
Claro que estoy trabajando para los baburitas
dijo casi con frialdad. Qu es para m el Mercado Comn o la Liga? Y no os
molestis en preguntarme detalles porque no os los dir.
No obstante, les dio el nombre de su compaero que haba permanecido en un
hosco silencio: Blyndwyr, de los Vach Ruethen.
Hay bastantes merseianos alistados en la flota
dijo voluntariamente. Pertenecen en su mayor parte al partido aristocrtico de
su planeta y odian a la Liga porque les dio de lado y comerci con el grupo de los
Gethfennu. Es curioso, casi nadie dentro de la Liga parece capaz de comprender el
cosmos de enemigos que se han ido creando a lo largo de los aos.
Despus que los recin llegados se quitaron los trajes, se escurri detrs de Adzel
para llegar a un telfono en la pared. Cuando marc, la pantalla se ilumin con la imagen
de un baburita.
Estn aqu inform en nglico, y continu describiendo a los tres del Muddlin
Through.
Vamos a ensearles sus alojamientos dijo despus.
Ha registrado sus efectos personales en busca de armas? pregunt la voz del
vocalizador.
Oh, no. Para qu...? Muy bien, de acuerdo, no cuelgue y dirigindose a los
prisioneros, aadi: Ya lo habis odo. Tenemos que registrar vuestro equipo.
Adelante dijo Adzel tranquilamente. No somos tan locos como para usar
armas de fuego dentro de una unidad ambiental, as que no hemos trado ninguna.
Wyler se ech a rer.
Blyndwyr y yo somos tan buenos tiradores que podemos haceros volar de un
disparo sin agujerear nada ms dijo.
Repas rpidamente el equipaje mientras el merseiano mantena la mano sobre la
empuadura del arma. Las patillas de Chee temblaban con la rabia, sus pelos se erizaron
y sus ojos verdes se haban helado. Falkayn senta que las nuseas le atenazaban la
garganta.
Despus de comprobar que las bolsas no contenan nada ms peligroso que unos
compactos juegos de herramientas, Wyler desconect el telfono y les condujo a lo largo
de un pasillo. La habitacin en la que desembocaba tena cuatro catres y una ventana
que la oscuridad iba cegando rpidamente.
El bao y lo dems est all dijo sealando. Podris cocinar; la cocina est
bien provista. Blyndwyr y yo no vivimos aqu ahora, pero nos veris bastante. Portaos
bien y no se os har dao. Eso incluye que me contis todo lo que queramos saber.
Adzel introdujo por la puerta sus miembros delanteros y la habitacin pareci
repentinamente abarrotada.
Bueno, supongo que ser mejor que duermas en el vestbulo, chico dijo Wyler
. Os dir lo que vamos a hacer: iremos directamente al comedor, donde hay sitio para
todos nosotros, y charlaremos.
Falkayn luch contra su coraje como si fuera un boxeador que intentase
derribarle. Al caminar le dola el cuello a causa de la tensin. Llvale la delantera, pens.

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Rene informacin, por muy improbable que parezca que puedas llevrsela a alguien
para que haga uso de ella.
Para qu es este edificio? pudo pronunciar en un tono que pretenda que
sonara normal.
Antes era necesario para los equipos de ingenieros dijo Wyler. Ms tarde
aloj a los oficiales de las fuerzas auxiliares formadas por respiradores de oxgeno,
mientras estaban recibiendo instruccin.
Hablas demasiado le reproch Blyndwyr. Wyler se mordi el labio.
Bueno, no me contrataron para ser un maldito interrogador... se relaj un
poco, y aadi: Demonios, mi contestacin era bastante obvia, no te parece? Y
adems, no van a ir a ningn sitio para contarlo... Ya estamos.
El comedor era amplio y resonante. Los muebles haban sido amontonados contra
las paredes y el aire ola a moho como si nadie hubiese ajustado el reciclaje durante
algn tiempo. Adzel se qued inmvil como
una estatua de un demonio elemental, Chee se sent a sus pies barriendo con la
cola el suelo y sus flancos, Falkayn y Wyler cogieron un par de sillas y se sentaron y
Blyndwyr permaneci a un lado, vigilante siempre.
Suponed que empezis contando quin os envi aqu y por qu dijo Wyler.
Hasta ahora habis sido absolutamente vagos.
Nuestra misin tambin era vaga, pensaba Falkayn. Van Rijn confiaba en que
podramos improvisar segn nos bamos enterando de cosas y, en vez de eso, hemos
sido capturados tan tontamente como peces en una red, y quiz igual de
irremediablemente.
En voz alta, se atrevi a mostrarse desafiante.
Quiz nosotros estemos ms interesados en lo que est haciendo usted dijo.
Cmo podra defenderse de una acusacin de traicin a su propia especie?
Wyler dio un respingo.
Es que va a soltarme un sermn, capitn? contest. No tengo por qu
aguantarlo. Lo pens un momento, y aadi:
Muy bien, muy bien, se lo explicar. Qu hay de malo en los baburitas? Si no
tuvieran una flota nunca tendran una oportunidad. El Mercado Comn se apoderara de
Mirkheim y de toda la condenada revolucin industrial que Mirkheim significa, sin que los
dems consigan ni una migaja. Lo mismo pasara si fuera la Liga. Los baburitas no
piensan de esa forma: para ellos no es cuestin de beneficios o prdidas en el balance de
fin de ao, no, es una oportunidad para la raza. Con los supermetales pueden conseguir
un puesto entre los grandes: comprar naves, montar expediciones, implantar colonias,
sin mencionar todo lo que podran hacer aqu..., inmediatamente adems!
Pero Mirkheim no era predecible arguy Falkayn. Por qu se estaba
armando Babur antes de eso? Por qu estaba planeando luchar y contra quin?
El Mercado Comn tiene una flota, no es as? Y la Liga tambin mantiene naves
de guerra. A veces han sido empleados. Nunca se sabe lo que puede surgir el da de
maana. Usted en particular, debera acordarse de los shenna. Babur tiene derecho a
protegerse.
Habla como un converso.
Usted no habla como un hombre de negocios, capitn Falkayn dijo Wyler
enfadado. Creo que est usted tomndome el pelo. Y no voy a aguantarlo, me oye?
Quiz se imagine usted que el ser famoso le proteger. Olvdese de eso. Est muy lejos
de todo, en un territorio al que su reputacin le importa un bledo. Aqu no se sienten
obligados en absoluto a enviarle de vuelta sano y salvo; si es necesario, no saldr nunca
de aqu. Si tenemos que hacerlo le exprimiremos todo lo que sabe. Y si eso no funciona
bien, seguiremos adelante... se detuvo, trag saliva y suaviz su gesto y su tono.
Continu: Pero no tenemos por qu pelear. Estoy seguro de que es usted un hombre

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razonable. Y dice que uno de sus objetivos es ver qu es lo que puede apaar para su
jefe. Bien, yo podra ayudarle en eso, si usted me ayuda a m primero. Hagamos un poco
de caf y hablemos con sentido comn.
Un torrente de slabas salieron repiqueteando de la boca de Chee Lan.
Qu dice? pregunt Wyler.
Ella escupi las palabras como si fueran balas.
Estaba haciendo comentarios sobre esos ciempis congelados amigos suyos que
usted no querr traducirles.
Falkayn continu muy tranquilo en su asiento, aunque su sangre haca un ruido
semejante al fragor de una catarata. Chee haba empleado el lenguaje de Haijakata, que
los tres conocan y que seguramente nadie ms comprenda en muchos aos luz a la
redonda. Si no escapamos ahora moriremos aqu tarde o temprano. Y es importante que
llevemos de vuelta lo poco que hemos averiguado. Creo que podemos apoderarnos de
esos dos y conseguir que Davy vuelva a la nave aunque sea disfrazado.
Sus comentarios, no obstante, son bastante suaves dijo el wodenita. Yo
mismo podra ir tan lejos como para decir... cambi al haijakatano. Chee, si puedes
encargarte t del piel verde, yo me encargar del hombre.
Verdad y triple verdad dijo la cinthyana dando saltos, pues no eran pasos, sin
detenerse.
Pareca un gato jugando, pero su cola abultaba el doble de su tamao normal.
La mano de Wyler baj hasta su arma y Blyndwyr emiti un silbido y retrocedi,
agarrando su pistola dentro de la cartuchera. Falkayn se mantuvo completamente
inmvil, creyendo entender lo que se proponan sus compaeros, pero no del todo
seguro. nicamente estaba dispuesto a confiar en ellos.
Ser mejor que distraiga su atencin.
No podis culpar a mis amigos por excitarse dijo. No son ciudadanos del
Mercado Comn, yo tampoco lo soy, y no hemos venido aqu en beneficio de la Liga, slo
de una compaa. No obstante, vamos a estar internados aqu indefinidamente e
interrogados bajo amenazas, posiblemente mediante drogas o tortura. Lo mejor que
puede usted hacer, Wyler, es hacer que los mandams de Babur nos escuchasen.
Deberan abandonar esta ciega hostilidad que sienten contra la Liga. Aquellos de sus
miembros que son independientes quieren que sta se haga cargo de Mirkheim. Eso
garantizara el acceso de todos a los Supermetales.
De veras? rezong Wyler. La Liga est dividida en fracciones y los
baburitas lo saben.
Cmo? Teniendo en cuenta que nosotros lo ignoramos casi todo de ellos,
cmo saben ellos tantas cosas sobre nosotros? Quin se las cont? Y qu les hace
arriesgar todo su futuro sobre la palabra de esas personas?
Yo no lo s todo admiti Wyler. Maldita sea, este planeta es ocho veces
mayor que la Tierra y la mayor parte de l es tierra. Por qu no iban a sentirse seguros
los de la Banda Imperial? y despus ech la mandbula hacia delante en un gesto de
resolucin. Y sa es la ltima pregunta que me hace, Falkayn; ahora empiezo yo.
La inquietud de Chee la llev cerca del merseiano, cuya atencin haba vuelto a
centrarse en los humanos sentados. Ella dio un abrupto salto de lado en su direccin,
aterriz en la mitad de su vientre y se agarr fuertemente a su correaje con los dedos de
los pies, agarrndole con las dos manos el brazo que tena sobre la pistola. A pesar de
ello, l grit e intent desenfundar, pero ella era demasiado fuerte y resisti. Cuando el
merseiano quiso golpearla con su puo libre, le mordi hacindole saltar sangre.
Adzel haba dado un solo paso que le puso al alcance de Wyler, a quien levant de
la silla y tir sobre el suelo, sujetndole despus all con el peso de su cola sobre el torso
del humano. Adems se acerc a Blyndwyr, lo cogi por el cuello, lo sacudi con cuidado

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y lo derrib completamente atontado. Chee le arrebat el arma y se ech a un lado.


Falkayn cogi el arma de Wyler cuando ste forcejeaba para llegar a su cartuchera.
Adzel liber a Wyler y dio un paso atrs hacia sus camaradas. El hombre se puso
de pie, tambalendose; Blyndwyr se sent jadeando.
Estis locos? tartamude el humano. Para qu sirve esta tontera? No
podis..., no podis...
Quiz s podamos dijo Chee. La alegra vibraba en el interior de Falkayn. Saba
que tendra que haber sido ms cauteloso, haber prohibido el ataque, permanecer
sumiso para que no le mataran. Pero aunque ninguno de nosotros sea terrestre, Coya s
lo es y, en conjunto, la Tierra se ha portado bien con nosotros. Adems, nuestra nave es
la nica que tiene el viejo Nick en esta zona. Nos envi principalmente para conseguir
informacin, para no tener que tantear completamente a ciegas. Y su bienestar tambin
es el bienestar de miles de sus trabajadores, de millones en todos los pueblos planetarios
que comercian con l... Al infierno con eso. Lo que importa es escapar! El fuego de su
sangre rugi con demasiada fuerza como para que l escuchara tambin la voz del
miedo.
Pero, al mismo tiempo, su parte lgica segua lgubremente consciente.
Quedaos donde estis les dijo a Wyler y a Blyndwyr. Adzel, Chee, vuestra
idea es que yo puedo escapar disfrazado como l, no?
Claro la cynthiana se acurruc sobre sus caderas y comenz a cepillarse el
pelo. Para un baburita un humano debe parecerse mucho a otro humano.
Adzel inclin la cabeza y se frot el hocico, produciendo un fuerte sonido como el
de una lija.
Quiz no por completo dijo. El seor Wyler, de hecho, tiene bigote y el pelo
negro. Debemos hacer algo sobre ese particular.
Mientras tanto, Wyler, vaya quitndose la ropa orden Chee.
El merseiano, algo repuesto, hizo un gesto como si fuera a levantarse. Ella lade
el arma en su direccin.
Qudate quieto dijo empleando el eriau, idioma nativo del reptiliano. Yo
tampoco soy mala tiradora.
Con las mejillas blancas, Wyler grit:
Os digo que estis en una rbita en la que os estrellaris! No podris escapar
y moriris por nada!
Te digo que te desnudes contest Chee. O tiene que hacerlo Adzel?
Wyler comenz a quitarse la ropa despus de una mirada a la boca de la pistola y
a los implacables ojos detrs.
Falkayn, es que no tiene usted un poco de sentido comn? implor.
La respuesta que consigui fueron unas palabras pensativas:
S, estoy pensando en cmo podramos llevarlo con nosotros para interrogarle.
Las orejas de Chee se irguieron.
Nosotros, Davy? pregunt. Cmo bamos a salir de aqu Adzel y yo? No,
puedes rescatarnos despus.
Estoy completamente decidido a que vengis tambin los dos dijo Falkayn.
No sabemos lo vengativos que pueden ser los baburitas, o sus aliados humanos y
merseianos.
Adems, necesitar vuestra ayuda con Wyler; y tambin en la nave cuando
hayamos despegado.
Adzel regres de la cocina donde haba estado revolviendo.

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Aqu est lo necesario para proporcionarte un bigote y un tinte en el pelo


anunci con orgullo. Una lata de salsa de chocolate.
No parece ser lo que un hroe realmente deslumbrante utilizara en su fuga de
una prisin, pero tendra que servir. Mientras se desvesta, se pona las ropas de Wyler y
se someta al maquillaje, Falkayn intercambi con sus compaeros unas rpidas
palabras y desarrollaron un plan, no mucho ms precario que el que les haba llevado
hasta all.
Adzel desgarr las vestimentas de Blyndwyr y le at fuertemente a su lugar. El y
Chee mantuvieron a Wyler libre y desnudo, bajo la vigilancia de un arma de fuego. Toda
la despedida que el tiempo permita a Falkayn
fue una bendicin musitada por el wodenita. Quiz los tres nunca volveran a
viajar juntos otra vez, quiz nunca regresara junto a Coya y Juanita, pero no se atrevi
a pararse para pensar en eso, ahora no.
El vestbulo reson con sus pisadas. Cuando lleg a la compuerta marc el
nmero que haba visto antes y esper, sintiendo lo mismo que si estuviera en un duelo,
esperando que su contrario le disparara. Cuando los cuatro ojos del baburita le
contemplaron desde la pantalla, no pudo evitar pasarse la lengua por sus resecos labios.
Un sabor dulce le record lo tosco de su disfraz.
Habl sin ningn preliminar, como haba hecho antes Wyler.
Los prisioneros parecen haber perdido valor. Me han pedido que coja de su nave
varias medicinas y remedios. Creo que eso podra hacerles cooperar.
Esperaba que los baburitas conocieran tan poco de la psicologa humana como de
sus cuerpos.
Antes de que la criatura contestase pas un latido, luego otro.
Muy bien, los guardias sabrn que deben esperarte y luego oscuridad.
Falkayn encontr en un armario el traje espacial de Wyler y los correajes
necesarios. El traje iba pintado de una forma caracterstica, seguramente todos los
empleados no nativos del planeta tenan alguna seal especial a efectos de identificacin.
Por tanto, deba acoplarse all dentro, aunque l era algo ms alto. Le hubiera venido
bien algo de ayuda, pero no se atrevi a que ninguno de los otros dos entrase en el radio
de alcance del telfono, por si el baburita le volva a llamar.
Cuando sali por la compuerta, sinti la gravitacin como si fueran las mandbulas
de un bulldog. Ante l se extenda la pista de aterrizaje completamente vaca, salpicada
con las cubiertas de los hangares como por marcas de viruela. Aqu y all la cruzaba una
forma de ciempis, con alguna misin inimaginable. Luces blancas y azules brillaban
sobre las fachadas de los edificios, tanto que el hielo del que estaban construidos reluca
como el fro hecho visible. El viento gema y le empujaba. No haba ninguna estrella en la
oscuridad por encima de su cabeza, slo dos de los satlites, de las lunas de Babur. El
camino hasta su destino fue largo.
Cuando abri el hangar, entr en el ascensor y descendi le pareca imposible que
nadie saliese a impedrselo. Cuando lleg a la entrada de personal de su nave, el interior
de su casco estaba tan lleno de sudor que se ahogaba, apenas pudo silbar la contrasea
y, desde la tumba de su infancia, surgi la supersticin que graznaba: Esto no puede
continuar. Es demasiada buena suerte.
Ya hemos tenido mala suerte, se defendi l. Llegamos demasiado tarde...,
cuando la flota ya haba partido.
Crees que si an estuviera aqu, estaras tan poco vigilado?
La vlvula gir, y mientras esperaba en la antecmara a que el aire cambiase,
Falkayn invoc algunas de las tcnicas budistas que empleaba Adzel y recobr parte de la
calma.
No debera existir el arco, la flecha ni el arquero; slo el disparo.

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En el interior no se quit la armadura espacial, aunque el fro la recubri


inmediatamente de una blanca escarcha. Un relampagueo de un conmutador en los
controles de calor limpi instantneamente su placa facial y fue corriendo hasta el
puente. Mientras introduca su incmoda masa en el asiento de seguridad, dijo por la
radio:
Atontado, tenemos que liberar a Adzel y a Chee. Yo conducir porque t no has
visto dnde estn.
Aterrizaremos delante de una compuerta de entrada. Vulala rpidamente..., no
tendrn tiempo para salir en la forma normal; y breles la vlvula exterior de la entrada
nmero dos de la panza de la nave para que puedan subir. En cuanto estn a bordo,
asciende al espacio, realizando las maniobras de evasin que tus instrumentos te
sugieran como las ms adecuadas. En cuanto estemos lo bastante lejos, pon la
hipervelocidad, y quiero decir lo antes posible, olvdate de los mrgenes de seguridad.
Est claro?
Como de costumbre dijo el computador.
La planta de energa cobr vida, total y susurrante-mente. Los generadores del
campo negativo arremetieron contra esa fbrica de relaciones fsicas que llamamos
espacio. La nave se desliz hacia arriba.
Sus dedos danzaban con dificultad sobre la consola del piloto manual, estorbados
por los guantes. Pero si el casco fuese agujereado seriamente por un disparo enemigo,
cualquier respirador de oxgeno que no llevase proteccin morira. En el exterior ruga el
aire. Haba dejado sin conectar el compensador de aceleracin para poder contar con
aquella ayuda extrasensorial en su complicada tarea, y ahora las fuerzas le zarandeaban,
le lanzaban contra la red de seguridad y de vuelta contra el asiento.
El edificio estaba justo enfrente. Descendi y revolote delante de l. Desde una
de las trrelas, un can lanz un cartucho con carga explosiva. Hubo una llamarada y la
puerta exterior se derrumb en ruinas. Con la delicadeza propia de un cirujano, un rayo
de energa traz un encaje sobre la vlvula interior. El metal se puso al rojo vivo y se
fundi.
Las figuras de ciempis corran por la pista. Es que no existen defensas de
superficie? Bueno, quin podra haber supuesto un ataque de este tipo? Espera. ..
Arriba..., a la luz de la luna, unas formas se zambullan repentinamente... Vehculos
areos.
La barrera se desplom y algo parecido a una nube de escarcha borbote en el
punto donde los gases baburitas y terrestres entraron en contacto. Fugazmente, Falkayn
se alegr de que las puertas del mdulo donde yaca Blyndwyr se cerrasen
automticamente. Adzel se arroj hacia fuera, su gigantismo duplicado por su traje
espacial. Llevaba a Chee y a Wyler? Desde arriba escupieron una andanada de fuego. La
nave hizo girar hacia all su can y relampague en aquella direccin. Adzel se haba
perdido de vista, detrs de la curva del casco. Qu haba sucedido, por el amor de Dios,
qu haba sucedido?
Estn a bordo inform Atontado al tiempo que haca que la nave diera un
salto.
La aceleracin comprimi a Falkayn estrechamente contra su asiento.
Los compensadores orden con voz ronca.
Volvi a sentirse una gravedad estable, se oy el bramido de la atmsfera al
sentirse hendida y aparecieron las primeras estrellas. Falkayn se desabroch la placa
facial y oprimi el botn del comunicador interior con dedos temblorosos.
Estis bien? pregunt a sus compaeros.
Un cohete explot muy cerca, el estallido de una luz, el ruido, un temblor de la
cubierta. Muddlin Through continu su camino.
Estamos bien, bsicamente resonaron los tonos de Adzel entre la furia que les
envolva. Chee y yo, quiero decir. Desgraciadamente, nuestro prisionero fue alcanzado

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por un disparo proveniente de un vehculo areo, cuando lo llevaba bajo mi brazo


derecho, penetr su traje espacial y lo mat instantneamente. Dej el cuerpo all.
Ah est nuestra mala suerte, pens Falkayn con rabia. Yo le habra drogado y
quiz me hubiese enterado. .. Maldita sea dos veces!
Tambin mi traje result daado, aunque no lo
bastante como para que no funcionase la reparacin automtica, y tengo una
escama chamuscada continuaba Adzel. Chee iba a mi izquierda y no sufri dao
alguno... Me gustara rezar una plegaria por Sheldon Wyler. Falkayn haba recuperado la
frialdad.
Despus dijo. Antes tenemos que escapar. Contamos con la sorpresa y la
velocidad a nuestro favor, pero la alarma ya debe haber llegado al espacio. Colocaos en
vuestros puestos de combate, los dos.
Saba, y tambin ellos, que en un encuentro con cualquier nave de guerra ms
pesada que una corbeta estaran perdidos. Durante cierto tiempo podran esquivar los
msiles, pero el enemigo tambin lo hara, y mientras tanto, los rayos de energa,
impulsados por generadores mucho ms grandes que los que poda transportar Muddlin
Through, morderan unas placas mucho ms delgadas que las de ellos.
No obstante, la probabilidad de un combate era pequea. Era inverosmil que
ningn baburita tuviese en aquel momento una posicin y una velocidad tales como para
igualar vectores, en el mismo punto espacial, con la nave del sistema solar, que
aceleraba a toda velocidad. Prcticamente, todos los duelos a muerte en el espacio
tenan lugar porque los oponentes deliberadamente lo haban querido as.
Pero los torpedos que rastreaban el blanco, dotados con una masa tan pequea
que les permita enormes cambios en la velocidad y en la direccin, eran otra cosa. Y lo
mismo poda decirse de los rayos que viajaban a la velocidad de la luz.
El cielo de Babur haba quedado muy atrs, el globo an se vea gigantesco sobre
el firmamento, pero iba empequeecindose. Los miles de estrellas ardan, algunas de
ellas del color de la sangre.
Cundo podemos pasar a la hipervelocidad, Atontado? pregunt Falkayn.
No deba faltar mucho. Se encontraban por encima del pozo de gravedad de
Mogul y ascendiendo rpidamente por el de Babur. Pronto la mtrica del espacio sera
demasiado insignificante para interferir indebidamente con unos osciladores sutilmente
ajustados. Una vez se estuviesen moviendo a su mxima pseudovelocidad ms rpida
que la luz, prcticamente no exista nada que poseyera unas piernas ms rpidas que las
suyas.
Una hora coma diecisis, dado nuestro vector actual dijo el computador.
Pero propongo que aadamos varios minutos a ese tiempo para, aplicando un empuje
transversal, nos acerquemos al satlite llamado Ayisha. Mis instrumentos muestran ah
un esquema de radiaciones posiblemente anmala.
Falkayn vacil durante un segundo. Si en aquel satlite haba instalaciones
pesadas de superficie... Decisin.
Muy bien, adelante.
El tiempo reptaba. Chee grit salvajemente por dos veces, al destruir con su arma
un misil interceptando su curso. Todo lo que Falkayn poda hacer era sentarse y pensar.
Casi todo eran recuerdos en embarullada seleccin: en Lunogrado, volando con Coya en
unas alas de tela; en Ikrananka, un sol rojo brillando por siempre sobre el desierto; la
rigidez de su padre sobre noblesse oblige; el temor que sinti a que le cayera Juanita de
las manos cuando se la pusieron en brazos; su primera noche con Coya y la ltima; las
discusiones juveniles en el saln de bebidas sobre Dios y las chicas; los Burgueses de
Calais de Rodin; el doble rielar de la luna sobre el Ocano de la Aurora; una lluvia de
fuego entre dos estrellas; Coya a su lado contemplando las curvadas torres de una
ciudad situada en un planeta que an no tena un nombre humano; su madre empleando
un prisma para explicarle la formacin del arco iris; Coya y l riendo como nios durante

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una pelea con bolas de nieve en una estacin invernal en el Antrtico; el esplendor de un
Ythiriano en las alas; Coya trayndole caf y unos sandwiches cuando estaba de turno de
noche estudiando los datos sobre un mundo nuevo que la nieve estaba circundando;
Coya... El disco de la luna, lleno de cicatrices, creci en la pantalla. Falkayn lo amplific,
lo estudi, repentinamente lo encontr: un extenso complejo de cpulas, torres,
hangares para naves, campos de aterrizaje, aparatos para pruebas...
Informes! orden automticamente. Le daba la impresin de que Atontado
sonaba molesto? Imposible.
Por supuesto dijo el robot. Las seales infrarrojas son de seres que
termodinmicamente son similares o idnticos a los humanos.
Quieres decir que todo eso no es de los baburitas? Bueno, entonces...
Ayu! grit Chee Lan mientras todo brillaba momentneamente con un brillo
incandescente. Cerca, amigos mos, cerca!
Sugiero que no nos entretengamos dijo Adzel.
La colonia, o lo que fuese, qued oculta por una cadena montaosa, en tanto que
la nave pasaba sobre Ayisha a toda velocidad.
Segn mis instrumentos inform Atontado, si seguimos como en el
momento presente las condiciones se harn progresivamente menos insalubres para
nosotros.
Eso quiere decir que vamos a escapar, pens Falkayn, que estamos libres.
Los dolores y pulsaciones producidos por la tensin llegaron hasta su cerebro
subiendo por todo su cuerpo.
Dnde vamos entonces? oy decir a Chee. Se forz a s mismo a decir:
A Mirkheim. Podramos llegar justo antes que los baburitas y a tiempo para
avisar a esos humanos que se acercaban al planeta y a los trabajadores que se
encuentran all.
Lo dudo replic la cynthiana. Lo ms probable es que el enemigo nos lleve
demasiada ventaja. Debemos correr el riesgo? No es ms importante llevar a la Tierra
la informacin que hemos recogido, decirles que, no sabemos cmo, Babur se ha hecho
con una importante fuerza militar y tcnica de respiradores de oxgeno? Un torpedo
correo quiz no llegase.
No, debemos intentar avisarles dijo Adzel. Eso podra impedir una batalla.
Una muerte violenta ya es demasiado.
Falkayn asinti, cansado. Su mirada fue hacia atrs, hacia las inmutables
estrellas. Pobre Wyler, pens. Pobres todos nosotros.

7
En el intercomunicador apareci el capitn del Alpha Cygni.
Madame dijo l. Navegacin informa que estamos a un ao luz de nuestro
destino.
Oh... Sandra se sinti sorprendida. Tan pronto? Cmo haban entonces
tardado tanto desde Hermes? Un ao luz, pens a toda velocidad. La mayor distancia en
la que son detectables instantneamente las pulsaciones de nuestros hipermotores.
Ahora los del planeta saben que nos estamos acercando. Y quiz sean enemigos.
Ordena que todas las unidades estn listas para entrar en accin.
Alerta amarilla para todos. A la orden, madame.
La imagen desapareci.

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Sandra mir fijamente a su alrededor. El puente del almirante era una cueva
desabrida y estrecha, excepto donde la pantalla permita ver el cielo. El aire soplaba
clido, oliendo vagamente a aceite y productos qumicos, y zumbaba ligeramente con los
latidos del motor. De repente, todo le pareci irreal: su uniforme de la armada un disfraz,
todo lo que pasaba una ridcula obra de teatro.
Vestido con un mono similar de dos colores, que poda servir, en caso necesario,
como proteccin para el traje espacial, Eric le dirigi una mirada aguda.
Fiebre? murmur. Yo tambin. Poda hablar con candidez porque eran las
nicas personas all.
Supongo que eso es lo que me pasa Sandra intent esbozar una sonrisa y no
lo consigui.
Me sorprende. Eres una de las pocas personas aqu que tiene alguna experiencia
de combates.
Diomedes no era as. Aquello era una guerra cuerpo a cuerpo. Y..., bueno, nadie
esperaba que yo diera las rdenes.
Por qu no alquilamos mercenarios hace aos para formar el ncleo de un
cuerpo de oficiales del tamao apropiado?
Porque pareca que la paz que disfrutbamos en Hermes nunca sera amenazada.
Las escaramuzas con fuego real sucedan entre estrellas demasiado alejadas para que
nos entersemos realmente; nada peor que eso. Nos avisaron de que habra aliengenas
que tendran acceso al espacio, pero seguramente no eran demasiado peligrosos..., ni
siquiera los shenna, a los que, despus de todo, la Liga derrot antes de que causasen
daos de importancia. Era seguro, doble y triplemente seguro, que nunca habra guerras
entre los propios pueblos que componen la civilizacin Tcnica. Eso era algo que el
hombre haba dejado atrs, como la tirana y el canibalismo. Mantuvimos unas cuantas
naves con la tripulacin mnima para que actuasen como fuerza de polica y de
salvamento y como un seguro contra una emergencia (ahora veo que un seguro
inadecuado). Nos tombamos a broma sus prcticas con armas pesadas, excepto cuando
las organizaciones de contribuyentes se quejaban.
Maldita sea por haberte dejado venir! estall ella. Deberas haberte
quedado detrs, a cargo de la reserva...
Madre, no crees que ya hemos estado discutiendo eso lo suficiente? contest
Eric. All no hay nadie mejor que Miake Falkayn para sujetar las riendas. Lo que me
hubiera gustado es haber tenido el sentido comn suficiente para pedir un destino que
me mantuviera ocupado aqu. Ser tu oficial ejecutivo sonaba fantstico, pero resulta ser
pura opera cmica.
Bueno, hasta que comencemos las negociaciones yo no soy mucho ms que un
pasajero. Ruega a Dios que pueda hacerlo. A lo largo de la historia, las peras cmicas
siempre se las han arreglado para convertirse en tragedias.
Si Nadi estuviese aqu; su compaa me tranquiliza. Pero haba enviado por
delante al jefe de la patrulla de Supermetales, para que toda la instalacin estuviese
dispuesta a cooperar con ella.
Faltaban unas tres horas para llegar, a pseudovelocidad mxima... Respir
profundamente varias veces. No le importaba que hubiera una batalla. Si eso suceda,
antes de partir se haban puesto de acuerdo en que ella la dejara en manos de sus
capitanes, con el piloto del buque insignia como coordinador. Casi con seguridad que su
propsito sera escapar No eran demasiado fuertes. Adems del Alpha Cygni, una nave
de guerra ligera, haba dos cruceros, cuatro destructores y un transporte que llevaba diez
perseguidores
del tipo Meteoro. Y adems, no haban dejado gran cosa atrs, vigilando el hogar.
Su misin era impedir un enfrentamiento, establecer a Hermes como un agente
imparcial, intervenir para que se hiciera justicia y se restaurase el orden. Y ella saba
cmo manejar a la gente. Se sent en su asiento, encendi un puro y comenz a

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relajarse, conscientemente, msculo a msculo. Eric daba grandes zancadas de un lado a


otro.
Madame! las palabras llegaban, duras y no del todo tranquilas. Han sido
detectados hipermotores!
Sandra se forz a continuar sentada.
Vienen a nuestro encuentro? pregunt.
No, madame. Estn en nuestro cuadrante. Haciendo una extrapolacin lo ms
exacta posible, llevan el mismo destino que nosotros.
Ella gir la cabeza, recorriendo con la vista todas las pantallas. El sol de Mirkheim
an estaba oculto por la oscuridad; para verlo tendran que llegar casi encima de aquella
dbil ruina. El cuarto cuadrante... no poda identificar all lo que buscaba, era slo una
pequea chispa perdida entre miles. Pero Mogul estaba en el cuarto cuadrante.
Eric se golpe la palma con el puo.
Los baburitas! exclam.
Un momento, seor, por favor dijo el capitn. Me acaban de pasar un
anlisis provisional de los datos... Es una armada gigantesca. An no se han obtenido los
detalles, pero, por lo menos, en nmero, es una fuerza imponente.
Sandra reprimi las nuseas durante un instante, como si le hubieran golpeado en
el estmago. Despus su mente pas a operaciones de emergencia. Las dudas en s
misma desaparecieron y las decisiones salieron de su boca como balas:
Esto cambia las cosas. Lo mejor ser que intentemos parlamentar desde esta
nave, puesto que yo estoy a bordo. Prepare un curso de intercepcin para nosotros. Los
dems... pueden llegar a Mirkheim muy por delante de los que se acercan, no?... Bien,
que continen y se renan con Nadi bajo la direccin del Achilles y que se apresten al
combate. Pero en caso de duda..., si pareciese que a los del Alpha nos hubiese sucedido
algo..., deben regresar a Hermes inmediatamente.
A la orden, madame dijo el capitn.
En un rincn de su alma, Sandra sinti compasin por el joven capitn. En
realidad era un muchacho que se esforzaba en mantenerse fro y eficiente ante la faz del
desastre. Repiti sus instrucciones y su imagen se desvaneci.
Oh, no gimi Eric. Qu vamos a hacer?
Muy poco, me temo admiti Sandra. Por favor, djame sola, tengo que
pensar.
Se ech hacia atrs y cerr los ojos.
Pas una hora. De vez en cuando, la informacin que le transmitan arrastraba su
mente por un instante fuera del crculo en que se debata. Los baburitas mantenan su
rumbo a una pseudovelocidad moderada. Su complacencia era casi insultante. Por fin,
una de las naves abandon la formacin y describi un ngulo para aproximarse a la
nave de Hermes. Un rato despus, las seales comenzaron a ir de un lado a otro,
imponiendo modulaciones a los osciladores del hipermotor. Queremos comunicar...
Comunicaremos. Las llamadas eran estereotipos, un cdigo, y la velocidad con que se
transmitan los contenidos resultaba desesperadamente lenta, el principio de
incertidumbre convierte pronto en un caos las vibraciones espaciales. Para que haya una
coherencia suficiente para poder transmitir la voz, las naves tienen que acercarse a
pocos miles de kilmetros y las imgenes necesitan una proximidad an mayor.
Esa es la razn por la que no se pueden enviar mensajes directamente entre las
estrellas, pens Sandra, recordando una leccin de fsica de cuando era joven. Nadie
podra colocar tantas estaciones retransmisoras, que, a su vez, tampoco se quedaran en
su lugar. Por tanto, debemos utilizar correos, y en cualquier lugar puede estallar el
infierno antes de que sepamos siquiera que algo anda mal.
Los instrumentos acumularon datos mejores an y los computadores los
analizaron hasta que estuvo claro que la nave aliengena que se acercaba era

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aproximadamente del tamao de Alpha y seguramente dotada de un armamento


parecido. Por ltimo, la cara del capitn volvi a aparecer. Estaba plido.
Madame, hemos recibido una comunicacin vocal. Dice..., dice..., la reproduzco
textualmente: No os acerquis ms. Igualar vuestra hipervelocidad a la nuestra y
esperad rdenes. Cita literal, eso es lo que dice.
Eric enrojeci. Sandra sonri, y dijo:
Lo haremos as. Sin embargo, que la respuesta diga, hummmm, Haremos lo
que solicitis.
Gracias, Su Gracia!
Toda la persona del capitn registr agradecimiento que, sin duda, se extendera
a toda la tripulacin..., aunque era igualmente seguro que aquel matiz del nglico no
sera comprendido por los baburitas.
Las pantallas seguan sin mostrar otra cosa que estrellas. Sandra poda imaginar
la nave aliengena, un esferoide como la suya, no pensada para aterrizar jams en un
planeta, salpicada con emplazamientos para las armas, lanzadores de msiles,
proyectores de energa, resguardados por campos de fuerza y acero, depsitos que
portaban la muerte por medio continente. No la vera en realidad. Incluso si llegaban a
combatir, lo ms probable era que no llegase a verla. La carne a bordo de aquella nave y
la carne a bordo del Alpha nunca se tocaran, no presenciaran la muerte de los otros ni
escucharan la angustia de los heridos. Lo abstracto de todo aquello era digno de una
pesadilla. Peter Asmundsen, Nicholas van Rijn, ella misma, haban estado siempre en el
centro de sus propios hechos: un peligro acometido, un golpe dado o recibido, una
palabra hablada, una mano sujeta, todo en la presencia viva de los autores. Haba
pasado ya su tiempo? Ha terminado la salvaje y alegre poca de los pioneros? Estamos
cruzando hoy el umbral del futuro?
Los preliminares deban haber tenido lugar antes de que el capitn anunciase:
La seora Sandra Tamarin Asmundsen, Gran Duquesa de Hermes; el delegado
de la Comandancia Naval de la Banda Imperial de Sisema.
El sonido del vocalizador era inexpresivo y enturbiado por irregularidades en la
onda que lo transportaba. Pero no era rudeza lo que se notaba?
Saludos, Gran Duquesa, por qu estis aqu? Ella disimul su desesperacin y
contest:
Saludos, almirante, o como deseis ser llamado. Tambin nosotros nos
sentimos curiosos sobre vuestro propsito. No estis ms cerca de vuestro hogar que
nosotros del nuestro.
Nuestra misin es tomar posesin de Mirkheim en nombre de Babur Unido.
Sandra dese casi que las naves estuviesen lo suficientemente cerca para que
fuese posible transmitir imgenes. En cierta forma, habra servido de algo mirar cuatro
ojos diminutos sobre un rostro no humano. No hubiese sido tan parecido a pelear con un
fantasma.
Pero su determinacin es tan slida como un ser invisible, pens, y tambin lo
son las armas que la respalda. Habl con cuidado:
No est claro por qu hemos venido los de Hermes? dijo. Nuestro objetivo
es simplemente... hacernos cargo, actuar como jueces, mientras se llega a un acuerdo.
Esperbamos que podramos conseguir que todas las partes interesadas se estuviesen
tranquilas, lo pensasen dos veces y evitasen una guerra. Almirante, no es demasiado
tarde para eso. Nosotros no pertenecemos ni a la Liga, ni al Mercado Comn, ni a Babur.
Lo es dijo la voz artificial. Hubo un rastro de irona cuando aadi las
asombrosas nuevas?
No nos referiremos al hecho de que la Banda Imperial no desee vuestra
interferencia, sino al hecho, establecido por nuestros exploradores, de que el Mercado

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Comn tiene ya una nota en Mirkheim. Vamos a echarlos de all. Los de Hermes harn
bien en retirarse antes de que comience el combate.
Hijo de perra... oy decir a Eric, y ella misma susurr:
Dios misericordioso!
Renase con su flotilla y vuelva a casa dijo el baburita. Una vez haya
comenzado la accin atacaremos a todas las naves humanas que encontremos.
No, espere, espere! grit medio levantndose. No lleg ninguna respuesta.
Despus de un instante, su capitn le dijo:
El aliengena se est alejando, madame; regresa a la unidad de sus
compaeros.
Puestos de combate orden Sandra. A toda velocidad en rumbo que
intercepte a los nuestros.
Cuando Alpha dio media vuelta, las estrellas se deslizaron como riachuelos por las
pantallas. El latido de los motores se hizo ms fuerte.
Menta ese reptador? rugi Eric.
A modo de rplica, el capitn describi las lecturas de los instrumentos: en la
vecindad del planeta se detectaban numerosos hipermotores activados. Era obvio que
haba alguien presente, alguien que pudo detectar a los nuevos invasores. Quin ms
poda ser que una fuerza solar?
Maldito sea el cosmos, vaya un montn de amateurs que estamos hechos el
dolor distenda la boca de Eric cuando hablaba. Los baburitas mantenan vigilado
Mirkheim y supieron cundo llegaban los terrestres. Nosotros..., nosotros nos lanzamos
hacia delante como un toro enfebrecido.
No, acurdate de que confibamos en que la patrulla de Nadi vendra a
avisarnos si suceda algo imprevisto le record Sandra, mecnicamente. Sin duda los
terrestres les capturaron...; no llevaba una nave particularmente fuerte ni rpida; les
capturaron con idea de conservar el elemento sorpresa. Pero, mientras tanto, los
baburitas tenan en los alrededores observadores a gran velocidad hizo una mueca y
aadi: Me parece que los del Almirantazgo del Mercado Comn son an ms amateurs
que nosotros. Nunca han tenido que luchar. Hace generaciones que se evaporaron las
destrezas, la doctrina, el estilo militar.
Cosas semejantes necesitan ser reaprendidas en el tiempo que se avecina.
Continuaron llegando noticias. La flota que tenan delante estaba saliendo de
Mirkheim, desplegndose en formacin de combate, y era considerablemente inferior a la
armada proveniente de Babur. Lo sensato hubiese sido echar a correr y escapar. Pero sin
duda su comandante habra recibido de los polticos, all en casa, unas rdenes de este
estilo: No abandone con facilidad. Estamos seguros de que esos piojosos slo intentarn
asustarnos, no es posible que quieran pelear seriamente contra nosotros.
Claro que quieren, pens Sandra. Van a hacerlo ahora mismo.
Eric detuvo sus idas y venidas, y aunque habl en voz baja, fue como si una llama
ardiese en l.
Madre..., madre, si nos unisemos al Mercado Comn...; despus de todo son
seres humanos como nosotros... dijo.
Ella neg con la cabeza.
No contest. No servira de nada, excepto que algunos nativos de Hermes
moriran; perderamos algunas naves que nos harn falta para defender nuestra patria.
Estoy a punto de ordenar a todas nuestras unidades restantes que den media vuelta y se
dirijan inmediatamente hacia Hermes.
El adivin su intencin, y pregunt:
Pero nosotros? El Alpha Cygni?

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Continuaremos hasta Mirkheim. Lo ms verosmil es que toda la flotilla solar


habr salido al encuentro de los baburitas cuando lleguemos all. En cualquier caso, esta
nave es lo bastante poderosa como para que cualquiera se enfrente con ella
despreocupadamente. Tenemos el deber de ayudar a la gente de Nadi a escapar, si es
posible; en cierta forma son nuestros aliados. Y eso incluye a los tcnicos que se
encuentran sobre la superficie del planeta Sandra esboz una especie de sonrisa y
continu: Y adems, siempre he tenido ganas de ver Mirkheim, desde las primeras
noticias sobre su descubrimiento.

