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Universidad de Chile

Departamento de Ingeniera Civil


Otoo 2005

TEMA 1.1
NATURALEZA Y ALCANCE DE LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

CI41B Ingeniera Ambiental


Profesores D. Rodrguez, R. Muoz, y C. Espinoza
Semestre Otoo 2005

1. INTRODUCCION

Para comenzar con la presentacin de este tema debemos utilizar una serie de definiciones
bsicas.

Ambiente es el hbitat fsico y biolgico que nos rodea; es lo que podemos ver, oler, tocar,
sentir y or.
Sistema puede ser definido como un conjunto de cosas relacionadas o conectadas como
una unidad. Ejemplos de sistema son el sistema solar, un sistema de riego, sistema de
suministro de aguas y el universo.
Contaminacin se define como un cambio no deseado en las caractersticas fsicas,
qumicas o biolgicas del aire, agua o tierra que puede afectar negativamente la salud de
los seres humanos u otros organismos vivientes.

2. INTERACCIN DE SISTEMAS

Como parte de este curso nos referiremos a problemas ambientales asociados con elementos
especficos del medio ambiente: suelo, aire y agua. Muchos de los problemas que sern
cubiertos en esta clase pueden ser fcilmente asignados a uno de estos elementos lo que
justifica la seleccin de estas tres categoras. Asimismo, la separacin en estos tres grandes
grupos obedece a un concepto de administracin estatal por cuanto los problemas de cada una
de estas reas son abordados, en general, por distintos organismos pblicos.

Desafortunadamente muchos problemas del medio ambiente no estn slo confinados al aire,
agua o suelo sino que involucran ms de un elemento a la vez. Un ejemplo tradicional de esta
situacin es la lluvia cida, la que se origina por la emisin de gases como el dixido de sulfuro
(SO 2) y xido de nitrgeno (NO) a la atmsfera producto de actividades industriales y el tubo de
escape de automviles. Estos gases son transportados por corrientes de viento sobre vastas
regiones y finalmente son disueltos en el agua y arrastrados hacia el suelo produciendo daos a
la vida acutica, bosques y cultivos. Otro problema bastante comn en nuestros tiempos es la
proliferacin en la atmsfera de un insecticida como el DDT. En la Figura 1 se muestra un
esquema de las interacciones entre el suelo, agua y aire que permite entender la facilidad con
que este producto se ha expandido en el medio ambiente.

3. ALTERACIONES AMBIENTALES

Muchas mejoras en nuestro estndar de vida pueden ser atribuidas a la aplicacin directa de
ciencia y tecnologa. Algunos ejemplos se presentan a continuacin:

La produccin de ms y mejores alimentos


La construccin de viviendas para protegernos de los extremos del clima
La c onstruccin de medios de transporte ms rpidos y seguros
La invencin de sistemas de comunicacin

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El suministro de agua potable y disposicin de aguas servidas


El control de muchas enfermedades infecciosas

Desgraciadamente muchas de estas mejoras han producido efectos secundarios muy


desagradables tales como la prdida de reas agrcolas, desaparicin de bosques nativos,
contaminacin atmosfrica, y la aparicin de organismos resistentes a los antibiticos
tradicionales. Muchos de stos efectos fueron originalmente considerados slo molestias pero
en la actualidad son reconocidos como reales amenazas para el ser humano y su medio
ambiente.

En una sociedad agraria las personas vivan en armona con la naturaleza sembrando su
comida, consiguiendo lea para su fuego y produciendo ropas y herramientas con elementos
naturales. Los desechos, tanto humanos como animales, eran retornados a la tierra como
abono. Pocos problemas relacionados con contaminacin del aire, agua o suelo se producan
en ese tipo de sociedad. Un ejemplo del ciclo de residuos en una sociedad agraria se presenta
en la Figura 2.

Algunas ciudades de la antigedad (por ejemplo Roma) disponan de sistemas de suministro de


agua y disposicin de aguas residuales. En el caso particular de la antigua ciudad de Roma (1
milln de habitantes) el abastecimiento de agua para la bebida provena de los Montes
Apeninos, mientras que las aguas residuales se eliminaban a travs de la denominada Cloaca
Maxima. Desgraciadamente, estos ejemplos de la antigedad fueron dejados de lado y tal vez
olvidados por los constructores de ciudades en la Edad Media y el Renacimiento. De esta
manera, al no preocuparse por el abastecimiento de agua y la disposicin de las aguas
residuales, epidemias de disentera, clera y fiebre tifoidea asolaron a Europa. Slo en la mitad
del siglo diecinueve fue descubierta la relacin causa-efecto entre las enfermedades que
asolaron Europa y la falta de una adecuada disposicin de las aguas residuales. La revolucin
industrial trajo consigo un incremento de los problemas ambientales debido al acoplamiento de
una creciente Urbanizacin e Industrializacin. Ambos fenmenos fueron la causa fundamental
de problemas relacionados con la contaminacin de las aguas y el aire que la tecnologa de la
poca (e incluso la nuestra) no es capaz de resolver adecuadamente. Un esquema que ilustra
el ciclo de residuos en una sociedad industrial se presenta en la Figura 3.

