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Eplogo

tica del embrin: el debate sobre las


clulas madre

Mi argumento contra la optimizacin gentica ha sido que lleva a un


triunfo unilateral del dominio sobre la reverencia, y he insistido en
reclamar una apreciacin de la vida como don. Pero tambin he
argumentado que hay una diferencia entre curar y perfeccionar. La
medicina interviene en la naturaleza, pero en la medida en que su
finalidad est limitada a restaurar el funcionamiento humano normal, no
constituye ningn acto de hybris ni ninguna ambicin de dominio. La
necesidad de curar surge del hecho de que el mundo no es perfecto ni
completo, sino que necesita constantemente la intervencin y la
reparacin humana. No todo lo recibido es bueno. La viruela y la malaria
no son dones, y sera bueno erradicarlos.

Lo mismo puede decirse de la diabetes, la enfermedad de Parkinson, la


ELA (Esclerosis Lateral Amiotrfica) y las lesiones de columna vertebral.
Una de las mayores esperanzas para las personas que sufren estas
dolencias es la investigacin con clulas madre. Es posible que los
cientficos sean pronto capaces de extraer y cultivar esta clase de clulas
para estudiar y curar las enfermedades degenerativas. Los crticos objetan
que la extraccin de las clulas madre destruye el embrin. Su argumento
es que si la vida es un don, hay que rechazar toda investigacin gentica
que destruye la vida humana naciente. En este captulo propongo una
defensa de la investigacin con clulas madre embrionarias, y trato de
mostrar que la tica del don no tiene por qu condenarla.

Algunas cuestiones relacionadas con las clulas madre


En verano de 2006, bien entrado el sexto ao de su presidencia, George
W. Bush ejerci su primer veto. La ley que rechaz no tena que ver con
ninguno de los asuntos habituales en Washington, como los impuestos, el
terrorismo o la guerra en Irak, sino con el tema mucho ms arcano de la
investigacin con clulas madre. Con la esperanza de promover la cura de
la diabetes, el Parkinson y otras enfermedades degenerativas, el Congreso
haba aprobado que se destinaran fondos a nuevas investigaciones con
clulas madre, en las cuales los cientficos aslan clulas capaces de
convertirse en cualquier tejido corporal. El presidente se neg a dar su
aprobacin. Su argumento era que esta investigacin no es tica porque la
obtencin de estas clulas destruye el blastocisto, un embrin no
implantado que se encuentra entre el sexto y el octavo da de desarrollo.
El gobierno federal, declar, no debera apoyar la destruccin de vidas
humanas inocentes.
Hay que disculpar !a confusin del secretario de prensa del presidente. Al
explicar el veto, declar que el presidente consideraba que la investi-
gacin con clulas madre embrionarias era un asesinato, algo que sin
duda el gobierno federal no deba apoyar. Ante las crticas que gener
este comentario entre la prensa, la Casa Blanca dio marcha atrs. No, el
presidente no pensaba que destruir un embrin fuera asesinato. El
secretario de prensa se retract de su declaracin y se disculp por haber
exagerado la posicin del presidente.

No est claro exactamente en qu sentido haba exagerado el portavoz la


posicin del presidente. Si la investigacin con clulas madre consti tuye
efectivamente una destruccin deliberada de vidas humanas inocentes,
resulta difcil ver qu lo diferencia del asesinato. El escarmentado
secretario de prensa no hizo ningn esfuerzo por analizar la diferencia.
No fue el primero en quedar enredado en las complejidades ticas y pol -
ticas del debate de las clulas madre.
El debate acerca de la investigacin con clulas madre plantea tres
cuestiones. Primero: debera permitirse la investigacin con clulas
madre? Segundo: debera recibir financiacin del gobierno? Tercero:
debera importarnos, ya sea a efectos de la permisibilidad o la
financiacin, si las clulas madre son obtenidas a partir de embriones
descartados de tratamientos de fertilidad o de embriones clonados
especialmente para la investigacin?

La primera pregunta es la ms bsica y, en opinin de algunos, la ms


intratable. La principal objecin a la investigacin con clulas madre
embrionarias es que la destruccin de un embrin humano, aun en sus
estadios ms tempranos de desarrollo, es moralmente inaceptable; es
como matar a un nio para salvar la vida
de otras personas. La validez de esta objecin depende, naturalmente, del
estatus moral que se otorgue al embrin. En la medida en que algunas
personas mantienen convicciones religiosas firmes sobre esta cuestin, se
piensa a veces que no es una cuestin abierta al anlisis o a la argu-
mentacin racional. Pero eso es un error. El hecho de que una creencia
moral pueda basarse en una conviccin religiosa no la exime de recibir
objeciones ni la inhabilita para encontrar una defensa racional.