En el planeta no haba guardia alguna, las naves de la patrulla de Supermetales


estaban en rbita alrededor del mismo, pero vacas. Un rpido intercambio por la radio
confirm que sus tripulaciones haban sido transportadas a la base minera, el agujero
ms profundo que poda encontrarse en aquel mundo. La nave militar se coloc en su
propia rbita y vomit unos botes por sus costados para que evacuasen al personal de
all abajo. Sandra dej detrs a un protestn Eric, con el mando nominal, y subi a una
de las naves auxiliares.
Ante ella se ergua Mirkheim, monstruoso. A aquella distancia las cenizas
dbilmente encendidas de su sol eran invisibles y casi podra haberse tratado de un
planeta vagabundo que nunca hubiese pertenecido a ninguna estrella, eternamente a la
deriva entre constelaciones brillantes y fras. Casi, pero no del todo. No estaba cubierto
de polo a polo por nieves de atmsfera congelada, el brillo que se observaba era duro, de
metal, en algunos sitios casi como de un espejo. Las montaas y las simas provocaban
sombras speras, y zonas de hierro oscuro bosquejaban el rostro de un ogro.
La nave pronto se acerc a la superficie y se inmoviliz sobre ella. Detrs de
Sandra se extenda una planicie, hasta un horizonte tan lejano que en el alma del
espectador surga el temor de estar solo en una soledad ilimitada. El suelo no tena
crteres ni estaba cubierto de polvo como el de un cuerpo celeste normal que no contara
con aire: era oscuro, reluca ligeramente, y aqu y all, en los puntos en que los
materiales en fusin se haban congelado, apareca escabroso, con protuberancias de
formas fantsticas. La oscuridad de aquel mundo se recortaba ntidamente contra el
fondo brillante de la Va Lctea. La llanura estaba horadada a derecha e izquierda por
excavaciones. Increblemente no, era comprensible, el trabajo continuaba: un tractor
robot arrastraba un tren de vagones de mineral. Delante se alzaba un faralln, levantado
por alguna antigua convulsin sobre la corteza metlica causada por la supernova, una
muralla negra bajo la cual se acurrucaban como si estuviesen aplastadas las cpulas,
torres y cubos del complejo. En la cima del promontorio haba un mstil de radio que
pareca haber sido hilado por araas. Cuando la nave descendi, la escena se lade y pa-
recio dar un salto hacia delante. Las extremidades de aterrizaje hicieron contacto,
haciendo vibrar casco y tripulantes. El zumbido del motor se extingui y el silencio
presion el interior de la nave hasta que Sandra lo rompi:
Voy a salir dijo levantndose.
Madame! protest el piloto. La presin es de ms de cinco gravedades!
Soy bastante fuerte.
Nosotros..., vos misma lo ordenasteis..., los llevaremos directamente a bordo y
saldremos corriendo.
Dudo que aun as no tengamos que hacer frente a alguna complicacin, y
cuando eso suceda quiero estar all para ayudar a resolverla, no al otro extremo de un
cable telefnico.
Y no puedo decirlo, pero siento necesidad de... experimentar, aunque sea por
poco tiempo, esta cosa por la que se han hecho tantos sacrificios, por la que tanta
sangre ser derramada muy pronto. Necesito que Mirkheim sea algo real para m.
Un par de tripulantes la acompaaron, revisando su traje espacial con ms
cuidado que de costumbre y flanquendola cuando abri la compuerta y dio un paso
adelante. Lo cual estuvo acertado. Al abandonar el campo interior de la nave, la

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gravitacin la aplast, y si los hombres no la llegan a sostener, se hubiera roto algn


hueso en la cada. Los tres se apresuraron a activar sus propulsores para que los
mantuviesen en el aire, como suspendidos por sus correajes. Aquello les permiti
avanzar lentamente sobre el acerado suelo. Para respirar empujaban unas costillas que
parecan de plomo, y cuando miraban algo, bajo sus pesados prpados, el peso de sus
globos oculares lanzaba borrones y manchas flotando ante su vista. Las emanaciones
radiactivas, suficientes para matar a cualquiera en el plazo de pocas semanas, se
deslizaban por sus cuerpos, sin ser vistas ni sentidas.
y aqu han estado viviendo trabajadores durante dieciocho aos, pens Sandra.
Amo yo tanto a mi propia especie?
Estaban saliendo de una cpula y, a pesar de la variedad de sus trajes, reconoci
sus razas por contactos en el pasado, o por imgenes y lecturas. Por supuesto, los
conduca Nadi, el wodenita. Cerca de l venan dos ikranandos de rasgos de cuervo; un
gorzuni de cuatro brazos y cabeza desgreada; un nativo de Ivanhoe, de aspecto
leonino; otro de Vanessa, lejanamente parecido a un saurio; dos cynthianos
(procedentes de sociedades menos avanzadas que la que ya viajaba por el espacio y que
nunca haba mostrado el menor deseo de ayudarles a desarrollarse), y cuatro humanos
(de planetas colonizados, cuya existencia sera mucho ms fcil si se haca la inversin
necesaria, pero por supuesto el capital de la civilizacin Tcnica buscaba inversiones
mucho ms lucrativas). En medio de toda aquella esterilidad, eran grotescos smbolos de
la vida, dignos de ser esculpidos por Vigeland. No era sorprendente que fueran tan
pocos. El medio ambiente haca que los seres vivos slo pudiesen trabajar all durante
cortos perodos de tiempo, y la mayor parte del mismo permaneciendo en el interior del
complejo. La principal misin de la carne y la sangre consista en llevar a cabo
determinadas tareas de mantenimiento y comunicacin y en tomar decisiones fuera de lo
rutinario. Por lo dems, Mirkheim estaba habitado por mquinas. Las mquinas
prospeccionaban, excavaban, transportaban, refinaban, cargaban, hacan el trabajo bruto
y la mayor parte del delicado. Algunas estaban esclavizadas por otras que tenan
computadoras que se autoprogramaban, y el computador central de la base alcanzaba el
nivel de la consciencia. Toda la operacin era un milagro de ingenuidad tecnolgica..., y
ms an, pens Sandra, de sisu, esprit, coraje, falta de egosmo.
Un hombre se adelant a los dems. El rostro tras el vitrilo del casco se vea
macilento y enfermo.
La seora de Hermes? comenz en anglico con acento. Soy Henry
Kittredge, de Vixen, superintendente de esta brigadilla.
Me..., me alegro de conocerle replic ella entre jadeos.
La sonrisa del hombre cuando contest era lgubre.
Eso no lo s, seora. No son lo que se dice circunstancias felices, verdad?
Pero... quiero decirle lo agradecidos que le estamos. Ya hemos sobrepasado nuestro
tiempo de estancia aqu, debiramos haber sido relevados hace muchos das. Si
tuviramos que continuar mucho ms tiempo, trabajando en el exterior con la frecuencia
de costumbre, la dosis de radiacin hubiera sido excesiva y habramos muerto en poco
tiempo.
No podais permanecer en el interior del complejo?
Quiz los terrestres nos lo hubieran permitido. Dudo de que los baburitas lo
hiciesen. Por qu iba a importarles? Y habran querido que les enseramos a explotar
las excavaciones.
Sandra asinti, aunque levantar otra vez la cabeza le cost un gran esfuerzo.
Habis acumulado experiencia durante aos, no es as?, y a veces al coste de
vuestras vidas dijo. Es una buena razn estratgica para evacuaros. Sin vuestra
ayuda, cualquier otro poder tardar bastante y gastar mucho en reemprender la
explotacin. Vosotros..., vosotros y vuestros compaeros trabajadores, vivan donde
vivan, podrais resultar ser valiosos en una negociacin.

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S, hemos hablado de eso entre nosotros. Escuchad en la fatigada voz del


hombre se percibi la ansiedad. Llevmonos parte del equipo ms importante con
nosotros. O, si no quiere quedarse aqu tanto tiempo, djenos sabotearlo. De acuerdo?
Sandra vacil. No haba pensado en aquella posibilidad, y ahora era ella quien
tena que decidir. No resultaba arriesgado quedarse unas horas ms?
Se atrevera. No era probable que las flotas enemigas terminasen pronto su
batalla.
Nos llevaremos el material dijo, y se pregunt si estaba obrando sabiamente o
llevada por el despecho.

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Demasiado tarde.
Durante un momento, las palabras parecieron suspendidas en la susurrante
quietud del puente. Cualquiera de ellos tres, Adzel, Chee Lan o David Falkayn, podra
haberlas pronunciado; as compartan su dolor y su rabia. Los tres contemplaban la
oscuridad y los inmutables soles sin verlos. All haba estallado una hoguera, diminuta
debido a la distancia, pero una terrible gloria aun as.
Parpade otra chispa y despus otra. En el espacio cerca de Mirkheim estaban
explotando proyectiles nucleares.
Chee se acerc a los controles receptores de hiperondas. El altavoz zumb,
parlote, cruji, susurr, mensajes en cifra de nave a nave, a travs de distancias que la
luz tardara horas en recorrer, cuando ella lo fue colocando en diferentes posiciones. Las
avanzadillas de ambas flotas haban comenzado el combate..., haban pasado al estado
normal, se movan a velocidades verdaderas de kilmetros por segundo y aceleraciones
de unas pocas gravedades y se buscaban una a la otra con misiles, rayos energticos,
cohetes y torpedos tipo Meteoro...
Adzel estudi los instrumentos, mantuvo un coloquio en voz baja con Atontado, y
anunci:
La batalla no puede ser muy antigua. En ese caso observaramos ms rastros de
estallidos de fusin, ms esquemas complicados de neutrino dejados por los motores,
que los que vemos. Hemos perdido llegar en primer lugar por un margen de tiempo
irnicamente muy pequeo.
Me pregunto si nuestro aviso hubiese logrado algo diferente Falkayn suspir al
tiempo que continuaba: A juzgar por estos datos y seal con la mano una hilera de
contadores, la flota del Mercado Comn lleg antes, desafi a los baburitas, con la
esperanza de que se echasen atrs, se dio cuenta de que no era se el caso y ahora
estarn peleando puramente por la supervivencia.
Por qu no se limitan a huir? Falkayn se encogi de hombros, como si el hecho
no le hiciese dao en la garganta.
Ordenes, sin duda contest. Si surge el combate, infligir el mximo dao
posible... Ordenes dadas por los polticos que estn a salvo all en la Tierra y que
siempre han sostenido que la teora y la prctica de la guerra es un tema demasiado
malvado para que lo estudie un hombre civilizado.
Antes de que el comandante del Mercado Comn decida que debe retirarse, la
pelea puede durar das, pens. Las naves acelerarn, decelerarn, recorrern miles de
kilmetros en rbita libre, buscando un oponente y encontrndolo. Dispararn en un
orgasmo de violencia hasta que los dos sean alejados por sus propias velocidades y
tengan un nuevo encuentro, probablemente con un nuevo enemigo cada uno.
Tenamos que intentarlo, claro est dijo montonamente. La pregunta es,
qu hacemos ahora?

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Mientras Muddlin Through sala de Babur a toda velocidad hacia Mirkheim, se


haban vaciado la cabeza en busca de planes, repasando todas las contingencias posibles.
No contactar con ellos dijo Adzel.
Podran encontrarse con una nave solar y, a travs de ella, entrar en contacto con
el Almirante, pero ya no tenan nada que ofrecerle y el riesgo que aquello supona era
considerable.
Nos quedamos por aqu?... pregunt Chee.
Esperar con los sistemas energticos al mnimo, casi indetectables en la frontera
de una guerra, hasta ver qu suceda. Pero seguramente los supervivientes llevaran la
noticia a la Tierra.
Pero ya no era tan seguro, como lo haba sido anteriormente, que el gobierno del
Mercado Comn fuese franco con la gente, y Van Rijn necesitaba un relato completo.
Ni siquiera era seguro que recibira el mensaje que le haban enviado en un
torpedo correo despus de su huida de Babur. Cuando la cosa entrase en el Sistema
Solar y emitiese su seal, el Servicio Espacial que la reciba poda no retransmitir el
mensaje escrito. Falkayn dudaba que pudiesen descifrar el cdigo con rapidez; pero, aun
as, Van Rijn seguira en la oscuridad.
Adems, la seguridad de su tripulacin era asunto primordial..., por no hablar de
Coya, de Juanita y del nio que an no habra nacido. No obstante, all haba seres
sensibles, muertos, moribundos, mutilados, en peligro mortal, y aquel horror continuara.
Espiar en las profundidades antes de escabullirse rumbo a casa saba mal. Y adems...
No es que hasta el momento hayamos conseguido unos resultados maravillosos,
verdad? dijo Falkayn. Camos prisioneros como idiotas y escapamos, muriendo un
hombre en la aventura.
No te sientas culpable por eso, Davy le consol Adzel. Es cierto que fue una
tragedia, pero Wyler estaba colaborando con el enemigo.
Pero, de todas formas, fue algo tan intil! dijo el humano, apretando los
puos con tanta rabia que los nudillos se pusieron blancos.
Vosotros deberais disciplinar un poco vuestras conciencias dijo Chee. Os
molestan demasiado.
Con sus instintos de animal carnvoro despiertos, salt sobre la consola y se
irgui, blanca contra la oscuridad, las estrellas, los lejanos estallidos de fuego que
sealaban la muerte de alguna nave.
Podemos recoger informacin de forma activa, no pasiva declar
ansiosamente. Por qu estamos parloteando? Vayamos a Mirkheim.
Vale la pena que aterricemos? contest Adzel.
Haban hablado ya sobre el rescate del personal de Supermetales abandonado en
el planeta, pero slo podran llevarse a unos cuantos, pues de lo contrario recargaran
sus sistemas de soporte vital.
Probablemente no dijo Chee. Sin embargo, nos llevar ms cerca del ncleo
de la accin. Quin sabe lo que podra resultar de eso? Vamos!

Cuando se dirigan hacia el interior de la atmsfera del planeta, recibieron el


mensaje en un rayo lser, lo cual quera decir que haban sido detectados y que el
mensaje iba dirigido a ellos especficamente. El cdigo era del Mercado Comn; Falkayn
lo supo comparndolo con diferentes seales que haban conocido. No poda leerlo, pero
su sentido era simple: Identificaos o atacaremos.
Atontado les pas el anlisis de los datos. La otra nave era, con toda probabilidad,
un destructor de tipo Continental. Su posicin, aceleracin y velocidad eran ms
concretas. No se acercara lo bastante como para que la vista pudiese distinguir ni
siquiera una lnea negra dibujada contra la Va Lctea, pero sus almas podan saltar

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sobre aquel vaco. Y tanto una como otra estaban demasiado cerca del sol muerto para
entrar en hiperconduccin.
Evasin orden Falkayn al tiempo que enviaba una transmisin vocal en
nglico: No somos vuestros enemigos, estamos aqu por casualidad y procedemos de la
Tierra.
Un minuto despus, Atontado informaba de un misil lanzado contra ellos. No se
sorprendi; los hombres que vivan en aquel lejano casco deban estar paralizados por la
fatiga y un reprimido terror, el cansancio les haba convertido en poco menos que
mquinas del deber, y si l no contestaba en clave entonces tena que ser un baburita
que intentaba una treta.
Un rayo a aquella distancia llegara demasiado atenuado para causar ningn dao.
Una nave tan pequea como la de los hombres de Van Rijn no poda transportar un
generador de fuerza lo bastante fuerte como para rechazar un proyectil nuclear enviado
con toda su fuerza. Ni, a pesar de su pequea masa, debiera tener el potencial necesario
para escapar de un atacante que se vanagloriaba de la produccin de sus motores.
Pero Muddlin Through contaba con una produccin de energa como para una
nave que la duplicara en tamao, y no la desperdiciaba en pantallas energticas. Los
cielos giraron locamente alrededor de la cabeza de Falkayn mientras el computador haca
que la nave describiera un arco que hubiera destrozado un vehculo normal. Apartndose
del torpedo, abri fuego sobre ste, que se desintegr en una lluvia de llamas y gotas
incandescentes. Girando de nuevo, reanud su rumbo original y la nave terrestre se
perdi de vista sin intentar un segundo ataque.
Durante unos segundos, Falkayn pens en un hombre cualquiera a bordo de aquel
destructor. Era..., de dnde?..., japons, por ejemplo, y siempre recordara aquellas
hermosas islas, los antiguos tejados curvos, los cerezos en flor bajo las puras laderas del
Fuji, un jardn donde el jardinero y el bonsai trabajaban juntos en un amor que duraba
toda la vida, las campanas del templo repicando framente por la noche cuando caminaba
con cierta muchacha. En cambio, all estaba hoy, atado en aquel lugar mirando los
rostros idiotas de los instrumentos, mientras los motores hacan vibrar sus huesos, con la
lengua hinchada a causa de la sed, completamente sudado a causa de la tensin, todas
sus ropas olan, la sal le haca picar los ojos y saba amarga en sus labios. Las horas se
arrastraban una tras otra, la espera, la espera, la espera, hasta que la realidad se
reduca solamente a esto y el hogar era un enfebrecido sueo medio olvidado; entonces
aullaban las alarmas, unas criaturas que nunca haba visto ni en sus pesadillas estaban
en algn lugar lejano de una cabina, o eso decan los instrumentos, y l ordenaba que el
computador le diera los parmetros para lanzar un misil, lo enviaba, se sentaba una vez
ms a esperar para saber si haba matado o le mataran a l, deseaba con angustia que
su muerte fuera rpida y limpia, no un alarido continuo con la piel arrancada y los ojos
derretidos y, quiz, tambin l pensara, durante un fugaz momento, si aquellos
monstruos contra los que disparaba no recordaran tambin una patria hermosa.
De dnde era Sheldon Wyler?
Falkayn habl con voz dura por el micrfono del intercomunicador:
Parece que esta vez nos hemos librado.

La mayor parte de las tripulaciones hubiesen buscado inmediatamente la


seguridad despus de aquel incidente; pero, en cambio, a Chee le haba sugerido una
idea aterradora. Adzel la escuch, lo pens y estuvo de acuerdo en que las posibles
ganancias merecan la pena el riesgo. Falkayn discuti durante un rato, y despus
asinti, pues la parte de su ser que era el esposo de Coya fue vencida por otra que l
imaginaba enterrada junto a su juventud.
No es que tuvieran ninguna probabilidad de llevar a cabo una hazaa rpida y
brillante. Pas el tiempo y la nave continu movindose con cautela, con los detectores al
mximo. Atontado barajaba y apartaba algunas cartas, Falkayn fum en pipa hasta que
su lengua estuvo en carne viva y no poda saborear la comida que l mismo oblig a

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tragar. Chee trabajaba en una estatuilla atacando la arcilla como si le estuviese


amenazando la vida. Adzel medit y durmi.
Por fin aquello tuvo un lmite.
Una nave solar ha destruido una baburita anunci el computador, y recit las
coordenadas.
Falkayn salt de un brinco del sopor en que se haba sumido.
Ests seguro? dijo ponindose de pie.
El resplandor caracterstico de una detonacin ha sido seguido por una emisin
de neutrino de una de las dos fuentes. La otra se est alejando y no podr volver a pasar
por ese punto a una aceleracin apropiada durante un perodo de algo ms de un da
estndar.
No creo que quieran...
Podemos estar pegados a las ruinas durante un perodo que calculo de tres
coma siete horas, con un margen aproximado de cuarenta minutos.
Supongo que tenemos un cincuenta por ciento de probabilidades de que sea una
nave baburita dijo Falkayn estremecindose.
No, eso es seguro contest el computador. Llevo un estudio estadstico de
las emisiones termonucleares de los reactores de ambas flotas. La nave que ha sido
derrotada mostraba un espectro claramente baburita.
Falkayn asinti. Los motores de fusin construidos para operar bajo condiciones
subjovianas no irradiaran exactamente igual que los que trabajaban para seres que
respirasen oxgeno. El haba sido consciente de eso, pero no se haba dado cuenta de que
habra datos suficientes como para que las matemticas fuesen de confianza.
Estupendo por ti, Atontado contest. Sigues sorprendindome, toda esa
iniciativa que demuestras.
Tambin he inventado tres juegos de cartas nuevos le dijo el computador...
Sonaba esperanzado?
No importa dijo Chee. Vamos hacia esos apestosos restos! Los latidos del
motor se hicieron ms intensos.
La primera vez que navegamos por esta zona del espacio bamos ms alegres
musit Adzel. Claro que, hace dieciocho aos terrestres, ramos ms jvenes.
Era slo cuestin de tacto por su parte? Dieciocho aos de su vida significaban
mucho menos que para un cynthiano o para un humano.
Estbamos muy orgullosos dijo Falkayn. Nuestro descubrimiento, que iba a
dar a una docena de razas la oportunidad que necesitaban. Y ahora...
Su voz se extingui.
Adzel le puso una mano en el hombro. Para soportar un peso semejante tuvo que
ponerse conscientemente rgido contra el campo de gravedad de la nave.
No te sientas culpable por esta guerra, Davy le apremi el wodenita. Lo que
hicimos estuvo bien y quiz vuelva a suceder otra vez.
Sabamos que el secreto no poda durar aadi Chee. Que la primera
persona que repiti nuestro mismo razonamiento fuese Nicols van Rijn fue pura suerte,
y que pudisemos convencerle de que se estuviese callado tambin lo fue. Tarde o
temprano, estaba escrito que tena que haber un buen jaleo.
Claro que s contest Falkayn. Pero una guerra... Crea que la civilizacin
habra evolucionado ms all de las guerras.
Los shenna no lo haban hecho ni tampoco los baburitas rezong Chee. No
tienes que acusar a las sociedades tcnicas porque los aliengenas tengan malos
modales. Esa nocin de la simetra del pecado es una extraa tendencia de tu especie.

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En cierta forma, no puedo ver ningn paralelismo entre los dos casos arguy
Falkayn. Maldita sea, para los shenna tena cierto sentido planear un ataque contra
nosotros, pero los baburitas... Por qu se armaron de esa forma si nadie haba
profetizado que existiera un Mirkheim por el cual pelear? Y, de todas formas, por qu
tienen que luchar? Si pudieron comprar las herramientas y la tecnologa necesarias para
construirse una armada como la que tienen, vamos... podran comprar todos los
supermetales que hubiesen necesitado por una fraccin del coste. Me roe la idea de que
hay algo entre nosotros, en la civilizacin Tcnica, que es la responsable.
Wyler podra habernos dado una pista o tres si hubiera vivido dijo Chee. Me
gustara que dejases de llorar por l, Davy. No era un hombre agradable.
Quin puede permitirse el serlo en estos tiempos?... Oh, al infierno con todo
esto.
Falkayn volvi a arrellanarse en su asiento.
De acuerdo. Al infierno en exprs. Yo voy a hacer un poco de modelado. Chee
abandon el puente.
Yo por lo menos podra jugar a las cartas contigo, Atontado, si quieres un poco
de diversin se ofreci Adzel. Tenemos poco que hacer hasta que no lleguemos.
Excepto sentarnos y esperar que no nos caiga encima nada que no podamos
manejar, pens Falkayn.
... Miedo y temblorosa esperanza,
Silencio y pensamiento; Muerte, el esqueleto,
Y el Tiempo, la sombra...

Cubierto por su traje espacial, Falkayn se dio un empujn con el propulsor y


vade los cien metros de vaco entre su propia nave y el destrozo.
El silencio y las estrellas le rodeaban. No vio ningn rastro de la batalla; toda
aquella agona se haba perdido en las profundas extensiones del espacio, excepto una
forma retorcida que se tambaleaba ante l, entre fragmentos ms pequeos de metal.
No se atrevi a pensar en el nmero de vidas que habran desaparecido.. ., seguramente
los baburitas amaban tanto como l la vista de su sol..., sino que volc su atencin
totalmente, con sequedad, en la tarea que le esperaba.
La nave haba tenido poco ms o menos el tamao de un crucero. Un misil haba
penetrado sus defensas, destrozndola; pero al no haber una atmsfera rodendole, el
choque no haba sido suficiente para reducirla completamente a pedazos. Los
supervivientes, si es que haba habido alguno, habran encontrado un bote salvavidas
intacto en una seccin construida para separarse despus de un impacto y conseguiran
huir. El trozo ms grande del casco era mayor que toda la Muddlin Through y debiera
contener una gran cantidad de aparatos, no demasiado daados para su estudio. Un
contador de mueca le dijo que el nivel de radiactividad era tolerable.
Sinti y escuch el estruendo que causaban las suelas de sus botas al tocar las
placas y al agarrarse.
Chee se pos cerca y Adzel era una silueta gigantesca, recortada contra el cielo.
Quedaros aqu vosotros dos, mientras yo echo un vistazo les orden; y ech a
andar.
Casi era como caminar con la cabeza hacia abajo, porque l no pesaba nada y la
nave muerta giraba lentamente sobre s misma. Las constelaciones pasaban a su
alrededor como torrentes; la negrura dejaba entrever las formas de las trrelas y los
alojamientos. Su propia respiracin sonaba con fuerza en sus odos.
Cuando lleg a un borde donde el casco haba sido hendido, midi
cuidadosamente sus pasos entre un amasijo de barras salientes y retorcidas. Entre dos
de ellas haba un cuerpo, lo mir durante un minuto a la luz de su linterna. Una dbil
gota de luminosidad, que no se difunda a causa de la falta de aire, arrop una forma

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demasiado extraa para parecer terrible como los cadveres humanos generalmente
despus de una muerte violenta: el baburita pareca penosamente pequeo y frgil.
Estoy malgastando el tiempo que tengo todava, mientras que l ya no lo tiene, pens
Falkayn; y sigui adelante rodeando el agujero, penetrando en una cavidad en ruinas.
El brillo de las estrellas y su linterna captaban en forma surrealista complicadas
masas medio sumergidas en la oscuridad. Un lgubre placer se agit en su interior.
Hemos tenido suerte! Esto parece haber sido la sala de mquinas principal. Lo que
quiere decir que las unidades de control tambin se encuentran aqu, si es que sus naves
estn construidas ms o menos como las nuestras.
Aquello poda significar la consecucin del deseo que haba inducido a l y a sus
compaeros a emprender la investigacin. Se conoca muy poco sobre la raza que haba
construido la armada invasora Quin podra decir qu pistas no se encontraran en su
ingeniera?
Se le ocurrira lo mismo al comandante del Mercado Comn y ordenara una
operacin de salvamento con el propsito de recopilar informacin? Probablemente no,
su flota estaba demasiado acosada. Adems, todo lo que haba hecho hasta entonces no
deca mucho en favor de su inteligencia...; bueno, caritativamente poda decirse que
traicionaba su ignorancia al ms alto nivel.
Y adems, suponiendo que los restos llegasen a la Tierra, sera difcil que el
gobierno los compartiese con Van Rijn. Falkayn no estaba siendo slo leal a su jefe;
tema que el anciano fuera el ltimo pensador competente que quedaba en todo el
Sistema Solar. Van Rijn sera capaz de deducir algo de una prueba, por pequea que
fuese, y que, para cualquier otra persona, resultara insignificante.
No es que aqu podamos hacer un trabajo serio, pens Falkayn. No tenemos el
equipo necesario. Adems, es peligrossimo quedarnos mucho tiempo, pero podemos
pasar unas cuantas horas investigando y seleccionar as unos cuantos objetos y
llevrnoslos para examinarlos mejor. Quiz hagamos algn descubrimiento marginal pero
til. Quiz.
Adelante! Se desliz hacia la ms prxima de las formas que se erguan ante l.

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La noche anterior a su partida, Bayard Story invit a Nicholas van Rijn a cenar con
l. El Consejo de la Liga se haba disuelto sin adoptar ningn acuerdo y los delegados
deban arreglar sus propios asuntos lo mejor que pudieran.
La Sala Saturno del hotel Universo estaba casi llena, aunque no lo pareca, gracias
a las mesas convenientemente espaciadas y a la discreta iluminacin. Quiz se trataba
de que los amigos y los amantes se disponan a aprovechar todas las oportunidades de
divertirse que tuvieran, mientras los rumores de una guerra hervan por todas partes, o
quiz no. El Sistema Solar no haba tenido experiencia directa de un conflicto armado
desde haca tanto tiempo que resultaba difcil predecir el comportamiento de la gente.
Las parejas se abrazaban estrechamente deslizndose sobre la pista. Haba realmente
una nota melanclica en la msica de la orquesta en directo? Arriba estaban los vastos
semicrculos de los anillos, de tintes ms sutiles que los arcos iris en un cielo violeta
donde en aquel momento se vean cuatro satlites. Unas centellas luminosas
parpadeaban en los arcos y los meteoros rasgaban los cielos. En el punto donde se pona
un sol diminuto, oscurecido por el espeso aire, se amontonaban las nubes, pardas y
rosadas.
Este lugar es ms apropiado para un romance que para una pareja de
ejecutivos fatigados observ Story con una ligera sonrisa.
Bueno, cualquier idea en la que podamos ponernos de acuerdo es
completamente romntica gru Van Rijn desde las profundidades del men.
Con la mano libre se llevaba a la boca trocitos de akvavit y tragos de cerveza
alternativamente. Story sorba champn con ron.

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Veamos..., dood en ondergang, djeme ver, por favor; este lugar est tan
oscuro como el cerebro de un burcrata. Empezar con una docena de ostras Limfjord.
Limfjord, por favor, camarero, patas de cangrejo heladas y puntas de esprragos, y
cincuenta gramos de pat de Estrasburgo. Despus, mientras me como mi aperitivo,
puede llenarme un buen cuenco de sopa de cebolla a la Ansa. No se la pierda, Story, se
emplean especias que quiz no consigamos nunca ms, si ocurre algo tan
estpido como una guerra. Para la sopa el vino... Continu as durante varios minutos.
Oh, trigame los tourneds del men del da, poco hechos dijo Story riendo,
y, muy bien, esa sopa de cebolla, puesto que me la han recomendado.
Debiera prestar ms atencin a lo que come, muchacho dijo Van Rijn.
Yo no hago un dios de mi estmago dijo Story encogindose de hombros.
Cree que para m lo es, no? No, maldita sea, yo hago que mi estmago trabaje
para m, lo hago trabajar como un esclavo. Yo lo que cuido es mi paladar. Qu hay de
malo en ello? Quin resulta perjudicado? El primer milagro de Nuestro Seor fue
convertir el agua en vino, y fue una buena cosecha, s seor Van Rijn sacudi la cabeza
y los tirabuzones danzaron sobre su chaqueta de brocado. Los que arman los los son
los que no estn contentos con la buena comida, la bebida, la msica, las mujeres, las
ganancias; todo eso son regalo de Dios. No, nos traen miseria porque tienen que jugar a
ser Dios ellos mismos, sern nuestros Salvadores con mayscula.
Story se puso serio y replic:
Est seguro de que no es usted el que se cree en posesin de la verdad? Lo
que defenda ante el Consejo podra; casi con certeza que hubiera conducido a la Liga a
una guerra.
Las cejas de Van Rijn se unieron en un gesto de desprecio.
Creo que no. La Liga junto con el Mercado Comn seran demasiado para Babur.
Se retirara.
Quiz... si el Mercado Comn estuviese dispuesto a acceder a que Mirkheim
quedase bajo la administracin de la Liga. Pero sabe usted que las Compaas nunca
estaran de acuerdo con eso. El Mercado Comn..., el gobierno en posesin de los
supermetales significara que son ellas las que disponen de ellos. Sera su entrada en el
espacio en una escala de operaciones lo bastante grande como para amenazar a los Siete
y a los independientes con empujarles contra la pared.
As pues, mantenindonos en un punto muerto, vosotros Siete, as os coma la
peste, garantizis que la Liga no haga nada unida, ni siquiera exista como tal.
Quiere usted decir que la Liga permanecer neutral. Realmente que se
produzca en ella una ruptura abierta e irrevocable? La Liga tendr una voz en conjunto si
nosotros, los Siete, nos mantenemos en buenas relaciones con Babur, gane quien gane.
De hecho, cuando vuelva a mi base voy a ver si los Siete pueden prestar sus buenos
oficios para lograr un acuerdo Story levant un dedo. Por eso quera verle esta
noche, seor Van Rijn. Una ltima llamada, si usted cooperara con nosotros e intentase
que los independientes se nos uniesen...
Cooperar? Van Rijn sac su caja de rap y se llev una pizca a la nariz. A
qu equivaldra eso? A hacer todo lo que usted diga?
Bien, por supuesto tendramos que tener una estrategia central que conllevara
un embargo, declarado o no, del comercio con ambos bandos. Podramos echar la culpa
al azar, ser diplomticos. Ambos comenzaran pronto a sentir la falta de materiales,
incluyendo los militares, y estaran ms dispuestos a aceptar la mediacin de la Liga.
No la mediacin de la Liga dijo Van Rijn, de la Liga entera. Cmo
encajaran ah las Compaas? Ellos y el gobierno del Mercado Comn son dos lados de la
misma moneda, maldita sea. Eso empez y ha ido cada vez a ms desde..., desde el
Consejo de Hiawatha, creo.

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No estoy diciendo nada que no haya dicho antes muchas veces prosigui
Story. Slo tengo..., bueno, no lo llamar probabilidad de hacer que se atenga usted a
razones. Digamos que me pareci que era mi deber intentar persuadirle hasta el ltimo
minuto.
Mi deber no es lo que estoy escuchando. Lo he dicho cientos de veces, yo lo he
dicho, que si nosotros los independientes nos unimos con los Siete, o con las compaas,
ser verdaderamente el fin de la Liga, porque nosotros somos los ltimos miembros con
verdadero espritu.
Van Rijn se ech hacia atrs, se llev el vaso a los labios y contempl el enorme
simulacro sobre su cabeza. La noche haba cado sobre la escena, los satlites colgaban
entre halos helados y la sombra de Saturno comenzaba a reptar entre los anillos. No
haba aparecido ninguna estrella. Suspir.
Pero hemos nacido demasiado tarde. Si yo hubiese estado en el Consejo de
Hiawatha, lo que podra haberles dicho!
Tomaron una decisin perfectamente lgica dijo Story.
S, eso fue lo peor de todo asinti Van Rijn.

Los historiadores no apreciaran la irona de que la reunin hubiese tenido lugar


all hasta mucho tiempo despus. En su poca, si hubo algn simbolismo consciente en la
eleccin del lugar, era puro optimismo. Despus de todo, las colonias O'Neill no slo
haban proporcionado al hombre su primera morada en el espacio, sino que el
florecimiento de industrias totalmente nuevas en ellas fue de primera importancia en el
renacimiento de la libre empresa. Tan importante lleg a ser ese renacimiento, en formas
de vida y de pensar adems de en la economa, que, junto con la unin de sociedades
terrestres anteriormente dispersas, puede decirse que toda una civilizacin cobr
existencia: la Tcnica. Despus del desarrollo del hipermotor, la explosiva expansin del
hombre lejos del Sol dej anticuados aquellos pequeos mundos artificiales, que sin
embargo continuaron fielmente girando alrededor de sus puntos de Lagrange, siguiendo
la Luna, sesenta grados por delante o por detrs, y no fueron abandonados de la noche a
la maana. Cuando la Liga Polesotcnica reuni la ms importante de sus sesiones
ejecutivas, Hiawatha y su gemela, Minnehaha en particular, servan an de albergue a
importantes contingentes de trabajadores.
El problema con el que la Liga se enfrent tena muchas facetas. La mayora de
los gobiernos desconfiaban de ella, cosa totalmente lgica, pues aunque segn sus
estatutos era simplemente una asociacin para ayudarse mutuamente, tena ms poder
que cualquier estado aislado. No slo humillaba a los gobiernos sino que les pona en
dificultades cuando no les dejaba opcin sobre decisiones que afectaban profundamente
el comercio interior, cuando su crdito vala ms que el dinero oficial, cuando los intentos
gubernamentales para regular el mundo de los negocios eran subrepticiamente olvidados
o despreciados abiertamente. Tampoco se trataba simplemente de que un grupo de
funcionarios ambicionase el poder. Haba muchas quejas justificadas. Ningn sistema
inventado por los mortales es perfecto: todos tuercen el rumbo de unas cuantas vidas.
Cualquier muchacho o muchacha pobre, o un no humano, poda ascender hasta que viva
como si fuera un dios y controlaba fuerzas que hubiesen estado ms all de la
imaginacin de los hacedores de mitos. Los subordinados eficientes podan alcanzar
posiciones muy favorables, pero siempre existiran los que no tenan especial capacidad o
simplemente carecan de suerte. En su mayor parte, el convertirse en burcratas
rutinarios no les haca sentirse desgraciados, pero algunos se sentan amargados y llenos
de veneno. Lo ms importante, sin embargo, era seguramente ese enorme porcentaje de
humanidad que, en realidad, nunca haba querido ser libre. La mayora de esta gente
anhelaba la seguridad que los candidatos polticos les prometan. Una minora ms activa
deseaba solidarizarse con alguna causa excitante y pensaban que todos los dems
debieran desear lo mismo.
La Liga tena sus propios problemas. La escala y la variedad de las operaciones y
el arrollador flujo de informacin estaban minando la administracin de las grandes
compaas. El concepto de contrato libre estaba siendo crecientemente olvidado, as

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como el establecimiento de escrituras; lo comn era la explotacin despiadada de


sociedades y recursos naturales. Lo ms peligroso era la introduccin de las tecnologas
modernas entre razas atrasadas sin una cuidadosa consideracin previa...
irresponsablemente, a cambio de unos cuantos crditos, sin tener en cuenta si era
acertado dejar a culturas semejantes en posesin de cosas como naves espaciales y
armas nucleares.
Finalmente, el Mercado Comn eligi un parlamento que se comprometi a llevar
a cabo profundas reformas; su jurisdiccin era todava el mercado ms importante de la
Liga y su principal fuente de mano de obra. Un asombroso nmero de leyes nuevas y
radicales fueron aprobadas en los mil das, y, lo que era ms importante, estas leyes
comenzaron a ser llevadas a la prctica, as como muchas ya antiguas.
Por consiguiente, la Liga Polesotcnica reuni un Gran Consejo en Hiawatha para
discutir las acciones alomar.
Se dictaron varias resoluciones que fueron la base de conductas ms humanas e
inteligentes hasta entonces. Lo que, sin saberlo, sera su ruina fue el asunto de las
medidas del Mercado Comn. En stas se comprendan una comisin central de la banca,
mximos y mnimos en los intereses, impuestos sobre la renta, una ley antitrust,
arbitraje obligatorio para cierto tipo de conflictos, prstamos del estado a empresas con
problemas, subsidios a industrias consideradas como crticas, cuotas de produccin, y
muchas ms cosas.
Entre los delegados, unos cuantos cabezas calientes hablaron de recurrir a las
armas, pero fueron acallados. Normalmente, la Liga no se ocupaba de los asuntos del
gobierno, aunque en ocasiones miembros de la Liga hubiesen derrocado determinados
gobiernos que les ponan dificultades. La decisin que deba ser tomada se resuma as:
debera decretar un boicot contra el Sistema Solar hasta que fuese abolida toda aquella
legislacin reciente o debera cumplirla dentro de los lmites del Mercado Comn?
La segunda postura fue la que gan: un boicot sera inmensamente caro,
arruinara a varios de los miembros si no eran sostenidos por los dems y perjudicara
notablemente a los dems. Adems creara la desagradable imagen de unos avaros con
los dientes afilados contra unos altruistas hombres de estado. Algunos delegados
discutieron en vano que a la larga es mejor defender los propios principios y que el
principio que constitua la justificacin y nico sentido de la Liga era la libertad. Sus
oponentes les contestaron que la libertad exige compromisos frecuentes y que, en un
plano menos idealista, tambin los exige el sentido comn; que las leyes no eran del
todo malas, de hecho tenan varios rasgos deseables desde un punto de vista mercantil,
y que, en cualquier caso, las compaas de la Liga no perderan su influencia y podran
trabajar en pro de algunas modificaciones si permanecan en escena.
Indudablemente, esto result ser cierto. Las comisiones de regulacin se
convirtieron pronto en criaturas de las industrias que tenan que regular... y desalentaron
(al principio) o alentaron (ms tarde) toda nueva competencia. En esto les ayudaba
mucho una estructura fiscal que recaa pesadamente sobre las clases medias. Despus
de un rato, los grandes banqueros no slo estaban manejando dinero, sino que lo
estaban creando y tenan intereses en la inflacin. Los dirigentes de sindicatos que
disponan de enormes fondos para invertir se ajustaban perfectamente al sistema: si no
te apuntas no trabajas, y entre los lderes y los dueos fijaban las condiciones en las que
tenas que trabajar. Las acciones antitrust penalizaban los esfuerzos de los ms
eficientes, con gran satisfaccin de los menos emprendedores; lo mismo ocurra con las
cuotas, las tarifas, los lmites de precios y salarios, la poltica de contratos preferenciales.
Un conjunto de programas para el bienestar social, inefectivos pero que se perpetuaban
por s solos, ayud a producir los votos que hacan falta para mantener el estado
cooperativo.
Porque eso era en lo que se haba convertido el Mercado Comn. Los magnates de
las Compaas, que ya no se distinguan de los polticos ni de los burcratas, tenan
mucho que decir en las decisiones sobre asuntos que no tenan nada que ver con las
finanzas o con la ingeniera. Sus aliados naturales se convirtieron en cabezas de diversas
entidades geogrficas, culturales, profesionales que de esta forma fueron llevadas
an ms bajo control gubernamental.

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Mientras tanto, las Compaas que no tenan una posicin fuerte en el Mercado
Comn, originariamente se encontraron cada vez ms aprisionadas, y en vista de ello se
concentraron en desarrollar sus mercados ms all de sus lmites, y tambin tuvieron
que ver con la declaracin de independencia de varios planetas-colonia, en cuyas
polticas gradualmente adquirieron gran influencia. Algunos comenzaron a tomar
acuerdos de cooperacin, limitando la competencia entre ellos mismos, excluyendo al
resto de la Liga. As nacieron, en lentas etapas, los Siete del Espacio.
Las compaas ms pequeas, temerosas de verse absorbidas, evitaron la unin
con cualquiera de ambos bandos y no formaron ninguna organizacin entre ellas. Eran
los independientes.
El Consejo de Hiawatha no produjo estos resultados de la noche a la maana. En
realidad, el perodo inmediatamente posterior, si tuvo algn rasgo caracterstico fue el de
parecer ms dominado que nunca por los capitalistas. Fue la poca ms expansiva y
brillante que la civilizacin Tcnica conocera nunca. En casa, los remedios aplicados
sobre el cuerpo poltico tuvieron lugar con bastante lentitud y sus efectos secundarios
fueron an ms lentos en quedar en evidencia. En la frontera estelar, un descubrimiento
sigui a otro, un triunfo a otro triunfo, cada ao se resolva algn problema, alguien
haca una fortuna, y si los riesgos eran grandes tambin lo eran las esperanzas. El rbol
continuaba creciendo echando constantemente hojas nuevas, pero haba una serpiente
minando sus races. En la Tierra haba sucedido eso con frecuencia en pocas anteriores:
en la era de Chun Chiu, en la poca de la alianza de Dlos, en la era del Renacimiento...
Pero despus de un siglo...

Bueno dijo Story, la historia pasada no tiene importancia. Nosotros vivimos


ahora, no entonces. Quiere unirse a los Siete en un esfuerzo para conseguir la paz?
Unirme Van Rijn se tir de la perilla. Quiere decir que acepte rdenes de
usted y que no haga preguntas molestas.
Claro est que intentaremos hacer consultas.
Pero con unas comunicaciones tan lentas como las que tenemos, si se comparan
con la velocidad a la que puede desarrollarse una crisis, debemos tener una cadena de
mando rpida. Van Rijn neg con la cabeza y contest:
No, siempre siento hambre de informacin. Story hizo un gesto como si cortase
algo.
Quiere estar completamente alejado del congreso que haga la paz, sea el que
sea?
No es seguro que haya un congreso, y es doblemente incierto el saber qu
meloda tocar... Ah, ah llega mi aperitivo. Le sorprender, seor Story, ver todo lo que
puedo morder yo solo.

