You are on page 1of 6

Neurobiologa

del miedo
De las sensaciones, las mejor comprendidas desde
el punto de vista neurobiolgico son el miedo y el temor.
Ambas emociones bsicas, imprescindibles para la supervivencia,
pueden llevar a degeneraciones patolgicas

Rdiger Vaas posibilidad de una agresin exterior. La esta ltima sensacin suele decrecer con
consecuencia suele ser o la huida ante la edad.

I
maginmonos perdidos en el desier- el peligro o el intento de evitarlo y de El miedo reduce la alegra que acom-
to de Almera. De pronto nos encon- combatir sus causas. La franja emocio- paa a la indagacin o al descubrimiento
tramos con una serpiente. Cul es nal va desde el miedo ante amenazas de algo nuevo, reprime el instinto ldico
nuestra reaccin? El pnico nos concretas (en el caso extremo, el miedo y frena la iniciativa y la creatividad. En
invade; el corazn empieza a latir veloz a la muerte), pasando por el miedo a ser el polo opuesto, hay personas que sien-
y descontroladamente. Nos ponemos en abandonado por ejemplo, en los bebs ten gusto jugando con el miedo por
pleno estado de alarma, la respiracin se y nios pequeos hasta fenmenos supuesto, bajo control en una gama que
hace cada vez ms agitada, sudamos, como el miedo vital, existencial y cs- se extiende desde el placer ante los rela-
temblamos e intentamos correr a la de- mico. tos de aventuras y las galeras de los
sesperada. Pero estamos atenazados por Segn algunas encuestas, a lo que ms horrores hasta las pelculas de terror.
el pavor. teme el hombre es a las grandes alturas
El miedo y el temor son algunas de o a los animales peligrosos, en particu- Entre el ello y el superego
las pocas sensaciones bsicas que com- lar a los ofidios. Digno de mencin es Desde hace tiempo los psiclogos vie-
partimos con muchos animales. Su cons- tambin el miedo a las lesiones corpo- nen ocupndose del fenmeno del miedo,
titucin est genticamente estructurada rales y enfermedades, a los lugares pbli- con mtodos harto dispares. Una forma
de tal suerte, que despliega mecanismos cos abiertos, al trfico y a los espacios de abordarlo es atendiendo a los snto-
de alarma o de proteccin en caso de peli- angostos. Es as mismo muy comn el mas corporales que origina. William
gro inminente o, incluso, ante la mera miedo infantil a la oscuridad, aunque James (1842-1910) sostena que el miedo

56 Mente y cerebro 01/2002


DEFD-MOVIES
El miedo en la historia de la cultura
El historiador de la cultura Jakob Burckhardt (1818-1897), en un sentido ms amplio, estamos sometidos incluso a ms
su leccin sobre Suerte y desgracia en la historia mundial, miedo que antes. Opina Irenus Eibl-Eibesfeld, bilogo y fil-
nos recuerda que la historia natural presenta ante nuestros sofo, que el hombre es quizs el ser ms medroso de todos
ojos una lucha angustiosa por la existencia; y hay que retro- los seres, puesto que en l confluyen el miedo elemental a
traer esta lucha hasta el origen de los pueblos y de la his- los depredadores y a los congneres hostiles con las funda-
toria humana. El miedo y la forma de evitarlo han consti- mentales angustias existenciales.
tuido siempre un acicate para el desarrollo de la vida y el de
la propia historia de la cultura. De hecho, al menos en el Los habitantes de la antigua Grecia remitan siempre el
mundo occidental, apenas hemos de enfrentarnos ante situa- miedo a objetos concretos. El llamado miedo csmico es,
ciones desencadenantes de temor por motivos naturales. Es por el contrario, un fenmeno posterior.Aristteles (427-
muy raro que nos encontremos con serpientes, tigres y coco- 347 a. C.) y Platn (384-322 a. C.) vieron el miedo slo
drilos. Pero en ese empeo por domear la naturaleza y a desde el prisma de las reacciones corporales. Es significa-
nuestros congneres hemos creado nuevos peligros: desde tivo que no aparezca como tema en el tratado aristot-
las autopistas hasta el efecto invernadero, desde las armas lico De anima. Las religiones, por una lado, prometen la
automticas hasta el bioterrorismo y la masacre nuclear. liberacin del miedo, aunque, por otro, atizan este senti-
Y no representa nin- miento. San Agustn (354-430 d. C.) vea en el miedo una
guna ventaja el hecho de las cuatro pasiones humanas fundamentales; santo Toms
AKG BERLIN