Ms adelante en este captulo tratar de mostrar cmo se puede razonar


moralmente acerca del estatus del embrin. Para preparar el terreno, sin
embargo, antes abordar la cuestin de si existe alguna diferencia moral
entre el uso de embriones "descartados" o "sobrantes" de los trata-
mientos de fertilidad y el uso de embriones donados para la
investigacin. Muchos polticos consideran que s existe.

Clones y descartes
A da de hoy, Estados Unidos sigue sin tener ninguna ley que prohba la
clonacin de un nio o una nia. No es porque la mayora del pueblo
est de acuerdo con la clonacin como nuevo medio reproductivo. Al
contrario, la opinin pblica y casi todos los representantes elegidos se
oponen a ella.

Sin embargo, existen graves desacuerdos acerca de si debera permitirse


la clonacin para crear embriones destinados a la investigacin con
clulas madre. Y quienes se oponen a la clonacin destinada a la
investigacin no han querido apoyar hasta el momento ninguna prohibi-
cin separada de la clonacin reproductiva, como la aprobada en Gran
Bretaa. En 2001, la Casa de los Representantes aprob una propuesta
que habra prohibido no slo la clonacin reproductiva sino tambin la
clonacin para fines biomdicos. La propuesta no se convirti en ley
porque los partidarios de la investigacin con clulas madre del Senado
no aceptaron la prohibicin general. El resultado de este doble bloqueo
es que Estados Unidos no tiene ninguna ley federal contra la clonacin
humana reproductiva.

El debate acerca de la clonacin sac a la luz dos argumentos distintos


para oponerse al uso de embriones clonados en la investigacin con
clulas madre. Algunas personas se oponen a la clonacin destinada a la
investigacin con el argumento de que el embrin es una persona.
Sostienen que toda investigacin con clulas madre embrionarias es
inmoral (ya sea con embriones clonados o naturales), porque equi vale a
matar a una persona para tratar la enfermedad de otra. Esta es la
posicin del senador Sam Brownback de Kansas, uno de los principales
defensores del "derecho a la vida". La investigacin con clulas madre
embrionarias es rechazable, argumenta, porque nunca es aceptable
matar deliberadamente a un ser humano inocente para ayudar a otro. Si
el embrin es una persona, extraer sus clulas madre es moralmente
anlogo a extraer rganos de un beb. Desde la perspectiva de
Brownback, un embrin humano... es un ser humano igual que t o yo;
y merece el mismo respeto que nuestras leyes nos reconocen a todos
nosotros.

Otros opositores a la clonacin destinada a la investigacin no van tan


lejos, y apoyan la investigacin con clulas madre embrionarias en la
medida en que use embriones "sobrantes" de las clnicas de fertilidad.
Desde esta perspectiva, resulta problemtico aceptar la creacin
deliberada de embriones para la investigacin, pero en la medida en que
las clnicas de fertilizacin in vitro generan muchos ms vulos
fertilizados de los que implantan finalmente, algunas personas entienden
que no hay nada malo en usar los sobrantes para la investigacin.
Teniendo en cuenta que los embriones sobrantes habran sido destruidos
en cualquier caso, argumentan, por qu no usarlos (con el
consentimiento del donante) para una investigacin que podra sal var
vidas?

Se trata de una posicin muy atractiva para polticos en busca de un


compromiso tico en el debate alrededor de las clulas madre. En la
medida en que suscribe nicamente el uso de embriones sobrantes,
parece esquivar los escrpulos morales que suscita la creacin de embrio-
nes para la investigacin. Esta posicin fue defendida en el Senado por el
lder de la mayora Bill Frist, de Tennessee, el nico mdico del Senado,
y en Massachusetts por el gobernador Mitt Romney, quien insisti sin
xito a su legislatura para que la adoptara. Ambos apoyaban la
investigacin con clulas madre extradas de embriones sobrantes
creados para fines reproductivos, pero no de embriones creados para la
investigacin. La ley aprobada por el Congreso en 2006 (y vetada por el
presidente Bush) para la financiacin de la investigacin con clulas
madre tambin estableca esta distincin; habra financiado la
investigacin con clulas madre slo en el caso de embriones sobrantes
de tratamientos de fertilizacin.
La distincin parece defendible tambin a nivel moral, ms all del
atractivo que pueda tener como compromiso poltico. Sin embargo, un
examen ms detallado muestra que no se sostiene. La distincin se viene
abajo porque no resuelve la cuestin de si deberan haberse gene rado en
primer lugar los embriones "sobrantes".

