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Cómo estar obeso no sólo impacta
en tu cuerpo, sino también en tu
mente
Moheb Costandi
BBC Future

11 noviembre 2016 Compartir

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La relación entre la obesidad y el cerebro es muy compleja.

Lucy Cheke y sus colegas de la Universidad de Cambridge,
Reino Unido, invitaron a algunas personas a su laboratorio
para una especie de "caza del tesoro".

Los participantes navegaron en un entorno virtual dentro de una
computadora, dejando varios objetos valiosos en el camino.

Después, respondieron a una serie de preguntas para poner a
prueba su memoria; por ejemplo, dónde habían escondido un
objeto en particular.

Al examinar lo que influyó en su desempeño, era de esperar que a
Cheke y a sus colegas les hubiera preocupado el coeficiente
intelectual de los participantes, y no el tamaño de su cintura.

Sin embargo, la científica encontró un claro vínculo entre su
índice de masa corporal (IMC) -una medida que se utiliza para
medir el peso en relación a la altura- y los déficits de memoria.

Y resultó que cuanto más alto era el IMC de un participante,
peor era su desempeño en la tarea.

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Grasa y volumen cerebral

Al hacerlo, Cheke contribuyó a un creciente cuerpo de evidencia
que muestra que la obesidad está vinculada a la reducción del
cerebro (y a déficits de memoria).
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Comer en exceso puede causar un daño de largo plazo al cerebro.

Su investigación sugiere que la obesidad puede contribuir al
desarrollo de trastornos neurodegenerativos, como el alzhéimer.

Pero, curiosamente, también parece mostrar que la relación entre
memoria y obesidad implica dos cosas: tener sobrepeso u
obesidad no sólo afectaría la memoria, sino también futuras
conductas alimenticias, alterando nuestros recuerdos sobre
experiencias previas.

La ciencia lleva tiempo mostrando que la memoria y la
imaginación están íntimamente relacionadas.

En 2010, investigadores de la Escuela de Medicina de la
Universidad de Boston, en EE.UU., revelaron que adultos sanos de
mediana edad con creciente grasa abdominal tenían algo menos
de volumen cerebral.

En particular, de hipocampo, una estructura vital en la memoria y el
aprendizaje.

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Tener sobrepeso u obesidad no
sólo afectaría la memoria, sino
también futuras conductas
alimenticias, alterando nuestros
recuerdos sobre experiencias
previas"

Algunos análisis con animales también arrojaron algunas pistas.
"Pero la pregunta sigue estando muy abierta", explica Cheke.

Obesidad y edad cerebral

Recientemente, un estudio con más de 500 participantes confirmó
que tener sobrepeso u obesidad está asociado con un mayor
grado de degeneración cerebral relacionada con la edad.

Esos efectos eran mayores en personas de mediana edad, en
quienes los cambios respondían a un aumento de la "edad
cerebral" en 10 años.

La obesidad es una condición compleja que puede verse afectada
por muchos factores, y no está claro por qué ocurre exactamente.

"La grasa corporal es la característica definitoria de la obesidad,
pero hay otras cosas como la resistencia a la insulina, la
hipertensión y la alta presión arterial", explica Cheke.

"Eso puede ir de la mano de factores de comportamiento (como el
exceso de comida o la falta de ejercicio) y todos ellos pueden
causar, potencialmente, cambios en el cerebro".

Cheke dice que la insulina "es un importante neurotransmisor, y
existe evidencia de que la diabetes está asociada a cambios en el
aprendizaje y la memoria".

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Comer en forma poco saludable acelera el envejecimiento cerebral.

"Pero también hay evidencia de que la grasa corporal en exceso
causa directamente inflamación en el cerebro, lo cual también
puede provocar problemas", agrega.

Psicólogos de la Universidad de Arizona, EE.UU., examinaron
información de más de 20.000 participantes en un estudio sobre
envejecimiento que analizaba datos -recogidos entre 1998 y 2013-
sobre la memoria, el IMC y los niveles plasmáticos de un
inflamatorio llamado proteína C reactiva.

Y encontraron que cuanto mayor es la masa corporal, mayor es el
déficit de memoria y los niveles de la proteína inflamatoria.

Qué va primero, ¿la memoria o el sobrepeso?