de que tales peligros de Aquino (1225-1274) distingua entre el temor menor al


reales se nos antojen castigo ( timor servilis ) y la categora, de rango superior,
demasiado abstractos del temor a la culpa con respecto a la veneracin divina
como para provocar ( timor castus ).
autntico miedo.William En el mbito de la fe en el progreso y del racionalismo de
James (1842-1910) resalt la poca moderna el miedo no ocup nunca ningn lugar
que en nada se refleja relevante entre los intereses filosficos. Pero vino un nuevo
tan manifiesta la supe- giro en el siglo XIX . Sren Kierkegaard (1813-1855) estimaba
rioridad del hombre so- que la angustia existencial referida al ser era caracte-
bre el reino animal como rstica del pensamiento humano y confiaba en que el salto
en la disminucin de las en la fe poda superarla. Martin Heidegger (1889-1976) cons-
condiciones desenca- tataba que aquello de lo que el miedo tiene miedo es del
denantes del temor en ser-en-el-mundo mismo; el ser ah (el hombre) tena miedo
el mbito humano. Pero de su no-ser, de ser un ser para la muerte. Y para Jean-
esta realidad se ha reve- Paul Sartre (1905-1980) el miedo es, a su vez, una cualidad
lado posteriormente de nuestra conciencia como condicin previa de la liber-
Grabado al cobre de Charles como una forma de du- tad a la que el hombre est condenado. Segn esto el miedo
Lebrun, de Mthode pour apprendre doso progreso.Adems no sera necesariamente algo negativo, sino lo que puede
dessiner les passions. parece evidente que, en llevar al hombre a su propio ser.

y otras emociones respondan slo a una sonalidad una medrosidad general, que la reaccin de temor. De esta manera un
reaccin de los rganos internos como sera caracterstica de la personalidad sonido, en principio inofensivo, puede
palpitaciones cardacas o contracciones y, por ende, rasgo parcialmente here- desencadenar sentimientos de miedo.
pectorales. Sigmund Freud (1856-1939) ditario. Quien en su infancia se revela Sucede, tambin, que determinadas for-
distingua entre el miedo real del yo asustadizo y tmido, se mostrar luego mas de comportamiento pueden vincularse
al mundo exterior, el miedo angustioso al emocionalmente inseguro, miedoso y a una vivencia desencadenante de temor.
superego y el miedo neurtico del ello deprimido; adems, corre el riesgo de Aprender a conocer el miedo ayuda en
a la fuerza de las pasiones. En opinin contraer alguna enfermedad psquica. muchas ocasiones a evitar los peligros.
del fundador del psicoanlisis, el miedo Existe, pues, el peligro de que se inau- Pero a veces comporta graves problemas.
morboso surge de los conflictos entre gure un crculo vicioso de repliegue sobre
los instintos bsicos (as, la aspiracin s mismo y de aislamiento social. Por ello Araas y serpientes
de autonoma o el deseo sexual) y la rea- los psiclogos de la personalidad reco- Los trastornos provocados por el miedo
lidad social (por ejemplo, las normas miendan empezar cuanto antes un trata- encabezan la lista de las enfermedades
morales). miento psicoteraputico. psquicas ms frecuentes, excluidas las
Alfred Adler (1842-1925), psiclogo En conexin con lo anterior, los psi- drogodependencias. Ms del diez por
de la individualidad, relacionaba los mie- clogos del aprendizaje se han concen- ciento del censo occidental sufre tales
dos sociales con el sentimiento o com- trado en un aspecto de singular impor- trastornos. Se aprecian dos categoras
plejo de inferioridad. El hombre expe- tancia. Segn ellos se aprende el miedo principales: fobias y estados de angus-
rimenta miedo, afirma, cuando reprime a lo largo de un proceso de condiciona- tia. Las fobias remiten al miedo exage-
su instinto de agresividad. Del miedo miento. Si la incidencia de un estmulo rado a determinados objetos, animales
entendido como un estadio de breve du- neutro coincide con uno desagradable, el (araas y serpientes, en particular) y si-
racin separan los psiclogos de la per- primero puede desencadenar por s solo tuaciones (alturas o espacios cerrados).