Para verlo ms claro, imaginemos una clnica de fertilidad que acepta


donaciones de vulos y esperma para dos fines distintos, la reproduccin
y la investigacin con clulas madre. No se practica ningn tipo de
clonacin. La clnica crea dos grupos de embriones, uno de vulos y
esperma donados para fines de FIV, otro de vulos y esperma donados
por personas que quieren contribuir a la causa de la investigacin con
clulas madre.
Qu grupo de embriones debera usar un cientfico tico para la
investigacin con clulas madre? Todo aqul que est de acuerdo con
Frist y Romney queda en una posicin paradjica: permitiran al
cientfico usar embriones sobrantes del primer grupo (en la medida en
que fueron creados para la reproduccin y en otro caso sern
descartados) pero no del segundo grupo (pues fueron deliberadamente
creados para la investigacin). De hecho, tanto Frist como Romney han
tratado de prohibir la creacin deliberada de embriones para fines de
investigacin en las clnicas de FIV.
La paradjica situacin pone al descubierto el fallo en la posicin de
compromiso: aquellos que se oponen a la creacin de embriones para la
investigacin con clulas madre pero apoyan la investigacin con
"descartes" de la FIV no se pronuncian acerca de la moralidad de la
propia fertilizacin in vitro. Si es inmoral crear y sacrificar embriones
para curar o tratar enfermedades graves, por qu no es rechazable
tambin la creacin y el descarte de embriones sobrantes para tratar la
infertilidad? O, si contemplamos el argumento desde el lado contrario, si
la creacin y el sacrificio de embriones en la FIV es moralmente
aceptable, por qu no lo ha de ser la creacin y el sacrificio de
embriones para la investigacin con clulas madre? Despus de todo,
ambas prcticas sirven a fines valiosos, y la curacin de enfermedades
como el Parkinson y la diabetes es cuando menos tan importante como
el tratamiento de la infertilidad.

Aquellos que ven una diferencia moral entre el sacrificio de embriones


en la FIV y el sacrificio de embriones en la investigacin con clulas
madre podran responder lo siguiente: el mdico de la clnica de
fertilidad que genera un exceso de embriones lo hace para aumentar las
probabilidades de xito en el embarazo; no sabe qu embriones sern
descartados finalmente, y no busca la muerte de ninguno. Pero el
cientfico que crea deliberadamente un embrin para la investigacin
con clulas madre sabe que el embrin morir, pues para llevar a cabo la
investigacin es preciso destruirlo. Charles Krauthammer, partidario de
la investigacin con clulas madre con descartes de la FIV pero no con
embriones creados para la investigacin, lo expresa de forma muy clara:
Una ley que legalizara la clonacin con fines de investigacin
sancionara... una actividad bien morbosa: la creacin de una vida
humana naciente con el nico propsito de su explotacin y
destruccin.

La respuesta no es convincente, por dos razones. En primer lugar, el


argumento de que crear embriones para la investigacin con clulas
madre equivale a crear vida con el fin de explotarla y destruirla es
tendencioso. La destruccin del embrin es ciertamente una
consecuencia previsible del acto, pero el fin es curar enfermedades.
Aquellos que crean embriones para la investigacin no persiguen ms la
destruccin o la explotacin de lo que puedan perseguir el descarte de
embriones aquellos que crean embriones para tratamientos de fertilidad.
En segundo lugar, por ms que los mdicos y los pacientes de las clnicas
de fertilidad no sepan por adelantado cules de los embriones que crean
terminarn descartados, sigue siendo cierto que la FIV, tal como se
practica en Estados Unidos, genera decenas de miles de embriones
sobrantes destinados a la destruccin. (Un estudio reciente descubri que
hay unos 400.000 embriones congelados en las clnicas de fertilidad
estadounidenses, as como otros 52.000 en el Reino Unido y 71.000 en
Australia.) En la medida en que estos embriones existen, es cierto que no
se pierde nada por el hecho de que sean usados para la investigacin. La
ley federal alemana, por ejemplo, regula las clnicas de fertilidad y prohbe
a los mdicos fertilizar ms vulos de los que vayan a ser implantados en
cada ocasin. Como resultado, las clnicas de FIV alemanas no generan
embriones sobrantes. La existencia de grandes cantidades de embriones
condenados en las neveras de las clnicas de fertilidad de Estados Unidos
no es un hecho inalterable de la naturaleza sino la consecuencia de una
poltica que los representantes electos podran cambiar si quisieran. Hasta
el momento, sin embargo, pocos de los partidarios de la prohibicin de la
creacin de embriones para la investigacin han reclamado una prohibi-
cin de la creacin y destruccin de los embriones sobrantes en las clnicas
de fertilizacin.