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Sandra Tamarin-Asmundsen estaba cazando en las colinas Arcadias cuando le
lleg la noticia. Aunque se haba sentido culpable por abandonar Starfall en un momento
de crisis, tanto interior como en el extranjero, pues el descontento aumentaba entre la
clase de los Travers, escapar durante un breve perodo de aquella atmsfera era como el
agua de primavera descendiendo por una garganta seca.
Sus galgos la haban conducido sobre la pista de un cinope. Sus ladridos
resonaban bajo las bvedas del bosque, una cancin salvaje en la oscuridad de aquella
verde catedral. Ella haba salido disparada en persecucin del ruido, apartando con las
manos las ramas y los escasos arbustos, saltando sobre los troncos cados, respirando
aquel aire que ola a dulce, observando los altos troncos, las ramas que se arqueaban por
encima de su cabeza cargadas de hojas, las irisaciones del sol entre las sombras, las alas
brillantes de un nidifex, y su cuerpo se regocij. Tras ella corran media docena de

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hombres pertenecientes al servicio de su hacienda ancestral de Windy Rim. Por lo dems,


toda aquella espesura salvaje era slo de ella.
Coron una pendiente y lleg a un prado sobre la cima de un acantilado. La luz de
Maia casi cegaba reluciendo sobre la baja hierba lobulada salpicada de diminutas ores
silvestres de color blanco que cubran aquel espacio abierto. Ms all se divisaban otras
colinas, una cordillera majestuosa detrs de otra, y a lo lejos el pico solitario del
Cloudhelm con sus nieves ocultas por la neblina. Los perros haban acorralado al cinope
contra el borde del precipicio, pero los de aquella raza que criaban las gentes de aquella
zona, pardos, acostumbrados a las batidas y de fuertes mandbulas, eran demasiado
sabios para atacar escamas grises como el hierro y unas garras como rastrillos. Pero
puesto que entre todos podan derribar al gran herpetoide si se les ordenaba, ste se
haba alejado de ellos. Ahora, no poda retroceder ms, defenda su terreno y silbaba en
seal de desafo.
Oh, bien! exclam Sandra, desenfundando el rifle y acercndose con cuidado.
Un disparo apresurado podra herir algn perro o simplemente enfurecer a la
bestia, que era difcil de matar si no se colocaba una bala directamente en uno de
aquellos ojos azules, de aspecto increblemente inocente.
El telfono porttil que llevaba en el cinturn zumb.
Ella se detuvo en seco. El clamor de los hombres y de los perros desapareci de
su conciencia. El telfono no estaba conectado con nadie ms que con el Registro Nuevo,
va satlite. Volvi a zumbar. Abri la pequea caja aplanada y la acerc al rostro.
S? contest.
Una voz habl con prisas.
Aqu Andrew Baird, Vuestra Gracia era el vi-ceejecutivo que haba nombrado
para hacerse cargo de todo durante su ausencia. Hemos recibido un mensaje del
almirante Michael Michael Falkayn, su segundo en el mando de la pequea flotilla de
Her-mes. Han detectado una importante flota dirigindose hacia aqu a hipervelocidad,
aparentemente provenientes de la direccin del sol Mogul. La distancia an es demasiado
grande para nada que no sean seales de clave sencillas. Los extraos no han enviado
ninguna hasta ahora, tampoco han contestado ninguna de las nuestras.
Libre del miedo que la haba atenazado, Sandra habl como si fuera una mquina
la que lo haca en su lugar.
Que todas las unidades que no estn ya en el espacio se presenten ante el
Almirante. Alerta a todas las fuerzas de polica y de rescate. Mantenedme informada de
los acontecimientos que vayan ocurriendo. Necesitar... unos noventa minutos para
llegar a mi vehculo y otra hora para volar hasta ah.
Sin detenerse ni a or su despedida, volvi a colocar el telfono en su cinturn y
dio media vuelta. Sus hombres se haban apiado, las miradas que le dirigieron eran de
preocupacin. Los galgos hicieron menos ruido, como si presintiesen algo.
Debo regresar inmediatamente dijo ella.
Se enjuag la boca con su cantimplora antes de lanzarse al descenso por el
bosque a un paso rpido pero no forzado. Dos de los cazadores se quedaron atrs para
llamar a los perros. El cinope se les qued mirando, sin comprender la fortuna que le
haba salvado.
El vuelo de Sandra, dirigido hacia el este, la llev cerca del ro Palomino, que
brillaba como un sable sobre las tierras bajas. Era una de las propiedades agrarias del
dominio de los Runeberg. En la estacin en que se encontraba, el verde de los pastos en
verano estaba desapareciendo, pero, aun desde aquella altura, los rebaos que pacan en
aquella extensin eran majestuosos. Opulentos campos de cereales se mezclaban con las
plantaciones de frutales y con las huertas. Las casas de las familias de Leales encargadas
de las diversas secciones se alzaban presuntuosas bajo sus rojos tejados, rodeadas de
jardines. A lo lejos divis la mansin de los Runeberg. Haba estado all y recordaba bien
sus habitaciones llenas de encanto, los retratos de los antepasados, la inmensidad de la

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tradicin y las risas de los nios como una seal de que nueva vida burbujeaba
constantemente bajo todas aquellas cosas.
Una momentnea melancola la conmovi, y no era la primera vez. Si hubiera
nacido entre las mil Familias que encabezaban los dominios... Su ascendencia era tan
antigua como la de ellos, tambin sus antepasados haban estado entre los primeros
pasajeros llegados de la Tierra. Casi era un accidente que los primeros Tamarin no
hubieran fundado una corporacin para civilizar una parte concreta de aquel mundo. A
cambio, la mayora haban sido cientficos, tcnicos, consultores, exploradores,
profesores, aventureros.
5 demasiado tarde para cambiar eso, pens. Cuando se escribi la constitucin
de un Hermes independiente, se especific que los jefes del ejecutivo deberan ser de la
familia Tamarin, pero que no podran poseer ningn dominio: una gloria solitaria.
Podra haberme negado a ser elegida, record ella. Por qu no lo hice? Bueno,
por orgullo, y... y all estaba Pete, mi marido, para ayudarme. Pero suponiendo que no
hubiera estado..., bueno, de haberme
negado me habra convertido en otro Tamarin que no es ni Gran Duque ni Gran
Duquesa. Hubiera tenido que ganarme la vida lo mejor que pudiera..., para todos los
efectos igual que un Travers, menos en el nombre, y, bueno, tendra derecho a voto.
Defensivamente, como si un oponente de esa clase la acusase en un debate pbico ms:
Y qu hay de malo en el estatus de los Travers? La palabra viene simplemente de
Travailleur, trabajador, descendiente de los ltimos en llegar, un asalariado o un hombre
de negocios sin filiacin ?
Podra haberme unido a una familia de los Mil casndome con uno de ellos. Eso
habra sido lo mejor. De la misma forma podra haber obtenido el grado intermedio de
Leal, uniendo su sangre con otra que tuviese vinculada una herencia de forma que
pudiese convertirse en socio menor de algn dominio. Pero el dirigirse con ciertas
cortesas a la gente de alto rango que haba sido compaera de juegos de su infancia
siempre la habra hecho sentirse incmoda. Pero pertenecer a las Familias, s no
necesariamente sedentaria en una gran hacienda, con ms probabilidad en alguna otra
de las actividades de una corporacin: cientficas, culturales, o funcionarios pblicos, s,
de esa forma podra echar races ms hondas en su planeta y saber lo seguros que se
sentiran sus hijos despus.
El telfono del vehculo proyect la imagen de Eric.
Madre! grit. Te has enterado... Escucha, yo acabo de hacerlo y...
Deja libre el circuito le interrumpi ella. Baird puede llamarme en cualquier
momento.
Como l estaba prometido y ella deseaba tener nietos, aadi:
Podras asegurarte de que Lorna est en algn lugar seguro. Supongo que t
insistirs en permanecer en el Registro.
S..., yo, yo estarcen la Sala Zafiro.
La imagen de su primognito desapareci.
La velocidad haca que el viento rugiese alrededor de la carlinga de su vehculo.
Sandra se enderez en su asiento. No tena sentido desear ser distinta de quien era y,
adems, lo deseaba de veras? Alguien tena que llevar las riendas del estado, y aunque
slo fuese a causa de la experiencia, ella probablemente poda hacerlo mejor que nadie.
Aguantad, pens, ya voy, y envi el pensamiento por delante de ella.
Starfall apareci sobre el horizonte, oscuro al principio sobre la lmina brillante de
la baha del Amanecer; despus, cuando descendi, aparecieron los edificios, las calles,
los parques, los muelles, los monumentos que siempre haba amado. A lo lejos se vea la
Casa de la Ciudad, con la dignidad de sus ladrillos rojos; cerca se ergua la torre de la
iglesia de San Carlos, el Hotel Zeus dominaba el bulevar Fnix, las flores se mecan como
gallardetes alrededor de la estatua de Elvander, en el parque de Riverside; en la plaza de
la Constitucin el trfico era denso y las terrazas de los cafs estaban abarrotadas; lleg

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hasta identificar la callejuela Jackboot donde estaba la taberna del Ran-ger's Roost que la
haba visto beber, charlar y cantar en los das de su juventud, como a tantas
generaciones antes que a ella... La Colina de los Peregrinos. Un vehculo de la polica
estaba suspendido sobre la Estacin de Seales. Sandra envi su nombre y se dirigi al
aparcamiento ducal. La idea de que todo aquello podra desaparecer con un estallido de
fuego radiactivo resultaba insoportable.

La sala de las Insignias era grande y austera, adornada nicamente con las
enseas de las Familias sobre las paredes. Estas estaban llenas de color, pero pronto se
confundan unas con otras en la mente al ser
mil de ellas apiadas juntas en aquel espacio. Era el piso superior y las ventanas
dejaban entrar al cielo, la luz de la larga tarde, una chispa del ocano y un ornitoide
aleteando por los alrededores. Sin embargo, mientras Sandra se sentaba tras su
escritorio, la cmara pareca pequea, clida, querida.
Una pantalla de comunicacin tridimensional ocupaba la mitad de la oscura pared
del fondo. La escena que mostraba pareca irradiar un fro que penetraba en el tutano
de los humanos. El baburita cuya silueta representaba no pareca enano ni
extravagante..., ms bien la representacin de algo gigantesco y triunfante. La imagen
mostraba parte de un compartimento a bordo de su nave colocada en rbita sincrnica
sobre la ciudad a la que enviaba un rayo compacto. Los adornos y enseres eran
demasiado extraos para que ella los distinguiese bien. Detrs y alrededor de aquel ser
haba una penumbra rojiza en la que se agitaban unas sombras apenas visibles.
Odnos bien dijo un vocalizador. Representamos a la Banda Imperial de
Sisema y a la raza unida.
La guerra entre la Autarqua de Babur y el Mercado Comn Solar es inevitable.
Nuestra informacin nos dice que el Mercado Comn intentar ocupar el Sistema Maiano.
Es obvio que vuestros recursos seran de gran valor para una armada en accin muy
lejos de sus bases, especialmente el planeta terrestroide Hermes. Aqu es fcil construir
bases, fabricar municiones y piezas de recambio, expulsar de los sistemas de soporte
vital de las naves las toxinas acumuladas, proporcionar descanso y cuidados mdicos al
personal. Posiblemente podran incluso encontrarse reclutas entre la poblacin. La Banda
Imperial no puede permitirlo.
Nosotros somos neutrales! dijo Sandra juntando las manos.
Las palmas estaban hmedas y los dedos helados.
Vuestra neutralidad no sera respetada dijo el baburita. Es necesario que la
Banda Imperial se adelante al Mercado Comn y establezca un protectorado. Escchanos
bien. Un destacamento naval, que vuestro Almirante os habr dicho es
considerablemente superior en nmero a vuestras fuerzas, est esperando en el lmite
exterior de vuestro sistema planetario. Su misin consiste en impedir que las fuerzas del
Mercado Comn penetren en l.
Cooperaris con ellos continu el baburita. La mayor parte de los tripulantes
respiran oxgeno y tendrn su base en Hermes. Se os garantiza que se comportarn
correctamente, pero las acciones hostiles dirigidas contra ellos sern castigadas
severamente. Vuestros tratos con ellos, adems de con el mando baburita, los haris a
travs de nuestra autoridad militar.
Conduciros en la forma correcta y no necesitaris temer nada. No hay ningn
planeta en todo el Sistema Maiano que los baburitas pudiesen colonizar. Sus costumbres
y las vuestras son tan distintas que la interferencia de unos con otros es absolutamente
improbable. Deberais temer en cambio el imperialismo del Mercado Comn, contra el
que seris protegidos.
Sandra medio se incorpor.
Pero no queremos vuestra proteccin... silenci otras palabras como sucio
gusano.

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Es necesario que aceptis dijo aquella voz sin emociones. La resistencia


causara bajas en la Banda Imperial, pero vosotros perderais todas vuestras fuerzas de
combate. Despus Hermes quedara expuesto a ser bombardeado desde el espacio.
Piense en el bienestar de su pueblo.
Sandra cay otra vez en su asiento.
Cundo vendrais? pregunt.
Avanzaremos en cuanto esta conferencia haya terminado.
No, esperad. No comprendis... Yo no puedo dictar rdenes a todo el mundo.
No tengo poderes dictatoriales.
Tendrs tiempo para persuadir. Las naves de la Banda Imperial lo necesitarn
para desplegarse, puesto que no pueden usar hipervelocidad en las partes interiores del
sistema. Cuatro estaciones de vuestro planeta os sern concedidas antes de que sean
aceptadas la rendicin de vuestra armada y el aterrizaje de las primeras unidades de
ocupacin.
Hubo ms: protestas ardorosas y heladas exigencias, ruegos y negativas, un
regateo de detalle tras detalle, rabia y desesperacin rechazadas por una tranquila
impasibilidad, pero todo fue mucho ms rpido de lo que hubiese sido entre dos
humanos. Sencillamente: al baburita no le preocupaban lo ms mnimo cosas tales como
frmulas honorficas para salvar apariencias, alternativas, compromisos. Si la diferencia
entre las dos razas hubiese sido menos amplia posiblemente s lo hubiera tenido en
cuenta. Sandra se acord del ci-nope en el acantilado, con los perros y los cazadores
ante l.
Cuando por fin la pantalla qued en blanco, se cubri los ojos durante un rato
antes de llamar a su gabinete para que vinieran a ver la grabacin de la entrevista y le
dieran los consejos pertinentes.

Eric Tamarin-Asmundsen paseaba de un lado a otro en la sala de estar del


apartamento de su madre. Ella haba bajado las luces y dejado abierto los balcones
porque era una noche muy bella; las dos lunas estaban en alto y casi llenas, el roco
brillaba entre las coronas de los rboles y sobre el csped, el fresco aire ola fuertemente
a flores y se oa el canto de un tilirra. Detrs de la muralla del jardn, el modesto
resplandor de la ciudad permita ver unas cuantas torres. Las luces de los vehculos
volando por encima de sus cabezas parecan lucirnagas de muchos colores.
Las botas de Eric resonaban fuertemente sobre la alfombra.
No podemos rendirnos dijo por doceava y frentica vez. Seramos esclavos
para siempre.
Nos han prometido autogobierno en cuestiones internas le record Sandra
desde la silla en que estaba sentada.
Cunto vale esa promesa? Ella chup con fuerza su puro. El humo le haca
dao, haba fumado demasiado en las ltimas horas.
No lo s admiti con un tono inexpresivo. Aunque no puedo imaginarme qu
inters podran tener los baburitas en la poltica local.
Es que vas a esperar con las manos cruzadas a averiguarlo?
No podemos luchar. Michael me envi su bien pensada opinin y nuestras
fuerzas son absolutamente inferiores. Por qu vamos a matar y a ser matados para
nada?
Podemos organizar guerrillas.
Pasaran todo su tiempo luchando para sobrevivir.
En aquella poca, Hermes tena un continente nico, Tierra Grande, tan enorme
que la mayor parte de su interior era un desierto de veranos ardientes e inviernos
despiadados.

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Lo que es peor, eso sera invitarles a que tomasen represalias sobre todos los
dems continu Sandra. Y nunca podran derrotar a unas tropas bien equipadas
sobre el terreno y a unas naves que arrojan misiles desde sus rbitas.
Oh, no podemos liberarnos nosotros solos el brazo de Eric golpeaba el aire.
Pero no comprendes que si de verdad dejamos que nos pisoteen, si en realidad
llegsemos a aadir nuestra nota a la de ellos
y dejsemos que nuestras fbricas trabajasen para ellos.... qu le importara al
Mercado Comn lo que nos sucediera? Podra dejarnos en manos de Babur para siempre,
si llegasen a hacer un trato. Mientras que si somos sus aliados, por poco importantes que
seamos... Sandra asinti, pero dijo:
Creme, el Consejo y yo hemos estado discutiendo sobre esto durante mucho
tiempo. No me atrevo a decirle a Michael que conduzca nuestras naves hacia el exterior.
Un escuadrn de los enemigos le interceptara y habra que luchar.
Eric se detuvo en medio de una de sus idas y venidas.
Hermes no es responsable si l y sus hombres desobedecen tus rdenes,
verdad? pregunt.
Durante unos segundos, Sandra y l engarzaron sus miradas.
El Almirante y yo nos entendemos dijo ella por fin.
Qu? dijo Eric resplandeciendo.
Entre nosotros no pas ninguna frase significativa. Ser mejor que no diga ms,
ni siquiera a ti.
T vendrs tambin! grit l. Por la Trinidad, un gobierno en el exilio, eso
es!
Mi deber es permanecer aqu.
No.
Sandra se derrumb en el silln.
Eric querido dijo, estoy completamente agotada. No me des la lata.
Deberas ir junto a Lorna.
El mir a la enorme mujer que haba apartado el rostro y contemplaba la noche;
al cabo dijo:
De acuerdo, entiendo. Me ayudars para que Lorna me perdone? Ella asinti
fatigada.
Esperaba que iras y no te suplicar dijo en voz baja. Eres hijo mo.
Y de mi padre.
Ella hizo un gesto negativo mientras la sombra de una sonrisa pasaba por sus
labios.
El no se echara hacia adelante como un valeroso guerrero. Se quedara donde
estaba y creara problemas hasta que los baburitas llegasen a desear no haber salido
nunca de su planeta.
La calma de la mujer se rompi por fin.
Oh, Eric! dej caer su puro y se levant con los brazos extendidos.
Se abrazaron con fuerza, ya no podan decirse nada ms con palabras. Despus
de un cierto tiempo, l la bes y se march.

Eric no cogi el yate espacial ducal, sino su bote personal que apenas alcanz a
tiempo a las naves de Hermes, acelerando ya para salir del sistema. El Almirante Falkayn
no le llam a bordo del Alpha Cygni, sino que le destin al destructor Atlantis Norte, lo
cual result ser una buena idea.

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Muy poco despus, y como era predecible, se encontraron con las unidades de la
flota de Babur que se hallaban lo bastante cerca como para interceptarlos. An estaban
demasiado cerca del pozo gravitacional de Maia para emplear la hipervelocidad dentro de
un margen de seguridad.
Mantener constantes vuestros vectores les orden el Almirante Falkayn. No
habr ms que este combate. Fuego a discrecin.
El capitn del Atlantis Norte haba tenido con Eric la cortesa de permitirle estar en
el puente, siempre que el presunto heredero estuviese totalmente callado, una orden
ms rgida que unas cadenas. Cuando las fuerzas hostiles se fueron aproximando, Eric
realiz esfuerzos para cumplir la orden.
A su alrededor, las estrellas brillaban a millares, la
Va Lctea marcaba el contorno del cielo como si fuera espuma; oscurecida por la
distancia brillaba una nebulosa, que llevaba en su vientre nuevos soles y planetas, las
Nubes Magallnicas y la galaxia de Andrmeda relucan misteriosas. Esa era una parte de
la realidad; la parte opuesta era la aspereza que le circundaba, el vago latido de las
energas conductoras y el murmullo de los ventiladores, los hombres que manipulaban
hileras de instrumentos y controles, la humedad y el olor de su propio sudor... y un
susurro:
El primer disparo ha sido suyo. Ha debido pararlo un misil del Caduceus.
Una llama ardi brevemente a lo lejos.
Las velocidades cinticas de ambos grupos eran demasiado altas para igualarlas
en el primer paso. Durante unos minutos se mezclaron, intercambiando fuego, despus
se alejaron demasiado para que los disparos resultasen efectivos. En el punto donde un
disparo de la nave en que iba haba chocado con otro de una nave enemiga, Eric vio
surgir un lvido color rosa que se despleg por el espacio. Por lo dems, las explosiones
eran remotas, a cientos de kilmetros de distancia, y eran registradas como chispazos.
Un rayo energtico ni siquiera se registraba, aunque alcanzase el blanco.
El capitn del destructor, que permaneca sentado como si fuera una estatua, oy
cmo el oficial encargado del anlisis del combate informaba con voz quebrada:
Seor, prcticamente todos sus disparos estn concentrndose en el Alpha
Cygny. Deben tener la esperanza de saturar sus defensas.
Me tema algo parecido respondi el capitn con voz inexpresiva. Es la nica
nave importante que tenemos. Los baburitas estn mucho ms interesados en detenerla
que en parar piojos como este nuestro.
Si acelersemos en su direccin, seor, quiz podramos detener algunos de los
misiles que van contra ella.
Las rdenes son que mantengamos nuestros vectores el rostro del capitn
continu impasible, pero mir de reojo hacia Eric. Lo importante es que algunos de
nosotros escapemos.
S, seor dijo el oficial tragando saliva.
La informacin lleg al cabo de unos cuantos minutos. El Alpha Cygni haba sido
alcanzado por un proyectil con cabeza nuclear. Ya no llegaron ms rdenes..., aunque s
llegaba un estallido tras otro, porque ahora las pantallas y los interceptores de la nave
haban desaparecido y, mientras se alejaban, los baburitas podan reducir su casco a
polvo y fragmentos.
El capitn del Atlantis Norte mir a Eric directamente.
Continuemos dijo el hijo de la Gran Duquesa ahogando un grito.
La batalla fue extinguindose y al poco tiempo la flotilla de Hermes se atrevi a
pasar a la hipervelocidad. Los detectores decan que el enemigo no les estaba
persiguiendo; haban concentrado todo su esfuerzo en la nave insignia, y eso hizo que los
invasores tuvieran sus propias bajas, y que, temporalmente, fueran inferiores en fuerza.
Las divisiones de su armada que se encontraban en otros puntos estaban demasiado

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lejos para tener esperanzas de alcanzarles. Adems, combatir a una velocidad ms


rpida que la de la luz era muy arriesgado: haba que acercarse e intentar igualar las
fases, y triunfar era demasiado improbable para que intentarlo valiese la pena, sobre
todo teniendo en cuenta que Hermes an no haba sido puesto bajo el yugo de los
invasores.
Eric se levant, sintiendo un dolor distinto en todos y cada uno de sus msculos.
Sigamos hacia el Sol a la mayor velocidad posible orden. Que todos estn
en sus puestos: voy a enviar un mensaje a los hombres su sonrisa fue cida cuando
aadi: Ser mejor que les diga algo, no?
De esta forma muri Michael Falkayn, el hermano mayor de David, y heredero del
dominio de los Falkayn desde la muerte de su padre, haca un par de aos.

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Tan rpida como cualquier otra nave viajando por esa gotita casi infinitesimal de
la galaxia que hemos someramente explorado, lleg Muddlin Through a la Tierra, casi
simultneamente con los primeros mensajeros de la expedicin que luchaba en
Mirkheim, cuyos supervivientes no apareceran cojeando hasta dentro de dos semanas o
ms. Control de Trfico la mantuvo en rbita durante horas, aunque la tripulacin
consigui cambiar unas cuantas palabras con Nicholas van Rijn por la radio.
Me reunir con vosotros en Ronga dijo el mercader.
No fue ms explcito, pues era casi seguro que la comunicacin estuviese siendo
escuchada.
Era evidente que la probabilidad de la guerra haba arrojado al caos a los
burcratas encargados de velar por la seguridad del espacio. Finalmente, lleg el
permiso. Nave y piloto obtuvieron la licencia para descender sobre cualquier lugar del
planeta donde existieran instalaciones adecuadas. Atontado recibi rdenes de dirigirse a
cierto atoln en el Pacfico Sur.
Visto desde arriba, el escenario era de un increble encanto. El agua reluca con
los mil tonos del verde y del azul, la luz del sol arrancaba destellos de aquella inmensidad
ondulada, las rompientes estallaban plateadas sobre el collar de coral que rodeaba la
isla, cuya laguna interior brillaba como una amatista; hacia el oeste se apiaban las
nubes de una pureza teida de azul, mientras que el resto del cielo era una cpula
luminosa. Quedan en la Tierra muy pocos sitios como ste, pens fugazmente David
Falkayn. Eso es lo que realmente nos enva a buscar en el universo, no la ambicin ni la
aventura..., no, es el anhelo de una paz que slo recuerdan nuestros genes.
Las extremidades de aterrizaje tocaron la superficie de una pequea pista
pavimentada con tanta suavidad como si fuera de plumas. La compuerta principal para
personal se abri y su escalerilla salt al exterior. Falkayn haba estado all esperando,
pero Chee Lan se lanz entre sus piernas y lleg al suelo antes que l, dio unos saltos en
el aire, sali disparada hacia la playa y se ech a rodar sobre la clida arena blanca. El
baj despus con ms compostura, hasta que vio quin vena a esperarle. Entonces
tambin ech a correr.
Davy, oh, Davy! Coya se lanz hacia l y se besaron durante un minuto o
ms sin interrupcin.
Mientras tanto, Adzel se quedaba discretamente separado. Se oa el rumor de las
olas al romperse y los gritos de las aves marinas.
Intent llamarte despus de llamar al jefe explot Falkayn.
Las palabras expresaban con pobreza lo que senta.
El ya se haba puesto en contacto conmigo y me dijo que viniera aqu dijo ella,
reclinndose feliz contra su hombro.
Cmo estn Juanita y X?

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Haba sentido, y ahora lo vea, cmo haba crecido el nio en el interior de la


mujer durante las semanas de ausencia.
Gordo y juguetn. Mira all, vamos dijo ella tirando de su brazo.
Van Rijn esperaba en el borde de la pista, sujetando por la mano a su bisnieta.
Cuando los recin llegados se acercaron, la nia se liber, salt para que su padre la
abrazase, y desde sus brazos levant la vista hacia Adzel y dijo:
Me llevas?
El dragn se la coloc sobre la espalda y todos se dirigieron hacia la casa. Las
palmeras se mecan en un viento que ola dulce en vez de salado debido a los jazmines;
el hibisco y las buganvillas lucan sus ardientes colores desde los arbustos.
Bienvenidos a casa, maldita sea tron Van Rijn. Vaya una espera pestilente
ha sido sta, sin saber si os haban hecho picadillo o qu.
Falkayn se detuvo en seco y un estremecimiento se col en su alegra.
Entonces no has recibido nuestro despacho dijo. Enviamos un torpedo desde
las proximidades de Mogul.
No, no hemos recibido nada. Nuestro banco de datos qued tan desnudo como
el pecho de una sirena.
El brazo que apretaba la cintura de Coya se tens. Aquello tena que haber sido el
helado noveno crculo del infierno para ella.
Me tema algo parecido dijo lentamente.
Quieres decir que alguien lo rob? pregunt Coya.
S gru Van Rijn. El Servicio Espacial. Quin si no? Est muy claro; tienen
rdenes secretas de llevar cualquier cosa dirigida a m a alguien que no soy yo.
Pero eso es ilegal! protest ella.
Por supuesto que las Compaas estn detrs y que, en un caso como ste, les
importa un bledo si es legal o ilegal. Supongo que habrs usado alguna clave, Davy.
S, naturalmente dijo Falkayn. No creo que fueran capaces de descifrarlo.
No, pero ya comprendes que me han impedido conseguir algo que quiz fuese
una ventaja en una situacin como sta, ms fluida que una diarrea. Yo prcticamente lo
esperaba... Ya llegamos.
El grupo subi los escalones, cruz un porche y entr en una habitacin
amueblada con objetos muy ligeros en la que haba una mesa cubierta con bebidas y
aperitivos.
Chee se lanz a una silla, se acurruc sobre ella y charl.
Supongo que os habris enterado de que ha comenzado una batalla en
Mirkheim. Estuvimos all. Antes, los wna-yao chai reng pfs-s-st baburitas nos haban
hecho prisioneros...
La frase pronunciada en su idioma nativo contena una sucinta descripcin sobre
sus antepasados, tica, limpieza personal y destino si la dejaran hacer a ella.
Oh, no! Coya contuvo la respiracin.
Vamos, vamos orden Van Rijn. Antes decreto que nos tomemos algo, con
un litro de cerveza y quiz unos cuantos filetes de arenques o algo as para lastrarla. T
no querrs que tu nuevo hijo se convierta en un adicto a la adrenalina, no?
Ni tampoco esta jovencita dijo Adzel.
Las risas de Juanita haban dado paso a un silencio lleno de preocupacin. El la
cogi, la levant por encima de sus hombros y comenz a pasarla de una mano enorme
a una enorme mano mientras la nia chillaba de placer. Sus padres no se preocuparon;
estaba ms segura con l que con cualquier otro ser, incluidos ellos mismos.

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Bien... Falkayn no poda rendirse por completo al ocio. Qu ha sucedido en


casa mientras tanto?
Nada, excepto que la bomba sigue haciendo tictac dijo Van Rijn. Bayard
Story hizo un ltimo intento para atraerme a una combinacin con los Siete, que
significaba que me pusiese a sus rdenes. Le dije que lo pintase de verde y se march
del Sistema Solar. Por lo dems, slo rumores y unos comentarios en los noticiarios a los
que me gustara hacer una histerectoma.
Quin es Bayard Story? pregunt Chee.
Un director de Desarrollos Galcticos, delegado en la reunin de Lunogrado le
dijo Van Rijn. Era el portavoz de los Siete y, de hecho, yo creo que es quien los dirige.
Humm, s. Ahora recuerdo, por casualidad vi su llegada en un reportaje dijo
Falkayn. Me admir su habilidad para dar a los periodistas una declaracin breve,
brusca, franca, que no deca nada en absoluto.
Se volvi hacia Coya.
No importa eso ahora. T no tienes nada especial que contarme, cario?
Oh, me ofrecieron un contrato los de Transportes Danstrup contest ella,
refirindose a una compaa independiente dentro de la Liga.
Desde que dejara las exploraciones comerciales haba trabajado como
programadora de computadores a alto nivel, en trabajos temporales.
Queran que hiciese un anlisis de la mejor estrategia posible para ellos en caso
de guerra continu. Todo el mundo est aterrorizado a causa de la guerra, nadie
sabe cules seran las consecuencias, nadie la desea, pero sin embargo all vamos... Es
horrible, Davy. Puedes imaginarte lo horrible que es? Falkayn roz su cabello con un
beso y le pregunt:
Aceptaste el trabajo?
No, cmo podra hacerlo sin saber lo que te haba pasado? He llenado el
tiempo con ocupaciones rutinarias y..., y he jugado mucho al tenis y ese tipo de cosas,
para dormir mejor.
Ambos compartan una desconfianza en las consolaciones qumicas
En cierta forma, Van Rijn tambin lo haca porque usaba el alcohol no como una
muleta sino como un aguijn.
Bebed, cabezas de serrn! rugi. O es que os lo tengo que poner con una
aguja para hipocondracos? Lo que importa ms que nada es que habis llegado bien a
casa. As que hablad de eso y despus mirad esta preciosa mesa llena de cosas ricas y
comed.
Adzel coloc a Juanita sobre el suelo.
Ven le dijo, vamos a un rincn y hacemos una fiesta para tomar el t.
La nia se detuvo para acariciar a Chee, que se someti a la caricia, limitndose a
mover la cola.
Sin embargo, era imposible pasar mucho tiempo pretendiendo que detrs del azul
que cubra sus cabezas no exista un universo. Muy pronto, el tro de la Muddlin Through
estaba relatando sus experiencias. Van Rijn les escuchaba atentamente,
interrumpindoles pocas veces, mientras que Coya lo haca a menudo con preguntas o
exclamaciones.
Al final pregunt:
Os enterasteis de algo ms gracias a los aparatos que rescatasteis de la nave
destruida, mientras volvais?
Muy poco contest Falkayn mientras se frotaba la nuca. Y absolutamente
chocante. Como era de esperar, la mayor parte de lo que vimos y de lo que cogimos est
hecho siguiendo diseos Tcnicos, pero... no podemos imaginarnos cmo han podido

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fabricar unos transistores en una atmsfera de hidrgeno que tendra que envenenar los
semiconductores.
Quiz los produzcan fuera de Babur, en algn satlite sugiri Coya.
Quiz contest Falkayn, aunque no puedo comprender la razn. Existen
tipos de transistores con los que no hay necesidad de tomarse tantas molestias. Tambin
hay una unidad que suponemos que sea un regulador del contenido de las purezas de un
campo, y que consta de un rectificador que opera a temperaturas muy altas. Muy bien.
Pero este rectificador en concreto es de xido cprico y cuando ese material est caliente
el hidrgeno lo disuelve: queda el cobre por un lado y el agua por otro. Por supuesto, la
pieza est dentro de una funda de hierro que la protege..., pero el hidrgeno se filtra a
travs del hierro. Por consiguiente, los baburitas tienen una pieza de poca duracin que
se ven obligados a reemplazar con mucha frecuencia, lo cual no era necesario en
absoluto.
Una mala ingeniera como resultado de la precipitacin observ Coya con el
avance de una sonrisa. No es la primera vez en la historia.
Cierto dijo Falkayn. Pero... mira, los baburitas han contado con ayuda
extraplanetaria. Eso llegaron a admitirlo ante nosotros, recordars que en una de sus
lunas llegamos hasta a identificar una colonia de respiradores de oxgeno y adems hay
mercenarios extranjeros que tambin respiran oxgeno. Es evidente que alquilaron a esos
extraos para que les ayudaran con la investigacin, el desarrollo y la produccin de todo
su aparato militar. Por qu stos no han hecho un trabajo mejor?
Van Rijn comenz a dar vueltas de un lado para otro, tirndose de la perilla y
masticando trocitos de cebolla espaola.
Es ms interesante saber cmo encontraron los baburitas a esa gente y cmo
les pagaron; a ellos y todo lo dems opin. Proporcionalmente a su tamao, Babur
no es un mundo muy rico ni muy poblado, aun considerando su falta de desarrollo
industrial. Debido a la falta de amoniaco en estado lquido tiene demasiados desiertos.
Con qu puede pagar todo esto?
En el pasado realiz algn que otro intercambio comercial interestelar record
Falkayn. Seguramente hicieron algunos contactos... No s. Tienes razn, resulta difcil
encontrar una explicacin para todo lo que han conseguido econmicamente hablando.
Es difcil encontrar cualquier tipo de explicacin, maldita sea. Nunca os envi all
esperando que os verais metidos en semejante lo. No, yo estaba seguro de que los
baburitas hablaran con vosotros...; probablemente no os diran nada, pero de todas
formas hablaran. Debera ser lo ms sensato desde su punto de vista: si van a
enfrentarse abiertamente con el Mercado Comn, no enemistarse con la Liga, o por lo
menos no convertirla en otro enemigo activo, no?
Por el microscpico contacto que tuvimos con ellos daba la impresin de que
parecan despreciar a la Liga. Evidentemente, saben que existen divisiones en su seno.
Cmo pueden estar tan seguros de eso? Sabemos nosotros los entresijos de
su poltica? Y por qu no intentar sacar provecho de nuestras divisiones? Por ejemplo,
podran conseguir que los Siete y los independientes entrasen en competencia para
negociar con ellos... si tratasen a sus representantes medianamente bien.
No es posible que hayis dado con un funcionario demasiado estricto? se
pregunt Coya. Falkayn neg con la cabeza.
Eso es difcil, por lo poco que sabemos de los baburitas no parece que estn
organizados de esa forma contest. No tienen una jerarqua formada por individuos
ocupando cargos. En su cultura dominante, o quiz en todas, bandas completas se
superponen unas a otras. Un cierto nmero, muchos, de seres pueden ser responsables
de una fraccin determinada de un trabajo y consultan con sus compaeros; un mismo
ser puede estar en varios equipos diferentes.
De esa forma hay menos contradicciones aadi Adzel, aunque sospecho
que tambin sea la causa de una imaginacin y capacidad de reaccin ante los
acontecimientos menores.

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Lo que sugiere que haban decidido de antemano que cualquier extranjero que
llegase sera rpidamente metido en el congelador dijo Chee. Nosotros tres tuvimos
tiempo de sobra para especular sobre esto.
Habis pensado que alguna compaa de los Siete posiblemente haya estado
manteniendo relaciones secretas con Babur? pregunt Coya.
S dijo Falkayn encogindose de hombros. Si as fuera no es de esperar que
lo hagan pblico, dadas las actuales circunstancias. Sera facilsimo que durante dcadas
hubiesen sido engaados sobre las verdaderas intenciones de la Banda Imperial.
Ests seguro de eso, querido?
Bueno, qu es lo que puede haber supuesto en realidad una relacin
semejante? Que uno o unos cuantos agentes de esas compaas visitasen de vez en
cuando una regin estrictamente limitada de un planeta que tiene ms de veintids veces
la superficie de la Tierra..., y adems con una proporcin mucho mayor de tierra seca.
Aun as, la seccin donde ha estado desarrollndose la accin significativa no
tiene necesariamente por qu ser muy grande murmur Chee.
En ese momento se oy el repiqueteo del telfono.
Kay-yo! De todas las esclavitudes que os habis impuesto los humanos, sa es
con mucho la ms insolente.
Nadie sabe que estoy aqu excepto mi secretario jefe dijo Van Rijn.
Se dirigi hacia el instrumento haciendo resonar sus pies desnudos sobre el
tatami que recubra el suelo. Cuando oprimi el botn de aceptacin de la llamada, su
secretario anunci:
Edward Garver desea hablar con usted, seor, personalmente. Qu debo
decirle?
Lo que me gustara que le dijera no es posible desde un punto de vista
anatmico gru Van Rijn. Pngalo. Eh, vosotros tres, apartaos del radio de la
pantalla, no hay necesidad de darle informacin gratis.
Unos hombros cuadrados, una cabeza calva y una cara de perrillo faldero
cobraron repentinamente vida.
Creo que est usted en Ronga, donde se encuentra su nave pirata dijo sin
ningn prembulo el ministro de Seguridad del Mercado Comn.
Ya se lo han contado, eh? dijo Van Rijn, tan tranquilo como el centro de un
huracn.
El da en que me enter de que haba partido di unas rdenes Garver se ech
hacia delante como si quisiera salirse por el vidrio. He tenido un inters especial en
usted desde hace muchsimo tiempo.
Falkayn recordaba a aquel hombre..., y posiblemente Adzel le recordara an ms,
pues haba sido arrestado una vez despus de un determinado incidente. Garver haba
odiado a Van Rijn desde los aos en que era el jefe de polica de la Federacin Lunar. Sus
mandatos en el parlamento del Mercado Comn haban renovado sus odios. Se trataba
de una pasin extraamente pura, porque a causa de los choques particulares que
casualmente haban tenido, vea al mercader como el prototipo de todo lo que odiaba en
la Liga Polesotcnica.
Quiero saber dnde ha estado la tripulacin, lo que ha hecho y por qu dijo.
Estoy llamando personalmente, para que sepa usted que lo digo en serio.
Adelante, y desee usted cuanto le apetezca Van Rijn relampagueaba.
Trgueselo. Frtese con todo la barriga. Haga pompas. Prueba sabores distintos.
Por la espalda curv un dedo y, a su vez, Falkayn hizo un gesto a Chee y Adzel,
que salieron rpidamente, mientras el hombre se quedaba junto a Coya. Sus compaeros
esconderan el diario de navegacin y los aparatos baburitas a los que el inspector
sanitario no haba prestado una particular atencin antes del descenso de la Muddlin

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Through antes que llegase un grupo de investigadores a hacer un registro con una
orden judicial.
Dejaran otro diario que haba sido falsificado como rutinariamente se haca
siempre. Sera mejor que adoctrinase a su mujer y a su suegro con rapidez.
... ms esas tonteras la voz de Garver era ronca. Supongo que conoce el
ataque baburita contra nuestras naves. Eso significa guerra, se lo garantizo. El
Parlamento se reunir, va telfono multihilo, dentro de una hora, y s cul ser su voto.
Yo tambin lo s, pens Falkayn con tristeza mientras Coya comenzaba a llorar en
silencio. No es que tengamos que estar quietos mientras matan a nuestros hombres.
Pero tanta prisa..., bueno, las Compaas ven en Mirkheim un inters vital para ellas. Si
el Mercado Comn se aduea de ese planeta, ser su cabeza de puente en el espacio,
contra los Siete.
Y la guerra nos purificar deca Garver.
Dar al gobierno los poderes sobre la libre empresa que nunca ha tenido
anteriormente. Las Compaas ya no pueden ser consideradas como empresas libres, no,
forman parte de la estructura de poder. Este hombre nos odia porque nunca nos hemos
unido ni politiqueado con la coalicin de carteles, polticos y burcratas. Para l
representamos el Caos.
Garver tuvo que refrenarse para no hacer un discurso; pero continu con una
alegra frrea:
Mientras tanto, y desde hace una hora, el Primer Ministro ha declarado el estado
de emergencia. A partir de este momento todas las naves espaciales quedan bajo mi
autoridad. Nosotros seremos quienes daremos las rdenes, Van Rijn, y no saldr ninguna
nave sin nuestro permiso. Le he llamado con la vaga esperanza de hacerle comprender la
gravedad de la situacin y lo que le suceder si no coopera con nosotros.
Es muy carioso por su parte avisarme replic el mercader sin mostrar
emocin alguna. Tena algo ms que decirme? De acuerdo.
Apag el instrumento, y volvindose hacia los dems, dijo:
No quera darle esta satisfaccin. Se puso a dar saltos que hicieron retumbar el
suelo al tiempo que daba puetazos contra el aire.
Schijt, pis, en bederf! aullaba. Que Dios le mande a la caldera de satn!
Sus padres eran hermanos! Hay que inventar alguna palabra insultante en Sajn
angular solamente para describir a ese individuo! Ga-a-a-ah...
Adzel, que entraba de nuevo en la casa, dej caer su carga para tapar las orejas
de Juanita. Chee le sorte llevando el carrete del diario buscando un buen escondite.
Coya y Falkayn se abrazaron. En el exterior se escuch una sirena, mientras dos
vehculos de la Polica Central aparecan en el horizonte y describan una curva
descendente para aterrizar.