58 Mente y cerebro 01/2002


1. LA AMIGDALA recibe, por un lado,
las informaciones del tlamo, una CORTEZA
estructura cerebral integradora de CEREBRAL
informaciones sensoriales y motrices, y,
por otro, los mensajes de las regiones de
la corteza responsables de las percepciones
sensoriales. La amgdala remite seales a la TALAMO
corteza cerebral. Adems, est conectada
a sistemas que aumentan la estimulacin MESENCEFALO
general de la corteza y, a travs de ellos,
al prosencfalo. En situaciones de peligro,
la amgdala puede influir en la capacidad
de atencin, percepcin y memoria.
Adicionalmente, las seales orgnicas del AMIGDALA
miedo pueden retroalimentar la amgdala
HIPOTALAMO
y la corteza cerebral.
La amgdala consta de trece ncleos
ntimamente conectados entre s. De
la reaccin ante el temor se ocupa el HIPOCAMPO
ubicado en el centro y los de la parte
TRONCO
inferior. El ncleo central recibe CEREBELO ENCEFALICO
informaciones de la corteza, hipocampo
y tlamo. Dichas informaciones las remite
a estructuras cerebrales que dirigen las
diferentes reacciones emocionales. El
hipotlamo aumenta la presin sangunea
y regula la liberacin de hormonas de Los psicoanalistas intentan, por ejem- Pnico y circulacin sangunea
estrs; el tronco enceflico y el plo, descifrar los conflictos incons- Se ha avanzado bastante en el conoci-
cientes. En cambio, otros especialistas miento de las bases neurobiolgicas del
mesencfalo transmiten la rigidez
rebajan el significado de los recuerdos miedo y del temor, sin duda las formas
vinculada al terror y las reacciones inconscientes y prefieren combatir los mejor estudiadas de las emociones. Por
derivadas del espanto. Los ncleos sntomas. A stos pertenecen ciertos lo que parece, no existe ninguna zona
laterales e inferiores reciben seales del representantes del behaviorismo. De cerebral exclusiva donde se produzca y
tlamo y dirigen las diferentes formas de acuerdo con esta corriente, el compor- se haga consciente el miedo. Procede de
comportamiento, como, por ejemplo, el tamiento proviene siempre de factores una conjuncin de diversas regiones del
cambio de sentido en la huida. externos. Por datos de experiencia se cerebro.
sabe que la terapia conductista ayuda a Lo mismo acompaando el miedo coti-
resolver trastornos, especialmente en el diano que en casos especiales de ansie-
Por su parte, los estados de angustia de caso de las fobias. Aqu se utilizan dos dad, el flujo sanguneo aumenta consi-
los que las obsesiones constituyen un mtodos opuestos: la desinsibilizacin derablemente en algunos puntos de los
ejemplo provocan reacciones incon- intenta reducir paulatinamente la sus- lbulos temporales. En sentido opuesto,
trolables o de pnico, que se aduean de ceptibilidad del paciente frente al es- ciertas sensaciones de miedo pueden
muchos mbitos mentales. La persona tmulo que desencadena el miedo, ha- estar originadas por estmulos elctri-
afectada est a veces en condiciones de ciendo que se vaya acostumbrando a cos o provenir de ataques epilpticos. En
describir lo que le atemoriza, pero no ste poco a poco. Por el contrario, la in- el miedo y en otras emociones inter-
puede explicar las causas. mersin en el miedo expone al pacien- viene, asimismo, la parte inferior de la
Los individuos con este tipo de tras- te al estmulo en forma de shock para corteza prefrontal, responsable de fun-
tornos pueden percibir como peligros insensibilizarlo. Ambos procedimien- ciones superiores del cerebro. Si la cor-
obvios e inminentes las ms diversas tos buscan desencadenar un contracon- teza est daada, la lesin afecta no s-
influencias del entorno, as como sus dicionamiento; dicho de otro modo, el lo a las propias sensaciones, sino tambin
propias pautas de comportamiento. La paciente debe olvidar el miedo que a la capacidad de reconocer sensaciones
verdad es que algunos mensajes vege- empez a experimentar. La terapia cog- en otras personas. Despus del naci-
tativos y no controlables del propio nitiva, mediante el dilogo, intenta, a su miento de una persona, la corteza pre-
cuerpo pueden desencadenar ataques de vez, que el paciente controle sus sensa- frontal necesitar todava de siete meses
pnico segn en qu circunstancias. Slo ciones de miedo. Para ello le ayuda a a un ao para desarrollarse plenamente.
se librar del miedo aquel que se enfrente cambiar su perspectiva ante tales sen- Quiz se inicie en ese momento en los
a su propia situacin. Las distintas tera- saciones. Tambin pueden ayudar los nios el sentimiento de temor a lo des-
pias siguen diferentes estrategias, aun- ansiolticos y otros frmacos; si bien, conocido, pues slo a partir de esa edad
que permanece abierta la polmica sobre deben acompaarse de psicoterapia para pueden registrar la antedicha forma de
la eficacia de los diversos mtodos de amortiguar los posibles efectos secun- miedo. Otras regiones del miedo son las
tratamiento. darios. islas laterales del cerebro y una zona de