Ms all de quin tenga razn acerca del estatus moral del embrin, una
cosa est clara: aquellos que se oponen a la clonacin para la investigacin
no pueden querer una cosa y la contraria. No pueden aprobar la creacin
y destruccin de embriones sobrantes en las clnicas de fertilidad, o el uso
de tales embriones en la investigacin, y al mismo tiempo protestar por la
creacin de embriones para la investigacin y la medicina regenerativa
como algo moralmente cuestionable. Si la clonacin para la investigacin
con clulas madre viola el respeto que merece el embrin, entonces
tambin lo hace la investigacin con clulas madre obtenidas de descartes
de la FIV, y asimismo cualquier tratamiento de fertilidad que crea y
descarta embriones sobrantes.

Aquellos que adoptan una postura consistente contra el uso de la vida


humana embrionaria, como el senador Brownback, tienen razn al
menos en lo siguiente: la conclusin a la que lleguemos acerca de los
argumentos morales en defensa de la clonacin destinada a la investiga -
cin vale tambin para los argumentos en defensa de la investigacin con
clulas madre obtenidas a partir de embriones descartados. Todava nos
falta resolver cul es esta conclusin, lo cual nos lleva a la cuestin bsica
de si debera permitirse alguna investigacin con clulas madre
embrionarias.

El estatus moral del embrin

Hay dos grandes argumentos contra la investigacin con clulas madre


embrionarias. Uno sostiene que, a pesar de sus valiosos fines, la
investigacin con clulas madre es rechazable porque implica la
destruccin de embriones humanos; el otro considera que aun no
habiendo nada rechazable en la investigacin con embriones por s
misma, nos llevara a una pendiente resbaladiza de prcticas
deshumanizadoras, como las granjas de embriones, la clonacin de bebs
y el uso de fetos para obtener recambios, y en general la conversin de la
vida humana en un bien mercantil.
La objecin de la pendiente resbaladiza es de naturaleza prctica y
merece ser tomada en serio. Pero podra responderse a esta inquietud
mediante la adopcin de una serie de regulaciones de seguridad que
evitaran que la investigacin con embriones degenerara en escenarios de
pesadilla de explotacin y abuso. La primera objecin, en cambio, tiene
ms peso filosfico. Su capacidad para resolver la cuestin depende de
si su versin del estatus moral del embrin es la correcta.

Es importante tener claro, antes que nada, en qu consiste el embrin del


que se extraen las clulas madre. El embrin no es un feto. No tiene
forma ni rasgos humanos reconocibles. No es un embrin implantado y
en desarrollo dentro del tero de una mujer. Es ms bien un blastocisto,
un conjunto de entre 180 y 200 clulas que se desarrollan en una placa
de Petri, apenas visibles para el ojo desnudo. El blastocisto constituye un
estadio tan temprano del desarrollo embrionario que las clulas que
contiene todava no se han diferenciado, es decir, todava no han
adoptado las propiedades de rganos o tejidos particulares (riones,
msculos, espina dorsal, etc.). Por eso las clulas madre que se extraen
del blastocisto mantienen la promesa de desarrollarse, con la debida
induccin en el laboratorio, en cualquier tipo de clula que el investigador
quiera estudiar o reparar. La controversia moral y poltica surge del hecho
de que la extraccin de las clulas madre destruye el blastocisto.

Para analizar esta controversia, es preciso comenzar por comprender


toda la fuerza el argumento segn el cual el embrin es moralmente
equivalente a una persona, a un ser humano plenamente desarrollado.
Para aquellos que mantienen este punto de vista, extraer clulas madre del
blastocisto es tan aberrante desde el punto de vista moral como extraer
rganos de un beb para salvar la vida de otras personas. Algunos
fundamentan esta tesis en la creencia religiosa de que el alma entra en el
cuerpo con la concepcin. Otros la defienden sin recurrir a la religin, de
acuerdo con la siguiente lnea de razonamiento:

Los seres humanos no son cosas; sus vidas no deben ser sacrificadas
contra su voluntad, ni siquiera en nombre de fines nobles, como salvar la
vida de otras personas. La razn por la que los seres humanos no deben
ser tratados como cosas, ni usados meramente como medios para algn
fin, es que son inviolables. Tomando prestado el lenguaje de Kant, son
fines en s mismos, dignos de respeto. En qu momento adquirimos esta
inviolabilidad? Cundo se convierte la vida humana en digna de respeto?
La respuesta no puede depender de la edad o el estado de desarrollo de
una vida humana en particular. Los nios son claramente inviolables, y
pocas personas estaran dispuestas a considerar la extraccin de rganos
para trasplantes aunque fuera del feto. Todo ser humano cada uno de
nosotros inici su vida siendo un embrin. Si nuestras vidas son
dignas de respeto, y por lo tanto inviolables, simplemente en virtud de
nuestra humanidad, sera un error pensar que a una edad o un estadio de
desarrollo ms tempranos no ramos dignos de respeto. A menos que
podamos sealar un momento inequvoco que marque la emergencia de
la persona dentro del desarrollo que va de la concepcin al nacimien to,
debemos considerar que los embriones poseen la misma inviolabilidad
que los seres humanos plenamente desarrollados.