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Aquello era realmente la Tierra?
Eric no pudo seguir tranquilamente sentado por ms tiempo. El programa que
estaba viendo era interesante..., sin duda de poco inters para un nativo, aunque extico
para l. Pero estaba demasiado inquieto. Se lanz del sof, recorri su habitacin y se
detuvo junto a una ventana.
La noche estaba cubriendo el Conglomerado de Ro de Janeiro. Desde su alta
posicin barri con la vista las fluidas lneas y los ricos tonos de los rascacielos, las
atrevidas siluetas del Corcovado y el Pan de Azcar, la baha brillante como si la hubieran
bruido, el puente Niteroi con su etreo trazado. Por las calles y los pasos elevados
corran torrentes de coches, y por arriba, en los pasillos areos, otros miles de vehculos
tejan complicadas danzas. Abri la ventana oprimiendo un botn y dej que un calor

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hmedo, tan distinto del aire acondicionado del interior del hotel, llenase sus pulmones.
Realmente no llegaba all ni un ruido procedente del trfico, pero los perciba en cierto
modo; era como la vibracin inaudible de una mquina monstruosa, casi como los latidos
de una nave espacial. La simple existencia de una megalpolis semejante era casi
aterradora, ahora que la vea tan de cerca.
Tena las manos entrecruzadas y se dio a s mismo un fuerte apretn. No soy un
cualquiera, desafi a la inmensidad. He conducido hasta aqu a una veintena de naves de
combate.
Hubo un repiqueteo en la puerta y se volvi abruptamente mientras el corazn le
saltaba de una forma irracional.
Entredijo.
La puerta se abri de par en par y apareci un hombre, bajo y moreno, como
parecan serlo todos los brasileos, que vesta un uniforme extravagante y llevaba un
paquete.
Esto ha llegado para usted, seor dijo en nglico con bastante acento.
El hotel Santos-Dumont era de los pocos que an empleaban servidores vivientes.
Qu es? Eric se acerc, perplejo. Quin va a enviarme algo?
No lo s, seor. Lleg hace unos minutos en el correo. Sabamos que estaba
usted aqu y pensamos que le gustara recibirlo en seguida.
Bien, hummm, gracias.
Eric cogi el paquete que iba envuelto en papel de embalaje comn y solamente
llevaba su nombre y direccin. El hombre esper durante un instante y despus se
march, cerrando la puerta a sus espaldas.
Maldita sea!, pens Eric. Tendra que haberle dado dinero? Me parece haber
ledo que sa era la costumbre terrestre. Su rostro se tino de rojo.
Bueno, no importa... Dej el regalo encima de una mesa y tir del hilo que abra
el paquete. Dentro haba una caja y un sobre. La caja contena unas ropas recin
dobladas. En el sobre haba dos hojas. Sobre la primera estaba escrito: Para su
excelencia Eric Tamarin-Asmundsen, como agradecimiento por sus valientes esfuerzos,
de un miembro de la Humanidad Unida.
Quin...? Espera, lo mencionaron ayer cuando estuve con esos polticos y los
militares. Es una asociacin levemente racista, que naturalmente desprecia a los
baburitas. Con toda esa publicidad que hemos conseguido al escaparnos de Mermes...
Hummm, hay otro mensaje. ESPERA UN MINUTO, POR DIOS!

Hijo mo:
Destruye esto despus de leerlo. Deja la otra nota a la vista para que
satisfaga la curiosidad de los que te estn vigilando.
Tengo ansiedad por verte, tanto por tratarse de ti como en beneficio de
nuestros dos planetas, y quiz de muchos otros. Debe hacerse en secreto o ser
intil. Ahora te dir solamente que t y tus hombres corris el peligro de ser
convertidos en peones.
Si te es posible, cancela cualquier cita que tengas, ponte las ropas que te
envo y a las dos hora terrestre, no de Hermes, sube al aparcamiento del
tejado del hotel. Coge un taxi con el nmero 7383 y sigue las instrucciones. Si
esta noche no puedes, maana a la misma hora.
Viva la libertad y mueran las ideologas.
Tu padre,
[algo parecido al garrapateo de un sismgrafo]
N. van Rijn.

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Eric se qued donde estaba durante el minuto siguiente. El viejo Nick en persona,
este pensamiento martilleaba dentro de su cuerpo. Por todo el espacio se cuentan
historias sobre l como si ya fuese un mito. Claro que pensaba hacerle una visita, pero...
Su sangre comenz a hervir. Despus de un viaje agotador, una recepcin
cautelosa, la fatigosa monotona de dos conferencias con terrestres situados en altos
cargos conferencias ms parecidas a interrogatorios que a otra cosa, la entrevista
ante una cmara de televisin, y ahora esto... Por qu no?
Estaba invitado a cenar en casa del embajador de Hermes en Petrpolis. Podra
haberse alojado all, slo que no tenan habitaciones para invitados. El presupuesto de la
embajada era muy pequeo porque hasta entonces no haba tenido mucho que hacer.
Por tanto, el gobierno del Mercado Comn le haba alojado en aquel hotel y era muy
posible que estuviese siendo espiado. Ciertamente, le separaron de su tripulacin, que
haba sido enviada a vivir en..., cmo se llamaba?..., la base de Cabo Verde?
Pero por qu habra de sospechar del Mercado Comn? Por todas partes haba
encontrado cortesa cuando no cordialidad.
Puede que esta noche me entere. Telefone alegando estar muy cansado y
pospuso la cita para el da siguiente. El servicio del hotel le llev unos sandwiches y
leche. (Qu sabores ms extraos tenan en la Tierra la comida y la bebida!) Despus se
puso sus ropas nuevas. Eran muy llamativas, medias blancas iridiscentes y un abrigo
color escarlata fuerte. Incluso aqu, donde lo normal era llevar ropas con mucho colorido,
l iba a llamar la atencin. No sera mejor pasar desapercibido?
Llev la espera lo mejor que pudo. Lleg la noche, y cuando era la hora sealada
sali al tejado por un ascensor deslizante. La enrarecida atmsfera no se haba enfriado
demasiado y el roto arco iris de las luces de la ciudad, tan vasto como el horizonte,
pareca tan febril como antes. Haba varios taxis en fila y enfrente un hombre apoyado en
el borde de la terraza, como si estuviera admirando el panorama. Ser uno de los que
me vigilan? Los pequeos vehculos en forma de lgrima llevaban un nmero pintado por
ambos lados y el de Eric estaba en el centro de la fila. Cmo voy a cogerlo sin que
resulte claro que ste es el que quiero?... Ah, s, ya s. Espero acertar. Dio unas vueltas
de un lado para otro durante un rato, haciendo girar su capa a su alrededor como una
persona que no sabe bien qu hacer, y al fin, cuando pasaba junto al 7383, fingi que un
impulso le haca poner una mano sobre la puerta.
Esta se abri y entr. En el suelo, entre las sombras, haba acurrucada una forma.
Callado musit y aadi en voz alta, para el autopiloto: Palacete del Amor.
El vehculo despeg en lnea vertical, entr en el pasillo areo que le asign el
sistema director del trfico y se dirigi hacia el oeste.
Ahora puedo sentarme dijo en nglico. Nos estn siguiendo, pero desde una
distancia que no pueden ver a travs de nuestras ventanas.
Extendi la mano.
Me siento honrado por conocerle, seor. Puede llamarme Tom, si quiere.
Eric acept la mano sin decir palabra. Era como si se estuviera viendo en un
espejo.
No, no del todo. La ropa era idntica, el cuerpo parecido, la cabeza ya se pareca
menos, aunque poda pasar una inspeccin no muy cuidadosa.
Tom sonri.
En parte estoy disfrazado, llevo el pelo teido, algunos aadidos aqu y all en
la cara, etctera... explic. Y un traje extravagante, que aparta la atencin de la
persona. La forma de andar tambin es importante. Sabais que los de Hermes andis
de forma distinta a cualquier raza de la Tierra? Tenis las articulaciones ms ligeras. Me
he pasado todo el da de ayer entrenando a ritmo intensivo.

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Usted... usted es uno de los hombres de Van Rijn? pregunt Eric con la boca
algo seca.
S, seor. Uno de los actores que tiene a sueldo. Ahora, por favor, esccheme
bien. Yo me bajar en el palacete, mientras usted se tumbar en el suelo como yo lo
haca. Antes de entrar vacilar unos segundos, de forma que puedan verme bien.
Mientras tanto, ordene al taxi que se dirija al yate. No es un verdadero taxi, aunque
por fuera lo parezca. Le llevar hasta l, y maana a las seis de la maana le volver a
traer al palacete. Yo entrar, y le dejaremos en el hotel. Por lo que se refiere al Servicio
Secreto, habr usted pasado la noche en el palacete.
Qu..., qu es lo que se supone que estoy haciendo all? Tom parpade y
despus solt una risotada.
Pasar una noche gloriosa con las ms selectas y deliciosas muchachas, para
resarcirse del largo viaje. No se preocupe, dejar detrs una buena historia de sus
proezas, en ocasiones semejantes disfruto mucho con mi trabajo. Nadie har mencin de
todo esto, pues en la Tierra esto seran malos modales. nicamente preparaos para
recibir algn que otro guio cuando digis que estis cansado porque no habis dormido
bien.
Eric no tuvo necesidad de responder, porque Tom aadi:
Desciende.
Una fachada, fuertemente iluminada, apareci ante su vista. Un minuto despus
aterrizaron. Tom sali y el vehculo volvi a despegar.
El episodio pareca irreal. Eric acerc el rostro a una ventana y contempl el
panorama. La ciudad, la baha, la costa donde lleg a vislumbrar kilmetros de un oleaje
magnfico, quedaron detrs suyo. Estaba sobre el ocano. La luna apareca muy baja
delante de l, casi llena y proyectando su magia brillante sobre las olas. Debido a la
fuerza de la claridad lunar no se vean muchas estrellas. Sera aquella tan brillante Alfa
Centauro, el fanal hacia el que se haban dirigido los hombres la primera vez que salieron
del Sistema Solar? Seran aquellas cuatro la Cruz del Sur, tan famosa en los libros que
haba ledo cuando era pequeo? Las constelaciones eran extraas. Maia estaba ahogada
por la distancia.
El vehculo se lade y Eric vio un barco en el centro de una inmensidad por lo
dems desierta. Era un velero con tres mstiles aparejados a popa y proa, aunque slo la
vela de mesana y el foque estaban izados para mantenerlo a la capa. No poda recordar
cmo se llamaban los barcos de aquel tipo; en Hermes no haba embarcaciones de recreo
tan grandes. No caba duda de que aqul tena un motor auxiliar... Vaya un lugar para
encontrarse. El motivo era mantener un secreto total... Sin embargo, qu romntico,
aqu bajo la luna de la Tierra. Luntico?
El falso taxi se pos junto a la borda de estribor. Eric salt a cubierta, produciendo
bastante ruido. Gracias a Dios, el aire era fresco. Un hombre ocup su lugar y el vehculo
se elev, para ocultarse en algn lugar hasta que tuviera que regresar.
Haba ms marineros por all, pero Eric conoci en seguida al capitn, que
descollaba enorme bajo la plida claridad lunar. Slo llevaba una blusa, una falda
enrollada alrededor de la cintura y sobre sus dedos relucan los diamantes.
Hijo mo! rugi y sali disparado para recibir al recin llegado.
El apretn de manos que le dio casi le arranc el brazo, y las palmadas en la
espalda hicieron que el hermtico se tambaleara.
Bienvenido, maldita sea! Puedes apostar que para que esto llegase a suceder
he puesto tantas velas a San Dimas que debe estar preguntndose si quiz su martirio
fue por el fuego agarr a su hijo por los hombros. S, te pareces un poco a tu madre,
aunque mayormente te pareces a m, eres igual. Vaya unas broncas que armamos tu
madre y yo! Muchas veces he deseado no haber sido un bastardo tan indecente y que
ella hubiese podido vivir conmigo durante ms tiempo. Ahora te has convertido en un
estupendo y sobresaliente ejemplar, eh? Vayamos abajo y charlemos.

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Empuj a Eric hacia delante


Un hombre esbelto que estaba a comienzos de la edad madura y una mujer
embarazada que pareca bastante ms joven se encontraban de pie a la puerta del
camarote. Van Rijn se detuvo.
Este es David Falkayn, habrs odo hablar de l despus de este asunto con los
shenna, y su mujer, Coya.. Eh! Pasa algo, jovencito?
David Falkayn, debera haberlo esperado. Eric salud con la cabeza como hacan
en Hermes los que eran de igual rango.
Bien recibido dijo ritualmente, mientras se preguntaba cmo podra aadir lo
que tena que decirle.
Abajo, abajo, el akvavit nos llama rugi Van Rijn, con menos fuerza que
antes.
El saln del buque era de caoba y bronce bruido como un espejo. Haba una
mesa atestada de bebidas refrescantes. El cuarteto se sent a su alrededor. Van Rijn
sirvi las bebidas con ms habilidad de la que poda esperarse de sus desenfrenados
modales.
Cmo estaba Lady Sandra cuando te marchaste? pregunt con voz que
segua siendo ms suave.
Soportndolo lo mejor que poda dijo Eric.
Salud! Van Rijn levant el vaso y los dems le imitaron, tragando de una vez
el helado licor de cominos silvestres y siguiendo despus con cerveza. Eric estudi los
rostros escudado detrs de su jarra. El de Coya estaba finamente moldeado, pero haba
algo en l demasiado fuerte para que simplemente fuera un rostro bonito. El de David
era anguloso de forma y mostraba un talante bastante serio. No, cuidado, ser mejor
que piense en l como Falkayn. La mayor parte de los terrestres parecen emplear sus
apellidos cuando hablan con alguien a quien no conocen mucho, como hacen los Travers
en Hermes, en vez de emplear el nombre como hacemos las Familias, y l ha estado
mucho tiempo fuera de Hermes.
El rostro de Van Rijn, que recordaba muy bien debido a los numerosos
documentos de haca una
dcada despus del asunto con los shenna, era el ms mvil y el menos inteligible
de los tres. Qu es lo que pienso de l en realidad? Qu debera pensar?
Sandra nunca haba hablado mucho de su antigua relacin. No la lamentaba, pero
no quera vivir en el pasado. Se haba casado con Pete Asmundsen cuando Eric slo tena
cuatro aos, y el padre adoptivo se haba ganado por completo el corazn del nio. Ese
era el motivo por el que Eric nunca haba pensado en buscar a Van Rijn, ni pensado gran
cosa en l hasta ahora. Casi habra parecido una deslealtad. Pero la mitad de los genes
de aquel enorme corpachn eran los suyos.
Y... bien, estaba disfrutando muchsimo con aquella escapada!
Falkayn habl y Eric record de pronto las nuevas que tena que decirle, y dej de
sentirse a gusto.
Ser mejor que vayamos directamente al asunto. Sin duda, te preguntas el
porqu de este secreto tan complicado. Bien, podamos habernos reunido abiertamente,
pero habra sido bajo vigilancia... y no demasiado disimulada. De esta forma
mantenemos abiertas varias opciones que puedes escoger.
Saba que vendras dijo Van Rijn. Tu madre lo prob en Dimedes antes de
que nacieras.
No sabemos con seguridad si la informacin de que dispones sobre el Mercado
Comn es completa aadi Coya con su encantadora voz tan ronca. Se trata de que
estamos en desgracia con el gobierno.
Ser mejor que compre tiempo, mientras ideo una forma de decrselo a Falkayn.

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Por favor, seguid ahora apremi Eric.


Ella mir a los dos hombres, que le hicieron un gesto para que continuara. Habl
con rapidez y en abstracto, quiz como un escudo contra el nerviosismo.
Bien, en trminos generales, y por debajo de todas las claves y los disimulos, el
asunto principal en el Sistema Solar ha sido desde hace mucho quin ser el arbitro
definitivo. El estado, que en ltima instancia se apoya en la coaccin fsica, o un grupo
variable de individuos cuya nica fuerza estriba en el poder econmico... Oh, ya s que
no es en absoluto as de sencillo. Ambos tipos de liderazgo pueden apelar a las
emociones...; por ejemplo, s, de hecho lo hace porque en el fondo escoger entre ellos
refleja cmo se ve el mundo, cmo se entiende el universo. Y por supuesto, ambas cosas
estn entremezcladas. Por ejemplo, en Mermes se da la interesante situacin de un
estado que esencialmente ha surgido a partir de corporaciones privadas. Por otra parte,
en el Sistema Solar las llamadas Compaas se han convertido en parte del gobierno, no
oficialmente, pero s realmente. De hecho, son las que ms han tenido que ver con su
fortalecimiento, con la extensin de su control sobre las vidas de las personas. Por su
parte, el gobierno las protege, a las Compaas, de gran parte de la competencia que
sufran anteriormente, adems de hacerles los muchos y diferentes favores que le
solicitan Coya frunci el ceo mirando la mesa y prosigui: Ya comprenders que
esto no ha sucedido as a causa de alguna conspiracin. Pas..., as de sencillo. En el
Consejo de Hiawatha..., bueno, no importa.
Me recuerdas el examen final de la clase de filosofa, querida dijo Van Rijn.
La nica pregunta era Por qu? Sobresaliente si se contestaba Por qu no?
Notable si se contestaba Porque s. Cualquier otra respuesta era un aprobado.
Mientras se esbozaban sonrisas, Coya mir a Eric a los ojos y sigui:
Debes conocer lo suficiente sobre la Compaa Solar de Especias y Licores y los
dems independientes para comprender por qu no somos populares en el Capitolio. No
podemos culparlos demasiado de que
nos tengan miedo, despus de todo reclamamos el derecho de actuar libremente
y podramos hacerlo as, y slo esta pretensin es ya una amenaza para el sistema. La
ltima ofensa fue cuando Gunun Tuan el seor Van Rijn envi a mi esposo en una
expedicin privada durante esta crisis. Cuando volvi, agentes del gobierno registraron la
nave y la secuestraron. No encontraron pruebas para inculpar a David ni ste haba
hecho nada tampoco particularmente ilegal. Pero tenemos prohibido salir de la Tierra,
como todo el mundo, excepto en naves comunes de transporte de viajeros. Y somos
espiados incesantemente.
Eric se agit y sus palabras llegaron con cierta vacilacin:
Hummm, puesto que hay guerra, no son vuestros intereses los mismos que los
del Mercado Comn?
Si quieres decir los mismos que los del gobierno del Mercado Comn, entonces
no, probablemente no dijo Falkayn. Tampoco lo son necesariamente los tuyos. No
olvides que yo mismo soy ciudadano de Hermes.
Y ahora eres los Falkayn.
Yo tengo mis contactos secretos aadi Van Rijn. Por tanto s que desde
que llegaste te han tenido muy vigilado. Ellos piensan que, muy bien, vienes como
aliado, pero se puede confiar en ti? De todas formas, el husmear es propio de la
naturaleza de los gobiernos.
No te preocupes aconsej Falkayn. Estoy seguro de que sers aceptado
como lo que eres y se te conceder ms rango del que quiz te guste. Tampoco nosotros
te pediremos ninguna traicin. Ahora mismo, ni siquiera estoy seguro de lo que te
pediremos. Probablemente slo te pidamos que utilices la influencia que vas a tener un
hroe popular con un estatus especial y cosas as para devolvernos un cierto grado de
movilidad. Creo que si piensas en todo lo que hemos hecho hasta ahora, estars de
acuerdo en que no somos unos villanos tan malvados como dicen.
Los mineros de Mirkheim. Sus deseos tan idealistas. Eric asinti.

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A cambio, nuestro grupo puede ayudarte a conseguir que Hermes se convierta


en una pieza del juego dijo Coya. Es seguro que Babur y el Mercado Comn no
llevarn la lucha hasta que uno de los contendientes quede totalmente aplastado, no
podran hacerlo. Negociarn despus de intercambiar algunos golpes, y el que gane
ventaja en la batalla ser quien lleve la iniciativa en la mesa de conferencias. Esta noche
parece que la iniciativa estar en las garras de los baburitas..., porque todo lo que
sabemos nos indica que sus fuerzas son por lo menos iguales a las del Mercado Comn y
sus lneas de comunicacin son cortas, mientras las nuestras son largas. El Mercado
Comn podra acceder de buena gana a que Hermes siguiese siendo un protectorado, por
llamarlo as, si eso le aseguraba una cantidad anual de supermetales. Evidentemente, la
liberacin de tu planeta no es su principal objetivo.
Loma, el hogar que queramos fundar.
Lo que me gustara hacer intervino Van Rijn es enviar mensajes a los jefes
de las compaas independientes, agruparlos para emprender algn tipo de accin
conjunta. Ahora mismo no tienen direccin y yo los conozco y conozco lo chapuceros que
son si nadie les dirige. Si puedes conseguir que alguno de mis hombres llegue hasta
ellos, ser un verdadero coupde poing.
Creo que se dice coup de main corrigi Coya por lo bajo. Van Rijn levant la
botella de akvavit.
Ser mejor que me dejes echarte un poco ms, hijo mo invit. La noche
ser larga.
Eric acept, se trag de una vez la ardiente bebida y, antes de perder los nimos
para la tarea, dijo:
S, tenemos mucho que contar y mucho que hablar; pero antes... Por todo lo
que s, esto no ha salido en las noticias porque ninguno de mis hombres ni yo lo
mencionamos cuando nos estaban entrevistando. Cuando nos dirigamos hacia aqu nos
habamos puesto de acuerdo para evitar mencionar ningn nombre en la medida de lo
posible por temor de provocar represalias en Hermes, pero... Recordaris que cuando
escapbamos perdimos nuestra nave insignia. Bueno, su comandante era Michael
Falkayn. Creo que era su hermano, capitn.
El hombre rubio sigui impasible, mientras su mujer le coga la mano.
Lo siento el tono de Eric temblaba un poco. Era un oficial muy valiente.
Mike... Falkayn agit la cabeza. Perdn.
Querido, querido susurr Coya.
El puo de Falkayn golpe la mesa una sola vez, despus parpade con fuerza,
busc los ojos de Van Rijn, y cuando los encontr le sostuvo la mirada sin temblar.
Comprendes lo que esto quiere decir, no es cierto Gunung Tuan? pregunt
con voz inexpresiva. Soy el nuevo jefe de la familia y el presidente del dominio. Mi
obligacin principal ahora es para con ellos.

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La imagen de Irwin Milner salud por telfono:
Saludos, Vuestra Gracia. Espero que os encontris bien.
Como en el infierno es lo que esperas, pens Sandra.
Inclin bruscamente la cabeza a modo de contestacin, pero no pudo forzarse a
tanto como a desear buena salud al comandante de las fuerzas de ocupacin baburitas
con base en el planeta.
Lo haba notado y se puso por ello tensa? Observ con ms atencin los rasgos
del hombre. Era un macizo pelirrojo cuyo uniforme gris se diferenciaba muy poco del que
llevaba el humano de menos rango entre sus tropas. Haba nacido en la Tierra y le

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haban dicho que el acento del nglico que hablaba era de Norteamrica. El deca haber
obtenido la nacionalidad del planeta Germania, y por tanto su neutralidad haca que sus
servicios a Babur no le convirtieran en culpable de traicin.
Eso dice l.
Qu deseaba discutir conmigo, general? era una exigencia, ms que una
pregunta.
Un cambio necesario contest l. Hasta el momento nos hemos ocupado
solamente de que el protectorado funcione desde el punto de vista militar.
En rbita hay naves espaciales cuyas tripulaciones son ms extraas al hombre
que un tiburn o la belladona, listos para disparar sus armas nucleares contra nosotros.
Sobre la superficie, mercenarios que respiran oxgeno: humanos, merseianos, gorzunis,
donarrianos... Aventureros, la basura del espacio,
aunque hasta ahora se han comportado con disciplina. Tampoco es que les
veamos mucho. Se han apoderado de las instalaciones abandonadas de nuestra armada,
el hotel Zeus y algunos edificios ms esparcidos por Starfall. Dice que habr guarniciones
por todas las partes habitadas de Mermes y no me ha dado ninguna respuesta
satisfactoria cuando le he dicho que est claro que esas naves que nos guardan son ms
que suficientes para asegurar nuestra buena conducta .
Ese trabajo continuar adelante continuaba Milner, pero ahora estamos
listos para construir una... infraestructura slida. Estoy seguro de que vuestro pueblo
comprender que no puede gozar de nuestra proteccin a cambio de nada. Tendrn que
cumplir con su parte, produciendo suministros en sus fbricas, comida y materias primas
en sus posesiones... Estoy seguro, madame, de que entendis lo que quiero decir era
como una amenaza velada. Ya os lo he dicho antes, el ataque de aquellas naves de
Her-mes, su desafo de las rdenes... S, s, madame, no ha sido culpa vuestra. Pero si
en el ejrcito haba tantos subversivos, qu pasar con los civiles? Podramos comenzar
a sufrir sabotajes, espionaje, ayuda y consejos a los agentes enemigos. Tenemos que
prevenirnos contra eso, no es as?
Se detuvo.
Adelante, siga digo Sandra, que se estaba preparando para recibir un golpe, y
oy sus propias palabras como si fueran pronunciadas en algn lugar remoto.
Los primeros das de ocupacin haban transcurrido con una suavidad
fantasmagrica. No saba si la gente estaba tan paralizada que continuaba
mecnicamente con la rutina diaria... o es que la vida cotidiana prosegua su curso
normal, la educacin, los placeres, hacer el amor, hasta rerse? Ella misma se haba
sentido asombrada al ver que an poda disfrutar de una comida, sentirse preocupada
cuando su caballo favorito estaba cojo, sentirse interesada por cualquier trivialidad del
noticiario que se saliese de lo corriente. Por supuesto, el que pocos habitantes del
planeta hubiesen visto a los invasores ayudaba a crear ese efecto. Y a ella le gustaba
pensar que sus discursos haban conseguido algo... Primero en una conferencia a la
legislatura del planeta, a los presidentes de los dominios, despus a todo el mundo por
televisin: No tenemos ms alternativa que las muertes intiles de nosotros y nuestros
hijos... Nos rendimos sin ceder, rogando para que antes o despus se haga justicia...
Nuestros antepasados se abrieron paso en una soledad en la que la mayora de las
formas vitales eran desconocidas para ellos, y muchos sufrieron y murieron, pero al final
vencieron. Nosotros debemos ser dignos de ellos en esta hora... Prudencia... Paciencia...
Resignacin...
Tenemos que organizamos para el gran esfuerzo le deca Milner. Ahora bien,
yo slo soy un soldado, no conozco los entresijos de la sociedad de aqu, aunque s que
no hay ninguna igual entre los humanos. Por consiguiente, traeremos un Alto Comisario.
El y su personal trabajarn estrechamente unidos con vos, para hacer ms fcil...,
hummmm, la transicin y llevar a cabo las reformas que sean necesarias. Por nacimiento
es de Hermes, madame. Se llama Benoni Strang.
Strang? No es de las Mil Familias. Quiz sea de los Leales, pero lo dudo. Estoy
segura de que me acordara del nombre si lo fuese. Entonces, tiene que ser...

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Ha llegado hoy y le gustara reunirse con vos informalmente lo antes posible


deca Milner. Ya sabe, conoceros y haceros ver que ste es tambin su mundo y que
lleva en su corazn lo mejor para Hermes. Qu hora sera conveniente para vos,
madame? Son muy corteses con los prisioneros, verdad?

Durante la espera vag por la cumbre de la Colina de los Peregrinos hasta llegar
al Registro Antiguo, con la sola compaa de uno de sus galgos. El macizo edificio de
piedra no albergaba en aquel tiempo otra cosa que crnicas y un museo; en los
convencionales jardines que lo rodeaban no haba nadie ms. El silencio haca que sus
pasos resonasen con fuerza sobre los senderos cubiertos de gravilla.
Los parterres y unos setos bajos formaban un complicado diseo enlazado con un
rbol de vez en cuando. La mayor parte de las flores haban desaparecido, los nicos
colores aparte del verde eran el violeta y el blanco de algunas flores, el azul fuerte de las
bayas maduras de los arbustos y los primeros amarillos de las hojas de los abedules y
prpuras en otros rboles. El cielo estaba brumoso y velaba el resplandor de Maia; haba
una ligera brisa suavemente olorosa, y all arriba se oa el revoloteo de unas alas. A
pesar de la latitud, el otoo es suave en los alrededores de Starfall, pues Hermes tiene
menos inclinacin sobre su eje que la Tierra. Bajo la colina brillaba el ro, hacia el este las
torres y tejados de la ciudad llegaban hasta la baha, y por el oeste pronto aparecan las
tierras de labranza y los pastos con el fondo fantasmal del Cludhelm. Se vea poco trfico
y no se oa nada; pareca como si el planeta estuviese celebrando el sbado judo.
Pero en realidad, nada dejaba nunca de funcionar, y las fuerzas de la invasin
menos an. Tena que regresar en seguida al interior y regatear las libertades de su
pueblo. Record que haba sido justamente en aquella estacin, con un tiempo parecido,
cuando ella y Pete haban tenido problemas en el Arroyo del Silbido, durante un paseo a
caballo. Pete... Su mente retrocedi unos veintids aos de Hermes...

Se haban conocido haca cierto tiempo, pero el momento en que l la pedira en


matrimonio o ella a l, porque nunca estuvieron muy seguros de quin haba pedido a
quin an perteneca al futuro. No obstante, estaban vindose con mucha frecuencia.
El haba sugerido que saliesen juntos a practicar algn deporte al aire libre. Ella dej a
Eric con su madre y vol desde Windy Rim hacia el nordeste, hasta Brightwater, en las
estribaciones de las Montaas del Trueno, cruzando el valle de Apolo.
Brightwater no le perteneca, los Asmundsen eran de la clase de los Leales de los
Runeberg, suyo dominio tena posesiones en aquellos lugares, as como en la llanura
costera y en otras regiones. Pero los Asmundsen haban sido durante generaciones los
colonos de la propiedad llamada Brightwater y los directores de las minas de cobre y
fbricas de refinamiento del mineral que constituan la nica industria de la zona. Pete se
contentaba con dejar que su hermano mayor dirigiese todo aquello y haca negocios por
su cuenta, explorando los planetas del Sistema de Maia y desarrollando sus recursos. El
dominio, naturalmente, reportaba parte de los beneficios, pero tambin era cierto que
haba hecho las inversiones iniciales, despus de que l hubiese convencido al presidente
y a sus consejeros de que su idea era buena.
La familia dio la bienvenida a Sandra, al principio con las formalidades debidas a
su rango, pero luego con calor y alegra. Despus de haber conocido otras culturas en
sus viajes, ella adverta lo que anteriormente le hubiese pasado inadvertido: la absoluta
ausencia de servilismo. Si por nacimiento cada uno de
ellos tenan derecho a un solo voto en los asuntos del dominio, y cada Runeberg
adulto tena derecho a diez, qu ms daba? Sus derechos eran igualmente inviolables:
disfrutaban privilegios hereditarios, tales como el uso de aquella lucrativa regin; no
tenan que cargar con el tedioso trabajo de concertar todos los detalles del trato con los
otros dominios; si alguno de ellos tena problemas, el deber de la estirpe presidencial era
movilizar todos los recursos necesarios para echarle una mano. Indudablemente, ellos
sostenan a los Runeberg de la misma forma que stos apoyaban al jefe del estado que la
legislatura eligiese entre los miembros de la familia Tamarin. Como su conocimiento de

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estos asuntos se haca ms profundo segn iba pasando el tiempo, Sandra se pregunt a
quin envidiaba ms, si a las Familias o a los Leales.
El da que iba a recordar mucho tiempo despus, ella y Pete cogieron los caballos
para una cabalgada hasta Arroyo del Silbido, la comunidad industrial. All visitaran la
factora y almorzaran antes de regresar. El camino era encantador: una pista que segua
el borde de la montaa y descenda hacia valles cuyos bosques estaban comenzando a
aadir el oro, el bronce, el turquesa, la amatista y la plata a sus verdes, bordeaba
rpidos arroyuelos y cruzaba prados que tenan al cielo como techo. Cabalgaron en
silencio casi todo el tiempo, un silencio que era ms que amistoso. Pero durante una
hora, Pete se desahog con ella, hablndole de ciertas preocupaciones suyas. El Gran
Duque Robert, viejo y perdiendo facultades, haba comenzado pidiendo su opinin sobre
asuntos que tenan que ver con el desarrollo interplanetario, y ltimamente se le peda
en casi todo tipo de asuntos. Pete no quera convertirse en eminencia gris. Sandra hizo
todo lo que pudo, con bastante torpeza por cierto, para asegurarle que era simplemente
un consejero valioso. En su fuero interno pensaba que si ella era alguna vez escogida
como sucesora, aquel hombre nunca escapara de aquel papel.
Entraron en la ciudad de golpe, porque no tena suburbios ni alrededores
cultivados. Contaba con una sola carretera pavimentada que llevaba a la mina; el resto
del trfico era areo. Su ncleo era la esbelta refinera, en su mayor parte automatizada
y diseada con mucho cuidado para no daar el medio ambiente. A su alrededor se
apiaban las tiendas, las casas y los edificios pblicos de sus pocos miles de habitantes.
Las calles olan a bosque.
Aunque hoy estaban vacas de una forma extraa. Qu es lo que pasa aqu?
pregunt Pete, enviando su caballo al galope hacia delante.
Pronto se hizo audible un ruido humano: los gritos airados de una multitud. Los
jinetes se encaminaron en aquella direccin, doblaron una esquina y se encontraron en
un pequeo parque donde estaban trescientas o cuatrocientas personas. La mayora
vestan monos de trabajo con insignias, lo que los identificaba a los Leales de los
Runeberg que estaban aparte de los dems y parecan disgustados. Tambin los policas
que se vean en las esquinas del parque eran leales. Evidentemente, una alteracin del
orden era considerada posible.
Se acercaba el final del descanso del medioda, pero pareca claro que la reunin
continuara en horas de trabajo y que la direccin haba decidido no darle importancia al
asunto. Los organizadores haban escogido el momento con astucia: el hermano de Pete
se encontraba ausente, supervisando el inicio de la explotacin en una nueva mina.
Una mujer estaba de pie sobre la caja de un camin y hablaba por un
amplificador. Sandra reconoci aquella figura nervuda, los intensos rasgos morenos, el
traje pantaln de estilo militar; la haba visto muchas veces en los noticiarios en Windy
Rim: era Christa Broderick, nacida Traver pero heredera de una inmensa fortuna que sus
padres haban conseguido con granjas marinas. Sus palabras salan como una tormenta:
... Hace tiempo que tena que terminar el reinado de las Mil Familias y de sus
lacayos. Los dominios no son otra cosa que corporaciones cerradas, cuyas propiedades
tienen que pasar de generacin en generacin, segn las leyes que ellos mismos han
hecho. Y quines son esas corporaciones? Nada ms que las empresas que casualmente
llegaron las primeras y se apoderaron de las mejores tierras de todo el planeta. La
Declaracin de Independencia no fue otra cosa que un intento de escapar de la
democratizacin que estaba en embrin en el Mercado Comn, un intento de perpetuar
una aristocracia que incluso rob un ttulo medieval para el nuevo jefe del estado.
Y quines sois vosotros, los Travers, sino los trabajadores y los negociantes
excluidos de los privilegios herederos, sin derecho al voto, pero que sin embargo
proporcionis la energa causante de todo el progreso que pueda estar dndose en
Hermes? Sois la parte de la poblacin que no est atrapada por la red de la costumbre y
de la supersticin, la parte cuya vitalidad arrastrara este mundo estancado a una edad
moderna y a la primera lnea del futuro, si no os encontraseis atados de pies y manos por
los adoradores de los antepasados. Quines sois? Una mayora de las tres quintas
partes de la poblacin.

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Debo admitir que los feudalistas son listos. Os alquilan, os compran cosas y os
venden otras, dejan en paz vuestras vidas privadas, de vez en cuando adoptan a uno de
vosotros, y sobre todo os dejan exentos de pagar impuestos. He odo a ms de un Traver
diciendo que l, o ella, estn muy felices con este estado de cosas. Pero preguntaros a
vosotros mismos, no es esto una forma sutil de esclavitud? Se os est denegando el
derecho a poneros impuestos a vosotros mismos, para conseguir unos propsitos de
utilidad pblica seleccionados por vuestros representantes democrticamente elegidos.
Estis contentos con este gobierno de aristcratas decadentes que no hace nada, o
preferirais dejar a vuestros hijos un estado..., s, dir incluso un mercado comn..., para
el que cualquier cosa sea posible? Contestadme!
Una parte de los oyentes aplaudi, otra silb y la mayora permaneci sumida en
un silencio lleno de preocupacin. Era la primera vez que el Frente de Liberacin enviaba
un orador su propio lder, adems a Arroyo del Silbido. Sandra comprendi que, por
supuesto, los que estaban all habran visto reuniones y odo discursos hechos en otras
partes por sus telepantallas; algunos habran ledo algo sobre el tema, otros se habran
dejado caer por la sede del movimiento en Starfall. Con una celeridad asombrosa,
comprendi que no haba nada tan poderoso como el encuentro de la carne con la vista,
la voz con el odo, los cuerpos muy prximos los unos a los otros. Entonces se despert
en ella el mono ancestral. Por un breve y sardnico momento pens que quiz sta fuese
la razn por la que las Familias y los Leales disfrutaban tanto con las apariencias.
Al volver la cabeza, Broderick les vio, a ella y a Pete, montados a caballo. Tanto
uno como otro haban sido en cierta forma famosos y los conoca de vista. Salt contra
ellos al instante, pero el sarcasmo fue delicado.
Vaya! Saludos! Vosotros, mirad todos quin est aqu. Pete Asmundsen, el
hermano de vuestro director general, y Sandra Tamarin, seguramente vuestra prxima
Gran Duquesa. Seor, madame este segundo ttulo record a los que conocan la
existencia de Eric que l a su vez podra llevar sangre extranjera al trono, espero no
haberos ofendido al proponer algunas reformas.
No, no contest Pete. Por favor, contine.
Quiz le gustara contestarme.
El discurso es suyo.
Los Leales y la mitad de los Travers se echaron a rer y Broderick vio con claridad
que el encanto se haba roto. Hombres y mujeres empezaban a mirar sus relojes, la
mayora eran trabajadores especializados que si estaban demasiado tiempo ausentes
causaran problemas en sus respectivos departamentos. Tendra que empezar de nuevo
para volver a despertar el inters.
Me alegro de que estis aqu dijo. Hay muy pocos de vuestra clase que se
tomen la molestia de debatir los temas que toca el Frente de Liberacin. Gracias por
mostrar espritu pblico... Queris contestarme?
Unas miradas expectantes se volvieron hacia la pareja. Sandra sinti con
desmayo que su lengua estaba aprisionada y que el paladar la oprima. Entonces Pete
adelant un poco su caballo, se irgui en l con la luz brillando sobre su melena rubia y
sus ojos azules y dijo con voz lenta y profunda que se oy de extremo a extremo del
parque:
Vaya, gracias, pero nicamente estamos de visita. Cualquiera interesado en los
pros y contras de este tema debera hojear el nmero doce del Meteoro Semanal de
Starfall. Adems, tambin hay un buen nmero de libros, discursos grabados y montn
de cosas ms. Yo podra decir esto, valga lo que valga: No creo que la democracia o la
aristocracia, o cualquier otro sistema poltico, sean un fin en s mismos, son slo medios
para llegar a un fin, no? De acuerdo, entonces preguntaros a vosotros mismos si lo que
hemos conseguido no est por lo menos sirviendo el propsito de que Hermes sea un
lugar agradable donde vivir.
Si os sents inquietos continu, bueno, creo que casi todos sabis que estoy
a cargo de un esfuerzo de explotacin de los otros planetas, en lugar de sobreexplotar
ste en que vivimos. Es un trabajo duro y muchas veces peligroso; pero si vivs, tenis

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muchas probabilidades de haceros ricos y tendris la satisfaccin de saber que hicisteis lo


que no muchas personas podran haber hecho. Estamos cortos de mano de obra,
crnicamente, y me alegrar muchsimo recibir vuestras solicitudes por correo hizo una
pausa y aadi: A mi hermano no le gustar tanto.
Adelante, continuad dijo mientras todos rean, y condujo a Sandra lejos de
all.
Ms tarde, mientras cabalgaban de vuelta entre los bosques sin haber comido, l
se disculp:
Lo siento, tendremos que intentarlo otra vez, no tena ni idea de que pasara
esto.
Me alegro de que sucediese as contest ella. Result interesante. No, fue
algo ms.
Aprend algo, record Sandra Tamarin-Asmundsen. Una de las cosas fue que te
amaba, Pete.
El Frente de Liberacin haba ido ganando fuerza con cada ao que pasaba. La
mayor parte de su reinado lo haba pasado en busca de unos compromisos. El principal
era que ahora los Travers tenan derecho a votar en los asuntos municipales. Broderick y
los suyos seguan sosteniendo que aquello era poco menos que nada y parecan tener
ms seguidores cada da. Cmo ser Benoni Strang?

Cuando lo recibi en su sala de conferencias, demostr ser una sorpresa. Esbelto,


de talla media, rasgos bastantes agradables en un rostro rectangular adornado con un
cuidado bigote y un bronceado natural, cabello castao ligeramente canoso peinado hacia
atrs y hablaba con la misma suavidad con la que se mova. Sus trajes eran de material
rico, de tonos suaves pero cortados a la ltima moda terrestre. Se inclin ante ella, como
deba hacer un Traver si quera mostrarse corts. (Uno de las Familias hubiese tendido la
mano y un Leal saludado.)
Saludos, Vuestra Gracia. Os agradezco el honor que me hacis.
Aunque el acento de Hermes haba desaparecido, las palabras eran las rituales.
Deba haber pasado muchos aos separado de los Strangs. Haba buscado en una gua
de la ciudad y eran miembros de su clase.
Su garganta estaba rgida, como para impedir que el corazn saltase fuera.
Traidor, traidor.
Sintese dijo haciendo un esfuerzo. Ella lo hizo en su silln esculpido. El la
obedeci, mientras deca:
Estar de vuelta es un sentimiento maravilloso, madame. Casi haba olvidado lo
bello que era esto.
Dnde ha estado?
Debo averiguar todo lo que pueda de este hombre, aunque para hacerlo tenga
que sonrerle.
En muchas partes, madame. Una carrera a saltos que me encantar contaros si
as lo deseis. Sin embargo, sospecho que hoy preferiris que vaya directamente al
grano.
S. Por qu est usted trabajando para los babu-ritas?
En realidad no trabajo para ellos, madame. Espero conseguir lo mejor para
Hermes. Es el mundo de mis padres, aunque no siempre haya sido agradable para m.
Una invasin!
Strang frunci el ceo, como si se sintiese herido.
Simpatizo con vuestra angustia, madame di jo, pero Babur se anticip al
Mercado Comn. Sus servicios de informacin descubrieron que el Estado Mayor del

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enemigo tena un plan, cuyos preliminares ya haban sido puestos en marcha, para
apoderarse de este sistema.
Eso es lo que t dices, pens Sandra, que no pudo evitar una duda:
No puede culparse a Babur por su actuacin continu Strang. Acaso no es
ste el mejor de dos males, desde vuestro punto de vista? No quiere gobernar sobre
vosotros, no podra hacerlo, la idea es ridcula. Quiz sea deseable algn tipo de
asociacin para el comercio y la defensa mutua, despus de la guerra, como mucho. Pero
en cambio, el Mercado Comn siempre ha deplorado el hecho de que algunas de sus
colonias se declarasen independientes.
Eso es cierto. Nuestros antepasados lo hicieron porque en sus nuevos hogares
estaban desarrollando sociedades, intereses, filosofas demasiado extraas a la Tierra, la
Luna o Venus como para encajar bien con las leyes y costumbres que se haban
desarrollado en esos mundos. El Mercado Comn no resisti con las armas nuestra
independencia, aunque muchos de sus ciudadanos pensaron que debiera haberlo hecho.
Madame dijo Strang con ansiedad, yo he sido un xenlogo especializado en
planetas subjovianos, y en particular en Babur. Conozco esa raza y sus diferentes
culturas mejor que ningn otro humano; no es una presuncin por mi parte, es el simple
enunciado de un hecho. Adems, como ya dije antes, soy de Hermes, s, soy un patriota
de Hermes. Dios sabe que no soy perfecto, pero creo que soy el mejor que podan
escoger para Alto Comisario. Por eso me ofrec voluntario para este puesto.
Estoy segura de que no fue debido a un impulso repentino dijo Sandra con
desprecio. Toda esta operacin debe haber sido planeada hace mucho tiempo.
Exacto, madame; en cierto modo, he dedicado a esto toda mi vida. Desde que
de nio, aqu en Starfall, fui consciente de que haba cosas que estaban muy mal y pens
en cmo podran ser enderezadas.
El miedo roz a Sandra y la hizo estallar:
He perdido ms tiempo de mi vida escuchando la autocompasin del Frente de
Liberacin del que me gusta recordar. Cul es su historia?
La respuesta vino con una fra rabia.
Si an no lo habis comprendido, entonces es probable que nunca lo entendis.
Es que no tenis imaginacin? Pensad en vos misma de nia, en una escuela pblica
atestada de alumnos, mientras que los nios de las Familias obtenan enseanza
individual de los mejores profesores del planeta. Pensad en tener sueos de realizacin,
de convertiros en alguien cuyo nombre sea recordado, y despus os encontris con que
toda la tierra valiosa, los recursos, todos los negocios clave, pertenecen a los dominios
a las Familias y a sus Leales que abocan todas las oportunidades de cambio porque
podra alterar sus privilegios y obligarles a usar el cerebro. Pensad en una relacin
amorosa que hubiera llevado a un matrimonio, que iba a hacerlo, hasta que los padres
de ella se entrometieron porque un yerno Traver rebajara su posicin social, les
impedira utilizar a la muchacha para hacer una alianza rica... Strang se interrumpi y
el silencio llen la habitacin durante medio minuto. Despus habl con calma:
Madame, completamente aparte de la justicia, Hermes debe ser reorganizado para que
pueda ayudar a su propia defensa. Esta sociedad arcaica semifeudal es demasiado
atrasada, demasiado improductiva..., y lo ms importante, demasiado alineante. El
propio motn de la armada y su huida a la Tierra demostraron que ni siquiera vuestro
gobierno est a salvo de la insolencia e insubordinacin de un cuerpo de oficiales
extrado de la aristocracia. Por razones prcticas adems de morales, tenis que ganaros
la lealtad de la mayora Traver. Pero por qu iba a importarle lo que les suceda a las
Familias y a sus Leales? Qu participacin tienen en el planeta en conjunto? La
produccin no puede estar dividida entre los dominios durante ms tiempo? Tiene que
integrarse en una escala global. Lo mismo con la distribucin, los tribunales, la polica, la
educacin, la beneficencia, todo. Los dominios tienen que ser disueltos; en su lugar
necesitamos a toda la poblacin.
Despus de la guerra... habr un universo totalmente nuevo. La Liga
Polesotcnica ya no ser la fuerza dominante ni el Mercado Comn el estado ms

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poderoso. Una negociacin tediosa no ser la nica forma de resolver las disputas entre
las naciones y las razas. Hermes tendr que adaptarse o hundirse. Yo quiero que esa
adaptacin comience inmediatamente.
Vamos a tener una revolucin, madame. Espero que vos y vuestras clases altas
cooperis voluntariamente. Pero, sea como sea, va a tener lugar una revolucin.

