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PAAS - UN Memorias Seminario Puestas a Tierra ACIEM Octubre de 1999

Programa de Investigacin
sobre Adquisicin y Anlisis
de Seales

MASA, TIERRA Y NEUTRO: TRES CONCEPTOS DISTINTOS

Horacio Torres-Snchez
Profesor Titular U.N.

En los siguientes prrafos planteo las diferencias conceptuales que existen entre los
trminos Masa (Ground), Tierra (Earth) y Neutro (Neutral point), basado en la norma
IEEE-142/91, y muestro los inconvenientes de utilizarlos indistintamente. Entre parntesis
colocar el nombre usado en ingls por la Norma IEEE-142/91.

El sistema elctrico de una aeronave en vuelo, por ejemplo, tendr un barraje de masa
(Ground bus), conductores a masa (grounding conductors), etc. Sugerir que los trminos
masa y tierra pueden ser usados indistintamente, en este caso, es obviamente un error
conceptual.

Para un electricista que trabaja, por ejemplo en el dcimo piso de un moderno edificio de
concreto reforzado con acero, la masa de referencia (referenced ground) es la estructura
del edificio, que esta unida a lo metlico, y los conductores del sistema a masa (system
grounding conductors) presentes en el rea de trabajo. Para este trabajador en el piso
dcimo, el potencial de tierra (potential of earth) es de importancia despreciable.

Si el trabajador es transportado a la base del edificio y se ubica en una porcin del piso de
concreto sobre el suelo, o en el patio de una subestacin al aire libre, la tierra ser,
entonces, la referencia apropiada cuando se presente un voltaje de falla.

El trmino Masa (Ground) es, entonces, el conductor de referencia de potencial cero con
respecto al cual se miden el resto de potenciales del circuito, y que coincide con el cero
de la alimentacin. Fsicamente, adems, es el conductor por donde se suelen realizar los
retornos de las seales activas del circuito.

Dentro de un mismo sistema pueden existir varios circuitos completos, aislados


galvnicamente entre s y, por lo tanto, con varias fuentes de alimentacin independientes
y varios sistemas de masa. Es decir, no existe una masa nica, sino que cada circuito
posee su propia masa o punto de referencia.

El otro concepto es el de Neutro (Neutral point). Un sistema de alimentacin de corriente


alterna comprende cuatro conductores, tres de los cuales estn conectados como un
sistema trifsico de tres conductores, el cuarto se conecta al neutro de la alimentacin o
al punto central de una fase en caso del secundario de un transformador en delta, el cual
puede estar a masa (grounded).

El concepto sistema a masa (grounded system) significa, entonces, un sistema en el


cual al menos un conductor o punto (usualmente el neutro de un transformador o
arrollamiento de un generador) est intencionalmente puesto a masa (grounded), bien
sea slidamente o a travs de una impedancia.

El tercer concepto muy distinto es el de Tierra (Earth) que se refiere al potencial de la


tierra fsica y que influye voluntaria o involuntariamente en los edificios, lneas de
transmisin, instalaciones elctricas, etc.

Carrera. 50 No. 27 70 Unidad Camilo Torres Bloque B - 5 Of. 401


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Un sistema completo de conexiones a masa puede estar flotante con respecto a la tierra y
ser totalmente independiente de ella1 . Sin embargo, en general, los equipos estn
situados cerca de elementos estructurales de edificios puestos a tierra, y la influencia de
la tierra, a travs de los acoplamientos electrostticos, es inevitable.

La tierra es, en s misma, un muy pobre conductor, cuya resistividad es cerca de un billn
de veces la del cobre. Una varilla de cobre, de 3 metros de largo y de 5/8 (16 mm) de
dimetro, enterrada, puede representar una conexin a tierra de aproximadamente 25 .
Esta resistencia puede ser imaginada hecha de una serie de resistencias en forma de
capas de cilindros concntricos de tierra de igual espesor. La capa del cilindro interno
representar el mayor valor incremental de resistencia, debido a que la resistencia es
inversamente proporcional al dimetro del cilindro. Entonces, la mitad de la resistencia de
25 estara contenida dentro de un cilindro de dimetro 0,15m, como se muestra en la
figura 1.

Por esta misma razn, la mitad de la cada de tensin, por la inyeccin de una corriente a
travs de un electrodo, aparecer en los primeros 150 mm de la superficie de la tierra,
radialmente a la varilla. Si una corriente de 1000 Amperios circula a tierra a travs de la
varilla de cobre que hemos tomado como ejemplo, el gradiente de potencial sera de
25000 voltios (25x1000A). La mitad de esta tensin (12500 voltios) aparecera como una
cada de tensin entre la varilla y una distancia de la tierra de 150 mm. Mientras esta
corriente este fluyendo, una persona en contacto con la superficie de la tierra y dentro de
un radio de 150 mm desde la varilla, podra experimentar una tensin de 12500 voltios.

120

100

80
%

60

40

20

0
0 1000 2000 3000 4000 5000 6000 7000 8000
mm

Figura 1. Variacin (%) de la Resistencia con la distancia (mm) para un electrodo de


cobre enterrado, de radio 3 mm y dimetro 5/8 (16 mm)

1
aviones, condiciones especiales controladas, como por ejemplo en un laboratorio o salas de
ciruga
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