Mi estrategia para mostrar que el argumento no es convincente se


dividir dos niveles: por un lado, el razonamiento es incorrecto, y por el
otro, conlleva implicaciones morales que incluso sus defensores tendran
dificultades para aceptar. Antes de pasar a estas dificultades, sin
embargo, querra reconocer la validez de dos aspectos de la posicin del
"igual estatus moral". En primer lugar, rechaza con razn la visin
utilitarista de la moral, que compara costes y beneficios sin tener en
cuenta la inviolabilidad de las personas. En segundo lugar, es inne gable
que el blastocisto es una "vida humana", al menos en el sentido obvio de
que est vivo y no muerto, y que es humano y no, por ejemplo, bovino.
Pero no se deduce de este hecho biolgico que el blastocisto sea un ser
humano o una persona. Cualquier clula humana viviente (una clula de
la piel, por ejemplo) es "vida humana" en el sentido de ser humana en
lugar de bovina, y estar viva en lugar de muerta. Pero nadie con siderara
que una clula de la piel es una persona, o la considerara inviolable. Se
requieren ms argumentos para mostrar que el blastocisto es un ser
humano, o una persona.

Anlisis del argumento

El argumento a favor del "igual estatus moral" parte de las


observaciones de que toda persona fue antes un embrin, y que no
puede trazarse ninguna lnea no arbitraria entre la concepcin y la edad
adulta que seale dnde se adquiere la personalidad [personhood]. Luego
afirma que, dada la imposibilidad de establecer tal lnea, deberamos ver
el blastocisto como una persona, moralmente equivalente a un ser
humano plenamente desarrollado. Pero el argumento no es persuasivo,
por varias razones.

En primer lugar, una observacin menor pero no exenta de


consecuencias: aun siendo cierto que todos fuimos antes un embrin,
ninguno fue un blastocisto clonado.
Luego si nuestro origen embrionario demostrara efectivamente que los
embriones son personas, slo condenara la investigacin realizada con
clulas madre de embriones producidos por la unin de vulo y esperma,
no la investigacin con clulas madre de embriones clonados. De hecho,
algunos participantes en el debate sobre las clulas madre han sostenido
que los blastocistos clonados no son, estrictamente hablando, embriones
sino artefactos biolgicos ("clonotes" ms que cigotes) que carecen del
estatus moral de los embriones humanos concebidos de forma natural. Su
argumento es que usar embriones clonados para la investigacin es menos
cuestionable desde el punto de vista moral que el uso de embriones
naturales.
En segundo lugar, aun dejando a un lado la cuestin del "clonote", el
hecho de que todas las personas comenzaran su vida siendo embriones no
demuestra que los embriones sean personas.
Consideremos la siguiente analoga: todos los robles fueron una vez
bellotas, pero no se sigue de eso que las bellotas sean robles, o que yo
debera tratar la prdida de una bellota comida por una ardilla en mi jardn
como el equivalente a la muerte de un roble derribado por una tormenta.
Las bellotas y los robles siguen siendo distintos, a pesar de la continuidad
que existe entre ambos en el plano del desarrollo. Lo mismo ocurre entre
los embriones y los seres humanos. Del mismo modo que las bellotas son
robles en potencia, los embriones humanos son seres humanos en poten-
cia. La distincin entre las personas actuales y las potenciales no es
indiferente desde el punto de vista tico. Tenemos deberes hacia las
criaturas sentientes que no tenemos hacia las no sentientes; mayores an
son los deberes que tenemos hacia los seres capaces de experiencia y
conciencia. La vida humana se desarrolla por grados.
Los defensores del "igual estatus moral" reclaman a sus interlocutores
que especifiquen un momento no arbitrario en el curso del desarro llo
humano en el que surja la personalidad o la inviolabilidad. Si el embrin
no es una persona, en qu momento nos convertimos en personas
exactamente? No es una cuestin que admita una respuesta fcil. Muchas
personas sealan el nacimiento como el momento que marca la
adquisicin de la personalidad. Pero esta respuesta est abierta a la
objecin de que no sera moralmente aceptable desmembrar a un feto
humano en los ltimos estadios de desarrollo con fines de investigacin
mdica. (Ms all de la inviolabilidad, hay otros aspectos de la perso -
nalidad por ejemplo, tener un nombre que se adquieren, segn las
culturas o las tradiciones, en diversos momentos posteriores al naci-
miento.)