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Hanny Lennart, que por un crdito al ao estaba sirviendo de Ministro Adjunto
Extraordinario de Relaciones Extrasolares del Mercado Comn, declaraba con todo un
ocano y un continente por medio:
Apreciar usted lo difcil de la situacin en que nos ha puesto su llegada,
almirante Tamarin-Asmundsen. Agradecemos su oferta de unir su fuerza con las
nuestras. Sin embargo, admite usted que su gobierno, que nosotros todava
reconocemos, no le orden que viniese aqu.
Me han dicho eso ms de una vez contest Eric por telfono, lo ms
secamente que pudo.
En su interior arda la ira. No dirs nunca nada cierto, momia?
Ella lo hizo y el fin del suspense casi le dej sin aliento.
Le estoy llamando informalmente para hacerle saber sin demora que he
decidido apoyar la postura adoptada por vuestro embajador; es decir, el gobierno de
Hermes est bajo control extrao y slo aquellos de sus representantes que se
encuentran fuera de all pueden representarlo adecuadamente. Espero que esto obtenga
la aprobacin del gobierno.
Gracias..., muchas gracias susurr l.
Se necesitar por lo menos un mes le avis ella. El Gabinete se enfrenta con
una legin de problemas urgentes. Vuestro caso no es urgente, porque nuestra flota no
se mover hasta que no posea informacin razonablemente exacta de la flota baburita y
sus posiciones. No queremos un segundo Mirkheim!
Segn las noticias, un buen nmero de vuestros ciudadanos no quieren que la
flota se mueva nunca aventur Eric. Quieren negociar la paz.
Las finas cejas de Lennart se contrajeron.
S, los locos. Ese es el nombre ms suave que puedo darles: locos.
Recuper en seguida su tono brusco y continu:
Mientras, mi propuesta en cuanto a ustedes concierne est pendiente de
aceptacin por el gobierno; tengo la autoridad y la obligacin de fijaros un estatus
temporal. Hablando con franqueza, me sorprende que el embajador Runeberg ponga
tantas dificultades a vuestro internamiento. Es una mera formalidad durante un perodo
de tiempo muy limitado.
Ha hablado con Nicholas van Rijn, ese es el porqu. Eric intuy con fuerza que
estaba ganando aquella baza. Pero an no haba terminado y la pelea tena muchos
movimientos ms. Su mente y su lengua comenzaron a trabajar a toda velocidad.
Estoy seguro de que l ya se lo habr explicado, seora. Despus de la guerra
tendremos que responder ante nuestro gobierno, y si aceptamos ser internados eso
implicara que su estatus sera dudoso. Tampoco podemos ponernos a vuestras rdenes
hasta que no seamos reconocidos pblicamente como vuestros aliados.
Lennart apret los labios, pero accedi:
Algn da tendr que estudiar vuestro curioso sistema legal, Almirante... Muy
bien, confo en que estis dispuesto para empezar, de forma no oficial, los planes para la
integracin de vuestra flotilla en nuestra armada.

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Nuestra flota junto a la vuestra; por favor, seora la marea de la confianza


subi en el interior de Eric. S, por supuesto, excepto cuando est ocupado cuidndome
del bienestar de mis hombres. Y hablando de ellos, ya han sido internados de hecho. Eso
tiene que terminar. Quiero una declaracin por escrito de que estn libres para viajar y
moverse con cualquier misin inocente que puedan tener que cumplir.
La discusin que sigui a esta peticin dur menos de lo que Eric haba esperado
y Lennart se rindi a sus exigencias, que despus de todo parecan de poca importancia.
Adems, el gobierno del Mercado Comn era novato en asuntos de guerra, estaba
inseguro sobre cul sera la mejor forma de manejar a sus propios ciudadanos. No tena
por qu insultar gratuitamente a los hroes populares del momento. Los propagandistas
de Van Rijn haban hecho bien su cometido.
Por fin, Eric cort la comunicacin, se reclin y dej escapar un suspiro que se
convirti en un juramento. Su mirada vag desde la pantalla en su escritorio hasta una
ventana detrs de la cual unos prados muy verdes ascendan hacia las nieves y la
blancura de un glaciar. Sus nuevos alojamientos y bases estaban situados en un chalet
de los Alpes Meridionales de Nueva Zelanda, que haba sido apresuradamente equipados
con equipo de comunicacin y de proceso de datos. Despus de tomar algunas
precauciones, era considerado a prueba de espas y de escuchas. El acaudalado
simpatizante que se lo haba prestado era un hombre de paja de Van Rijn.
Su entusiasmo dej paso a una ola de rabia. Regatear, pens. Planes, esperar,
esperar. Cundo pelearemos, por el amor de Dios?
Por el amor de Loma. La imagen de su prometida surgi ante l, ms ntidamente
que cualquier fantasma trado por la electrnica, pero incapaz de hablar. Ella habitaba a
doscientos veintitantos aos luz, bajo las armas de Babur, y l ni tan siquiera haba
podido darle un beso de despedida. La pluma se le escap de entre los dedos.
Van Rijn, que haba estado escuchando desde la habitacin contigua, apareci en
la puerta.
Lo conseguimos, eh? pero su tono no era muy alegre por aquella victoria
mnima. Quisiera gritar hurra y tirar el sombrero al aire, pero no tengo corazn para
eso. Tenemos que movernos de prisa, no es as? Preparemos un plan, ahora mismo.
Eric se esforz para prestar atencin al mercader.
Oh, ya lo he hecho dijo.
S? los pequeos ojos negros parpadearon; pero el hombre continu: Vine
para que pudisemos estar seguros de que nadie nos escuchase.
Eric enterr su frustracin. Poda dar otro paso hacia su deseo.
Lo prepar mientras venas hacia aqu dijo. Despus, justo despus de que
llegases, llam Lennart, como habamos estado deseando. He pensado que te vayas
tranquilamente a tu retiro en mitad del ocano, a Ronga, como para descansar unos
cuantos das de las molestias que sin duda te ha estado causando el gobierno.
Los bigotes de Van Rijn vibraron mientras preguntaba:
Quin te ha hablado de ese lugar?
Mientras hablaba, Eric se senta cada vez mejor:
David Falkayn. Recuerdas aquella noche en tu yate? Hacia la maana, cuando
pareca que ya habamos hablado bastante, l y yo subimos a cubierta a respirar un poco
de aire fresco, antes de que el coche viniese a buscarme. Describi los diversos campos
de aterrizaje privados que poseas, para cualquier emergencia, y me parece que Ronga
es el ms apropiado.
Eso no fue todo lo que me dijo, pens. Ya entonces, saba lo que quera hacer y
tena una idea bastante clara de cmo conseguirlo. Hoy he estado actuando, y an lo
estoy, tanto en mi propio beneficio como en el suyo.
Ahora bien continu bajo la mirada fija y quisquillosa de Van Rijn, cada uno
de mis cruceros transporta un vehculo pequeo y ligersimo, equipado para viajes

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interestelares. Yo personalmente ordenar que uno de ellos descienda en Ronga,


supongo que algn funcionario naval del Mercado Comn tendr que concederme
permiso, pero apuesto que solamente consultar en una lista si Ronga posee un campo
civil apropiado para el aterrizaje de una nave semejante y que no har ms
comprobaciones, como por ejemplo de quin es el campo. No se atrever a ponerme
dificultades, he estado portndome de
una forma muy altanera..., ya viste cmo habl con Lennart..., con la esperanza
de que se corra la voz de que hay que tratarme con pinzas de terciopelo vinlico.
Para evitar que escuchen mi llamada continu Eric, lo mejor sera que
hicieses una visita a mi embajador cuando te marches de aqu..., si es preciso
despirtale, y le entregas los nombramientos de tus agentes como oficiales de la armada
de Hermes. Despus llevars a la isla, para entregar en mano, mis rdenes de abandonar
el Sistema Solar segn instrucciones verbales. Cuando llegue el vehculo se montarn en
l, est equipado con las provisiones imprescindibles para varias semanas de viaje.
Puedes encargarte de que los no humanos lleven cualquier elemento nutritivo adicional
que puedan necesitar?
No creo que la nave tenga problemas en obtener permiso para ascender. El
funcionario de turno supondr que quiero visitar mis naves que estn en rbita. Pero una
vez est lejos de la Tierra, se dirigir al espacio profundo, que es lo suficientemente
grande como para que no puedan interceptarla, si tus hombres conocen su oficio. La
armada del Mercado Comn no est doblegada para evitar posibles movimientos de
dentro hacia fuera, como lo estaba la de los baburitas en Hermes se ech a rer
mientras segua hablando: S, claro, a causa de esto tendr que aguantar rayos y
truenos termin. Me gustar contestarles que he obrado completamente dentro de
mis derechos. No estamos prisioneros an, ni bajo el mando supremo del Mercado
Comn. Si su funcionario dio por hecho que yo quera darme una vuelta, no es culpa ma.
No estoy obligado a explicarles cualquier orden que d a la gente bajo mis rdenes...,
aunque, de hecho, es completamente razonable que enviase exploradores para ver desde
lejos cmo van las cosas en Hermes. Claro que todo el jaleo ser la primera diversin
que he tenido desde que me sacaste de Ro a escondidas.
Van Rijn permaneci inmvil durante unos segundos.
Ja, ja, ja! grit despus. Est claro que eres hijo mo, una astilla del viejo
tronco, s, en ti se cumplen por completo las leyes de Mendel! Deja que encuentre una
botella de ginebra que orden que trajeran con el equipo de la oficina y beberemos a la
salud del enemigo.
Despus contest Eric, aunque se senta algo conmovido. Aunque me
apetece emborracharme contigo..., padre. Pero ahora mismo tenemos muchas cosas que
hacer. Aceptar tu palabra de que nadie puede haberte seguido hasta aqu. Pero, si no
ests bajo vigilancia, si tu situacin no es conocida durante mucho tiempo, los vigilantes
podran empezar a hacer especulaciones, no?
Busc los tiles de escribir.
Dame otra vez los nombres de los compaeros de David pidi. Van Rijn dio un
respingo sin moverse.
David? Falkayn? No, no, hijo mo. Tengo otros esperando esas rdenes. Eric
se sorprendi.
Entiendo que no te guste enviarle otra vez al peligro. Pero tienes a alguno ms
eficiente?
No Van Rijn comenz a dar pasos de un lado a otro. Aunque admito que
odio ver a Coya tratando de ocultar su pena cuando l est fuera, le enviara a l, solo
que... Bueno, ya le oste aquella noche en el yate. No ir a concertar una alianza entre
las compaas independientes, como se supone que tendra que hacer. No, l no miente
sobre este punto: si le dan la oportunidad, ir a Hermes.
Claro que s. Es que no est bien?
Tumbas y tormentas! explor Van Rijn.

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Qu es lo que puede hacer all? Hacer que lo maten? Entonces, para qu ha


servido todo este montn de maniobras?
Yo doy por supuesto que cuando me dijo aquella madrugada en tu yate que l y
sus compaeros podan entrar en el planeta sin ser vistos no menta dijo Eric. Una
vez all es totalmente probable que tenga que quedarse durante el resto de la guerra.
Desde mi punto de vista, eso est bien porque sus consejos y direccin sern
invaluables. Tambin me dijo que sera difcil que la nave volviese de nuevo al espacio,
pero que sus compaeros tienen probabilidades de lograrlo despus de haberle dejado a
l en tierra; tienen el rcord de asuntos parecidos. Ellos reunirn a tus empresarios,
aunque, francamente, no entiendo muy bien qu es lo que crees que puede conseguirse
con ello.
Poco quiz concedi Van Rijn. Pero... tengo un presentimiento, hijo. Un
presentimiento que me dice que debemos trabajar con lo que queda de la Liga, y quiz
averigemos las razones de la forma de actuar de Babur y cmo podemos cambiar eso.
Porque, se miren como se miren, no tienen ningn sentido levant una mano que
pareca una losa y continu: S, ya s que la mayora de las guerras no lo tienen. Pero
cada vez me preocupa ms qu es lo que los lderes de Babur piensan que pueden ganar
lanzndose a un imperialismo en contra nuestra se golpe la frente con los nudillos y
termin: En algn punto de esta vieja cabezota est apareciendo una idea... Davy
insistir en ir primero a Hermes, y puede ser que Adzel y Chee no puedan salir de all.
Djame enviar a cualquier otro, por favor.
Que su padre utilizase por ltimo esa frase para dirigirse a l, produjo en Eric un
extrao estremecimiento.
Lo siento dijo. Tiene que ser Falkayn, no me importan los trminos que
imponga. Vers, tengo que llevar una rosa en mi cola..., oh, eso es un proverbio de
Hermes..., en beneficio de mis hombres tengo que guardarme las espaldas, legalmente.
Falkayn tiene mi misma nacionalidad y sus compaeros tampoco pertenecen al Mercado
Comn, verdad? Por tanto, tengo derecho a confiarles una misin. Tienes entre tus
hombres a algunos exploradores igualmente capacitados que cumplan esos mismos
requisitos?
No susurr Van Rijn, que pareca repentinamente haber encogido.
Es viejo, pens Eric, est cansado y, al fin, olvidado. Dese agarrarle por los
hombros, pero slo pudo decir:
Es que la diferencia es tan grande? Como mucho, estableceremos contacto,
primero con mi patria, despus con tus colegas. Esperemos que resulte til sus
siguientes palabras sonaron vibrantes: Despus de todo, todo depender de lo bien
que luchemos.
Van Rijn le mir largamente.
No lo entiendes, verdad, muchacho? pregunt en voz baja y ruda.
Ganemos, perdamos o empatemos, una guerra un poco larga significar el fin del
Mercado Comn tal y como lo conocemos ahora, y de la Liga y de Hermes. Pide a los
santos que no tengamos que luchar hasta que la guerra decida por nosotros.
Estuvo silencioso durante unos minutos y despus aadi:
Quiz ya sea demasiado tarde para nosotros. De acuerdo, adelante en la forma
en que queris hacerlo.

El atardecer caa extravagante sobre el ocano, formando tonos que iban desde el
naranja quemado hasta el oro derretido, pasando por el ardiente coral.
Desde el horizonte hasta las rompientes de luz saltaba sobre el agua. Venus
estaba arriba, por el lado del oeste, y, bajo el canto del oleaje, Ronga se hallaba en
completo silencio. Los olores de las flores diurnas se desvanecan al enfriarse el aire.
Adzel caminaba por una playa que bordeaba el exterior del atoln. A su izquierda,
un bosquecillo de palmeras reluca recortado sobre el violeta oriental. Las escamas

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brillaban sobre su costado derecho; Chee Lan cabalgaba sobre l y su piel pareca
dorada. Estaban pasando la ltima hora antes de volver al espacio.
Fue Cheen quien rompi el silencio en que ambos haban estado sumidos durante
un buen rato:
Despus que esto termine volver a Cynthia, si es que seguimos vivos. Para
siempre. Adzel murmur algo que son como una pregunta.
Desde que empez todo esto, he estado pensando en hacerlo le dijo ella... O
quiz se lo deca a s misma?. Y esta noche... La belleza de este lugar me inquieta. Es
demasiado parecido a mi hogar y demasiado distinto. Intento recordar los bosques vivos
de Dao-lai, los rboles malo en flor y las alas a su alrededor, alas por todas partes, pero
esto es todo lo que veo. Intento recordar a la gente que quiero, y todo lo que me queda
son sus nombres. Es una forma muy fra de vivir.
Me alegro de que tu apetito de riqueza se haya saciado le dijo Adzel. Ella se
encresp instantneamente.
Por qu, por el caos, me confesara contigo, gruosaurio superdesarrollado? No
puedes saber lo que es la aoranza de la patria. En cualquier lugar que te encuentres
puedes perseguir esa tontera de iluminacin tuya, hasta que la hayas dejado reducida a
harapos.
La enorme cabeza se sacudi de un lado a otro, lo cual significaba desacuerdo,
pero era un gesto aprendido ente los hombres y nunca se haba visto en ninguna tierra
de Woden.
Lo siento, Chee, no quise ser presuntuoso, slo alegrarme por ti.
Ella se calm con tanta rapidez como se haba enfadado y ronrone en seal de
amistad. El continu tmidamente:
Es cierto que en mi vanidad so con estar libre de los lazos del nacimiento.
Pero este sol es poco ardoroso, estos horizontes son estrechos y muchas veces sueo
que vuelvo a galopar con mis compaeros sobre una planicie azotada por el viento. Y
anhelo una esposa, yo, que se supone que slo tengo esos deseos cuando est cerca de
m una hembra en su estacin. Quiz sean los jvenes lo que realmente quiero,
tambalendose a mis pies hasta que los cojo en brazos.
S, eso murmur Chee. Un amante con el que siempre pueda ser cariosa.
La playa se estrech al rodear un bosquecillo. Cuando la rodearon, Falkayn y Coya
aparecieron ante su vista, mirndose el uno al otro con las manos unidas y sin ver
ninguna otra cosa. Adzel no aminor la constancia de sus zancadas, tampoco ni l ni su
jinete miraron hacia otro lado u observaron a la pareja. Aquellos cuatro seres eran de
tres razas distintas, pero de una sola amistad, y tenan muy poco que ocultarse los unos
a los otros.
Oh, no lamento nada dijo la wodenita. Estos aos han sido buenos, deseo
que mis hijos tengan la misma suerte que tuve yo viajando entre milagros.
Yo tambin contest Chee. Aunque tengo miedo..., tengo miedo de que ya
hayamos visto lo mejor. La poca que se avecina...
Su voz se apag...
Nadie te pide que soportes hoy el futuro la consol Adzel. Saboreemos esta
ltima aventura nuestra tal como viene.
La cynthiana cobr fuerzas, como si saliese de un ro helado, y de un salto
recobr su estilo anterior.
Aventura? gru. Apretujados en un casco la mitad del de la Muddlin
Through y sin nuestras diversiones preferidas? Ni siquiera tiene un computador que sepa
jugar al pquer!

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Mermes pareca una estrella azul al principio; despus creci hasta ser un disco
color zafiro veteado de blanco y de color ms oscuro en el emplazamiento de su nico
continente; todo lo dems era el resplandor de los mares brillantes por el sol o plateados
por la luna. Despus ocup la mitad del firmamento y ya no estaba delante sino debajo.
Haba llegado el momento de peligro. La tripulacin haba conducido la Streak
siguiendo una rbita parablica que penetr en el Sistema de Maia desde un punto
alejado de su plano elptico, con la planta de energa nuclear cerrada y los aparatos de
soporte vital funcionando al mnimo gracias a unos capacitadores elctricos. De esta
forma, si el radar de algunas de las naves de vigilancia de los baburitas la localizaba,
sera tomada con toda probabilidad por un meteoroide, procedente del espacio
interestelar, un tipo de objeto bastante corriente. Pero ahora, Falkayn tena que aplicar
empuje aunque fuese brevemente, para darle la velocidad precisa, si no quera que la
nave ardiese al entrar en contacto con la atmsfera.
Ante sus ojos se deslizaban listas de datos: datos sobre la densidad del aire y su
gradiente, la gravedad, la altitud, la curva planetaria, los vectores en constante cambio
de la nave. Un resultado de computador comenz a brillar con ms fuerza: dentro de
treinta segundos sera factible el descenso aerodinmico, supuesta una deceleracin
adecuada, y la nave descendera en un punto equis. Tena que decidir si aprovechaba
aquella oportunidad o esperaba la siguiente. Despus se necesitara una fuerza
negagravitatoria menor, pero tambin el casco se calentara ms y el lugar de aterrizaje
sera distinto. Apret el botn que seleccionaba el descenso inmediato, mitad por
razonamiento, mitad por un instinto muy adiestrado.
La deceleracin le hizo incrustarse en la red de seguridad, al no existir un campo
interior que la compensara. El peso se desplom sobre su cuerpo, desgarrones oscuros
cruzaron ante su vista, el trueno sonaba en su casco. Al cabo de algunos minutos todo
aquello termin y volaban libremente describiendo una lnea oblicua. Estaban tan altos
en la estratosfera que las estrellas an brillaban en un cielo de un azul muy oscuro.
Estis todos bien ah? carraspe por el intercomunicador.
Tan bien como puede estarlo un tomate triturado gru Chee desde la trrela
de control del armamento.
Para m la maniobra fue bastante refrescante, despus de tanto tiempo sin
pasar nada dijo Adzel desde el departamento del motor. Tengo muchsimas ganas de
desembarcar y estirar las piernas.
A bordo de la Streak, Adzel no tena espacio para otra cosa que ejercicios
isomtricos y flexiones. Cada vez que los otros queran descansar, tena que salir de la
cmara de recreo, que era la nica donde poda extenderse, si no quera terminar
sirviendo de portera en un juego de balonmano.
Puede que tengas que correr ms de lo que te gustara deca Chee
oscuramente. Si algn detector ha detectado nuestra fuente de energa...
Estbamos pasando justo por encima del centro del ocano Coribntico le
record Falkayn. Las probabilidades nos son favorables... Ehhhh!, ya empezamos a
saltar.
La nave golpe la cara interna de la estratosfera y troposfera en un ngulo
calculadamente pequeo. Rebot sobre aquel gas mucho ms denso como lo hace una
piedra botando sobre el agua. El choque hizo estremecer su estructura. Continu volando
durante cierto tiempo, casi libre, elevndose hacia el espacio y despus describiendo una
curva descendente otra vez para golpear y volver a saltar... otra vez... otra vez... Cada
vez penetraba en la atmsfera ms profundamente a una velocidad ms baja. En el
exterior, el da volva azul el cielo que slo mostraba estrellas cuando la nave circundaba
el lado nocturno del planeta. El lamento del aire al ser hendido se hinch hasta
convertirse en el rugido de un huracn. El mar y la tierra comenzaron a llenar ms vista
que el cielo.

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Por fin estuvieron a slo unos cuantos kilmetros de la superficie, actuando como
un cuerpo en suspensin. Para pedir las coordenadas geogrficas, Falkayn apret un
botn, pues los satlites de navegacin enviaban seales continuamente. Ansiosamente,
compar el mapa que tena en las manos. Se encontraban encima de Tierra Grande,
dirigindose hacia un punto de aterrizaje situado en las montaas Cabeza de Trueno.
Bajo l se extenda el desierto interior del continente, iluminado por el sol, el suelo rojo
se alzaba en fantsticos promontorios esculpidos por el viento, las hierbas eran escasas,
el hombre estaba ausente por completo. Si no haba sido observado an, dudaba de serlo
alguna vez, y por tanto podra utilizar el motor para llevar la nave bastante cerca de
Hornbeck, el hogar ancestral de los Falkayn.
La voz de Chee cort sus esperanzas como si fuera una espada.
Yao leng! Dos naves del nordeste y del sudeste convergen sobre nuestro
rastro.
Ests segura? casi grit Falkayn.
Radar y... s, maldicin y condenacin, emisiones de neutrino, tienen plantas de
energa nuclear. No creo que puedan navegar por el espacio, pero son grandes y puedes
apostar que rpidas.
Oh, no, no, no, algo se retorca en el interior de Falkayn. Hemos sido
descubiertos. Cmo? Bien, las fuerzas de ocupacin deben ser mayores y ms dispersas
de lo que Eric crey comprender, sea cual sea la razn. Despus de todo, l se march
antes de la ocupacin... Alguien advirti un estallido energtico all arriba e interrog a
un centro que dijo que quiz no era nada baburita y una amplia red detectara entr en
accin y fuimos descubiertos y las naves militares ms prximas fueron destacadas para
comprobar quines ramos.
Ech a un lado el desmayo que senta y pregunt:
Hay alguna posibilidad de derribarles cuando se acerquen ms?
Yo dira que pobre contest Chee.

Falkayn asinti. Streak no era Muddlin Through. Con atmsfera y un campo de


gravedad fuerte, era mucho menos gil que unos aparatos diseados para unas
condiciones semejantes. No tena generador de campo magntico capaz de detener un
misil, sus contactos, desprovistos de protecciones, resultaban desesperadamente
vulnerables a los rayos. Lo ms verosmil sera que una nave de combate de primera
clase la volara en pedazos antes de que pudieran hacer su primer disparo.
Intentar volver al espacio hubiese sido tan intil como intentar combatir. Ya
estaban marcados por los ingenios detectores. Una nave espacial en rbita ya deba
haber sido alertada.
Durante el viaje, los tres discutieron esto y todas las dems contingencias que se
les pudieron ocurrir.
De acuerdo dijo Falkayn. Dnde nos alcanzar, Chee?
Dentro de quinientos kilmetros ms, si mantienen su vector actual respondi
la cinthyana.
Hemos tenido suerte despus de todo. Estaremos ya muy adentrados en las
montaas Thunderhead y en una parte que yo conoca bien cuando era pequeo.
Aterrizaremos cerca de nuestro destino y nos esconderemos entre los bosques; quiz
podamos escapar a la persecucin. Vosotros dos dejad ahora mismo vuestros puestos,
no tiene ningn sentido ya que sigis estando de guardia. Chee, coge nuestras raciones
suplementarias.
Los tres podan alimentarse con sustancias nativas de Hermes, pero faltaban
algunas vitaminas y minerales. Falkayn continu dando rdenes:
Adzel, coge el equipo de viaje.

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Haba un fardo preparado desde el principio del viaje que inclua propulsores sobre
los cuales podan volar si eludan la persecucin del enemigo.
Quedaros junto a la compuerta de personal, pero ataros a algn soporte. Muy
pronto empezar a usar los frenos.
Streak continu su largo descenso, produciendo un estallido snico que hizo
temblar el terreno. Sobre el borde de aquel mundo se alzaron unas montaas azules y
fantasmagricas, despus grises y pardas y oscuras, pobladas de rboles talus, las
nieves eternas. Cuando la nave las sobrevolaba, las cumbres parecan formar rastrillos
amenazadores. Las alturas orientales eran ms suaves y caan formando largas curvas
hacia el valle de Apolo, detrs del cual se encontraban las colinas de Arcadia, la llanura
costera, la capital, Starfall, y el ocano de Aurora. En esta vertiente el aire era ms
hmedo, haba nubes, los prados alpinos relucan plidos como el otoo y las laderas
ms bajas estaban cubiertas por un manto de bosques.
All vamos! Con un ltimo impulso, la nave espacial qued virtualmente en
suspenso, se coloc en posicin vertical, se hundi y choc. Sus extremidades de
aterrizaje mordieron el terreno, encontraron algo slido y se ajustaron para mantenerse
firmes. Para entonces, Falkayn ya no estaba en su sitio. Una dosis de equilibrio haba
compensado sus rganos del equilibrio durante el tiempo que tena que pasar bajo una
gravedad nula. Dio un empujn a una puerta, se lanz por un pasillo, encontr la
escotilla abierta y sali a toda velocidad por la pasarela, detrs de sus compaeros.
Ellos le dejaron ir el primero. Se lanz por el calvero donde haba posado la nave
hacia los rboles que le escudaban; el vaco cielo estaba lleno de muerte. Arbustos y
sarmientos crecan gruesos y rgidos entre los troncos. Recuper su antigua habilidad y
los apart con lentos movimientos de los brazos y las espinillas. Adzel tena que seguirle
con ms precaucin, a menos que quisiese meter la cola en una trampa, pero cada una
de sus zancadas era mayor que las del hombre. Chee viajaba de rama en rama con gran
facilidad.
Cuando algo parecido a un silbido se oy por encima de sus cabezas, Falkayn
estaba suponiendo que habran recorrido tres kilmetros. Mirando hacia arriba vio uno de
los vehculos dirigindose hacia el Streak. Aquella forma esbelta era la de un A velan,
producido para su utilizacin en planetas ocupados por humanos despus de que el susto
proporcionado por los shenna los haba hecho armarse en cierto grado, y era una
mquina blica tan formidable como haba temido. En su costado llevaba pintada una
insignia: los ochos unidos que simbolizaban al Babur unido. Seguramente aquel aparato
y otros semejantes haban sido comprados a travs de testaferros aos atrs y puestos
bajo el cuidado de mercenarios humanos.
Cuando desapareci de su vista, Falkayn sinti cmo brotaba el alivio en su
interior. No les haba espiado.
Djame echar un vistazo grit Chee. Adzel le arroj un par de gemelos
ajustables a sus ojos y la cynthiana se elev en solitario.
Falkayn se alegr de la parada, pero no por haberse cansado ya. An poda correr
treinta kilmetros por un camino libre de obstculos, sin respirar demasiado fuerte. Pero
la parada constitua una oportunidad para expansionar sus sentidos, de convertirse en
parte de aquel mundo, en lugar de verlo como una sucesin de peligros, uno tras otro.
La ltima luz de la tarde acuchillaba los troncos y las ramas desde un azul en el
que vagaban pequeas nubes. En aquella zona, los rboles eran en su mayora cortezas
de piedras, sin hojas en aquella estacin y tejadillos, cuyas copas se haban vuelto
amarillas pero que proporcionaran cubierta si escoga su camino de antemano. El suelo
del bosque era menos tupido en aquella zona que en el punto donde haban tomado
tierra: el recin cado manto que lo cubra cruja bajo sus pies, despidiendo un olor rico y
hmedo. Entre las ramitas desnudas revoloteaban los ornitoides y una especie de piojos
voladores danzaban en los rayos de sol como si fueran motas de polvo. Falkayn se sinti
atenazado por un poderoso y repentino sentimiento de... no de haber vuelto al hogar...,
era un sentimiento de anhelo. Sera aqul an su pas o haba vagabundeado lejos de l
durante demasiados aos?

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No tuvo tiempo de pensar en aquello. Chee descenda apresuradamente.


Uno de ellos ha bajado y el otro est sobrevolando, seguramente junto a
nuestra nave inform. Pronto averiguarn que no hay nadie cuidando esa tienda.
Ser mejor que nos movamos de prisa propuso Adzel.
No decidi Falkayn. Hasta que no sepamos lo tenaces que van a ser, no.
Escondmonos bien mientras podamos, especialmente t, viejo cocodrilo.
Chee volvi a su puesto de viga, mientras que Adzel se escurri dentro de unos
arbustos. Falkayn utiliz su pistola para cortar arbustos y ramas que esparci sobre la
sobresaliente cola del wodenita. El poda esconderse con ms facilidad...
La cynthiana se desliz hasta el suelo y corri como un rayo.
Se termin el juego dijo secamente. Vienen cuatro hombres volando con
propulsores describiendo espirales para rastrear mejor. Os apostis algo a que han
conseguido un rastreador de olores?
Falkayn se puso rgido. A menos que encontrasen una cueva, no podran
esconderse de un instrumento sensible a los gases de la respiracin y del sudor. Los
animales salvajes podran provocar retrasos con falsas alarmas, pero aquello apenas
sera suficiente para beneficiar realmente a las piezas de aquella cacera.
Esto podra ser el fin, despus de todos estos aos de buena suerte. La idea
sonaba extraa. Idiotamente, pregunt en voz alta:
Cmo es posible que tengan un rastreador de olores?
Como precaucin contra posibles guerrillas, o quiz ya haya guerrillas activas
dijo Chee. Aunque me parece que slo uno de los hombres vuela con un rastreador. Si
tuvieran ms de uno, se habran dividido en dos grupos.
Podramos lanzarnos nosotros al aire?
Chu, no! Qu le ha pasado a tu cerebro? Nos veran con toda certeza, estamos
muy cerca.
Cuando se acerquen, mis radiaciones se registrarn con mucha ms frecuencia
que las vuestras. Seguid adelante vosotros dos y dejadme aqu. Yo les entretendr dijo
Adzel bajo su escondite.
Es que tambin tu cerebro se ha convertido en copos de avena? gru Chee.
Escuchad, amigos. En cualquier caso, para m es imposible escapar...
Falkayn recuper la inteligencia con la misma rapidez con que una espada vuelve
a su vaina.
Resplandor del sol! grit. Demos la vuelta a esa idea. Adzel, qudate donde
ests; Chee, t ven conmigo y guame en una direccin que les haga olemos los
primeros.
Qu tienes en la cabeza? pregunt ella con las orejas en punta.
Date prisa, vamos, lengua de trapo! dijo Falkayn. Te lo explicar mientras
corremos.
Falkayn se irgui bajo un tejadillo, en el borde de un grupo de cortezas de piedra
cuyas ramas y ramitas recortadas contra lo que poda ver del cielo dibujaban formas
esquelticas. Escuch un zumbido por encima de su cabeza y sus cazadores aparecieron
ante su vista, muy alejados de las copas de los rboles. Eran humanos aunque no lo
pareciesen; los propulsores a sus espaldas parecan un par de gruesas aletas; los cascos
que cubran sus cabezas, hueso desnudo; el metal brillaba con aquella tranquila luz. Por
lo dems, llevaban unos desconocidos uniformes grises y tres de ellos transportaban
armas energticas cuyos largos ca-caones traicionaban su potente capacidad
destructiva. El jefe, que volaba ms bajo que el resto, llevaba una caja con antenas y
vlvulas delante, contadores en la parte de atrs: s, era un rastreador de olores.

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Aquel hombre seal algo. Del arma de otro de ellos sali una descarga, que
reban limpiamente unas ramas que cayeron y se aplastaron envueltas en humo de olor
acre. Una voz amplificada tron en nglico con un fuerte acento:
Salid al descubierto o quemaremos el suelo bajo vuestros pies!
Falkayn dio un paso al frente con las manos en alto. No tena miedo, pero todos
sus sentidos estaban agudizados al mximo: vea una a una cada hoja que cruja bajo
sus botas, perciba cmo cedan bajo su paso, saba que la brisa se llevaba el sudor de
sus mejillas, beba los aromas del crecimiento y de una decadencia llena de salud: le
pareca imposible que la presencia de Chee no fuese un disparo de aviso.
Los soldados se detuvieron.
As est bien, qudate donde ests orden la voz.
Los cuatro hombres conferenciaron; naturalmente, tenan miedo de una
emboscada. Sin embargo, su instrumento slo delataba la presencia de aquel hombre.
Un animal arbreo que colgaba de una de las ramas altas no contaba, era
inconspicuo: su pelo gris con manchas oscuras, su postura era la de un animal congelado
por la inmovilidad del terror. Chee se haba revolcado entre el humus bajo las hojas
muertas. Y los hombres no eran de Hermes, no saban nada sobre la vida nativa del
planeta. Era hasta posible que ninguno de ellos la hubiese siquiera advertido.
Uno de los hombres permaneci arriba y sus compaeros descendieron para
apoderarse del prisionero. Cuando pasaban cerca de la cynthiana, ella sac la pistola que
tena oculta bajo el vientre y abri fuego.
La primera descarga acert en el rastreador, desgarrando la cubierta y
penetrando en los circuitos. El que lo llevaba grit y lo solt, pero el disparo sigui su
trayectoria y le alcanz tambin a l, cerrando la herida mortal al tiempo que la haca. Su
cuerpo continu su descenso, colgando roto del propulsor.
El segundo disparo err y slo alcanz su blanco en la pierna, pero le puso fuera
de combate. Vol directamente hacia lo alto, y era terrible or sus gritos.
El tercero dispar contra Chee, que ya se haba deslizado por la parte trasera del
tronco y estaba en camino hacia el suelo, saltando de rama en rama atravesando metros
de aire. Apunt su arma hacia Falkayn, pero ste ya haba regresado bajo el refugio del
follaje. Desde sus escondites, tanto l como Chee dispararon como pudieron y el soldado
se retir. El y su compaero indemne enviaron llamarada tras llamarada, ciegos por la
furia; en los puntos donde tocaban el suelo, los rboles ardan y el terreno humeaba.
Centenares de alas se alzaron en pnico, los gritos de los tili casi ahogaban el seco
trueno de los disparos.
Era intil. Deslizndose de refugio en refugio, Falkayn estuvo fuera de aquella
zona en cuestin de segundos. Chee tena menos problemas en moverse sin ser vista.
Cuando volvieron a reunirse con Adzel, Chee subi a un rbol y no divis ningn
elemento hostil, aparte de una de las naves a bastante altura. Los mercenarios deban
haber ayudado a su compaero herido.
No tendrn otro rastreador hasta que alguien no traiga uno de repuesto dijo
Falkayn.
Igual que antes no haba sentido miedo, ahora no senta entusiasmo,
simplemente saba lo que tena que hacer y la urgencia le haca pensar de prisa.
Antes de que eso suceda, tenemos que estar muy lejos. Partiremos ahora,
lentamente y con todas las precauciones. Cuando se haga de noche, lo que gracias a
Dios ser pronto, nos moveremos de prisa, y quiero decir de prisa dirigindose al
wodenita, aadi: Nada de esos nobles autosacrificios, eh? Me llevas a m y a Chee
sobre la espalda y alcanzaremos una buena velocidad, sin necesidad de detenernos para
descansar.
S, pens. El antiguo equipo sigue trabajando bastante bien, y seal una marca
que se divisaba entre los rboles: una inconfundible cima nevada.

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Hacia all. Ah vive mi gente.

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Hornbeck ocupaba una meseta que surga de una ladera baja del monte Nivis. Por
el horizonte septentrional, el bosque trepaba hasta las alturas donde la blancura de la
nieve resplandeca eternamente, y hacia el oeste sus lmites tambin eran abruptos, pero
por el este y por el sur la vista slo alcanzaba el cielo al final de las tierras de labor. La
casa solariega de piedra gris se ergua ligeramente aparte de un conglomerado de
viviendas de inferior categora y otras dependencias. All, en la madera y los yacimientos
de hierro, estaba el origen del dominio de los Falkayn, aqu estaba an su corazn,
aunque desde haca tiempo sus empresas se hubiesen extendido por todo el planeta.
Mientras paseaban por un sendero que serpenteaba entre los campos, los
contempl: vacos terrenos pardos, desnudos totalmente en aquella estacin, con
excepcin de los lugares donde el ganado pastaba las
ltimas hierbas abandonadas por el otoo. El da era despejado, fresco y no haba
viento, y el silencio era tan grande que el crujir de sus botas sobre la gravilla del sendero
pareca lleno de un misterioso significado. Muy alto por encima de su cabeza aleteaba un
alas de acero, alerta en busca de alguna presa. Nada se mova sobre el suelo ni se
vea un solo vehculo volando y rompiendo el silencio. Toda la colonia se haba encogido
en s misma, enviando pocos mensajes al mundo exterior, y para eso breves; enviaba
algunos de sus miembros aqu y all, con los labios apretados, para misiones muy
concisas, no se invitaba a visitantes... Como si se preparase para un asalto.
Ataque que pronto sobrevendra, pens Falkayn, de forma ms peligrosa que un
ataque fsico.
Aquella maana, la primera desde su llegada, l y su madre haban salido para
hablar, despus del torbellino de emocin de la noche del encuentro. Pero caminaron
durante media hora sin decir palabra. El no estaba seguro de lo que ella pensaba; haban
pasado muchos aos, y l mismo ni siquiera poda pensar en hacer algn plan. Su cuerpo
estaba demasiado ocupado recordando...
Por fin fue Athena Falkayn quien tom la palabra. Era una mujer alta, todava
hermosa y fuerte, cuya espesa cabellera blanca llegaba hasta los hombros. Iba vestida,
al igual que su hijo, con un atuendo sencillo, con el escudo familiar, pero ella haba
aadido un collar de mbar.
David, querido, estaba tan contenta de volver a verte, tan horrorizada de todos
los riesgos que has corrido primero, y despus de comprender que habas salido indemne
de todos ellos, que hasta ahora no he tenido tiempo para preguntrtelo: para qu has
venido en realidad?
Ya te lo dije le contest l.
S. Para suceder a Michael como es tu derecho.
Y mi obligacin.
No, David. Lo sabes muy bien. John y Vicky y sus cnyuges son perfectamente
competentes se trataba de sus dos hermanos pequeos que no vivan all. Si vamos a
eso, desde la muerte de tu padre fui yo la que me ocupaba casi de todo, puesto que
Michael estaba fuera mucho tiempo con su destino en la armada. O es que te has vuelto
tan extrao que crees que no podremos arreglrnoslas?
Falkayn parpade y se frot la cara, que estaba marcada por los das del duro
viaje, viviendo de lo que encontraban por el camino y sin atreverse a volar.
Eso nunca contest. Pero, bueno, con mi experiencia...
No podras haberla aplicado ah en el espacio con ms utilidad, ayudando a
organizar la guerra?