Mente y cerebro 01/2002 59


ANDREW CALDER

2. MEDIANTE TECNICAS de resonancia magntica funcional se puso de manifiesto Si el hipotlamo, en una situacin de
que las amgdalas se activan con el procesamiento de expresiones faciales derivadas amenaza, recibe mensajes de estrs,
del miedo (cuadrados verdes) y con el miedo condicionado (crculos rojos). La ilustracin segrega la hormona liberadora de corti-
muestra dos planos de cortes horizontales de un cerebro (a la derecha: plano superior).
cotropina (CRH), que a su vez estimula
la hipfisis para la produccin de la hor-
Se observa la distinta actividad de las amgdalas en los dos procesos de elaboracin,
mona adrenocorticotrfica (ACTH). Este
diferencia constatable no slo entre ambos hemisferios cerebrales, sino tambin entre mensaje provoca, por su parte, que la
los dos planos de los cortes. Una expresin facial de miedo activar, de preferencia, corteza adrenal libere la hormona del
la amgdala izquierda superior. estrs, cortisol, y que el organismo se
ponga en actitud de defensa.
La ciencia sita dicha reaccin en
la regin occipital llamada crtex extras- en el sistema nervioso simptico, que cascada de hormonas en el origen del
triado, que participa en el procesamiento transmite los sntomas corporales del miedo. En un experimento realizado
de lo observado. miedo. Aunque por un lado activa los con ratones manipulados genticamente
En la produccin de la sensacin de recursos del cuerpo para el desarrollo de se comprob que estos animales, al no
miedo desempea una funcin impor- su actividad, por otro puede llevar tam- poder producir una protena enlazante
tante el hipotlamo, ubicado en el mesen- bin a la paralizacin y a la rigidez. Tal con la hormona CRH, mantenan una
cfalo. Se trata de uno de los objetivos rigidez del terror pudo haber constitui- mayor cantidad de CRH libre y activa.
habituales al que apuntan los psicofr- do una notable ventaja en la evolucin, Debido a ello, los ratones persistan en
macos. El hipotlamo gobierna el sistema puesto que muchos depredadores reaccio- situacin de miedo, incluso sin causa
hormonal y ejerce una gran influencia nan ante el movimiento de sus presas. externa.