La dificultad de especificar el punto exacto en el que se adquiere la


personalidad dentro del continuo del desarrollo no demuestra, sin
embargo, que los blastocistos sean personas. Consideremos la siguiente
analoga: supongamos que alguien le preguntara cuntos granos de trigo
constituyen un montn. Uno no, dos tampoco, tres tampoco. El hecho
de que no haya ningn punto no arbitrario en el que la adicin de otro
grano d origen a un montn no significa que no haya ninguna diferencia
entre un grano y un montn de granos. Y tampoco nos da razones para
concluir que un grano debe ser un montn.

El problema de especificar puntos en un continuo, conocido entre los


filsofos como la "paradoja sorites", se remonta a los antiguos griegos.
("Sorites" procede de soros, que en griego significa "montn".) Los
sofistas usaron argumentos del tipo sorites para persuadir a sus oyentes
de que dos cualidades distintas ligadas por un continuo eran en realidad
la misma, por ms que la intuicin y el sentido comn dijeran lo contra -
rio." Otro ejemplo clsico es la calvicie. Todo el mundo estara de acuerdo
en qe un hombre con un solo cabello es calvo. Qu nmero de cabellos
marca la transicin entre ser calvo y tener una cabellera completa? El
hecho de que no haya ninguna respuesta determinada para esta pregunta
no significa que no haya ninguna diferencia entre ser calvo y tener una
cabellera completa. Lo mismo puede decirse de la personalidad humana.
El hecho de que haya una continuidad de desarrollo entre el blastocisto,
el embrin implantado, el feto y el recin nacido, no implica que el beb
y el bastocisto sean, moralmente hablando, una y la misma cosa.

Los argumentos del origen embrionario y la continuidad del desarrollo no


llevan pues necesariamente a la conclusin de que el blastocisto sea
inviolable, o moralmente equivalente a una persona. Pero ms all de
identificar los defectos en el argumento, cabe cuestionar tambin la
posicin del "igual estatus moral" desde otro punto de vista. Tal vez el
mejor modo de darse cuenta de su implausibilidad es ver que incluso
aquellos que lo invocan dudan en asumir todas sus consecuencias.

Examen de las implicaciones

En 2001, el presidente Bush anunci una polti ca que limitaba la


financiacin federal a las lneas de investigacin ya existentes, de modo
que ningn dinero de los contribuyentes apoyara o animara a la
destruccin de embriones. Y en 2006 vet una proposicin de ley que
habra aportado financiacin a nuevas investigaciones con clulas madre
embrionarias, con el argumento de que no quera apoyar la destruccin
de vidas humanas inocentes. Un aspecto sorprendente de la posicin
del presidente es que a pesar de haber limitado la financiacin de la
investigacin con clulas madre, no ha hecho ningn esfuerzo por
prohibirla. Adaptando un eslogan procedente de otro dilema
presidencial, la poltica Bush podra resumirse como no financies, no
prohbas. Sin embargo, esta poltica no encaja demasiado con la idea de
que el embrin es un ser humano.

Si la extraccin de clulas madre del blastocisto fuera realmente


equivalente a extraer rganos de un beb, la poltica moralmente
responsable habra sido la prohibicin, no una simple dene gacin de
financiacin federal. Si un grupo de mdicos adoptara la prctica de
matar a nios como medio de obtener rganos para trasplantes, nadie
optara por una poltica de permitir el infanticidio en el sector privado
pero excluirlo de la financiacin federal. De hecho, si estuviramos
realmente convencidos de que la investigacin con clulas madre
embrionarias equivale al infanticidio, no slo la prohibiramos sino que la
trataramos como una forma particularmente macabra de asesinato y
perseguiramos penalmente a los cientficos que la practicasen.

Podra argumentarse, en defensa de la poltica presidencial, que es


improbable que el Congreso aprobara una prohibicin total de la
investigacin con clulas madre embrionarias. Pero eso no explica por
qu el presidente no ha reclamado al menos tal prohibicin, o siquiera
apelado a los cientficos para que abandonen la investigacin con clulas
madre, si realmente considera que los embriones que se destruyen en
ella son seres humanos. Al contrario, el presidente Bush ha puesto la
no prohibicin de la investigacin con clulas madre como ejemplo de
las virtudes de su enfoque equilibrado.

La incongruencia moral de la poltica no financies, no prohbas de


Bush vuelve totalmente comprensible el lapsus de su secretario de pren -
sa. La indebida declaracin del portavoz de que el presidente consideraba
la destruccin de embriones como un asesinato no haca sino seguir la
lgica moral de la idea de que los embriones son seres humanos. Slo
fue un lapsus en la medida en que la poltica de Bush no segua todas las
implicaciones de esta lgica.
Los defensores del "igual estatus moral" podran responder simplemente
que se desmarcan de los polticos que no se atreven a desplegar todas las
implicaciones de su postura, ya sea por no prohibir la investigacin con
clulas madre embrionarias o por no prohibir los tratamientos de fertili-
zacin que generan y descartan embriones sobrantes. Incluso los
polticos ms morales comprometen en ocasiones sus principios;
difcilmente puede considerarse un rasgo exclusivo de los polticos que
sostienen la creencia de que los embriones son seres humanos. Pero aun
dejando a un lado a los polticos, los defensores del "igual estatus moral"
tendran problemas para suscribir todas las implicaciones de su postura.