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La mirada que su madre dirigi al cielo, patrullado por unas naves invisibles, fue
como si hubiese alzado un puo.
Lo dudo dijo l speramente. Crees que el gobierno del Mercado Comn
querra mi colaboracin? En cuanto a Van Rijn..., bien, quiz me haya equivocado..., o
puede que no. Pero... mira, Hermes siempre ha vivido en paz. Las vueltas y tumbos de la
historia son irreales para ti para todos los que vivs en este planeta, porque slo son
un sinfn de nombres y fechas que aprendemos de nios y que despus olvidamos
porque no significan nada para nosotros. Yo, sin embargo, he visto la guerra, la tirana,
conquistas, derrocamientos, en decenas de razas. Esto me ha hecho visitar lugares de la
Tierra, desde Jeric y las Termpilas hasta Hiroshima y Vladivostok; aunque haba tantos
sitios como stos que nadie tendra tiempo para visitarlos todos, conozco algo sobre la
forma en que funcionan esos horrores. No mucho, la Liga tiene un montn de gente tan
bien informada como yo o incluso mejor, pero creo que conozco el asunto mejor que la
mayor parte de los de Hermes. El la cogi del brazo y suplic:
Antes de continuar, por favor, pon un poco de aire dentro de este vaco en el
que me he estado moviendo desde que llegu. Dime cul es la situacin aqu. He odo
algo sobre una revolucin social patrocinada por las autoridades de los ocupantes, pero
no conozco los detalles. Ayer todos estbamos muy excitados y..., Dios!..., nos pusimos
muy sentimentales, verdad? Todo fueron maldiciones contra los traidores que han
soliviantado a los Travers; pero no puede ser tan simple como todo eso.
No, no lo es admiti Athena. Aunque quiz t puedas ver algo distinto de lo
que yo temo ver.
Cuntame.
Bueno, yo disto un ao luz de tener todos los datos, y quiz mis propios
prejuicios distorsionen los que tengo. Deberas hablar con otras personas, consultar los
archivos de noticias...
Pues claro Falkayn ri con tristeza. Tengo cincuenta aos, madre. Bueno en
Hermes cuarenta y cinco.
La sonrisa de la mujer sintoniz en melancola con la de su hijo.
Supongo que tengo que creerlo, pero no soy capaz de sentir que hace todo ese
tiempo desde que el mdico te dej sobre mi estmago y pudimos or que tenas un
magnfico par de pulmones.
Continuaron caminando. Un puente de tablas que cruzaba el Hornbeck
interrumpa el sendero. Se detuvieron en su centro y se apoyaron sobre la barandilla,
contemplando las piedras del fondo a travs de la superficie ondulada del agua. La
corriente produca un ruido como un gorgoteo.
Bien dijo ella con voz baja y sin expresin, ya sabes que los baburitas se
presentaron en este sistema y anunciaron que ramos sus protegidos; pensaban
apoderarse de nuestras escasas naves de guerra, pero Michael las condujo hacia el
exterior del sistema. Despus de unos segundos, repiti en voz baja el nombre de
Michael con una mezcla de orgullo y pena. Las moscas doradas con alas de gasas
danzaban sobre el arroyo.
Me imagino que Lady Sandra necesitara un buen acopio de sangre fra
continu. La flota haba desaparecido, su primognito se haba ido con ella... Qu
mejor excusa para destronarla? Debe haber hecho frente a esas criaturas y hacerles
comprender que slo ella poda mantener un gobierno, que de otra forma heredaran la
anarqua en un planeta del cual no saban prcticamente nada, todo lo cual era cierto. Su
propsito es salvar nuestras vidas, nuestra forma de vivir, todo lo que se pueda. Si tiene
que ceder en algunas cosas, bueno, por lo menos yo le agradecer cualquier cosa que
logre conservar.
Falkayn asinti, y dijo:
Eres sabia, madre. Ayer noche, escuchando a algunos de esos cabezas locas...
Aydame a decirles que en la guerra y en la poltica no hay lugar para el romanticismo.

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La mirada de Athena se pos en un glaciar que resplandeca bajo las nieves del
monte Nivis, y continu:
Poco despus los baburitas trajeron mercenarios que respiran oxgeno,
humanos en su mayora. Casualmente s algo sobre esta gente porque la Duquesa me
pidi personal de confianza para hacer averiguaciones, puesto que sera inevitable que
algunas de las empresas de nuestro dominio entraran en tratos con los ocupantes, y
Lady Sandra saba que yo siempre he sido ntima de nuestros principales Seguidores.
Tanto los humanos como los aliengenas son un grupo abigarrado, reclutado durante un
largo perodo de tiempo: los arruinados, los amargados, avariciosos, los fuera de la ley,
inmorales, aventureros sin rumbo fijo... Falkayn asinti, pues saba que la civilizacin
Tcnica, en su expansin por el espacio con la velocidad y la ceguera de una fuerza de la
naturaleza, haba engendrado un buen nmero de aquellos seres.
Slo reclutarlos debe haber exigido la existencia de toda una organizacin
respaldada por abundantes recursos dijo.
Eso es evidente contest Athena. Supongo que sus oficiales superiores
conocan algo de la verdad, pero los rasos no lo saban; lo que se les dijo a ellos fue lo
siguiente: un consorcio de inversores, que queran permanecer en el anonimato, estaba
preparando secretamente un ejrcito para alquilar tropas de choque que lucharan a buen
precio en cualquier lugar donde se las enviase; bien en beneficio de sociedades que se
encontrasen arrastradas ante una amenaza como la de los shenna, o para ayudar a
aspirantes a imperialistas que se aventurasen fuera del espacio conocido. En particular
insistieron en que los ymiritas podran estar interesados y que auxiliares que respirasen
oxgeno les resultaran muy tiles en planetas ms pequeos; por ejemplo, para
recaudar tributos en forma de artculos manufacturados obedeciendo rdenes.
Falkayn casi se qued con la boca abierta.
Casi tengo que... ni, tengo que admitir que son audaces dijo. Aunque
pensar en Ymir era lo ms lgico, es el objeto favorito de las supersticiones.
Porque prcticamente no sabemos nada sobre l, record. Llamamos as a un
planeta gigantesco, que hace que Babur parezca un enano a su lado, cuyos habitantes
viajan y fundan colonias por el espacio y que aparentemente no estn interesados en
contactar estrechamente con nosotros..., o quiz hayan decidido que somos demasiado
distintos y que no vale la pena.
Me pregunt por qu vosotros, la Liga, no tuvisteis ninguna sospecha de todo
ese reclutamiento continuaba Athena. Los clculos ms aproximados que puedo
hacer por las conversaciones que me han contado..., y bueno, entre nosotros, por los
interrogatorios de guerrillas que pblicamente negamos pero que nos mantiene
informados... cogi aliento y continu. No importa, la gente a mis rdenes ha hecho
un recuento lo ms correcto posible de las tropas de ocupacin... Son cerca del milln y
tenemos informaciones que sugieren que hay otros tantos en la reserva.
Falkayn silb. Pero...
Es totalmente lgico que no nos llegase ninguna informacin sobre lo que
estaba sucediendo le dijo a su madre. Un par de millones de sujetos recluta-dos poco
a poco en diez mil lugares distintos, en docenas de planetas, no forman una estadstica
particularmente notable. De todas formas, siempre hay intrigas en curso en alguna parte.
Puede que agentes de una compaa o dos hayan comprendido algo de lo que estaba
sucediendo; pero si fue as, ellos, o sus jefes, no consideraron conveniente pasar la
informacin al resto de nosotros y pedir una investigacin a fondo. La comunicacin entre
los miembros de la Liga ya no es lo que era en el pasado.
El espacio es demasiado grande y nosotros estamos demasiado divididos.
Eso me haba parecido dijo Athena suspirando. Bien, tambin me he
enterado de que los soldados eran advertidos de que permaneceran aislados durante
aos, pero la paga que se iba acumulando era magnfica y, en apariencia, disfrutaban de
diversiones y espectculos extraordinariamente generosos; cualquier cosa, desde
cerveceras y burdeles hasta bibliotecas multisensoriales. Adems, el planeta donde eran

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enviados tena sus propias maravillas naturales que podan explorar, a pesar de su
tristeza. De tipo ms
bien terrestroide, caliente, hmedo, perpetuamente cubierto por las nubes...
Nubes? dijo Falkayn. Y nadie que no estuviese acceso a Altos Secretos
podra saber qu planeta era.
Ellos le llamaban entre s Faran. Te dice algo ese nombre?
No.
Puede que adems est fuera del espacio conocido.
Lo dudo. Hay siempre exploradores extendiendo los lmites del espacio conocido
y podran encontrarlo. Yo dira que Faran fue visitado una vez y figura en los catlogos
con un nmero, ni siquiera un nombre, como un globo no demasiado interesante,
comparado con la mayor parte de los dems... Okey. El ejrcito vivi y se entren all
hasta que hace poco fue embarcado y se enter de que estaba trabajando para Babur
contra el Mercado Comn y, posiblemente, tambin contra la Liga. Ha afectado eso a su
moral?
La verdad, no lo s. Mi personal, como verdaderos Hermticos, no se han hecho
lo que se dice ntimos de los invasores. Mi impresin es que la mayora de ellos an se
sienten perfectamente confiados. Si acaso, se alegran de poder devolver el golpe a una
civilizacin Tcnica que les trat a patadas. Por lo menos, los merseianos que hay entre
ellos sienten as. Si algn individuo tiene remordimiento, la disciplina militar los mantiene
tranquilos. Es un ejrcito altamente disciplinado Athena sacudi la cabeza y termin:
Temo no poder decirte ms sobre ellos.
Falkayn cogi sus manos, que descansaban sobre la barandilla, y las apret con
fuerza.
Por Judas, madre! De qu te ests disculpando? Te has equivocado de carrera,
deberas haber estado a cargo del cuerpo de informacin de Nick van Rijn.
Mientras tanto, no poda evitar pensar en que la reunin de aquella hueste deba
haber sido pica. Tena que haberlo hecho alguien con mucho poder.
Continuemos andando dijo Athena. Necesito que el ejercicio me libere de
mis miserias.
Adaptando su paso al de ella, Falkayn se sobrecogi.
S, debe haber sido una especie de degustacin anticipada del infierno tener que
estar aqu sentado da tras da, intil, mientras que... Tengo razn en suponer que al
principio los baburitas prometieron su no injerencia en asuntos domsticos?
Ms o menos.
Y despus de que tuvieron unas cuantas bases seguras aqu, se olvidaron de
eso y han estado trayendo ms y ms tropas, estacionndolas por todo el planeta para
evitar una sublevacin.
Exacto. Nos han impuesto un Alto Comisario que hace casi siempre lo que le
apetece. Si Lady Sandra no le presta un mnimo de cooperacin, es evidente que la
depondr y nos pondr completamente bajo la ley marcial. As que la pobre y valiente
mujer aguanta, con Dios sabe cuntas luchas, con la esperanza de conservar alguna
representacin para las Familias, los Leales y los Travers fieles... Parte de nuestras
instituciones...
Claro que, al mismo tiempo, al seguir siendo Gran Duquesa da un cierto aire de
legitimidad a los decretos de l... Bien, quin soy yo para criticarle? No estoy all sobre
el trono. Dime algo sobre este Alto Comisario.
Nadie sabe mucho. Su nombre es Benoni Strang; tampoco te dir nada el
nombre, no? El pretende ser de Hermes, haber nacido Traver y haber ascendido por s
solo a puestos de responsabilidad. Hice que comprobasen todo eso en los registros de
nacimiento y de la escuela, y es cierto. Parece que algunas malas experiencias en su
juventud lo han convertido en un revolucionario, pero en lugar de afiliarse en el Frente

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de Liberacin se march del planeta..., consigui una beca de Desarrollo Galctico para
estudiar xenologa, y nadie de aqu, ni siquiera su familia, supo algo acerca de l durante
las tres dcadas siguientes, hasta que de repente volvi a aparecer entre los baburitas.
Los conoce muy bien, creo que tanto como es posible hacerlo a un respirador de oxgeno.
Pero es un hombre sofisticado que se nota que se ha movido en ambientes humanos al
ms alto nivel.
Falkayn frunci el ceo contemplando los campos. Un animalillo chapoteaba por el
borde del sendero dirigindose hacia la cuneta, una pequea forma peluda cuya libertad
no era afectada por las naves ni los soldados.
Y est aprovechando esta oportunidad para vengarse dijo Falkayn. Supongo
que l dira para arreglar viejas injusticias, es lo mismo. Ha conseguido que le apoye el
Frente de Liberacin?
No, en realidad no dijo Athena. Su lder, Christa Broderick, fue entrevistada
por la televisin despus de que el Comisario hiciera pblica su intencin de llevar a cabo
algunas reformas sociales bsicas. A ella eso le pareca bien, y muy pronto un buen
nmero de sus seguidores se dieron de baja, alegando que ellos eran Hermticos antes
que otra cosa. Y despus l no ha hecho ningn esfuerzo para entrar en contacto con su
organizacin; la est ignorando por completo. Ella parece resentida, y aunque la censura
no le dejara denunciarlo abiertamente, su silencio pblico indica bien a las claras su
postura. Los seguidores Travers del Alto Comisario estn formando un partido.
La accin de Strang no me sorprende observ Falkayn. El no querr tener
como aliado a un grupo nativo fuerte, pues tendra que darle voz, y esa voz no siempre
sera un eco de la suya. Si uno planea reestructurar una sociedad, lo primero es
atomizarla.
El ha hecho saber contest Athena, a travs del trono, que habr una nueva
Asamblea que redactar una nueva Constitucin lo cual ya sabes que est previsto en
nuestra constitucin en cuanto puedan ser establecidos los procedimientos adecuados
para la eleccin de los delegados.
S! Eso quiere decir, tan pronto como l pueda dominarla, por no mencionar el
hecho de que todo suceder bajo las bocas de los lanzamisiles de los baburitas. Sabes
qu cambios piensa hacer?
Nada ha sido prometido definitivamente an, excepto el fin de los privilegios
especiales. Pero estamos oyendo hablar tanto de una propuesta que estoy segura de
que es algo programado para ser aprobado. Los dominios sern democratizados y
llevarn a cabo todas sus operaciones por medio de una autoridad comercial y central.
Una base buena y slida para un estado totalitario dijo Falkayn. Madre, hice
bien en regresar. Ella le mir durante un rato antes de preguntar:
Qu te propones?
Tendr que enterarme de ms cosas y pensar mucho antes de decidirme por
algo concreto contest l. Sin embargo, creo que bsicamente me har cargo de la
presidencia de este dominio como me corresponde por derecho y organizar la
resistencia entre el resto.
Te encarcelarn en el instante en que tu presencia aqu sea pblica protest
ella.
Lo crees as? No es probable. Aparecer en pblico con mucho ruido. Qu he
hecho de ilegal? Nadie puede probar cmo o cundo llegu aqu. Podra haber estado
meditando en una heredad en el campo desde antes de la guerra. Y... el episodio Shenna
me convirti en un hroe modelo estndar; ya s que no es muy modesto por mi parte
el hecho a menudo ha sido una condenada molestia. Si Strang procede con tanta
cautela como dices, no actuar contra m sin una provocacin flagrante, que yo no le
proporcionar. Creo que puedo contar con la adhesin de las Familias y los Leales,
devolverles la moral, y que tambin puedo atraer a muchos de los Travers. Cuando se
rena la Gran Asamblea tendremos peso en ella, no mucho a lo mejor, pero algo. Puede

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que, por lo menos, logremos preservar las libertades civiles ms elementales y mantener
a Hermes como un smbolo al que el Mercado Comn no pueda abandonar.
David, me temo que eres demasiado optimista avis Athena.
Ya lo s contest l lgubremente. Por lo menos, odiar los prximos aos,
o todo lo que dure la guerra..., separado de Coya y de nuestros chicos, con el mismo
vaco en nuestras vidas...; pero tengo que intentarlo, no es cierto? Si abandonamos
toda esperanza, perderemos todas las esperanzas.

Falkayn haba dejado a Adzel y a Chee en los bosques antes de recorrer los
ltimos kilmetros hasta la mansin. Una de sus primeras preocupaciones fue
esconderlos en lugar seguro sin que demasiada gente se enterase de su presencia, ni
siquiera los de Hornbeck.
Athena se haba encargado de ello inmediatamente. La Duquesa Sandra haba
distribuido entre gente de confianza al personal de Supermetales que ella haba evacuado
de Mirkheim, tan pronto como los baburitas anunciaron su intencin. Athena se haba
hecho cargo de Henry Kittredge, el jefe de operaciones, envindolo a una cabaa de
caza, en la espesura. Nadie saba que estaba all, excepto ella y unos cuantos ultraleales
que le llevaban todo lo que necesitaban. Se alegr mucho cuando el wodenita y la
cynthiana fueron conducidos, volando en sus propulsores despus de oscurecido, para
hacerle compaa.
Por la maana, los tres se sentaron y charlaron durante largo rato. Kittredge se
sent en el porche de la cabaa de troncos, Chee se colg de una silla a su lado y Adzel
se tendi cmodamente sobre el suelo exterior, levantando la cabeza por encima de la
barandilla de la galera. La luz del sol se filtraba entre los rboles que rodeaban la
cabaa, haciendo resaltar con viveza los colores amarillo, tostado, blanco, azul de las
hojas que quedaban. De vez en cuando, remotos zumbidos y aleteos provocados por la
vida animal surgan de entre las moteadas sombras. Por lo dems, el aire era silencioso,
cortante y bastante fresco.
Libros, cintas, televisin deca Kittredge. Charlar siempre que alguien me
traa ms pitanza. Se haca demasiado solitario. Pero resultaba aburrido, a veces he
llegado a desear que sucediese algo, cualquier cosa, buena o mala.
No podras haber buscado diversin en el bosque? le pregunt Adzel.
Nunca me he atrevido a ir demasiado lejos, podra perderme o pasarme alguna
de las mil cosas imprevistas que le suceden a uno en un planeta muy distinto del propio.
Chee hizo caer las cenizas del cigarrillo que tena en la boquilla.
Vixen tiene un hemisferio habitable para los humanos dijo, y con bosques y
todo.
Pero no son como stos, slo en apariencia se parecen replic Kittredge.
Demonios, con todos los mundos que habrs visto ya podas saberlo. Me conformara con
regresar a ver Vixen, y nunca ms volvera a sacar el rabo de all aadi
melanclicamente.
Creo que lo mismo nos sucede a los dems murmur Chee.
Yo os entiendo dijo Adzel suavemente. El hogar es el hogar, por muy duro
que sea.
En Vixen ahora se vive mejor que antes dijo Kittredge con un estallido de
orgullo. Nuestra parte de Supermetales ha llegado para pagar el establecimiento de
una cadena de estaciones meteorolgicas que necesitbamos como el pan y..., bueno,
por lo menos eso hemos ganado, sea lo que sea de Mirkheim en el futuro.
Chee se agit inquieta.
Podra haber alguna diferencia en lo que suceda con Mirkheim al final si Adzel y
yo pudisemos continuar nuestra misin declar. Tienes idea de cmo podramos
conseguir una nave?

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Kittredge se encogi de hombros.


Lo siento, pero no tengo ni idea. Supongo que depender de lo que est
sucediendo por esos mundos.
Debes saber algo sobre eso le apremi Adzel. Te has pasado aqu un
montn de tiempo viendo los noticiarios y tambin tienes que haber hablado con los de
Mermes viva voce.
Hablar cmo? dijo Kittredge arqueando las cejas.
No le hagas caso le aconsej Chee. Se pone as de vez en cuando. Y
vosotros dos, qu sabis de l? Qu tipo de sociedad tiene?
Sabemos bastante le asegur Adzel. David Falkayn lo discuta con nosotros
una y otra vez. Tena que hacerlo.
S, supongo que es lgico dijo Kittredge compasivo. Bien, todo lo que he
podido descubrir es que los baburitas intentan por medio de su comisario, el humano,
montar una revolucin en Hermes..., desde arriba, aunque sin duda esperan obtener
apoyo en los de abajo. Todo el esquema de las leyes y la propiedad va a ser revisado, la
aristocracia ser abolida y se establecer una repblica participativa, qu sabe Dios lo
que quiere decir.
El cuello de Adzel se enderez y Chee se sent completamente rgida con los
mostachos temblorosos.
Chu-wai? exclam. Por qu demonios tiene que importarles a los
baburitas el tipo de gobierno que haya en Hermes mientras est bajo su control?
Creo que planean mantener su control aqu contest Kittredge tambin
despus de la guerra..., y para eso tendrn que establecer un gobierno nativo
probaburita, puesto que de otra forma gran parte de sus fuerzas estaran aqu
empantanadas se acarici la barbilla y aadi: Me figuro que esta invasin no fue
simplemente para adelantarse a la del Mercado Comn.
Eso fue una mentira llena de veneno desde el principio dijo Chee vivamente.
El Mercado Comn nunca tuvo semejante intencin, y los baburitas no podan ignorarlo.
Ests segura?
Completamente. Van Rijn por lo menos habra odo rumores y nos lo hubiera
dicho. Adems, nosotros venimos directamente del Sistema Solar. Hemos visto el
desorden en que se halla el esfuerzo blico all: falta de preparacin militar, torbellino
poltico, uno de los principales partidos aullando aterrorizado por la paz a cualquier
precio... El Mercado Comn no est, y nunca lo ha estado, en forma para lanzarse a una
poltica imperialista.
Entonces, por qu demonios invadieron Hermes los baburitas? Y por qu
quieren conservarlo dentro del imperio que piensan construir alrededor de Mirkheim?
Ese es un misterio entre otros misterios contest Adzel, y el mayor de ellos
es el porqu los baburitas se lanzan a una campaa de conquista. Qu esperan ganar?
Un mundo, una especie inteligente, saben que siempre se pierde reemplazando el
comercio pacfico por la subyugacin armada. Hasta el mismo Napolen observ una vez
que con las bayonetas puede hacerse todo menos sentarse encima de ellas. Por supuesto
que es posible que en Babur exista una pequea clase dominante que anhele los
beneficios de todo esto... Hro-o-oh!
Se puso en pie de un salto mientras Chee desenfundaba la pistola que llevaba en
una cartuchera. Entre los rboles haba aparecido un coche.
Tranquilos, tranquilos dijo Kittredge riendo y levantndose de su asiento.
Trae suministros extra para alimentaros a vosotros dos.
Adzel se relaj y Chee tambin, aunque ms lentamente, y preguntando:
No es un poco arriesgado? Una patrulla de observacin podra verlo.

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Yo pregunt eso mismo le tranquiliz Kittredge. La seora Falkayn dice que


la familia siempre ha dejado a sus servidores el uso de esta cabaa para cazar cuando
no estaba ocupada por algn familiar o amigo. No hay nada de extraordinario en que
alguno de ellos se d un pequeo paseo hasta aqu durante unas horas.
El vehculo aterriz en el claro delante de la cabaa y el piloto descendi del
aparato. Kittredge musit: No le conozco!, y la mano de Chee se dirigi de nuevo
hacia el arma.
Soy un amigo dijo el extrao. Me enva Lady Athena; os traigo comida.
Se acerc, bajo, corpulento, curtido por el sol y el viento, vestido con sencillez y
con un andar ligeramente tambaleante.
Me llamo Sam Romney, de Longstrands.
Hubo presentaciones y apretones de manos. Kittredge trajo cerveza y todo el
mundo se sent cmodamente.
Soy pescador contaba Romney, dueo de naves e independiente, pero he
hecho con los Falkayn la mayor parte de mis negocios y hemos intimado bastante, de
hecho, hum, uno de sus hombres de Mirkheim est ahora mismo de superintendente en
uno de mis arrastreros en alta mar. Las despensas de Hornbeck no podrn alimentar a
alguien de tu tamao, Adzel, no sin que se notara demasiado el agujero, as que ayer por
la noche la seora Athena me envi un mensajero pidindome que viniese con esto y
explicndome ms o menos cmo estn las cosas. Tambin piensa, y creo que tiene
razn, que podra ser til para vosotros tener contactos con el exterior, en estos tiempos
en los que nadie sabe qu va a suceder maana.
Quiz musit Chee, que se enrosc sobre un cojn y encendi otro cigarrillo. El
dao que pudiera haberse hecho ya estaba hecho.
Adzel examin estrechamente al recin llegado.
Perdone le dijo, pero no es usted uno de los Travers?
Claro que s contest Romney.
No pretendo dudar de su lealtad, seor, pero se nos ha dado a entender que la
situacin social de Hermes es muy conflictiva.
Se puede confiar en los Travers de este dominio seal Kittredge, si no yo
hubiera sido atrapado hace semanas.
S, por supuesto, el fenmeno del servidor leal es razonablemente general dijo
Adzel, y es evidente que el capitn Romney est de nuestra parte. Me pregunto
simplemente cuntos ms hay como l.
El marinero escupi en el suelo y contest:
No lo s. Eso es una maldicin, tener al enemigo entre nosotros, no poder ya
decir en voz alta lo que pensamos. Pero os puedo decir esto: hay muchos Travers que
nunca se han tragado todas esas monsergas del Frente de Liberacin. Como yo mismo.
No tengo ninguna queja contra las Familias y los Leales, ni un tomo. Sus antepasados
se lo ganaron, y si ellos no lo mantienen lo pueden perder en juego limpio. Adems, una
vez que el gobierno comience a dividir la propiedad, dnde se detendr? Yo trabaj duro
para conseguir lo que tengo y quiero que mis hijos lo hereden despus..., no una pandilla
de vagos que nunca se han molestado en hacer nada por s mismos, excepto eructar al
unsono cuando su glorioso lder les ordena que lo hagan sac una pipa y la bolsa de
tabaco y continu: Adems, varios del Frente me han contado, ya sabis que de todas
formas la gente de vez en cuando habla en plan confidencial, que tampoco ellos estn
contentos. No quieren que los cambios sean impuestos por esos reptiles, y que Babur se
valga de un traidor como Strang hace que todo el asunto huela peor todava. Y ellos, es
decir, los del Frente, no han sido invitados a ninguna conferencia. Strang les ha dedicado
un montn de alabanzas por, como dice l, los nobles ideales que han defendido durante
tanto tiempo... Puaf! Les ha dado unas cuantas palabras bonitas, como quien tira un
hueso a un perro, y eso es todo despus de cargar la pipa, la encendi antes de
terminar: Claro que tenemos una minora, pero bastantes de todos modos, de perros

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que estn locos de alegra ante las perspectivas que se nos presentan. Tengo que decir
en honor suyo que su lder, Christa Broderick, no se cuenta entre stos. Pero esto no
quiere decir otra cosa ms que todo lo que le queda es un fragmento de la antigua
organizacin, sin ningn poder efectivo. Puede que cuando se rena la Gran Asamblea la
Duquesa conserve algo de influencia, pero Broderick no, Broderick no. Adzel busc los
ojos de Chee, y dijo:
Socia, sospecho que debemos asegurarnos de que Davy habla con Lady Sandra
antes de que se d a conocer o haga algo irrevocable.

17
Os llamo con motivo del Aniversario de Elvander, Madame declar la imagen
de Benoni Strang.
Sandra estuvo a punto de perder el control de s misma durante unos instantes.
Haba tenido que controlarse demasiado a menudo, hasta ahora siempre volva a
sentarse, esperando cansadamente el prximo golpe. Fuera resonaban los truenos; y
volvi a escuchar la trompeta del viento y la marcha de la lluvia, como si Pete estuviese
cabalgando a su lado. Se irgui en su asiento y replic framente:
Y qu ocurre? An falta un mes.
Siempre es de sabios prevenir los acontecimientos, Madame dijo Strang. Os
suplico que anunciis que este ao no se celebrar pblicamente esta fiesta, en vista de
la emergencia; que estarn prohibidas cualquier tipo de manifestaciones.
Cmo? En la principal fiesta de nuestro planeta?
Exactamente, Madame. El riesgo de una avalancha de emociones es demasiado
alto. Los ciudadanos que lo deseen pueden celebrarlo tranquilamente en sus hogares,
pero tampoco podemos permitir fiestas privadas demasiado numerosas. Las iglesias
deben permanecer cerradas.
En realidad, era de esperar, pens Sandra. Pero el
ms antiguo de todos sus recuerdos era su padre levantndola en brazos por
encima de una multitud en Riverside Common, para que pudiese ver la cascada de
fuegos artificiales que saltaba desde una barcaza cubierta de banderas; el agua pareca
viva con tanta luz.
Y si no promulgo este decreto? desafi. Strang frunci el ceo antes de
contestar:
Debis hacerlo, Madame. Por el bien de vuestro pueblo. Motines, que podran
degenerar en una rebelin abierta...; los militares no tendrn ms remedio que
disparar... se detuvo y aadi: Si no sois vos quien d esa orden, yo lo har. Eso
minara seriamente vuestra autoridad.
Qu autoridad? Sin embargo, este educado y macabro juego al que jugamos los
dos es lo nico que retrasa. .. qu?
Una masacre os hara perder gran parte de vuestros simpatizantes le avis
ella.
El que vos misma hayis empleado una palabra tan emocional como sa
demuestra que en caso de incidentes mis oficiales podran verse obligados a recurrir a
medidas extremas, Madame su boca se haba endurecido bajo el atildado bigote.
Est bien, cancelar las festividades; de todas formas, lo ms probable es que
nadie estuviese de humor para celebrar nada.
Gracias, Madame. Hum..., me consultaris sobre la forma de decirlo, verdad?
S. Buenos das, Comisario.
Buenos das, Vuestra Gracia.

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Otra vez sola, Sandra se levant y se acerc a una ventana abierta. No haba
encendido la iluminacin y la tormenta haba convertido a la sala de conferencias en una
sombra cueva donde slo se apreciaban unas pocas cosas: el pulido brillo de un panel de
madera, los mortecinos colores de un cuadro, la curva del hacha de batalla de Diomedes.
Pero el viento dejaba entrar en la estancia una fuerte y cruda frescura. Rfagas de lluvia
acribillaban el jardn y formaban una muralla que ocultaba el mundo exterior. La luz de
los relmpagos haca que incluso la ms pequea rama desnuda de un arbusto resaltase
sobre el manto metlico del cielo, y mientras volva la oscuridad el trueno se alejaba
rodando hacia espacios inalcanzables.
Hoy no ira a dar un paseo a caballo, cosa que haba estado haciendo todas las
maanas montando su caballo favorito desde la Colina de los Peregrinos hasta Riverway,
siguiendo el Palomino hasta la calle Silver, y de all, a la Avenida Olmpica, una distancia
de varios kilmetros con la vuelta, siempre sola para que la gente la viese y quiz se
sintiese reconfortada. A menudo la saludaban con respetuosas inclinaciones o le lanzaban
besos. Pero con aquel tiempo habra muy pocas personas y el gesto no valdra la pena el
esfuerzo.
Pero quiero hacerlo, estoy harta de esperar. No cabalgar por Starfall hacia el
Oeste, hacia el campo por el camino del can, galopando contra el viento y la lluvia,
galopando sin parar, aplastando con los cascos los crneos de Strang y sus hombres, y
despus a las colinas, las montaas, los desiertos, un salto hacia el horizonte y entre las
estrellas.
Cuando oy el zumbido, afloj los. puos que haba cerrado inconscientemente, y
dirigindose hacia el comunicador oprimi el botn que significaba que aceptaba la
llamada.
S?
Madame dijo la voz de su mayordomo, Martin Schuster espera vuestro
permiso para entrar.
Quin? Ah, si. Puede entrar. No s quin ser; slo s que A thena Falkayn me
envi un mensaje pidindome que le recibiera en privado,
y por eso dio la casualidad que yo estuviese aqu cuando Strang y este recuerdo
le hizo tragar saliva llam. La puerta se abri y volvi a cerrarse silenciosamente.
Ambos se parecan en que eran altos, rubios y de edad madura. Al contemplar su esbelta
silueta con ms atencin, ahog un grito de reconocimiento y el asombro la paraliz.
Saludos, Vuestra Gracia; gracias por recibirme dijo l inclinando la cabeza.
Conservaba un leve rastro del acento de Hermes, aunque no de su forma de
hablar, pues ella saba bien que en todos aquellos aos David Falkayn no haba estado
nunca en la Tierra durante mucho tiempo seguido, ni en ningn otro planeta donde el
anglico fuese el idioma dominante.
Lo que tengo que decir es confidencial prosigui l.
Ciertamente dijo ella sintiendo que su corazn se estremeca, y aadiendo con
cierta vacilacin. Esta sala es a prueba de escuchas. Desde la ocupacin, los guardias y
los tcnicos trabajan da y noche aqu y es segura.
Muy bien sus miradas se encontraron. Creo que me conocis.
David Falkayn?
S.
Por qu ha vuelto?
Para ayudar en lo que pueda. Tena la esperanza de que vos, seora, pudieseis
darme alguna idea de cmo puedo hacerlo.
El gesto de Sandra fue deslabazado.
Bienvenido, seor. Puedo ofrecerle algo, un refresco, algo de fumar?

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Ahora no, gracias Falkayn se qued en pie hasta que ella se sent, y con
manos temblorosas extrajo un puro de un humidificador, le morda el extremo y lo
encenda.
Cunteme su historia le dijo ella.
Eric lleg al Sol sin sufrir ningn dao comenz l, y continu. Ella
interrumpi muy pocas veces su sucinta narracin con alguna pregunta.
Cuando termin, ella sacudi la cabeza y suspir.
Admiro su valor y sus recursos, capitn Falkayn; quiz pueda usted ayudarnos,
aunque lo veo muy difcil. Como mucho, podremos llevar a cabo acciones dilatorias,
obteniendo de Strang concesiones temporales a cambio de nuestra cooperacin en la
cimentacin de lo que acabar siendo su propia y personal dictadura. Lo nico que puede
salvar realmente a Hermes es la derrota de Babur.
Que si alguna vez llega a suceder costar aos, vidas, dinero, incalculables
trastornos sociales... dijo l. El Mercado Comn est confuso, desalentado y aptico.
La Liga se halla paralizada por sus propias rivalidades intestinas. Creo que, dentro de
algn tiempo, el Mercado Comn se lanzar a una guerra final, mayormente porque as
lo quieren las Compaas que consideran Mirkheim como su salvoconducto para entrar en
el espacio en una escala que les permitir competir con los Siete. Pero no podrn reunir a
una poblacin decidida y un ejrcito poderoso de la noche a la maana. Mientras tanto,
Babur... quin puede saber lo que har? S, madame, dudo mucho que los de Hermes
podamos confiar en un rescate desde el exterior.
Qu propondras entonces? dijo ella chupando tan ferozmente del puro que el
humo le escoci en la lengua.
Maniobras polticas como las que habis estado llevando a cabo y en las que
quiz yo pueda ayudaros. La organizacin simultnea de una resistencia armada que
operara desde nuestros enormes continentes. Podramos conseguir que el apoyar a
Strang le costase
a Babur ms de lo que est dispuesto a pagar. Babur no gana mucho con su
presencia aqu.
Cualquiera que haya sido la verdadera razn para esta invasin, no seguir
siendo vlida? discuti ella aun en contra de lo que realmente deseaba. Y no
subestime nunca a Strang. Seguramente ya ha previsto que podramos intentar lo que
acaba usted de sugerir, y habr tomado las medidas adecuadas para evitarlo. Es un
genio... de la maldad, pero un genio.
Falkayn permaneci unos minutos contemplando la lluvia desde la ventana, y
dijo:
Debis conocerle mejor que ninguna otra persona de este planeta.
Lo que no quiere decir mucho: es una especie de mquina, y no es fcil
acercarse a l. Me pregunto cundo dormir. Un poco antes de que llegase usted me
llam personalmente para decirme que deba prohibir todos los festejos pblicos del
Aniversario de Elvander. Podra habrselo encargado a un ayudante; pero no, tuvo que
hacerlo l en persona.
Falkayn sonri un poco, y dijo pensativo:
Debo estudiarle, intentar nacerme una idea de su estilo. Me han dicho que
pronuncia discursos y que es raro que haga declaraciones en nombre propio.
Cierto. Debo admitir que no es egosta..., o ms bien que no est interesado en
la apariencia del poder, sino en ste en s mismo, en su sustancia.
Ni siquiera s qu aspecto tiene dijo Falkayn.
Voy a ponerle la grabacin de nuestra conversacin.
Sandra sinti cierto alivio en levantarse, acercarse al telfono y pulsar el botn.
No estaba muy sergura de cmo deba responder a este hombre un compatriota, pero un

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total extrao, famoso, pero desconocido, un hombre que le haba sido trado por la
tormenta.
Sobre la pantalla iluminada aparecieron los rasgos familiares y odiados: Buenos
das, Vuestra Gracia...
/ Yaaaaaaah!
El grito casi la dej sorda. Dio media vuelta y vio que Falkayn se haba puesto en
pie, con los puos apretados.
No puede ser! rugi. Despus, con un susurro, aadi: Es l!
Os llamo con motivo del Aniversario de Elvan-der, Madame deca la
grabacin.
Apagelo pidi rudamente Falkayn. Por Judas! mir a su alrededor como
si buscase consejo entre las sombras, y aadi: Qu otra cosa puedo decir? Por
Judas!
Fue como si la ramificacin de un relmpago recorriese la columna vertebral de
Sandra, pero se trataba de un relmpago fro, muy fro. Se dirigi hacia l andando con
rigidez, y le dijo:
Qu pasa, David?
Este... temblaba con violencia. Strang tiene algn doble, hermano gemelo
o algo parecido?
No vacil un momento. No, estoy segura de que no lo tiene.
El comenz a dar pasos de un lado para otro, retorciendo las manos detrs de la
espalda.
Es una pieza del rompecabezas, la clave de toda una respuesta? musitaba.
Cllese; djeme pensar.
Ninguno de los dos advirti aquella falta de etiqueta.
Mientras l recorra la habitacin formando palabras no pronunciadas o un
juramento no humano de vez en cuando, ella esper junto a la fra corriente de aire que
entraba por la ventana. Cuando por fin l se detuvo y la mir, pareci tremendamente
apropiado que lo hiciera justamente debajo del hacha.
Esta informacin tiene que llegar hasta la Tierra
dijo l. A Van Rijn, inmediatamente y en secreto. Cmo podemos enviar un
mensaje?
No hay forma de hacerlo respondi ella meneando la cabeza.
Tiene que haberla.
No la hay. Crees que no lo he deseado, que no me he sentado con mis oficiales
tratando de imaginar cmo podramos hacerlo? El planeta est envuelto en una maraa
de radares, detectores y naves. Tus amigos nunca hubieran salido vivos de aqu. Claro
que vosotros llegasteis a la atmsfera enmascarndoos como un meteorito, pero ya
sabes lo que pas despus. Y... los meteoritos no ascienden, slo caen.
Falkayn dio un puetazo a la pared.
Escuchad, lo que yo s ahora podra determinar el curso de toda esta maldita
guerra. Si se lo decimos a Van Rijn a tiempo. Eso vale virtualmente cualquier sacrificio
que nos pueda costar.
Por qu? le pregunt ella agarrndole por el brazo. El le dijo el porqu.
No es la solucin a toda la adivinanza aadi l. Eso se lo dejo a Van Rijn,
se le dan bien es tipo de cosas. Hasta podra estar equivocado, en cuyo caso nuestro
esfuerzo no habr servido para nada. Pero hay que hacer el esfuerzo. No lo creis as?
S dijo ella asintiendo a ciegas, aunque es una apuesta a ciegas. Si algo sale
mal, habremos perdido ms que nuestras vidas.

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Ciertamente, pero debemos intentarlo insisti l. Por muy fantstico que


parezca, nuestro plan es mejor que nada. Seguramente hay un intercambio de
comunicaciones entre Strang y el alto mando baburita. Si pudisemos secuestrar una de
esas naves...
Es imposible dijo Sandra apartndose de l y volviendo a la ventana. El viento
atronaba, la lluvia era cada vez ms Sobre la pantalla iluminada aparecieron los rasgos
familiares y odiados: Buenos das, Vuestra Gracia...
Yaaaaaaah!
El grito casi la dej sorda. Dio media vuelta y vio que Falkayn se haba puesto en
pie, con los puos apretados.
No puede ser! rugi. Despus, con un susurro, aadi: Es l!
Os llamo con motivo del Aniversario de Elvan-der, Madame deca la
grabacin.
Apagelo pidi rudamente Falkayn. Por Judas! mir a su alrededor como
si buscase consejo entre las sombras, y aadi: Qu otra cosa puedo decir? Por
Judas!
Fue como si la ramificacin de un relmpago recorriese la columna vertebral de
Sandra, pero se trataba de un relmpago fro, muy fro. Se dirigi hacia l andando con
rigidez, y le dijo:
Qu pasa, David?
Este... temblaba con violencia. Strang tiene algn doble, hermano gemelo
o algo parecido?
No vacil un momento. No, estoy segura de que no lo tiene.
El comenz a dar pasos de un lado para otro, retorciendo las manos detrs de la
espalda.
Es una pieza del rompecabezas, la clave de toda una respuesta? musitaba.
Cllese; djeme pensar.
Ninguno de los dos advirti aquella falta de etiqueta.
Mientras l recorra la habitacin formando palabras no pronunciadas o un
juramento no humano de vez en cuando, ella esper junto a la fra corriente de aire que
entraba por la ventana. Cuando por fin l se detuvo y la mir, pareci tremendamente
apropiado que lo hiciera justamente debajo del hacha.
Esta informacin tiene que llegar hasta la Tierra
dijo l. A Van Rijn, inmediatamente y en secreto. Cmo podemos enviar un
mensaje?
No hay forma de hacerlo respondi ella meneando la cabeza.
Tiene que haberla.
No la hay. Crees que no lo he deseado, que no me he sentado con mis oficiales
tratando de imaginar cmo podramos hacerlo? El planeta est envuelto en una maraa
de radares, detectores y naves. Tus amigos nunca hubieran salido vivos de aqu. Claro
que vosotros llegasteis a la atmsfera enmascarndoos como un meteorito, pero ya
sabes lo que pas despus. Y... los meteoritos no ascienden, slo caen.
Falkayn dio un puetazo a la pared.
Escuchad, lo que yo s ahora podra determinar el curso de toda esta maldita
guerra. Si se lo decimos a Van Rijn a tiempo. Eso vale virtualmente cualquier sacrificio
que nos pueda costar.
Por qu? le pregunt ella agarrndole por el brazo. El le dijo el porqu.