Miedo y temor
El trmino miedo designa un sentimiento general, difuso, ms especfico, tiene sus referentes en determinados ob-
no referido a un objeto y sin orientacin concreta. En esta jetos o situaciones e induce a la huida, la ocultacin o al
acepcin, el miedo no tiene por qu provocar ninguna reac- ataque. Por todo ello el temor es una especie de reaccin
cin concreta. Ms bien despierta una observacin atenta de alarma que impele a determinadas acciones y reduce la
del entorno, potencia la sensibilidad de los sentidos y aguza sensacin de dolor. Resumiendo, el miedo viene de den-
la percepcin de los dolores. El temor, por el contrario, es tro; el temor, al revs, del mundo exterior.

60 Mente y cerebro 01/2002


Pesadillas y cerebro
La regin cerebral ms importante en el
origen y memoria del miedo es la amgda-
la. Tambin llamada ncleo amigdalino,
Neurotransmisores y genes
reside en la zona profunda de la porcin
mesoanterior de los lbulos temporales En el proceso cerebral de aparicin del miedo participan numerosos neuro-
de cada hemisferio cerebral. transmisores. A una disfuncin de los sistemas de neurotransmisores se atri-
La amgdala es activa en las repre- buye tambin los procesos de angustia. De los efectos de los psicofrmacos
sentaciones provocadoras de temor y se infiere que la aparicin de la ansiedad podra deberse a una falta de cido
gamma-aminobutrico (GABA), un neurotransmisor inhibidor. Las benzodia-
en las situaciones de ansiedad. Si la
zepinas, utilizadas como tranquilizantes, por ejemplo, el clordiazepoxid (librium)
estimulamos experimentalmente con
o el diazepan (valium), se unen a los receptores de GABA y refuerzan la accin
una descarga elctrica, aumenta la con- del neurotransmisor.
centracin de cortisol y se exteriorizan Ciertos experimentos con animales han demostrado que la aportacin de ben-
las manifestaciones corporales del zodiazepinas a la amgdala, rica en receptores de GABA, reduce el miedo, mien-
miedo. Hablamos entonces de sensa- tras que los antagonistas de GABA bloquean dicho efecto. Adems, se ha des-
ciones de miedo. Durante el sueo esa cubierto en el cerebro de las ratas y del ser humano una pequea protena
regin cerebral despliega una intensa que puede desencadenar estados de miedo. Se trata de un inhibidor del enlace
actividad; se presume que constituye la con el diazepan, que probablemente se acopla al punto de engarce de la ben-
causa de los estados de ansiedad y de zodiazepina con los receptores de GABA.
las pesadillas. Junto al GABA tambin influye en la ansiedad la serotonina. El buspirn y la
En caso de lesin de la amgdala se fluoxetina (prozac) actan sobre los receptores de la serotonina. A determi-
opera una disminucin de las sensacio- nadas formas de ansiedad se llega, asimismo, por algunas disfunciones en el
nes de miedo, aunque siguen actuando sistema de la dopamina.
las facultades cognitivas. Por lo dems, En cambio, determinados opioides endgenos desempean un papel impor-
los pacientes con lesiones congnitas no tante en los casos de miedo a la separacin. Cuando se asla de la madre a una
distinguen bien la expresin de temor en cra de mamfero, se bloquean neuronas que liberan opioides, hasta el punto
otros rostros, ni siquiera en fotografas. que los pequeos no se sienten bien y lo manifiestan emitiendo llamadas de
En esta circunstancia es casi siempre contacto.
la amgdala del hemisferio cerebral
izquierdo la que despliega una especial De acuerdo con ciertos trabajos de biologa molecular la angustia podra tener
un componente gentico. Desde luego no hay un nico gen del miedo, sino
actividad: mucho ms con pelculas o
muchos relacionados con los neurotransmisores y sus receptores. Tambin
imgenes que infunden temor. Para ello parece que algunos genes de los relojes biolgicos responsables de los rit-
no hay por qu reconocer la expresin mos internos del organismo pueden influir en el proceso de la ansiedad,
facial de temor. aunque de una forma todava desconocida.
Los nios pequeos ven las caras de De las observaciones llevadas a cabo en gemelos univitelinos humanos se con-
susto incluso sin que su amgdala grite cluye que se trata de un factor hereditario. En gemelos univitelinos, que se
horrorizada. La ventaja de este fen- criaron por separado, se comprob su mayor parecido en el carcter medroso
meno podra ser que los lactantes se sien- que en otros ejemplos de hermanos bivitelinos. Igualmente parece que los
ten emocionalmente vinculados sin limi- trastornos por ansiedad responden a una predisposicin gentica, aunque el
taciones incluso a padres malos. Se ha medio puede contribuir a fortalecer su desarrollo.
observado que las ratas con unos pocos Se ha conseguido ya avivar la angustia y su ausencia en ratas. Por regla gene-
das de vida no pueden ser condiciona- ral rehsan merodear en campo abierto, expuestas a los depredadores. Pero
das contra los padres. Al fin y al cabo tras varias generaciones de cruce y seleccin de ratas extremadamente mie-
los lactantes indefensos, hijos de padres dosas o en sumo grado atrevidas se ha comprobado que persistan en espa-
desnaturalizados, viven mejor con ellos cios abiertos durante largos perodos de tiempo.
que sin ellos.