Consideremos la siguiente hiptesis (sugerida por primera vez, hasta


donde s, por George Annas): supongamos que se declara un incendio
en una clnica de fertilidad y slo hay tiempo de salvar o bien a una nia
de cinco aos o bien una bandeja con veinte embriones congelados.
Sera moralmente incorrecto salvar a la nia? Todava tengo que
encontrar a una persona dispuesta a decir que rescatara la bandeja de
embriones. Sin embargo, a falta de otras consideraciones (es decir, no
existe ninguna relacin personal ni con la nia ni con los embriones),
cmo puede justificarse salvar a la nia si uno piensa realmente que
aquellos embriones son seres humanos?

O bien consideremos un caso menos hipottico. Recientemente particip


en un debate sobre clulas madre con un defensor de la postura de que
el blastocisto es moralmente equivalente a un beb. Una vez concluido
nuestro debate, un miembro del pblico cont una experiencia personal.
l y su esposa haban concebido tres hijos por medio de la fertilizacin
in vitro. No deseaban ms hijos, pero quedaban tres embriones viables.
Qu deberan hacer l y su esposa con estos embriones sobrantes?
Mi interlocutor partidario del "derecho a la vida" replic que sera
moralmente rechazable usar (y destruir) los embriones para la investiga-
cin con clulas madre. Asumiendo que no haba nadie dispuesto a
adoptarlos, lo nico que poda hacerse era dejar que murieran con digni-
dad. En la medida en que se asumiera que aquellos embriones eran
moralmente equivalentes a unos nios, yo no poda discutir aquella
conclusin. Si encontrramos a unos prisioneros injustamente
condenados a morir, no sera moralmente aceptable decir: Al menos
saquemos algo bueno de la situacin y extraigamos sus rganos para
trasplantes.

Lo que me result incomprensible de su respuesta no era su rechazo del


uso de los embriones para la investigacin, sino su resistencia a articular
todas las implicaciones de su postura. Si aquellos embriones eran
realmente seres humanos, entonces la respuesta honesta hubiera sido
decirle a quien haca la pregunta que al crear y descartar aquellos
embriones lo que haban hecho su esposa y l mismo haba sido nada
menos que crear un exceso de hermanos para sus hijos, y luego
abandonar a los no deseados para que muriesen a la intemperie en la
ladera de una montaa (o en un congelador). Pero si esa es la descripcin
correcta de la situacin desde el punto de vista moral, segn los
oponentes a la investigacin con clulas madre embrionarias, es decir, si
los 400.000 embriones sobrantes congelados en las clnicas de fertilidad
estadounidenses son como recin nacidos abandonados a la muerte en la
ladera de una montaa, por qu no lanzan una campaa para cerrar lo
que deben ver como un infanticidio masivo?

Aquellos que consideran a los embriones como personas podran


responder que se oponen a los tratamientos de fertilidad que crean y
descartan embriones sobrantes, pero que tienen escasas esperanzas de
prohibir esta prctica. Pero las implicaciones de su postura van incluso
ms all de la preocupacin por los embriones que se pierden en la FIV.
Los defensores de la fertilizacin in vitro apuntan que la tasa de prdida
de embriones en la reproduccin asistida es menor incluso que en los
embarazos naturales, donde ms de la mitad de los vulos fertilizados no
llegan a implantarse o se pierden por otras causas. Este hecho apunta
hacia una ulterior dificultad con la equiparacin de los embriones a las
personas. Si la muerte del embrin en las primeras fases es algo comn
en la procreacin natural, tal vez no deberamos preocuparnos tanto por
la prdida de embriones que se produce en los tratamientos de fertilidad
y en la investigacin con clulas madre.

