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Eratstenes naci en Cirene en el ao 276 a.

C y se cree que era de origen


caldeo. Fue matemtico, astrnomo y gegrafo. Alrededor del ao 255 a. C
fue nombrado director de la Biblioteca de Alejandra por el rey Ptolomeo
Evegetes. Trabaj con problemas de matemticas, como la duplicacin del
cubo y los nmeros primos. Hemos podido conocer algo de sus trabajos,
merced a comentarios y citas de otros autores.

Una de sus principales contribuciones a la ciencia y a la astronoma fue


su trabajo sobre la medicin de la Tierra. Estando en la Biblioteca de
Alejandra, encontr un informe de observaciones sobre Siena, ciudad situada
a unos 800 Km. al sur de Alejandra, en el que se deca que el da del solsticio
de verano (21 de junio) a medioda, los objetos (como por ejemplo, los
obeliscos) no producan sombra y en el fondo de los pozos poda verse la luz
del sol. Esto se debe a que est ciudad est sobre la lnea del trpico (en
realidad, 33' al norte del Trpico de Cncer)

Eratstenes realiz observ que, en Alejandra, el mismo da y a la


misma hora no se produca este mismo hecho. Asumi de manera correcta que
el Sol se encontraba a gran distancia y que sus rayos, al alcanzar la tierra, lo
hacan en forma (prcticamente) paralela. Esto ratificaba su idea de que la
superficie de la Tierra era curva pues, de haber sido plana, no se hubiese
producido esta diferencia entre las dos ciudades. El siguiente paso fue medir
en Alejandra el ngulo que formaban los rayos del sol con la vertical que por
construccin es igual al ngulo cuyo vrtice est en el centro de la Tierra (ver
grfico superior). Este ngulo resulto ser de 7 12' ( = 7'2) que unido al hecho
conocido de que la distancia entre las dos ciudades era de 5.000 estadios,
dieron como conclusin que la circunferencia de la Tierra meda
3605000/7'2; es decir, 250.000 estadios. Aunque no se tienen datos exactos,
se sabe que el estadio equivale a unos 160m (actualmente se suele tomar
158m). Por tanto, 250.000 estadios son aproximadamente 250.000*160/1000
= 40.000 Km. Esto equivale a un radio de 6.366 Km. o 6.286 si tomamos los
158m, contra los 6.371 Km. que son los admitidos hoy en da.

Las nicas herramientas de Eratstenes fueron palos, ojos, pies y cerebro,


y adems el gusto por la experimentacin. Con estos elementos dedujo la
circunferencia de la Tierra con un error bastante pequeo, lo que constituye un
logro notable para el ao en que tuvo lugar.

Otros logros suyos son: la creacin de uno de los calendarios ms


avanzados de su poca y una historia cronolgica del mundo desde la guerra
de Troya. Realiz investigaciones en geografa dibujando mapas del mundo
conocido, grandes extensiones del ro Nilo y describi la regin de Eudaimon,
actual Yemen, en Arabia.

Suidas afirma que, desesperado tras perder la vista, se dej morir de


hambre a la edad de ochenta aos (ao 194 a.C., en Alejandra)
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