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No es la solucin a toda la adivinanza aadi l. Eso se lo dejo a Van Rijn,


se le dan bien es tipo de cosas. Hasta podra estar equivocado, en cuyo caso nuestro
esfuerzo no habr servido para nada. Pero hay que hacer el esfuerzo. No lo creis as?
S dijo ella asintiendo a ciegas, aunque es una apuesta a ciegas. Si algo sale
mal, habremos perdido ms que nuestras vidas.
Ciertamente, pero debemos intentarlo insisti l. Por muy fantstico que
parezca, nuestro plan es mejor que nada. Seguramente hay un intercambio de
comunicaciones entre Strang y el alto mando baburita. Si pudisemos secuestrar una de
esas naves.,.
Es imposible dijo Sandra apartndose de l y volviendo a la ventana. El viento
atronaba, la lluvia era cada vez ms copiosa, los truenos retumbaban como ruedas
gigantescas. El invierno llegaba a Starfall. David se acerc a la mujer y la acus:
Sabis algo ms.
S contest ella bajo el ruido, pero sin volver la cabeza, s algo ms. Pero...,
Dios mo..., mi pueblo... y el tuyo, tu madre, hermano, hermana, camaradas espaciales,
todos se quedarn aqu...
Esta vez fue su turno de quedarse callado y despus apremiar:
Continuad.
An tengo el yate ducal le dijo ella hablando con gran lentitud. Strang ha
sugerido ms de una vez que quiz disfrutase de un crucero para relajarme y yo siempre
le he contestado que no. Lo que l quiere es evidente: puedo volar hasta el Sol, no se
opondr.
No, claro que no asinti Falkayn en voz baja. Eso le dara una excusa
perfecta para aduearse de todo, con el apoyo de los extremistas del Frente de
Liberacin. Imaginaos: La Gran Duquesa, al igual que su hijo antes que ella, se ha
pasado al enemigo con la intencin de ponerse al frente de una fuerza extranjera y
aplastar nuestra gloriosa revolucin.
Las Familias, los Leales y los Travers fieles no tendran quien les dirigiese. Se
sentiran traicionados por m..., y pronto se veran oprimidos por un reino de terror.
Veo que conocis la Historia, Lady Sandra. De nuevo volvieron a quedar en
silencio.
Yo seguira aqu dijo l por fin. Me dara a conocer y hara lo que pudiese.
Ella gir en redondo y neg:
Oh, no, David, no. Yo me llevara a todos mis familiares, incluyendo a la
prometida de Eric, porque eso hara ms real a los ojos de Strang que pienso
escapar. Pero t..., t vendras con un nombre falso, sustituyendo a uno de los
tripulantes. No puedo dejarte aqu.
Por qu no?
Aqu estaras de incgnito, sin utilidad alguna, mientras que en el espacio
podramos necesitar tus conocimientos. Tambin podras invocar tu prestigio e intentar
cubrir mi ausencia..., y eso provocara el terror con toda seguridad. Strang sabra que
habamos conspirado y se vera obligado a golpear definitivamente. Pero si t no ests a
mano, si efectivamente la aristocracia se halla sin lderes, desalentada, puede pensar que
es mejor poltica no apretarles demasiado.
Y si no lo hace...
Ya lo he dicho antes, David. Todos los de Hornbeck deben quedarse, excepto t.
El rindi su mirada ante la de ella. Despus de un largo rato, hipnotizado por el
suelo, apenas le oy decir:
Si ayudamos a abortar una guerra total habremos salvado cientos de millones
de vidas, pero sern vidas de seres que nunca llegamos a conocer irgui la cabeza y
aadi: As sea. Por qu ests ah quieta, Sandra?

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Cuando el yate Castillo Catherine se elev de Williams Field, las primeras nieves
cubran el terreno. Ms all del ferrocreto, las gras, los edificios y las mquinas se
extendan en el campo de un blanco azulado, totalmente dormido, ondulndose hacia el
oeste hasta llegar a las felinas siluetas de las colinas de Arcadia. El cielo era de un azul
sin mcula. El aliento humeaba en las fosas nasales y las pisadas resonaban con fuerza.
El Alto Comisario, Benoni Strang, haba proporcionado a Su Gracia una guardia de
honor de sus propios soldados, que le presentaron armas cuando ella y su tripulacin
pasaron entre ellos. Ella se llev la mano a la ceja para corresponder al saludo. Todo el
protocolo fue absolutamente correcto.
Al igual que lo haban sido los requisitos que precedieron al da de la partida. Su
Gracia habia expresado su deseo de visitar el planeta exterior Chronos, disfrutar la
belleza de sus anillos y escalar y esquiar en su satlite, Ida; naturalmente, el permiso fue
concedido.
Ella, sus hijos, Lorna Stanton y los hombres subieron a bordo. Nadie prest
especial atencin a los tripulantes, aunque en sus rostros poda verse que saban dnde
iban realmente. La pasarela se retir detrs suya; la compuerta se cerr. Pronto los
motores zumbaron, se cre la negagravedad, el casco se elev como un copo de nieve
llevado por la brisa hasta que estuvo tan alto que brill como una estrella, y despus
desapareci.
Dejando atrs las naves de vigilancia, el Castillo Caherine aceler en una rbita
elptica, cada vez ms cerca del exterior del sistema. El sol se haca ms pequeo, la Va
Lctea comenz a ser visible. Cuando la distancia fue suficiente, la nave pas a la
hipervelo-cidad y escap de la luz proveniente de Maia.
Nadie les persigui.
Cuando era obvio que estaban libres, Sandra, en privado, busc a David, apoy la
cabeza sobre su pecho y solloz.

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Hanny Lennart pareca incmoda y Eric sospechaba que esto era debido no tanto
al hecho de que tena que reirle sino al lugar donde hacerlo. Puesto que era el jefe de
un ejrcito de un mundo con el que el Mercado Comn an sostena relaciones normales,
no era fcil una reprimenda normal. Ella le pidi que almorzaran juntos, y l haba
escogido Tjina House, de una lista que Van Rijn le proporcionara anteriormente.
El camarero que haca el nmero veintiuno deposit su plato de condimento, se
inclin con las manos juntas y se retir de la sala privada. Cuando lo deseasen, los
comensales podan solitar cualquier otra cosa. El da en el Estrecho de Sunda era
encantador y una de las paredes haba sido retirada para permitir que el aire tropical,
refrescado por el mar, fluyese en el interior. El jardn descenda en terrazas de mil tonos
hacia el agua, las palmeras se agitaban y el bamb se balanceaba suavemente. Sobre el
azul cobalto se deslizaban la majestuosa forma de un barco mercante y las aladas velas
de embarcaciones deportivas. Un msico invisible extraa dulzura de una flauta de
madera.
Eric dio un buen trago a su cerveza y comenz a preparar su curry. Lennar le
dirigi una mirada de desaprobacin desde el otro lado de la mesa.
Tanto lujo parece indecente en tiempo de guerra dijo.
Tiempo de guerra? replic l. Estara de acuerdo si nos estuvisemos
preparando.
Paciencia, por favor, almirante Tamarin-As-mundsen, aunque me temo que
sea una cualidad que os falta. De eso es de lo que quiero hablaros.
Adelante, seora el recuerdo de Lorna, de su madre, de su planeta, hizo que
la comida le pareciera repentinamente inspida, pero continu: Me gustara que me

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explicasen la estrategia de los Solares, si es que tienen alguna. No tendra por qu estar
aqu inflndome de comida. Preferira estar combatiendo.
Este gobierno no puede aprobar la independencia de sus actos.
Entonces djenos integrarnos con sus fuerzas y dnos algo que hacer!
Lennart frunci los labios y contest:
Con toda franqueza, Almirante, el nico responsable de tanto retraso sois vos.
Despus de vuestra complicidad en la fuga de David Falkalyn...
Qu fuga? Estoy harto de repetir que l y sus compaeros fueron como
oficiales de Hermes en misin de servicio para reunir informacin siguiendo rdenes
mas..., porque el Mercado Comn ha descuidado persistentemente algo tan elemental
como eso.
Lennart cedi un poco y semej una especie de sonrisa.
No riamos. Yo he discutido por defenderos, he dicho que en realidad no podis
ser culpado por desear tener noticias sobre vuestra patria ni por vuestra ahora obvia
relacin con vuestro padre. S, no quera que formaseis parte del mando unificado lo
antes posible.
Eric saba que esto era para poder ser sometido a un tribunal marcial si volva a
actuar por su cuenta.
Bien, Almirante continu Lennart, lo que yo deseo discutir ahora son las
dificultades adicionales que me habis creado, que habis creado a todos vuestros
amigos. Vuestras apariciones en mtinis, vuestro discurso en el programa aquel, han
molestado
a los altos cargos. Da la impresin de que sois un enredador crnico, si excusis
mi lenguaje.
Pues claro, seora, soy un enredador y pretendo serlo respondi l, pero
para los baburitas. Tengo prisa en moverme. Si se trata de que an no estamos
preparados para una batalla definitiva, podemos amargarle bastante la vida al enemigo:
estorbar su comercio, soltar megatones sobre sus bases, hasta que comprenda que le
compensar liberar a Hermes y negociar un acuerdo sobre Mirkheim.
La expresin de Lennart se hizo lgubre.
No puede haber compromiso; si lo hubiera, Babur habr salido ganando con su
agresin. Tiene que ceder en todos los puntos..., y especialmente en el de Mirkheim, que
fue el que precipit toda la guerra. Con ese fin tenemos que reunir ms fuerza que la que
poseemos en este momento. Esto no puede hacerse de la noche a la maana, y mientras
tanto nuestras fuerzas deben proteger al Mercado Comn precisamente de esas mismas
tcticas que sealabais.
Eric pens en muchedumbres ciegas de temor, manifestndose en favor de una
poltica semejante, adems de comentaristas influyentes, hombres de negocios,
polticos... S, haba presin sobre el gobierno. Pero no estaba siendo en gran parte
manipulada? Las Compaas tenan un inters primordial en proteger a sus propiedades
de un ataque, en fabricar alimentos ilimitadamente consiguiendo grandes beneficios, en
que los ciudadanos adquiriesen el hbito de ser controlados de cerca por un estado en el
que ellas detentaban una buena porcin del poder, y por lo que a ellas se refera, Hermes
poda irse al infierno.
Pero por qu mi padre me impuls a que hiciera aquellas declaraciones,
enemistndome con las autoridades? Tiene sus propios propsitos. En aquel tiempo yo
estaba demasiado impaciente para sospecharlo yprotestar me sala de una manera
natural. Pero empiezo a ver que tendremos que hablar ms l y yo. No se sinti capaz de
continuar aquel minueto.
Seora gru, estos argumentos han sido lanzados de un lado a otro hasta
que han perdido todo significado, convirtindose en eslogans. Vamos a dejarlo.
Podemos llegar a algn acuerdo o estamos inevitablemente enfrentados?

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No sois muy diplomtico.


Mi comida se est enfriando dijo Eric empezando a comer.
Bien... Si insists en portaros con rudeza...
Para qu estamos aqu? Adelante.
Bien. Entonces con franqueza habl Lennart, si os comportis con
discrecin, os abstenis de hacer ms declaraciones pblicas, os preparis vos y vuestra
gente para nuestro gran propsito comn...; si demostris que podis hacer eso,
entonces yo creo, no lo prometo, pero lo creo, que a su debido tiempo podr persuadir al
alto mando para que os aliste bajo los trminos originales.
O sea, ms retraso, y mi padre ha sido el causante indirecto. Por qu?
Cul es la alternativa? pregunt.
El rubor cubri la cara de Lennart, que contest:
No es posible esperar que el Mercado Comn garantice refugio y ayuda por
tiempo indefinido a un violador de su hospitalidad.
Eric se encresp.
No perder el tiempo en analizar esa frase, seora replic. Pero s me
preguntar en alta voz qu es exactamente el Mercado Comn. Un individuo
recibiendo a otro individuo como husped? O un gobierno? En ese caso, quin forma el
gobierno, quin tiene realmente el poder? Por qu nos han recibido y por qu no les
gusta que yo presente a la opinin pblica un punto de vista distinto al suyo? Crea que
esto era una democracia levant la mano y prosigui: Suficiente; no quiero
irritar a nadie, y estoy dispuesto a ser realista. Admitir usted que mi primer deber es
para con Hermes, y que si la liberacin de Hermes no va a ser uno de sus objetivos, mis
compaeros y yo no tenemos nada que ver con esta guerra. Pero estoy dispuesto a
trabajar en favor de mi punto de vista tranquilamente, exponindolo ante los ministros
del gabinete, los presidentes de las corporaciones, y los lderes de los sindicatos, y no
ante la opinin pblica en general.
Eso seguramente sera aceptable dijo Lennart, relajndose un poquito.
Una pequenez ms continu Eric. Vuestro ejrcito ha secuestrado una nave
espacial perteneciente a la compaa de mi padre. Quiero que la suelten y que la
destinen a mis fuerzas.
Por qu? dijo ella sorprendida.
No es que sea muy importante, pero es de mi padre y siento que le debo algo.
En realidad fue Coya quien me suplic que insistiese sobre esto. Muddlin
Through no es realmente de Van Rijn, es de David.
Aunque, no habr sido el viejo Nick el que haya montado ese ataque de
sentimentalismo. Muddlin Through tiene una capacidad mayor que la mayora de las
naves corrientes.
Lennart apret con fuerza su tenedor antes de lanzarse:
Ese es otro asunto que tenemos que discutir hoy. Aqu en la Tierra vuestro
parentesco era conocido, pero esperbamos que el seor Van Rijn no representase algo
para vos. Nunca le habais visto. Al principio nuestras esperanzas parecieron cumplirse,
pero de repente empezasteis a colaborar con l, sin duda despus de poneros en
contacto clandestinamente. Nos sentimos muy desilusionados.
Por qu? Debera haberle despreciado? Se me pidi alguna vez que hiciese
algn informe sobre mis idas, venidas y reuniones? No se trata de un ciudadano de alta
posicin en el Mercado Comn?
Slo tcnicamente, almirante Tamarin-Asmund-sen, slo tcnicamente. Su
influencia ha sido muy perniciosa.

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Eso quiere decir que se ha puesto en la vanguardia del combate contra el


creciente control del estado y que, de vez en cuando, ha privado a las Compaas de
algunos jugosos beneficios.
Puedo explicar eso a su placer, seora dijo Eric con resignacin. Pero antes,
qu pasa con esa nave? Puede achacar mi insistencia a mi primitivo y colonial gusto por
las cosas tangibles.
Lennart permaneci pensativa, y luego pregunt:
Estara bajo vuestra custodia o bajo la de vuestro padre?
Bajo la ma. Ser integrada en el ejrcito de Her-mes, y eso la llevar bajo las
rdenes del Mercado Comn cuando nuestras fuerzas se integren.
Hum... No veo objeciones importantes. No es mi departamento, pero har una
recomendacin en ese sentido. A cambio...
De acuerdo, yo dejar de molestar dijo Eric con la boca llena.
Ahora s que la comida saba bien. Lennart seguira regandole durante todo el
tiempo que estuviesen juntos, pero no tena que escucharla con demasiada atencin.
Poda dedicarse a soar en la forma de llevar all a Loma... alguna vez.

Nicholas Falkayn naci en la mansin de su bisabuelo, en Delfinburg; que en


aquel momento navegaba por el mar del Coral, sobre los restos de una antigua batalla.
El trabajo fue largo, porque era un
nio grande y su madre era muy delgada. Ella no permiti la entrada a nadie,
excepto los mdicos, ya que su hombre estaba lejos, y, de vez en cuando, en su rostro
pudo advertirse una especie de sonrisa, como si estuviera diciendo al universo que
depusiera su orgullo.
Despus recibi encantada a su nuevo hijo, y cuando Van Rijn entr en su cuarto
semejante a un huracn, le estaba cuidando.
Hurra, hurra, hurra! tron el anciano. Maldita sea, enhorabuena! Ese es
el renacuajo? Ah!, un llorn. Se parece a la familia; ya veo..., no s a cul, seguramente
a la de Adn; a esta edad todos parecen gusanillos rojos y arrugados. Cmo ests t?
Inquieta se quej Coya. No me dejan levantarme hasta maana.
Traigo un poco de consuelo le dijo Van Rijn con un teatral susurro deslizando
una botella de brandy que traa oculta bajo la chaqueta.
Bueno, no s si... Mejor que empiece a acostumbrarse pronto. Gracias, Gunung
Tuan contest Coya dando un buen trago.
El estudi sus plidos rasgos: sus ojos parecan demasiado grandes y el cabello
negro que estaba esparcido sobre las almohadas.
Siento no haber podido venir antes. No pude dejar los asuntos que tena entre
manos.
Deben haber sido importantes.
Se trataba de un pequeo comerciante, que es el que me suministra una
determinada especie que no se encuentra en este planeta. La jula, la conoces? A m me
sabe a jabn de chocolate, pero a los de Cynthia les encanta. Debido a la guerra y a la
prohibicin del comercio, estaba amenazado por la bancarrota y yo no poda hacerle un
prstamo por telfono debido a esas idiotas leyes antitrust. Acaso es mejor que se
arrastre de rodillas ante el gobierno y suplique una migaja? As pues, nos reunimos y
hablamos personalmente, y ahora todo marcha bien otra vez.
Eres muy bueno.
No, no, bah, los tiempos son malos, y peores van a venir todava. Si no nos
unimos tendremos que dejarnos aplastar. Pero son cosas que no te importan. Cmo
ests t, pajarillo?

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Ella ya haba aceptado haca mucho tiempo el hecho de que l nunca dejara de
llamarla con el apodo que le haba adjudicado cuando era pequea, y contest:
Estupendamente. Mis padres llamaron hace una hora y me dijeron que te diese
recuerdos.
Mndales mis besos cuando vuelvas a hablar con ellos.
Van Rijn dio una vuelta examinando la cmara. La luz solar, penetrando
oblicuamente en el interior, arrojaba reflexiones onduladas sobre la pared.
Son buena gente dijo; pero, como toda su generacin, no comprenden que
una imagen no es suficiente. En la Tierra hemos sido demasiado intelectuales durante
demasiado tiempo.
Coya permaneci en silencio y Van Rijn le oprimi cariosamente el pecho.
Disclpame dijo Van Rijn. No debiera haberlos criticado. Todo el mundo
hace lo que considera mejor. Pero el contacto de una mano..., especialmente estando
Davy lejos de ti...
Seal con un dedo al beb que, saciado de momento, gir la cabeza en su
direccin y dej escapar unas cuantas burbujas lechosas.
Ja, ja, ya domina el arte de hacer discursos polticos!
Davy susurr Coya, que aadi en voz alta. No, no gritar, no importa cmo
le hayan engaado.
Pero Gunung Tuan, qu crees que puede estar sucedindole?
Van Rijn se retorci uno de sus tirabuzones sin piedad, y contest:
Cmo puedo saberlo yo? Hay demasiadas incgnitas, querida, demasiadas
incgnitas.
Ella levant el brazo que no estaba ocupado con el nio.
No tienes ninguna hiptesis? Aunque sea provisional, pero una respuesta.
Van Rijn hizo una mueca, dej caer su gran peso sobre una silla de golpe y dio un
largo trago a la botella que, despus, ofreci a Coya. Ella hizo una seal negativa,
mientras le miraba con gran atencin.
Es un misterio dijo l. Algunas partes son claras, y feas... Otras... se
encogi de hombros, como una montaa desprendindose de una capa de nieve. Otras
cosas no tienen ningn sentido. Tenemos muchas paradojas, ya me has odo hablar de
esto otras veces.
S, pero he estado tan preocupada por David, y despus con el cro... Habla, por
favor. No importa que te repitas. Necesito ser capaz de imaginar que de alguna forma
estoy trabajando en beneficio de Davy.
Okey suspir Van Rijn. Repasemos la lista. Empez a contar los puntos con
sus peludos dedos.
Primero. Cmo consigui Babur las armas para la guerra? Y por qu? Nadie
poda haber adivinado la existencia de Mirkheim, que fue slo la chispa que hizo estallar
la catstrofe y que tambin cogi a Babur desprevenido y seguramente hizo que actuase
antes de lo que tena pensado.
Segundo. Un par de compaas de los Siete han estado teniendo tratos con
Babur durante muchos aos. Cmo es que no tuvieron noticias de que se estaban
armando? S, ya s, los contactos fueron pocos y poco frecuentes, y ese planeta es
enorme y extrao. Pero de todas formas...
Tercero. Por qu est Babur tan seguro de que puede ganar? Y por qu es tan
despreciativo de la Liga como para arrestar a tu esposo cuando fue all en son de paz?
Babur no es en realidad un poderoso. La mayor parte del planeta es un desierto.
Cuarto. Parece que Babur est empleando un buen nmero de mercenarios que
respiran oxgeno. Dime t cmo esos respiradores de hidrgeno los han reclutado en

123
124

secreto durante aos y en diferentes planetas. No, alguien ha estado ayudndoles...,


tambin con la investigacin, el desarrollo y la produccin de toda su maquinaria blica.
Pero quin y por qu?
Quinta. Qu es lo que les hace creer que sabe lo bastante sobre nosotros, unos
totales aliengenas para ellos, como para declararnos la guerra y, despus, negociar
algn tipo de paz? Quin ha estado contndoles historias sobre nosotros?
Sexto. Por qu tienen que invadir un planeta pequeo, terrestroide y neutral...?
El telfono de la cabecera de la cama gimi. Coya reprimi un juramento y acept
la llamada. La imagen del secretario ejecutivo de Van Rijn apareci en pantalla.
Seor dijo entre tartamudeos, seor, hay noticias... u-u-una nave de
Hermes, con la Gran Duquesa a bordo que ha emitido un comunicado de que su gobierno
se ha exiliado... y... y David Falkayn est con ella!
La gloria explot en la habitacin.
Cuando comenzaron a hacerse preguntas a s mismos, la tristeza les invadi de
nuevo.

19
La tercera parte de un siglo haba hecho que los recuerdos que Sandra tena sobre
la Tierra se hubiesen vuelto vagos. Recordaba el gigantismo de los conglomerados
metropolitanos, pero haba olvidado lo sobrecogedores que podan llegar a ser. Haba
experimentado ambientes totalmente controlados, totalmente sintticos, pero slo ahora
comprendi que, de forma distinta desde luego, aquello poda serle tan extrao como los
planetas exteriores de Mai. Adems, en su anterior visita haba sido una turista, con
libertad para volar de un lado a otro, disponible para cualquier aventura que pudiese
presentarse, no haba conocido las pesadas cadenas que la Tierra impone a las
personalidades importantes. Todas las horas tenan su cita, todos los encuentros
constituan una danza ritual de palabras, todas las sonrisas eran medidas por su efecto
sobre el pblico. Le ensearon algunas de las maravillas naturales que quedaban, pero
slo pudo verlas. Ni le fue posible arrastrarse a lo largo de un sendero del Gran Can, ni
despojarse de su ropa y zambullirse en el lago Baikal. Y por todas partes, por todas
partes, sus guardianes deban acompaarla.
Quin querr aqu el poder, a este precio? se lament una vez.
David Falkayn haba sonredo irnicamente, y contestado:
Los polticos no tienen tanto poder. Representan su papel, pero la mayor parte
de las decisiones las toman en realidad los propietarios, los ejecutivos, los burcratas, los
jefes de los sindicatos, gente que no es tan notoria como para necesitar toda esa
proteccin ni esa programacin ordenada de su tiempo... Por supuesto, los polticos
piensan que ellos son quienes dirigen el gobierno.
Por tanto, haba sido un bien inmenso estar de vuelta entre los suyos, a bordo de
su buque insignia, el crucero Chronos, por muy estril y limitado que fuese su interior. En
rbita independiente alrededor del Sol, la flotilla de Hermes equivala al suelo patrio.
Hasta haba conseguido dejar detrs al servicio secreto, despus de una desagradable
discusin. Los hombres y mujeres a bordo eran de su misma tierra, nacidos bajo los
mismos cielos, caminaban con el ligero contoneo y hablaban con el acento que eran
suyos, y permanecan juntos en una soledad que ellos compartan.
Pero su corazn se senta oprimido. Aquel da se reunira de nuevo con Nicholas
van Rijn. Aunque estaba en territorio propio, aunque slo fuese para evitar el ser
espiados electrnicamente, senta algo de miedo y estaba enfadada consigo misma por
ello. Eric, que estaba esperando a su lado, debiera haber sido un consuelo, pero era casi
un extrao que de mala gana haba dejado la Tierra y su Loma, carne de aquel
extranjero que se vea obligada a recibir. Los tripulantes flanqueando en una doble hilera
la compuerta con los uniformes blancos de gala tambin se haban vuelto extraos para

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ella. Qu estaran pensando bajo sus rostros, cuidadosamente inexpresivos? La


ventilacin la tocaba con una frescura que le deca que su piel estaba hmeda.
La vlvula interior se abri, y all estaba l.
Su primer pensamiento fue de asombro: Qu feo es! Lo recordaba macizo y
anguloso, no corpulento, y para ella eran nuevos la camisa de encaje, el chaleco
iridescente y los bombachos color prpura que llevaba para la ocasin. Detrs de l,
Falkayn, con una sencilla tnica gris y pantalones, formaba un contraste cruel. Dios mo,
es un viejo! Este conocimiento hizo que Sandra perdiese su embarazo. Ya no era su hijo
el extrao, sino aquella chica que en un tiempo haba sido tan testaruda.
Saludos, caballeros dijo, como si se tratara de cualquier otra persona que
recibiese para una conferencia.
Y entonces, Van Rijn, maldita fuese su alma, se neg a ser enternecedor y le
agarr la mano, deposit sobre ella un restallante beso y la agit como si esperase que el
agua brotase de su boca.
Buen da, buen da rugi. Buenas noches tambin, vivas y mis mejores
saludos, Vuestra Graciossima, y que vuestra vida est llena de alegra. Ah, sois todo un
placer para unos ojos cansados, el tiempo os sienta cada vez mejor, como a los quesos
buenos. Me siento tentado de dar las gracias a los baburitas por haberos hecho venir, si
no fuese porque os han trado problemas. Por eso debern pagar hasta con las narices
que no tienen; pero haremos que nos las compren con un quinientos por ciento de
recargo. De acuerdo?
Ella se liber y, fra de clera, le present al capitn y a los oficiales superiores de
la nave. Eric se encarg de presentarles las excusas debidas por no ser invitados a tomar
una copa antes de la cena, cosa que ya conocan de antemano porque el mensaje de Van
Rijn haba solicitado una entrevista en secreto. Aceptaron mecnicamente esta cortesa
que se les deba, pero con su atencin centrada en el mercader, la leyenda viviente. As
que ste era l? Y qu esperanzas podra un hombre como aqul dar a Hermes?
Al salir con su hijo y Falkayn, l tom del brazo a Sandra, quien resisti la
familiaridad del gesto, pero no se atrevi a soltarse por miedo a hacer una escena. El dijo
en voz baja:
Me gustara decir Weowar arronach... aquella frase del lenguaje lannachska
de Diomedes la haban hecho suya durante su primer ao juntos, pero vuelve a ser
demasiado tarde. Me alegro de que despus hayas sido feliz.
Gracias dijo ella, de nuevo cogida por sorpresa.
Entraron en la antesala. No era grande pero estaba cubierta por pieles de cinope
y maderas nativas, como un recuerdo del hogar. An despedan un ligero olor. Sobre los
mamparos colgaban unos cuadros: el Cloudhelm visto desde la cumbre boscosa de una
de las colinas Arcadias, las dunas del desierto del Arco-iris, el ocano Coribntico del Sur,
vivo en la fosforescencia nocturna. Una pantalla proporcionaba un fuerte contraste: los
espacios que rodeaban el casco de la nave, millones de estrellas, la Va Lctea, el glbulo
terrqueo, casi perdido entre los astros, tan frgil como un cristal azul. Eric se desliz
detrs del diminuto bar.
Yo har de barman dijo. Qu vais a tomar?
Aquello rompi una cierta tensin. Ser de su padre de Quien ha heredado esa
habilidad?, pens rpidamente Sandra. Yo nunca me he dado buena maa para cambiar
el humor de un grupo. Viendo que los hombres estaban esperando, escogi un clarete del
valle de Apolo. Van Rijn prob una ginebra de Hermes y declar que saba a quemado.
Falkayn y Eric tomaron whisky escocs. A Sandra le pareci divertido... o simblico, o
algo, que aquella bebida hubiera sido transportada desde Edimburgo hasta Starfall y otra
vez de vuelta.
Se acomodaron sobre el banco curvo que circundaba la mesa: ella, Eric, Falkayn
y, en el extremo opuesto, Van Rijn, con gran alivio por su parte. Cuando ella busc su
caja de puros, el mercader sigui su ejemplo e insisti en que probase un habano de
verdad. Se dio cuenta de que haba olvidado lo bueno que era.

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El silencio cay sobre la reunin. Despus de un par de minutos, Eric se removi


en su asiento, dio un trago a su bebida y dijo rudamente:
No sera mejor que nos pusiramos a trabajar? Estamos aqu porque el seor
Van Rijn tiene algo que decirnos. Estoy ansioso por saber lo que es.
Sandra se irgui, encontr los ojos del anciano y sinti como si volasen chispas.
S asinti, no tenemos derecho a permanecer ociosos. Por favor, cuntenos.
Su mirada busc la de Falkayn. Nosotros ya lo sabemos. Y la de Eric. T y yo
tambin hemos hablado sobre esto despus de que nos abrazsemos en la Tierra.
Van Rijn dej escapar una riada de humo por las fosas nasales y comenz:
Deberamos representar algo as como la escena final de una novela policaca,
en la cual yo tiro un kilo de pruebas encima de la alfombra y las hacemos encajar en
forma de un villano. Pero todos tenemos una idea, clara o vaga, de la respuesta.
Estamos aqu principalmente para decidir lo que debe hacerse. De todas formas,
permitidme exponerlo todo ante vosotros, para estar seguros de que pensamos lo
mismo.
Durante unos instantes permaneci callado. A Sandra los murmullos procedentes
de las entraas de la nave le recordaron el rumor de una cuerda pulsada hasta casi el
lmite de su resistencia.
Bayard Story, de Desarrollo Galctico, lder de los Siete en el Espacio en nuestra
reunin de Lunogrado, es Benoni Strang, alto comisario de Babur en Hermes. Ese es el
hecho que hace que todo lo dems encaje por s solo.
Supongo que, con todas las fotos y pruebas que trajo mi madre, no hay ninguna
posibilidad de que estemos equivocados aventur Eric con una cautela que Sandra
reconoci como nueva en l.
No, el parecido es evidente; adems, la identidad explica demasiadas cosas
dijo Van Rijn.
Especialmente el asunto de quienes ayudaron a Babur intervino Falkayn con el
tono de un juez que dicta sentencia. El armamento, la informacin militar y poltica, el
reclutamiento de mercenarios, la discrecin de toda la campaa; hasta ahora... los Siete.
Seguramente no todos protest Eric, como si el golpe le acabase de alcanzar.
Oh, no dijo Van Rijn. Ese secreto nunca hubiese sido guardado, se hubiese
podrido y olido mal en toda la galaxia de haberlo conocido ms personas que unos
cuantos cargos a alto nivel..., y, claro est, los tcnicos humanos que contrataban y
mantenan estrictamente aislados. Seguramente, tampoco hay muchos baburitas que lo
sepan.
Van Rijn dej caer uno de sus puos, grande, peludo, nudoso, sobre la mesa. Era
un puo con fuerza para aplastar.
Eso no constituye ninguna diferencia declar. La poltica y las rdenes
vienen de arriba abajo. Los baburitas tratan a la Liga con desprecio porque sus lderes
saben que la Liga est dividida interiormente.
Pero qu esfuerzo tan enorme se pregunt Eric. Investigacin, desarrollo,
construccin, una dcada tras otra, hasta que todo un planeta gigante est dispuesto
para lanzar sus hordas... Cmo pudo permanecer oculto todo eso? El coste de toda esa
operacin debera aparecer en los libros de cuentas...
Subestimas el tamao de las operaciones a escala interestelar le dijo Falkayn
. Ningn empleado, ni siquiera un empleado de categora con un puesto importante,
puede seguir el rastro de todo lo que hace una compaa grande. Y distribuido entre
varias compaas, los gastos pueden ser disfrazados fcilmente como fluctuaciones
estadsticas. Tampoco debe haber sido demasiado grande; Babur seguramente
suministr la mayor parte de la mano de obra. Las materias primas tambin vendran de
all o de planetas y asteroides deshabitados. Una vez construidas las mquinas bsicas
para la fabricacin del resto del utillaje, una parte relativamente pequea del capital de

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los Siete estara all invertido. Deben haber pagado fortunas a diversas personas para
que accediesen a vivir una buena parte de sus vidas lejos de sus propias civilizaciones,
pero para una corporacin importante, la fortuna de un individuo es una carga pequea.
Hace algn tiempo tuvimos una pista importante de todo este asunto aadi
lentamente; las naves de guerra de los baburitas parecen dotadas de sistemas
electrnicos, algunas de cuyas partes no pueden haber sido fabricadas all, y otras se
deterioran en un atmsfera de hidrgeno. No tena por qu ser de esta forma, se pueden
hacer mejor. Lo achacamos a una ingeniera defectuosa, como resultado del
apresuramiento, y es bastante probable que los seores de Babur continen creyendo
que sta es la razn, si es que en ese planeta existe alguien con conocimientos cientficos
a quien se le haya permitido perder el tiempo pensando en el asunto. Pero la realidad...,
los Siete han querido tener a sus aliados bien sujetos, algo que los mantenga como
subordinados hasta que hayan alcanzado sus propios objetivos. Por qu no dejarles en
necesidad crnica de piezas de repuesto vitales, piezas que son suministradas desde el
exterior?
La revelacin de Mirkheim precipit la accin dijo Sandra.
Resultaba una presa demasiado rica como para dejarla escapar. Pero cul es la
verdadera meta tanto de Babur como de los Siete? Por qu ir a la guerra? Eso es lo que
an no logro comprender.
Yo no estoy seguro de que haya alguien capaz de comprender por qu los
mortales van a la guerra contest sombramente Van Rijn. Quiz algn da
encontremos a alguna especie inteligente que no haya perdido el humor, y entonces nos
lo dirn.
Siempre podemos emplear la lgica dijo Falkayn dirigindose a la mujer. Un
imperialismo que triunfe de hecho compensa a los lderes con riqueza, poder, el
sentimiento de la gloria... s, y, muchas veces, el sentimiento del deber cumplido, de un
destino realizado.
Ser mejor que nos conformemos con la simple avaricia observ Van Rijn.
En el caso de los baburitas continu Falkayn, no podremos saberlo con
certeza hasta que no se haya hecho una intensa labor de investigacin xenolgica..., a
menos que nos podamos apoderar de los archivos de Strang. Pero sabemos que no les
gust que los echaran a un lado en la lucha por un puesto en la frontera. Sus jefes
pueden haber decidido que nada, excepto la fuerza, conseguira para su especie aquello
que les es debido. Y no olvidis que Babur se uni, hace bastante poco, bajo las
conquistas de la Banda Imperial. Sospecho que el deseo de seguir conquistando habr
sido demasiado fuerte, como ha sucedido muchas veces en la historia humana. Adems,
pienso que los gobernantes vieron las aventuras extranjeras como una forma de
asegurar su poder sobre las tierras adquiridas recientemente, como tambin ha sucedido
en la historia humana... Fuese como fuese, Babur estaba maduro para dejarse
manipular, para recibir ayuda y convertirse en propietario de su zona estelar. No me
sorprendera en absoluto que Benoni Strang fuese el hombre a quien se le ocurri la idea
y que sea l quien persuadi a los amos de los Siete. Parece ser que comenz su carrera
como cientfico en ese planeta.
Sandra asinti mientras a su memoria vena la imagen
de su enemigo: su ardor bajo aquella armadura de cortesa, su mirada,
frecuentemente perdida, palabras que, de vez en cuando, haba dejado escapar.
Y cules habrn podido ser los motivos de los Siete? pregunt, aunque ella y
Falkayn haban hablado de eso durante horas y horas en el viaje hacia el Sol.
Ya intent hacer una lista con unas cuantas causas por las que los humanos se
salen del buen camino le record l.
Hay otra cosa adems aadi Van Rijn. Las Compaas se hallan muy cerca
de hacerse con el gobierno del Mercado Comn. Por lo menos, el gobierno no hace nada
que ellas no deseen y hace todo lo que ellas quieren. Yo, que soy un independiente, veo
en ello una amenaza, pero no albergo deseos de poder. Slo deseo que me dejen jugar y

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hacer mis pequeos trucos. Pero los amos de los Siete no piensan as, o no se habran
organizado como lo han hecho. Deben temer el da en que las Compaas se lancen
activamente al espacio. Qu cosa sera mejor, contra eso, que tener un gobierno propio,
un gobierno fuerte? Pero como ese gobierno no existe an, tienen que construir un
imperio, y despus hasta podrn darse el lujo de que se conozca todo el alcance de la
conspiracin.
Aliados con Babur..., s, en cierta forma tiene sentido dijo Eric. No es
probable que las dos razas entren en colisin, no necesitan el mismo tipo de cosa,
excepto por ejemplo algo como Mirkheim, y podran llegar a un acuerdo para
repartrselo. Mientras tanto, Hermes sera la base del poder humano en aquella zona,
bajo un gobierno totalitario.
Se interrumpi para dar un puetazo a la mesa.
No! grit.
De acuerdo intervino Van Rijn. Estamos hoy aqu para ver qu es lo que
mejor podemos hacer.
Todo el mundo tiene una idea ms o menos clara de la situacin? Muy bien,
todos a subirse las mangas, y pensemos nuestras prximas acciones.
Sandra sorbi su clarete, como si el gusto de la desaparecida luz solar pudiese
darle fuerzas.
Por supuesto, no quieres informar al Mercado Comn adivin.
Claro que no replic Van Rijn. Comprenden la debilidad del enemigo,
atacan, ganan..., y quin se queda con Mirkheim? Las compaas.
Aplastaran a los Siete sin piedad aadi Falkayn. No creo que el imperio
que consiguiesen formar en el espacio fuese menos vicioso..., ni ms inclinado a la
liberacin de Hermes. Claro que haran que Babur se retirase; pero la tentacin de
imponer all un gobierno ttere que construyese un estado corporativo a imagen del
Mercado Comn y que fuese consecuentemente obediente en cuanto a sus relaciones
internacionales... les resultara difcil resistirse a eso.
Van Rijn se volvi hacia Eric.
Por eso fue por lo que yo hice lo posible para retrasar la integracin de tu fuerza
con la del Sol le explic. Tena el presentimiento de que era mejor conservar tu
libertad de accin. Ahora sabemos que s lo es.
Aquello tambin haba estado en la mente de Sandra durante muchos das, pero
decirlo en voz alta le pareci como si penetrase en un puente que se rompera con su
peso.
Ests proponiendo que nos marchemos y hagamos la guerra por nuestra
cuenta.
S, pero no ataques directos contra Babur. Ataquemos propiedades de los Siete,
las tienen poco defendidas. Despus podemos dejarles escoger: o retiran su apoyo a sus
aliados y de esa forma ambos tienen que hacer la paz con nosotros, o les arruinamos.
No tenemos por qu precipitarnos apremi Falkayn. Por ejemplo, decrselo a
otros miembros independientes de la Liga, cuantos ms mejor, convencerles de que se
unan a la lucha, valdra la plena y ahorrara bastantes vidas.
Entonces querr su parte, cuando se firme la paz objet Eric.
S dijo Falkayn. Y no crees que ser mejor que lo hagan? De esa forma
podramos salvar algo de estabilidad, algo de decencia.
Sandra pensaba: Mientras tanto, la agona de Hermes sigue adelante. Pero yo no
me atrevo a oponerme a esto, no tengo la sabidura suficiente para pensar en una
solucin mejor.
Habr alguien que la tenga?

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Desde una terraza de la casa de Van Rijn, en Delfinburg, David y Coya


contemplaban de nuevo el mar de noche. A sus espaldas dorman sus hijos. Ante ellos,
una bajada envuelta en sombras que llevaba al muelle de los yates, poblado de hileras
de fantasmagricas formas de barcos.
Ms all, el fuerte viento levantaba olas que corran hasta romperse en blancura,
surgan de nuevo y seguan su carrera hacia adelante. Sobre sus cabezas se arqueaba un
cielo sin luna recorrido por estrellas que parecan volar entre jirones de nubes.
Es la tercera vez que te vas deca ella. Debes realmente hacerlo?
No voy a dejar a Adzel y a Chee peleando solos en mi propio planeta, verdad?
dijo l asintiendo.
Pero s puedes dejarnos a nosotros... ella se detuvo. No, lo siento. Olvida
que esa idea ha cruzado mi cabeza.
Esta vez ser la ltima prometi l, y la atrajo hacia s.
Ninguno de ellos habl, pero ambos pensaban lo mismo: Si no se vuelve a casa,
es la ltima vez, no hay duda. Pero lo que Coya dijo fue:
Muy bien, porque despus me llevars siempre que te vayas a dondequiera que
sea. A m y a los nios.
Si es que voy a algn sitio, querida. Despus de todo este alboroto me sentir
muy feliz establecindome en la Tierra y dejando que los trpicos me tuesten los huesos.
Ella sacudi la cabeza haciendo girar su cabello negro.
No lo hars, ni yo tampoco. No es un mundo para Juanita y Nick. No estars
imaginando que esta guerra va a limpiarlo, verdad? No, la podredumbre crecer ms y
ms. Nos marcharemos de aqu mientras todava podamos hacerlo.
Hermes... durante un rato estuvo callado y continu: Quiz, ya veremos...
El universo es grande.
El viento soplaba muy fro y la espuma levantada por las resonantes olas estaba
fra, fra y amarga.

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Abdallah Enterprises, una de las compaas que formaban los Siete del Espacio,
guardaba su centro en el planeta Hopewell contra posibles asaltos desde el exterior y
sabotajes desde el interior. Pero lo primero pareca tan poco probable que slo haba una
corbeta en rbita alrededor del planeta y sus sucesivas tripulaciones nunca se haban
enfrentado a un problema mayor que el de llevar el tiempo hasta ser relevadas.
El destructor North Atlantis aceler para entrar en combate. A pesar del riesgo
que ello significaba, Eric pens que deba mandar un mensaje de aviso. Apartaos antes
de que ataquemos. Fue replicado por un juramento asombrado, seguido de un puado
de misiles y un rayo energtico.
La nave de Hermes se ech a un lado siguiendo su propio empuje. Los torpedos
que la seguan maniobraron incluso con ms agilidad, pero ahora disfrutaban de una
buena posicin sobre ellos. La nave lanz una cegadora tormenta de rayos que
desintegraron los misiles formando fuentes de fuego, oscureciendo momentneamente
las estrellas y el sereno disco del mundo. Eric quera reservar las municiones que no
seran fciles de reemplazar y no replic con el mismo tipo de ataque, sino que orden
que se acercasen al enemigo hasta que estuviese al alcance de las armas energticas.
Atacad, dijo, y una llamarada de energa nuclear salt al exterior. . La corbeta aceler
para escapar, pues al ser su masa ms pequea poda cambiar de velocidad con ms
rapidez. La North Atlantis la sigui concienzudamente, destruyendo o rechazando los
misiles, absorbiendo los disparos de los caones explosivos con las placas de su
armadura, disparando sus propias armas siempre que las variables configuraciones de la
batalla la llevaban lo suficientemente cerca de su presa. Despus de horas de combate,

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los supervivientes a bordo de una ruina saban que no podran escapar nunca e hicieron
seales que significaban rendicin.
Os felicito por vuestro coraje contest Eric, aunque podrais haberos
preguntado si vala la pena todo ese esfuerzo. Podis descender en Hopewell con los
botes salvavidas. Os aconsejo que no lo hagis cerca de Ciudad Abdallah.
Los sistemas de comunicacin le haban informado ya de lo sucedido all. Muddlin
Through, que la acompaaba en su viaje, la dej combatiendo y haba penetrado en la
atmsfera.
Falkayn emiti las palabras que saba pondran en peligro su vida.
Atencin..., atencin... Vuestros dueos han conspirado con Babur para
provocar la guerra... El ejrcito de Hermes va a demoler las instalaciones de la
compaa... Evacuadlas inmediatamente.
Un enjambre de vehculos espaciales sali al encuentro, pero Muddlin Through no
era nave especializada en alcanzar grandes velocidades en el vaco, totalmente intil
sobre un planeta que haba sido Streak. Unos pioneros comerciales deben estar
preparados para encontrar problemas en cualquier tipo de ambiente. La nave descendi
describiendo grandes espirales, de las que se apartaba de cuando en cuando para
esquivar un misil o destruir un oponente.
Desde el asiento del piloto, Falkayn vea la tierra y el mar ante sus ojos en locos
remolinos, las nubes enmarcando el azul brillante del da, las mquinas blicas que
relampagueaban ante su vista como gotas de lluvia llevadas por el viento. Aqul no era
el tipo de combate espacial que slo poda ser dirigido por computadora. Los
movimientos eran demasiado rpidos, las acciones demasiado impredecibles. Fundi su
intuicin con la lgica de Atontado, su personalidad y la de la nave se hicieron una sola y
cogi el timn. Los motores rugieron, en el exterior el aire aull y hasta su olfato lleg el
fuerte picor del ozono.
Hoo y ja! llegaba la voz de Van Rijn desde la torreta del control de
armamento, desde donde persegua, divisaba, disparaba, controlando l mismo todo el
sistema, enviando una nave tras otra a su tumba meterica. Bien, bien, bien! As que
mirndome con malos ojos, eh? Te lo devolver ahora
mismo! Vaya, se fue un buen tiro en contra nuestra, casi nos alcanza; pero no
tan bueno como este otro! Qu me dices? Ah va otra fuera de combate!
Al final, Muddlin Through fue la nica nave suspendida en el espacio y el silencio
rein durante una media hora.
Debajo se extenda una tierra que haba sido rica. Los mineros, los constructores
y los industriales la haban desgarrado y emponzoado hasta el punto de que ahora el ro
discurra envenenado entre montones de basuras, aceras y almacenes de desechos,
llevando la muerte al mar. Pero en Hopewell haba habido pocas protestas por parte de
los colonos humanos. Aquello no era la Tierra, an haba espacio en abundancia, nadie
tena que vivir en el lugar donde se engendraba tanta prosperidad. Adems, el gobierno
local perteneca a Abdallah Enterprises. En el centro del desierto que haba creado, la
ciudad alzaba torres esplndidas sobre pavimentos de muchos colores. Contemplndola,
Falkayn pens: A su manera, esta era fue grande; yo tambin la echar de menos.
Los coches huan en manadas, y vistos desde aquella altura parecan piojos. Tuvo
que hacer un esfuerzo para recordar que cada uno llevaba su carga de terror, confusin,
esperanzas destruidas, recuerdos de seres queridos que estaban en otro lugar o temores
por otros. La guerra borraba de la conciencia todas aquellas peculiaridades. No tuvo
nimos para hablar ms con aquel mundo y dej que una grabacin se repitiera
sucesivamente: Hermes Libre ataca a los Siete porque son los aliados de Babur.
Nuestra campaa terminar cuando termine la guerra contra el Mercado Comn y las
ocupaciones de Hermes y Mirkheim. Llevad nuestro mensaje. Mientras, quiz algn da,
su mujer y sus hijos huyesen de la misma forma, porque, cundo iba a conocer la
seguridad la civilizacin en el futuro?