Terrible aprendizaje
Ya Edouard Claparde (1873-1940) re- Se indag luego de qu modo alcan- algunas funciones parciales de la amg-
conoci a principios del siglo XX que la zan la memoria situaciones vinculadas dala.
memoria del miedo puede actuar de forma al miedo. Se investig sobre todo en el El hipotlamo constituye una zona
inconsciente. Este mdico ginebrino tuvo condicionamiento auditivo del miedo. fundamental para la memoria consciente
en tratamiento a una paciente que, por Si se aplicaba a las ratas una descarga de los hechos acaecidos. Por eso pudiera
culpa de una lesin cerebral, era inca- elctrica en el momento de sonar un llamar la atencin que este rgano no
paz de retener nuevas vivencias. En cada ruido, las veces siguientes reacciona- entre en accin en el caso de un con-
visita deba l presentarse de nuevo. En ban con signos externos de miedo al dicionamiento estndar con un simple
cierta ocasin, al saludarla, retuvo una percibir el mismo sonido. De esos tra- estmulo neutro, un sonido por ejemplo.
chincheta oculta en la palma de la mano. bajos se dedujo que el ncleo central En cambio es importante para condicio-
En el encuentro siguiente, la mujer se de la amgdala desempea un papel namientos con participacin del contex-
neg a darle la mano, aunque no poda clave como depsito de la memoria; y to en el que se inscribe el estmulo. Si el
explicar la razn de su negativa. Cla- que las lesiones del ncleo amigdalino estmulo en cuestin se presenta junto
parde dedujo que forzosamente le haba condicionan el aprendizaje y afectan con otros (una intensidad lumnica), los
llegado a la paciente un aviso de pre- tambin a la expresin del temor. Otros estmulos acompaantes pueden desen-
vencin desde una segunda e incons- experimentos con animales han conse- cadenar por s solos la reaccin. Se con-
ciente memoria. guido incluso localizar y caracterizar firma as la presuncin de Claparde de

Mente y cerebro 01/2002 61