Esto debería preocuparnos, teniendo en cuenta que la evidencia
más reciente muestra que la relación entre la memoria y la
obesidad podría ser de doble sentido.

Es decir, que un déficit en tu memoria también podría hacerte
ganar peso.

Un estudio de 1998 reveló que algunos pacientes con amnesia
severa comen varias veces seguidas porque no pueden recordar
lo que acaban de ingerir.

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"Eso demuestra que, cuando decidimos cuánto comer, no solo
basamos nuestras decisiones en señales psicológicas sobre
la cantidad de comida que tenemos en el estómago, sino
también en procesos cognitivos, como la memoria", dice el
psicólogo experimental Eric Robinson, de la Universidad de
Liverpool, Reino Unido.

Si tu memoria está
dañada o simplemente no
funciona muy bien,
entonces puede que
comas en exceso"

Eric Robinson, especialista

"Si tu memoria está dañada o simplemente no funciona muy bien,
entonces puede que comas en exceso", añade Robinson.

"Yo quería saber si esto puede revertirse. Si mejoras la memoria de
una persona, ¿podría ser una manera útil de hacer que coma
menos?".

El experimento

Robinson y sus colegas seleccionaron a 48 personas obesas y les
invitaron a un almuerzo en el laboratorio.

Les dividieron en dos grupos y les dieron grabaciones para que
escucharan mientras comían.

Los de un grupo escucharon instrucciones para que prestaran
atención a lo que comían, y los del otro, un audiolibro con
contenido no relacionado con la comida.

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Las personas que sufren de amnesia tienden a comer de más, lo que sugiere que
recordar lo que comimos puede ayudar a controlar las ganas de comer.

Al día siguiente, les invitaron a una merienda y evaluaron cuánto
comían.

Aquellos a quienes habían instruido con concentrarse en la comida
comieron un tercio menos que quienes fueron distraídos con el
audiolibro.

La atención y la memoria son independientes, pero están muy
relacionadas entre sí.

Por lo tanto, es posible que un vívido recuerdo de un almuerzo
pueda reactivar el estado fisiológico del cuerpo para que no
nos sintamos tan hambrientos y, consecuentemente, cenemos
menos.

Por otra parte, quien fue distraído durante el almuerzo formará
recuerdos débiles y pensar sobre ello por la noche puede que le
haga sentir más hambre y comer más.

"Nuestra investigación sugiere que puedes comer más si tienes
una memoria deteriorada", dice Robinson.

"Así que terminas en un círculo vicioso donde la memoria se

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daña por un estilo de vida poco saludable y, después, ese deterioro
promueve un consumo excesivo".

Pero Robinson señala que hay que ser cuidadosos a la hora de
sacar conclusiones.

"Esta idea tiene sentido pero todavía no hay pruebas directas que
la evidencien", advierte.

Organizando una intervención

Mientras tanto, el hallazgo de que los recuerdos alimentarios y la
conciencia pueden influir en comportamientos alimenticios sugiere
un enfoque novedoso para ayudar a quienes quieren perder peso.

Por eso Robinson y sus colegas han desarrollado una aplicación
móvil que anima a la gente a estar más atenta a lo que come.

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Las intervenciones que buscan incrementar nuestro nivel de atención pueden ayudar
a perder peso.

"Queremos ver si lo que hallamos en el laboratorio puede
trasladarse al mundo real", dice Robinson.

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"Nuestra aplicación motiva a la gente a tomar fotos de lo que
comen y a responder preguntas sobre sus comidas", explica.

"La idea es que la creación de recuerdos vivos hará menos
probable que coman menos durante el día".

Cheke y sus colegas quieren aislar los factores que contribuyen a
la obesidad y determinar cuáles influyen en la estructura y
funcionalidad del cerebro.

También están usando la aplicación para recabar información
sobre estilos y comportamientos.

"Una persona puede ser obesa porque no hace nada de ejercicio y
come mucha comida grasa", dice Cheke.

"Otra puede serlo por razones genéticas, aunque coma bien y haga
mucho ejercicio. Y otra, por problemas de insulina".

"Estamos tratando de obtener estas diferentes variables para
ver cuál es su contribución (a la pérdida de memoria). Hacer
estudios como estos es la única forma en la que podemos
determinar estas cosas".

Lee la historia original en inglés en BBC Future

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