Aquellos que ven a los embriones como personas pueden responder, con
razn, que una tasa elevada de mortalidad infantil no justifica el
infanticidio. Pero nuestra forma de reaccionar ante la prdida natural de
los embriones sugiere que no contemplamos este hecho como el equi -
valente moral o religioso de la muerte de un nio. Incluso las tradiciones
religiosas ms sensibles a la vida humana naciente no ordenan los
mismos rituales de entierro para la prdida del embrin que para la
prdida de un nio o una nia. Es ms, si la prdida del embrin que
acompaa a la procreacin natural fuera el equivalente moral de una
muerte infantil, el embarazo debera ser visto como una crisis de salud
pblica de proporciones epidmicas; aliviar la prdida natural de
embriones debera considerarse una causa moral ms urgente que el
aborto, la fertilizacin in vitro y la investigacin con clulas madre
sumadas. Pero pocas personas comprometidas con estas causas estn
preparando campaas ambiciosas o investigando nuevas tecnologas para
evitar o reducir la prdida de embriones en el embarazo natural.
El deber del respeto

Mis crticas a la equiparacin de los embriones a los seres humanos no


pretenden sugerir que los embriones sean meras cosas, abiertas a cual-
quier uso que podamos o queramos darles. Los embriones no son
inviolables, pero tampoco son objetos a nuestra disposicin. Aquellos
que ven los embriones como personas asumen muchas veces que la nica
alternativa es tratarlos con total indiferencia moral. Pero no es pre ciso
considerar al embrin como un ser humano de pleno derecho para
mostrarle cierto respeto. Ver el embrin como una mera cosa olvi da su
valor como vida humana en potencia. Pocos aprobaran la destruccin
caprichosa de embriones, o su empleo para desarrollar una nueva lnea
de cosmticos. Pero la idea de que los embriones humanos no deberan
ser tratados como meros objetos no demuestra que sean personas.

La personalidad no es lo nico que merece respeto. Si un millonario


excntrico comprara la Noche estrellada de van Gogh y la usara como estera
para la puerta de su casa lo consideraramos una especie de sacrilegio, una
falta de respeto escandalosa, y no porque equiparemos el cuadro a una
persona, sino porque como gran obra de arte merece una apreciacin que
va ms all del mero uso. Tambin consideramos un acto irrespetuoso
que un excursionista grabe sus iniciales en una vieja secuoya, no porque
equiparemos la secuoya a una persona sino porque la consideramos una
maravilla natural merecedora de apreciacin y reverencia. Respetar los
bosques antiguos no significa que no se pueda derribar nunca un rbol
para fines humanos. Respetar un bosque puede ser compatible con darle
algn uso. Pero los fines deben ser valiosos y adecuados a la maravilla
natural con la que estamos tratando.

La conviccin de que el embrin es una persona se apoya no slo en


ciertas doctrinas religiosas sino en la premisa kantiana de que el universo
moral est dividido de forma binaria: todo es o bien una persona, y por
lo tanto digno de respeto, o bien una cosa, y por lo tanto abierto a cual-
quier uso. Pero tal como sugieren los ejemplos de van Gogh y la secuoya,
este dualismo es excesivo.

La mejor forma de combatir las tendencias instrumentalizadoras de la


tecnologa y el comercio modernos no es insistir en una tica del respeto
hacia las personas del tipo "todo o nada", que condene el resto de la vida
a un clculo utilitarista. Una tica de este tipo corre el riesgo de convertir
cualquier cuestin moral en una batalla acerca de las fronteras de la
personalidad. Sera mejor cultivar una apreciacin ms expansiva de la
vida como don que exige nuestra reverencia y limita el uso que hacemos
de ella. La aplicacin de la ingeniera gentica para crear bebs de diseo
es la mxima expresin de la hybris que acompaa la prdida de
reverencia por la vida como don. Pero la investigacin con clulas madre
para curar enfermedades graves, mediante el uso de blastocistos no
implantados, es un noble ejercicio de la inteligencia humana para
promover la curacin y desempear nuestro papel en la mejora del
mundo que nos ha sido dado.

Aquellos que hablan de pendientes resbaladizas, de granjas de embriones


y de mercantilizacin de los vulos y los cigotes hacen bien en preocu-
parse, pero no en presuponer que la investigacin con embriones genera
necesariamente estos peligros. En lugar de prohibir la investigacin con
clulas madre embrionarias y la clonacin destinada a este fin,
deberamos permitir que estas investigaciones sigan adelante en el marco
de unas regulaciones que reflejen una contencin moral adecuada al
misterio que rodea los primeros momentos de la vida humana. Estas
regulaciones deberan incluir una prohibicin de la clonacin humana
para fines reproductivos, unos lmites razonables al tiempo de desarrollo
que puede darse a los embriones en el laboratorio, la imposicin de
condiciones para la apertura de clnicas de fertilidad, restricciones a la
mercantilizacin de los vulos y el esperma, y un banco de clulas madre
para evitar que los derechos de propiedad permitan monopolizar el
acceso a las lneas de clulas madre. En mi opinin, este planteamiento
ofrece la mejor esperanza de evitar el uso caprichoso de la vida humana
naciente, as como de convertir los avances biomdicos en una bendicin
para la salud en lugar de un episodio ms en la erosin de nuestras
sensibilidades humanas.