Los rpidos avances en tecnologa de tratamiento de agua para la bebida y el tratamiento


parcial de las aguas residuales produjeron, en los pases desarrollados, un decrecimiento en la
incidencia de enfermedades relacionadas con el uso de agua. En los aos siguientes a la
Segunda Guerra Mundial los pases industrializados experimentaron una explosin econmica
que fue caracterizada por un avance en la tecnologa y un rpido crecimiento del consumo
energtico. Durante la dcada de los 50s y 60s este incremento en la actividad productiva
produjo el aumento de la cantidad de basuras descargadas al ambiente. Nuevos productos
qumicos, insecticidas y pesticidas, fueron usados sin mayores pruebas preliminares lo que
caus, y sigue causando, graves daos no anticipados al momento de su introduccin.
Desafortunadamente estos problemas han ido en aumento al crecer la cantidad de estos
productos descargados al ambiente.

4. ROL DE LA TECNOLOGA

A medida que nos movemos hacia el siglo 21 el uso de tecnologa para resolver problemas
ambientales crecer pero ser aplicada en una forma diferente a la actual. Ya en este momento
podemos observar que el rol de la tecnologa est cambiando en dos importantes reas:
desarrollo sustentable, relacionado principalmente con problemas globales, y tecnologa

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preventiva, que est diseada para reducir el impacto ambiental de los procesos, operaciones y
productos.

4.1 Desarrollo Sustentable

El reporte de las Naciones Unidas escrito en 1987, Our Common Future, redactada por la
Comisin Mundial en Medio Ambiente y Desarrollo proporcion la siguiente definicin:

Desarrollo Sustentable es el desarrollo que permite suplir las necesidades presentes sin
comprometer la habilidad de futuras generaciones para suplir sus propias necesidades.

El concepto de desarrollo sustentable ha desafiado a la sociedad a cambiar una filosofa de


explotacin y destruccin del medio ambiente por otra que proporcione proteccin de largo
plazo al ambiente y a los habitantes de la tierra. Para cientficos e ingenieros este cambio
significa el moverse de las prcticas tradicionales en las cuales los desarrollos tecnolgicos son
guiados nicamente por criterios econmicos de eficiencia, productividad y ganancias. En el
nuevo esquema estos criterios pueden permanecer vlidos pero deben ser incluidos la
preocupacin por los impactos en salud y ambiente, conservacin de recursos y energa, as
como el manejo de los desechos.

4.2 Tecnologa Preventiva

Hasta mediados de los 70s en los pases industrializados, y hasta el da de hoy en pases como
el nuestro, las decisiones econmicas y tecnolgicas relacionadas con el desarrollo fueron
guiadas por objetivos de mercado con poca o ninguna preocupacin por los impactos sobre el
medio ambiente fsico y social. A medida que este tipo de conducta fue siendo considerada
inaceptable en los pases desarrollados sus gobiernos promulgaron leyes que forzaron la
adopcin de medidas para controlar la contaminacin. As, plantas de tratamiento para el
control de aguas residuales domsticas e industriales, control de emisiones en chimeneas y el
desarrollo de mtodos modernos de disposicin residuos slidos han sido diseados para
controlar la contaminacin del aguas, suelo y aire. El tratamiento de residuos al final de la lnea
de produccin o luego de la recoleccin de efluentes de aguas domiciliarias es tpicamente
denominado end of pipe treatment (tratamiento al final de la tubera). Este tipo de filosofa ha
sido la ms importante durante ms de 20 aos y es todava la que predomina en aquellos
pases, como el nuestro, an en vas de desarrollo.

Un esquema ms novedoso es aquel denominado tecnologa preventiva. En esta filosofa de


solucin de los problemas ambientales se trata de redisear o ajustar los procesos, operaciones
y productos del proceso industrial de manera tal de minimizar la produccin de desechos. En
este esquema se utiliza el hecho de que al reducir la cantidad de desecho a ser tratado, los
costos de tratamiento (end of pipe) se reducirn resultando en un ahorro para la empresa o
usuario del sistema de tratamiento. Esta tecnologa preventiva ha tenido un auge muy
importante en los pases desarrollados y se espera que tambin ser utilizado ampliamente en
pases como Chile.

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Figura 1
Interacciones Agua-Aire-Suelo

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Figura 2
Ciclo de Desechos en una Sociedad Agrcola

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Figura 3
Ciclo de Desechos en una Sociedad Industrializada

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