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El tiempo que les dio para escapar fue generoso. Durante quince minutos nada se
movi, y despus lanz el primer torpedo.
Con cincuenta kilotones fue suficiente. Estall una pelota de fuego, el humo y el
polvo se elevaron formando un pilar monstruoso que se extendi como un hongo
bordeado de hielo, las reverberaciones hicieron resonar el casco de la nave, y cuando
todo se disip y de nuevo pudo verse algo, en la tierra haba un crter del que salan
unas cuantas vigas retorcidas como los dedos de un hombre muerto.
Ponte en rbita a diez radios y esperaremos a que North Atlantis termine su
trabajo dirigi Falkayn.
Se reuni con sus compaeros de viaje, Van Rijn y el ingeniero Tetsuo Yoshida,
cuando Hopewell haba vuelto a convertirse en un precioso globo blanco y azul entre las
estrellas. El mercader segua estando muy contento.
Hurra, hurra! grit. Me siento rejuvenecido! Tuvimos lo que Aristteles
llamara una catarsis, y eso me ha dado un apetito abismal. Qu os gustara comer?
Supongamos que ase rpidamente un poco de jamn de Virginia con patatas dulces y
ensalada Csar...
Despus respondi Falkayn. No tengo hambre. Van Rijn le mir con
atencin.
Tu conciencia te est molestando, verdad? Pero es una tontera, muchacho.
Hemos ahuyentado a mucho de lo animal que hay en nosotros, destruyendo algo que
bien mereca ser destruido. Es quiz un pecado que disfrutemos con ello? A m me
encantara llevar a cabo ms ataques como ste.
Yoshida enarc las cejas, y dijo:
Yo no objetara personalmente, pero o mucho me equivoco, seor Van Rijn, o
prometi a sus compaeros de conspiracin limitarse a esta nica accin si le daban
permiso para tomar parte personalmente en ella.
Es demasiado valioso para arriesgarle, record Falkayn, primero como el lder de
toda nuestra estrategia y despus como nuestro principal negociador. Mi trabajo de
ahora en adelante consistir en llevarle a salvo hasta la base que escoja y despus
actuar como su consejero y representante especial.
Aunque maldita sea, tiene razn. Tomar parte personalmente en la batalla era
algo que necesitbamos con urgencia. Hasta yo mismo, yo tambin.
Cierto musit Van Rijn. As que tenemos semanas por delante, quiz meses
en los que no podremos hacer otra cosa que sentarnos sobre nuestra propia grasa. Se
os ocurre cmo podramos utilizar nuestras mentes para algo constructivo mientras
esperamos el curso de los acontecimientos?
El pquer dijo Atontado.

Los expertos se haban puesto de acuerdo en que para que Mirkheim se pusiese
de nuevo a producir se necesitara tiempo, dinero y bastantes vidas. Sin embargo,
reservas de metales y supermetales fundidos ya en lingotes yacan esperando el
embarque y su valor era incalculable. Las fuerzas de ocupacin baburitas recibieron
instrucciones para permitir que los hombres de la Compaa Estelar de Metales los
embarcasen sobre la base de un reparto de beneficios. A su vez, la Estelar contrat a la
Transportes Interestelares para que los transportase a sus numerosos mercados.
En las profundidades del espacio, unas naves que haban estado esperando
vigilantes, se pusieron al lado de los cargueros, igualaron la fase de hipervelocidad y
mandaron una seal de que deseaban enviar gente a bordo. Los capitanes no
sospecharon nada malo y accedieron. Pero los que entraron, sonrientes, iban armados y
bien protegidos. Tomaron rpida posesin de las naves en todos los casos.
Las tripulaciones de los cargueros fueron enviadas a diversos planetas en sus
botes salvavidas, con la noticia de que Hermes Libre confiscaba la nave y la mercanca.

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Las prdidas de la compaa de seguros Timebinders, una de las de los Siete, fueron
abrumadoras, y las de Estelar e Interestelar tambin, porque el seguro slo cubra
menos de la mitad del valor de aquellas mercancas.

Unos hombres aterrizaron en zonas desoladas del planeta Ramanujan y volaron


con propulsores y sin ser vistos hasta las cercanas de la ciudad de Maharajah. A una
hora sealada se reunieron junto a un grupo de torres que constituan los carteles
generales de la compaa Sistemas XT. Despus de reducir a los guardias, volaron un
equipo que llevara aos reemplazar y destruyeron bancos de datos que nunca podran se
reemplazados. Los prisioneros, a quienes despus liberaron, dijeron que se haban
identificado a s mismos como un comando de Hermes Libre.
XT haba controlado la economa de aquel planeta, y por tanto el gobierno era su
servidor. Al haber un desempleo masivo, fue sucedido por bancarrotas, motines,
malestar social. El pueblo pidi unos legisladores que fueran leales al planeta Ramanujan
y el parlamento se disolvi con un voto de no confianza.

Snchez Ingenieros estaba embarcada en un ambicioso proyecto en el estril


planeta llamado St. Jacques, muy rico en minerales, proyecto que hara que sus recursos
fuesen fcilmente accesibles a los humanos que habitaban en su mundo gemelo,
Esperanza. Los lderes de la colonia, que no se dejaban comprar por nadie, haban
firmado una rgida clusula de penalizacin por incumplimiento del contrato.
De repente, los tcnicos se declararon en huelga, alegando que la guerra
aumentaba considerablemente los riesgos. Los detectives se enteraron, y los directivos
de la empresa revelaron que los jefes del sindicato de tcnicos se haban dejado
sobornar. No haba pruebas legales disponibles, por lo menos no se obtendran sin un
proceso legal desastrosamente largo, y adems, si ste se resolva en su contra, las
personas implicadas no tendran ms remedio que marcharse de la jurisdiccin
esperanciana.
La respuesta es sencilla dijo su portavoz por encima de su puro al director
general de Snchez. Utilice su influencia para detener la guerra.
Mas, en el mejor de los casos, la compaa quedara gravemente daada.

Desarrollo Galctico posea una de las lunas de Germania, que haba convertido
en una especie de grandes almacenes para toda aquella vecindad estelar. All aterrizaron
unas naves, y despus de una batalla corta, pero violenta, sus tripulaciones se
apoderaron de todos los tesoros con gran eficiencia, y despus de regresar al espacio
bombardearon las instalaciones.
Estos ni siquiera pretendieron ser de Hermes. Eran de la Sociedad para el Castigo
del Pecado y de la Sociedad de Aventureros que queran castigar a los Siete por su
nefanda alianza con los baburitas.
La polica espacial de Germania no movi ni un solo dedo mientras dur el ataque.
Despus el gobierno rechazara las acusaciones de complicidad, declarara haber sido
tomado por sorpresa y se hara cargo de las restantes instalaciones que Desarrollo
Galctico tena en el sistema mientras tanto no se llegue a un acuerdo que, en vista de
la actual emergencia, sea ms en inters general...

Los Siete devolvieron los golpes. Sus naves fueron acompaadas por naves de
guerra baburitas. Anunciaron que Babur ejerca as su deber y su derecho a suprimir la
piratera. Muy pocos seres se lo creyeron.
Golpes brutales cayeron sobre las bases de las compaas hostiles, pero en su
mayora haban sido previstos, por lo que fueron abandonadas. El dao fue por tanto
comparativamente pequeo. El carcter del tpico operador independiente era tal que
consider aquello como una inversin..., si fuera de otra forma se habra unido haca

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tiempo a alguno de los grandes. Podra arruinarse con aquello, pero si no, sera muy rico.
Una participacin en Mirkheim, la competencia por parte de los Siete muy reducida;
mientras tanto, reparto del botn... Vea la oportunidad ante l y corra hacia ella.
Tanto los independientes como los de Hermes podan repostar en cien mundos
distintos, atacar en donde quisieran y volver a desvanecerse en el infinito. Babur no tena
ventaja semejante. Y el Mercado Comn, al ver que las fuerzas de la Banda Imperial
estaban dispersas y bajo fuego, lanz naturalmente ataques sonda, que con el tiempo y
la falta de una respuesta efectiva, intensific. En cuanto a los Siete, toda la compleja
estructura en la que haban basado su poder estaba crujiendo, y cuando Timebinders
Insurance dej de pagar las prdidas, supieron que tenan que hacer la paz, al precio que
fuese.

La primavera estaba en su apogeo cuando el ejrcito patriota atac Starfall. El


ataque tuvo dos vertientes: los seguidores de Christa Broderick en la ciudad y en sus
alrededores, que durante el invierno se haban limitado al espionaje y al sabotaje
mientras cobraban fuerza, aparecieron en las calles. Cayeron sobre los mercenarios que
salieron a su paso, rodearon enclaves estratgicos como el hotel Zeus y comenzaron a
bombardearlos. Al mismo tiempo, las guerrillas que Adzel y Chee Lan haban conducido
en las colinas de Arcadia y las Montaas Cabeza de Trueno entraron por el oeste y se
dirigieron hacia la Colina de los Peregrinos, con la intencin de tomarla. Haban llegado
en una extravagante diversidad de coches, autobuses y camiones, protegidos por
vehculos atmosfricos enviados por la armada ducal. Pero ahora aquella armada
combata con las naves del enemigo y la lucha por la ciudad deba dirimirse sobre el
terreno.
Mientras las fuerzas del enemigo se negaron a rendirse fue necesario desalojarlos
de uno en uno, cuerpo a cuerpo. Si la flota de Hermes Libre alcanzaba la victoria un
proyectil de cabeza nuclear les aniquilara, pero a costa de perder la ciudad. Los hombres
de Benoni Strang seguan combatiendo con la esperanza de que los suyos ganasen la
victoria espacial y por tanto tuviesen a todo el planeta como rehn...; aquellos nativos
que haban servido libremente su rgimen revolucionario tambin combatan por miedo
al castigo que por cierto les aguardaba.
Adzel trot a lo largo de la explanada, que reson bajo sus cascos. Bajo el brazo
llevaba un rifle, y Chee, montada sobre sus hombros, manejaba un arma energtica. La
mayor parte de los soldados, que les seguan cautelosamente, llevaban antiguallas, las
armas de caza que existan en todas las residencias aisladas en el campo y en las
montaas. La artillera que arrastraban entre ellos caones, morteros, lanzadores de
cohetes utilizaba explosivos qumicos y haba sido fabricada clandestinamente en
cientos de pequeas fbricas y talleres domsticos, segn los planos retirados de los
bancos de datos pblicos antes de que el primer soldado baburita hubiese aterrizado.
La tarea verdaderamente difcil haba sido coordinar todo el esfuerzo a lo largo y
ancho del planeta y con el retorno en son de guerra de la Gran Duquesa Sandra. No slo
los Leales y las Familias, tambin ms de un Traver sentan odio contra el poder; cuando
la gente est acostumbrada a la libertad, gobernar por medio del terror no da buenos
resultados, especialmente cuando hay esperanzas de liberacin. Y la rgida censura de
Strang no haba podido ocultar por completo el hecho de que la causa de Babur estaba
perdiendo batallas.
Arriba pasaban las naves, que vistas desde el suelo eran tan irreales como las
estrellas; parecan simples motas brillantes. La realidad era la dureza bajo las plantas de
los pies, el sudor, el aliento contenido con dificultad, el paladear el hecho de que pronto
se poda estar muerto, pero que no haba forma de volver atrs. A la derecha flua el
Palomino, pardo y susurrante; la orilla opuesta se alzaba en pendientes cubiertas de
verdor salpicadas de villas y de rboles de color dorado. A la izquierda haba casas ms
antiguas, pegadas unas a otras, desiertas y con las ventanas cerradas a cal y canto.
Delante se alzaba la colina, paseos y terrazas, jardines y senderos techados por el
ramaje que conducan a la masa gris del Registro Antiguo. Detrs se alzaban los encajes
de la Estacin de Seales y una visin pastel del Nuevo Registro. Por el este llegaban los
sonidos de los disparos.

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Ests temblando le dijo Chee a Adzel.


Hoy me ver obligado a matar de nuevo contest el wodenita.
John Falkayn aceler el paso y se puso a su lado. Como los otros humanos,
estaba desaliado, serio y sombro, vestido con los trajes ms bastos que tena y, a
manera de uniforme, una banda azul enrollada en el bceps izquierdo, donde llevaba
cosida la insignia de coronel, recortada de una lmina metlica.
Debemos girar por aquel sendero dijo sealando en su direccin. Nos llevar
dando un rodeo hasta un bosquecillo de milhojas que nos proporcionarn algn refugio.
De acuerdo dijo Adzel, y tom esa direccin.
Las balas comenzaron a aullar junto a sus odos seguidas por el chasquido de sus
rifles. Un hombre grit, se llev las manos al estmago y cay de rodillas. Sus
compaeros se apartaron entre s an ms y avanzaron agachados en zigzag, como Chee
les haba enseado. Varios se tiraron al suelo para responder al fuego, antes de seguir
adelante.
Cuando se acercaron al bosquecillo el tiroteo arreci, convirtindose en un
zumbido que desgarraba el follaje, incrustndose en la madera y a veces en la carne.
Rayos de energa iban y volvan al Registro Antiguo dejando un rastro de trueno y olor
acre. Adzel iba de un lado a otro calmando a los hombres y disponindoles en formacin.
Un disparo de cuando en cuando rebotaba en sus escamas. Chee se acurrucaba, pues era
un blanco diminuto, y debido a la distancia no malgastaba ningn disparo.
El enemigo est concentrado en ese macizo edificio de piedra dijo Adzel.
Nuestra primera accin debe ser neutralizarlo.
Destruirlo? Eso es lo que quieres decir? dijo John Falkayn. Dios mo, no.
Los archivos, las crnicas. .. Ah dentro est todo nuestro pasado.
Todo vuestro incierto futuro est ah dentro tambin replic cortante Chee.
La artillera fue dispuesta en posicin y activada. Las armas rugieron, los cohetes
silbaron, los explosivos provocaron nubes de asombro, humo y chispas. El Registro
Antiguo se derrumb lentamente. Por fin, los enormes brazos, el hombre mir
vagamente hacia arriba y jade:
Escucha, dselo a ellos. Por qu no se lo diras? No eres humano, no te importa
todo esto. Yo fui el que plane esto..., yo, desde el principio, por el bien de Hermes, slo
por el bien de Hermes... Un nuevo da en este mundo que amo... Dselo a ellos. Que no
lo olviden. Habr otros das.

El ejrcito ducal triunf en el espacio de su planeta nativo porque, adems de


contar con considerable ayuda de los mercaderes independientes, Babur haba llamado al
sol Mogul a gran parte de la fuerza que mantena en Hermes. Esto haba sido debido a
que los Siete se haban retirado como aliados desordenadamente, en caos.
A partir de all, la derrota de Babur dependa nicamente del tiempo y de su
voluntad; la falta de piezas de repuesto para partes de las naves que se deterioraban con
rapidez hubiese hecho que el tiempo fuese muy corto. No sorprendi, por tanto, a Van
Rijn que la Banda Imperial negase una batalla final; treinta aos antes haban mostrado
la inteligencia suficiente para cortar sus prdidas en Suleimn. Sin embargo, cuando
enviaron sus mensajeros directamente a l, admiti que se haban ganado su asombrado
respeto. Todo el tiempo haban sabido tanto sobre la civilizacin Tcnica?
El encuentro tuvo lugar cerca de Mirkheim, entre un par de naves. Chronos se
present listo para entrar en combate llevndole a l y a Sandra (David Falkayn y Eric
Tamarin-Asmundsen estaban detrs al mando de la flota unida y preparados a cobrar
venganza si fuese necesario). La nave baburita, humildemente, no llevaba armas.
Estaban en rbita entre incontables soles semejantes a diamantes mientras se
intercambiaban imgenes.

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El pequeo ser se irgui ante el receptor y habl por un vocalizador. A Sandra ya


no le pareca feo. Y era slo su imaginacin o senta pena en las inexpresivas palabras
que salan del aparato?
... Fuimos utilizados. Comprendemos que nosotros mismos estbamos entre
aquellos que nos utilizaban... Hagamos la paz.
Y qu pasa con el Mercado Comn? pregunt ella.
Prepara su gran batalla. Pero an no es fuerte.
Espera un momento dijo Van Rijn, y cort la transmisin del sonido. Se volvi
hacia la mujer.
Tiene razn. Las Compaas querrn luchar hasta el fin si es posible, para ganar
todo lo que los Siete han perdido. Pero si nosotros, los de Hermes y los independientes,
dejamos de luchar, si utilizamos nuestra influencia contra la guerra, si dejamos entrever
que nosotros resistiremos con Babur, el deseo de la gente de seguir gastando dinero y
vidas se desinflar en la Tierra y en la Luna hasta que ni siquiera el gobierno del Mercado
Comn pueda continuar.
Perpleja, ella contest:
No puedo creer que nosotros vayamos ahora a ponernos de parte de esas...
criaturas. Despus de lo que han hecho.
Las palabras de l vinieron rotundas.
Pero s puedes creer en ms gente asesinada? No se trata de que nos
pongamos codo a codo con los baburitas, el nuestro se congelara y el suyo se
evaporara. Se trata simplemente de que detengamos rpidamente las hostilidades, con
unas condiciones buenas para todo el mundo, y que despus presionemos en el Mercado
Comn para aplastar a esos chalados que exigen una rendicin incondicional.
Sandra recorra el puente a grandes zancadas. Sus msculos anhelaban un
caballo, un poco de surfing, un sendero entre glaciares. La pantalla slo le ofreca
inmensidades. Van Rijn estaba sentado como una araa, chupando una pipa cuyo hedor
le haca picar la nariz. En la pantalla pequea, la forma del no humano esperaba
pacientemente.
Qu crees que debemos proponer? pregunt ella.
Ya hemos hablado muchas veces de esto contest l. Ahora que hemos
visto lo ansiosos que estn los baburitas por firmar la paz, dejemos unas cuantas cosas
en claro.
El gobierno del Mercado Comn nunca reconocer a los independientes como sus
agentes, de la misma forma que tampoco poda en realidad reconocer a la Liga. Alguien
ms con poderes de decisin, adems del gobierno? Demasiado peligroso. Podra hacer
que la gente comenzase a pensar si realmente necesitan polticos y burcratas por
encima de ellos.
As pues, t, que encabezas el gobierno de Hermes, tienes que dar la cara por
nosotros. Hermes se apodera de Mirkheim, como habas propuesto originariamente, bajo
un tratado en el que se afirme que conceders licencias a compaas de cualquier parte
del universo. Un impuesto razonable sobre esas licencias para compensar todo lo que
habis perdido en la guerra, ms un pequeo extra para comprar bienes que no tenis
en vuestro planeta, como equipamiento industrial pesado y ginebra. Babur debe ser
desarmado. De todas formas, su flota pronto sera intil, sin piezas de repuesto del
exterior; adems, el Mercado Comn no firmara la paz si Babur fuese a rearmarse. No
obstante, Hermes garantizar su seguridad, adems de concederles una parte en la
explotacin de Mirkheim Van Rijn no pudo evitar una risa parecida a un gorgoteo.
Babur se convertir en vuestro protectorado! Msica celestial!
Sandra se detuvo, se cruz de brazos, le mir a los ojos y pregunt con intencin:
Y qu me dices de ti? T y tus compaas de piratas? Pete, si estuvieras
conmigo aqu.

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Pero l no pidi nada, slo contempl la Va Lctea, y dijo speramente:


Ese no es un problema de tu incumbencia. Danos a los que as lo solicitemos
una oportunidad en Mirkheim y todo lo dems ser un hueso que roeremos entre
nosotros. Muchos huesos debern secarse antes de que lo que ha muerto pueda volver a
resurgir.
El se dio un puetazo en la rodilla y pregunt:
Ests lista para negociar sobre estas bases? Aturdida, ella asinti. El hombre
se volvi hacia el aliengena.

21
En medio del triunfo y la pena, las reuniones, los forcejeos, las celebraciones y los
duelos, en Windy Rim de Hermes se celebr una fiesta privada, una fiesta de despedida.
Dos de los asistentes partiran pronto hacia el Sol a bordo de la Chronos: David
Falkayn y Eric Tamarin-Admundsen. Sin embargo, haca semanas que no se vean, cada
uno ocupado con diferentes aspectos de la gigantesca confusin creada. Era la primera
oportunidad que tenan para hablar tranquilamente desde poco despus del armisticio.
Despus de la cena se alejaron de los dems durante un rato.
La sala que escogieron para su conversacin era un estudio, con las paredes
cubiertas por paneles de madera bellamente veteada, estanteras de cdices con forros
de pieles, retratos de los antepasados, una panoplia con armas, un escritorio sobre el
que haban sido escritas muchas decisiones importantes. Una de las ventanas se abra a
la juventud de la noche. El aire era fresco, fragante, vivo, con el sonido del ro abajo en
el can.
Falkayn alz su copa. Felicidades. Los bordes de los recipientes chocaron. Los
hombres se acomodaron en profundos sillones y bebieron, un cierto sabor a humo de
turba, al mundo de donde era originaria su raza.
Bien dijo Falkayn. As que eres el nuevo embajador de Hermes.
Oh no replic Eric. Runeberg condujo nuestros asuntos con gran
competencia desde todos los puntos de vista durante la guerra. Queremos que siga
hacindolo. Mi ttulo ser el de enviado plenipotenciario, cabeza de nuestros
negociadores con el Mercado Comn.
Por qu t? Por supuesto que no quiero ofenderte, pero qu experiencia
tienes en ese tipo de cosas?
Eric sonri torcidamente:
Yo tambin me lo he preguntado a m mismo. De hecho, me opuse con fuerza,
pero Madre insisti... Es un asunto poltico. Soy el presunto heredero despus de ella, el
personaje ms importante que Hermes podra enviar a las negociaciones; adems, ella
tiene de sobra que hacer aqu. En la Tierra eso debe influir, ser una prueba de que
estamos muy decididos a llegar al tipo de acuerdo que queremos. Y... tambin aqu
servir de algo que la Gran Casa Ducal contine ocupndose de los asuntos importantes.
Entiendo Falkayn estudi aquella figura fuerte
y de aspecto vulgar. Yo tambin creo que es una buena eleccin, y no lo digo
por adularte. Sers mucho ms que un hombre, la sangre de Nicholas van Rijn y Sandra
Tamarin... Eric se sonroj y dijo:
Quiz. Pero no estoy entrenado en la diplomacia, no conozco la forma de
hacerlo, los trucos, las dilaciones... David, amigo mo, quieres ayudarme? Podrs
hacerlo?
Cmo?

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Con consejos y... no lo s. T hazlo Eric baj la vista y continu: Si es que


no ests demasiado ocupado.
Desde luego que tendr que ocuparme de muchas cosas como para poder
meterme en los. Voy a hacerme cargo de la Solar de Especias y Licores y a intentar
mantenerla a flote durante todo el periodo difcil que va a venir Falkayn dio un pequeo
sorbo a su bebida, y cogi su pipa. Ahora que lo pienso, eso har que me meta en los.
Eric se le qued mirando fijamente.
Y el seor Van Rijn? pregunt.
El condenado estar recorriendo el espacio durante bastantes aos reparando
las vallas rotas y no dudo que construyendo algunas nuevas con piedras robadas a la
competencia. Me gustara... Ah, bueno, no puedo ir de todas formas, soy un hombre que
tengo una familia Falkayn carg la pipa antes de continuar: Pero s, Eric, de alguna
forma encontrar el tiempo y la energa para poder ayudarte en lo que pueda; tu trabajo
es ms importante que el mo. De hecho, podra decidir no cumplir con el mo si no
pensase que es de algn valor para el tuyo...; quiero decir, devolver alguna estabilidad a
esto que nos gusta llamar civilizacin. Una fuerte compaa privada bajo el liderazgo
adecuado puede contribuir hacia ese fin..., por lo menos durante cierto tiempo.
Qu es lo que quieres dar a entender? pregunt Eric.
Falkayn se encogi de hombros al tiempo que replicaba:
Cada vez comparto ms la opinin de Gunung Tuan. La herida infligida en el
viejo orden de cosas es demasiado profunda y no veo nada que valga la pena para
reemplazarla. Nosotros dos podemos comprar tiempo, quiz incluso unas cuantas
dcadas, antes de que nuestras divisiones y vendajes se abran otra vez. Mientras tanto,
podis construir algo en Hermes. Y yo..., yo puedo buscar un lugar donde empezar de
nuevo.
Nunca te haba visto tan triste, David dijo Eric con voz conmovida.
Falkayn sonri y su sonrisa era autntica, aunque no se trataba de la sonrisa de
un hombre joven.
Bueno, yo soy bsicamente optimista, como debes serlo t. Cuando llegue el
momento, espero que nosotros y nuestros seres queridos pertenezcamos al tipo de los
que sobreviven. Y, hasta entonces, podemos encontrar un montn de felicidad.
Se ech hacia delante y golpe ligeramente el hombro de su compaero.
Piensa le dijo, vas a casarte con Loma, yo vuelvo con Coya y los nios
levant la copa. Por ellos.
Por ellos respondi Eric, que haba recobrado el entusiasmo.
Ellos son todo lo que importa en la vida, no es as? dijo Falkayn, y bebi.

Van Rijn y Sandra paseaban por la terraza. De la casa llegaba una luz suavizada
que se perda pronto en la oscuridad. Por encima estaban las masas de rboles y colinas
que llegaban hasta el cielo lleno de estrellas, la Va Lctea, el brillo de una nebulosa y de
otra galaxia. Se apoyaron sobre el borde de la balaustrada. Debajo corra el ro, que
resplandeca dbilmente. El agua tintineaba.
Van Rijn dej su jarra de cerveza y mir de reojo a Sandra. Alta, con un vestido
largo azul oscuro que la converta casi en parte de la noche; el cabello suelto caa por
detrs de los hombros y brillaba con la poca luz que haba en aquel momento.
Dios mo, qu aspecto tienes todava! exclam l. Eres demasiado para ser
slo una soberana.
Ella evadi su intento replicando mientras miraba hacia otro lado:
Quiz no lo sea durante mucho tiempo.
O que te haban soltado una lista de demandas exageradsimas.

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Haca muy poco que l regresara de Babur, donde haba estado inspeccionando el
desmantelamiento de las instalaciones de los Siete. Ella se lo haba pedido as, sabiendo
que muy pocas personas seran capaces de asegurarse de que nada fuese escondido
astutamente en algn lugar de todo un sistema planetario.
Me lo han presentado bajo la forma de una peticin, pero su significado es
inconfundible. La organizacin de Christa Broderick ha saboreado la victoria y realmente
tienen derecho a nuestra gratitud. Adems, el terror revolucionario ha dejado muy
debilitados a las Familias y a los Leales, a toda la estructura de los dominios.
An tienes muchos seguidores leales a tu persona, verdad? Incluyendo al
ejrcito.
Claro dijo ella. Pero es que puedo desear que Hermes se convierta en un
estado-polica gobernando una poblacin de esclavos? Las clases superiores tendrn que
sacrificar sus propias libertades para conseguirlo, lo sabes.
Ambos bandos regatearn, maniobrarn, discursearn y deformarn todas las
cuestiones hasta que nadie pueda decir cmo eran en un principio. Adems, sern de dos
bandos; sabe Dios cuntas facciones surgirn, las discusiones seguirn durante aos. No
obstante, al final... Broderick est de acuerdo en que no podemos convocar una
asamblea constitucional hasta que tengamos una paz en firme, y eso me da esperanzas.
Pero despus me temo que deba convocarla. Lo que puedo predecir de momento es que
Hermes seguir siendo un ducado de nombre, pero en la prctica ser una repblica.
Quiz sea lo mejor, quin lo sabe?
Dudo de que a la larga haya mucha diferencia dijo Van Rijn. Autcratas,
plutcratas, timcratas, burcratas, tecncratas, demcratas, todos ellos dicen a los
dems lo que deben hacer a punta de pistola. Nos encaminamos a una era de torpezas.
Su suspiro fue como si bajara la marea.
Fue un buen tiempo mientras dur, verdad? Hasta que lleg la humanidad y lo
estrope todo. Otra vez a la escuela, hijos de Adn. Quiz despus de unos cuantos
azotes ms aprenderis que el agua no slo corre cuesta abajo, sino que alguna vez toca
fondo.
Ella volvi la cabeza hacia aquel promontorio que tena l por perfil.
Quieres decir que la Liga Polesotcnica est acabada? le pregunt. El asinti
pesadamente.
S. Oh, mantendremos el nombre, voy a danzar de un lado para otro como un
hongo en la cazuela para remendar el viejo ropaje de forma que aguante los vientos ms
fros hasta que aquellos que estn cerca de m hayan llegado a un puerto seguro donde
no necesiten tantas metforas. Supongo que an durante un siglo ms seguirn
reunindose solemnes consejos de la Liga, hasta que algn mulo de Napolen sin
sentido del humor llegue y termine la farsa. La mano derecha de la mujer cogi la mano
izquierda del hombre que se agarraba con fuerza a la balaustrada, como si la moviese
una voluntad propia.
Cmo puedes estar seguro, Nick? pregunt suavemente. S, los Siete estn
muy maltrechos y es posible que desaparezcan, pero las Compaas son si acaso ms
fuertes que nunca, y lo mismo ocurre con tus independencias, no es cierto?
El le dirigi una larga e irnica mirada.
De dnde viene esa fuerza? pregunt. Las Compaas y el Mercado Comn
son una misma cosa, se han visto obligadas a preparar el establecimiento de un gran
aparato militar y no lo olvidarn nunca. Los independientes estn aliados contigo. En
ambos casos, es lo mismo que intentaban los Siete: aliarse con un gobierno.
Comprndelo, la Liga fue en un tiempo una asociacin de empresarios libres que
ofrecan bienes y servicios pero que no se los imponan a nadie. Las empresas privadas
no declaran guerras, ni establecen campos de concentracin, son los gobiernos los que lo
hacen, porque gobiernos son aquellas organizaciones que reclaman el derecho de matar
a aquellos que no hacen lo que ellos dicen. Compaas, sindicatos, partidos polticos,

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Iglesias, sabe Dios quin ms, no importa quin se haga con el control de la mquina
gubernamental: la usarn, la usarn y la usarn.
Ah, nosotros los mortales no somos lo bastante sabios como para confiarnos el
poder. La Liga... antes de que surgiera todo este problema estaba dividida y ahora ha
librado una guerra civil. Strang sedujo a los Siete para que secundaran sus planes, pero
no hubiera podido nacerlo de no haber estado maduros para ello. Durante cierto tiempo
podremos fingir que todo sigue bien, pero el cuerpo ha desaparecido. Y el espritu lo
haba hecho antes, mucho antes, cuando hombres que haban sido libres comenzaron a
intentar controlar a otros hombres. Van Rijn tena la vista perdida en la noche.
No habr decisiones importantes de carcter privado predijo. La autoridad
se apodera de todo. Slogans en lugar de ideas, comenzando por los intelectuales, pero
pronto llegando al hombre corriente, al trabajador. Los polticos se nombrarn a s
mismos magos que podrn garantizarnos a todos un paso agradable por la vida,
aprobando leyes, imponiendo impuestos, fabricando dinero a base de aire. Los negocios
e instituciones favorecidas se dividirn el territorio y estrangularn a cualquiera que
pueda desear algo nuevo. Por cada desastre causado por el gobierno, la cura ser ms
gobierno. El poder crecer hasta que su apetito sea demasiado grande para saciarse con
un solo planeta; adems, quiz los problemas domsticos puedan exportarse a punta de
bayoneta. Pero, de alguna forma, los verdaderos brbaros no son nunca aquellos contra
los que se lucha, hasta que es demasiado tarde: la guerra, la guerra, la guerra. Yo os
aconsejara que rezsemos a los santos, excepto que me pregunto si los santos nos han
abandonado lanz al aire la mitad de lo que quedaba en su jarra. Pero cmo hablo!
Cuando un riachuelo se pierde en el mar, lo que queda es sal, como siempre, no? se
ech a rer. No deberamos malgastar el tiempo que el buen Dios nos ha concedido
para beber. Mira, est saliendo una luna.
Sandra le tir de la manga hasta que l la mir a la cara.
Crees seriamente lo que estabas diciendo, Nick?
Bueno, durante las dos generaciones siguientes quiz no sea demasiado malo
para Hermes, si puedes refrescar tu rgimen pronto.
Quiero decir, en general..., te veo... ella se esforz en decir. A veces he
tenido el mismo tipo de ideas y... Qu piensas hacer al respecto?
Ya te lo he dicho. Poner todos los parches que pueda.
Y despus? Si es que an vivimos despus. Con una repentina y extraa
timidez, l apart la vista.
No lo s, espero que poner parches sea divertido, no s si me entiendes. Si no
quiz no lo intentase, siendo un hombre viejo y cansado como soy. Despus?...; la
pregunta es interesante. Puede que despus Atontado y yo... Usar Muddlind Through y
tendremos ms de un buen juego de pquer ah arriba... Quiz preparemos una pequea
expedicin totalmente fuera del espacio conocido, a ver qu podemos encontrar.
Te envidio estall ella. El se volvi con rapidez.
Eh, querida, maldita sea explot. Por qu no vienes tambin?
Ella levant las manos como para defenderse de algo.
Oh, no, imposible.
Bah! l hizo un gesto como si cortara algo. Cmo violaras la conservacin
de la energa si lo hicieras? Quiz la conservacin de la gravedad, quiz. Pero supn que
abdicas dentro de cinco o diez aos. Deja que Eric te suceda antes de que el tiempo le
vuelva comodn. Te vienes conmigo!
Vaci su jarra, la tir contra el suelo y le dio una palmada en la espalda mientras
sealaba al cielo con un amplio gesto de la mano derecha.
Un universo donde todos los caminos llevan al azar continu. La vida nunca
nos falla; nosotros fallamos a menos que la busquemos.
Ella se apart ligeramente, mientras se rea en voz baja.

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No, no, detente, Nick. No vinimos aqu para discutir planes absurdos... o
poltica, o filosofa..., slo para estar juntos. Necesito algo de beber.
Yo tambin dijo Van Rijn. De acuerdo, beberemos a la salud de la luna y del
sol, cantaremos canciones alegres e intentaremos danzar a la msica de un oratorio de
Bach, y no seremos locos solemnes, sino locos honrados, slo acurdate de lo que hemos
hablado.
Le ofreci el brazo, ella lo tom y volvieron a la casa de sus padres.

Adzel se tambaleaba a lo largo de un sendero en el acantilado que conduca hasta


el ro, llevando en una mano una jarra de cinco litros que le haban dado sus luchadores
por la libertad. La haba rellenado ms de una vez con martinis y se le oa cantar desde
un kilmetro de distancia, Baw-aw-abejita-eer abejita dum abejita baw, algo semejante a
un alegre trueno. Vio a Chee sentada sobre una roca al borde del agua y se detuvo.
Hola, pens que te encontrara aqu.
La cynthiana volvi hacia l la boquilla de su cigarrillo, provocando el rastro de
una diminuta cometa roja con su extremo.
Y yo di por supuesto que vendras aqu cuando hubieses bebido lo bastante para
ponerte sentimental murmur ella. Grandulln.
Entre los bosques, el agua y el cielo, Adzel se ergua ligeramente inestable. Se
acercaba la aurora. Por encima de sus cabezas, las estrellas iban palideciendo entre los
farallones del can, que eran an los baluartes de la noche, y por el este suba la
claridad. El torrente brillaba, resplandeca, se enroscaba sobre los troncos y espumeaba
contra las piedras, abrindose camino entre las rocas y la maraa de rboles. La voz del
agua sonaba risuea de acantilado en acantilado. El wodenita aspir largamente la fresca
humedad, los olores del verano de las tierras altas.
Bueno, nuestra ltima oportunidad dijo. Pasado maana emprenderemos
viaje de vuelta hacia nuestros hogares. Evidentemente, estoy deseando volver, s..., pero
han sido buenos aos, verdad? Echar de menos a mis compaeros. Ya se lo dije a
Davy. Llam por telfono a Atontado en Williams Fields y tambin se lo dije, me contest
que no estaba programado para emocionarse, pero... me pregunto si era as. Ahora te
toca el turno a ti, pequeo ser dej caer una mano que era lo bastante grande como
para cogerla entera, pero la caricia fue muy suave y ella la recibi a cuatro patas, con la
boquilla desganadamente cayendo entre los dientes. Ven alguna vez a Woden, tu gente
viaja por el espacio y t estars haciendo inversiones en viajes espaciales y hacindote
rica. Ven a visitarme.
Con esa gravedad? Con ese calor? dijo ella despreciativamente.
Esa salvaje y brillante llanura donde los vientos estn libres y el horizonte sin fin
siempre ante nosotros, donde hay flores bajo nuestros pies, una tierra que es el Nirvana
viviente... Aiyu, Chee, ya s que estoy diciendo tonteras, pero es que me gustara
compartir contigo todo lo que puedas comprender.
Por qu no vienes t a verme? Podramos construirte un juego de propulsores
para que pudieses disfrutar de un viaje de rama en rama.
Crees que me gustara una cosa as?
Espero que fueses lo bastante inteligente para ello. La luz sobre un mar de
hojas, pero llena de formas y misterios, un grito de color en las alas y en los ptalos, las
caadas por donde corren alegres los riachuelos... la cynthiana se reprimi y exclam
: Dood en ondergang, ya estoy haciendo lo mismo que t! Adzel sonri entre sus
colmillos, y dijo:
Por lo menos estamos de acuerdo en que deberamos vernos de cuando en
cuando para intercambiar mentiras sobre los viejos tiempos.
Chee tir la colilla, la enterr en la roca donde estaba sentada y pens si deba
aadir ms narctico al que ya haba tomado. Sus ojos esmeralda en la mscara de su

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rostro se fijaron en la jarra de Adzel, agit la cola como despidindose de la prudencia y


recarg la boquilla con una bolsa que llevaba colgada de la cintura.
Despus de encender el nuevo cigarrillo, declar rpidamente:
Seamos racionales durante un momento, si es que me perdonas la expresin.
Creo que en los aos venideros t y yo volveremos a trabajar juntos sencillamente
porque las circunstancias no nos permitirn disfrutar de nuestro ocio. No podemos volver
a casa y encontrar lo que dejamos atrs en nuestra juventud; quiz est an all, pero
nosotros no somos los mismos, ni tampoco el resto del cosmos. Seremos ricos,
poderosos, yo en trminos absolutos, t en trminos ms relativos con respecto a tu
sociedad, mientras que en el exterior el orden de cosas establecido por el pueblo de la
Tierra se desmorona en el ardiente infierno que ellos mismos estn estableciendo.
El viejo Nick sabe todo esto. Har lo que pueda, aunque slo sea porque nunca
dej una partida mientras tuviese una pequea baza; pero de todas formas estar
haciendo lo que pueda para atajar el mal. Cyn-thia, Woden... nos quedaremos sentados
y dejaremos que se conviertan en vctimas despus que hayamos muerto cmodamente?
O gastaremos nuestro dinero y nuestros conocimientos en ayudarles a prepararse para
cuando llegue el momento? lanz una nube de humo contra la enorme cabeza y
prosigui: No me gusta el panorama admiti; cmo lo maldigo. Yo que me
imaginaba que me retirara rodeada de confort domstico y lujos caros! Pero estaremos
en contacto, Adzel, durante el resto de nuestra vida, ya lo vers.
Un estremecimiento recorri toda la longitud del dragn.
Me temo que tengas razn dijo. Yo mismo he pensado en cosas semejantes,
aunque intent no pensar en ello, porque son cosas que atan al ser a la Rueda... Bueno,
hay cosas que importan ms que la inmediata salvacin de uno mismo.
Chee sonri y su sonrisa fue un relmpago en medio de la atenuada oscuridad.
Vamos a dejar los dos de jugar a hacernos los nobles contest. Mientras
dur nos divertimos jugando a mercaderes. Jugar al poder es menos divertido y, en el
mejor de los casos, slo servir para intentar evitar lo peor. Pero tambin puede ser
divertido y, quin sabe, puede que nuestras razas nos construyan un monumento cuando
un nuevo curso de la historia haya empezado en todos los planetas.
Ser mejor que conservemos el sentido de las proporciones aconsej Adzel.
Puede que les ayudemos a sobrevivir. Qu harn dentro de mil aos?... Vuelve y velo
por ti misma. La realidad es mayor de lo que somos capaces de imaginarnos.
Claro dijo Chee Lan. Y supn que ahora cambiamos de tema, nos reunimos
con los dems y nos divertimos un poco ms antes del desayuno.
Excelente idea, ex compaera de viaje contest Adzel. Sube a bordo.
Ella salt al brazo que l le ofreca y desde all pas a su espalda. Hacia oriente,
unas pocas nubes se tieron de rojo sobre los acantilados.

FIN

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