You are on page 1of 2

EARTH SCIENCE LAB  

Mineral Physical Properties and Identification

Minerals
Minerals are defined as naturally occurring, inorganic, solids with a definite chemical composition and a regular, internal crystalline structure. The keys to
this definition are the chemical composition and the crystalline structure. Different chemical compositions result in different minerals. A good example is
the mineral plagioclase. Plagioclase is a member of the feldspar group, but there is more than one type of plagioclase. Albite and anorthite are two
examples. Albite has a chemical composition of  NaAlSi3O8, while anorthite's chemical composition is CaAl2Si2O8. Very similar, but different ­ therefore
two different minerals.

Different crystalline structures, or how the atoms and molecules are arranged, result in different minerals. A good example is diamond and graphite. Both
minerals are composed of carbon (C). The same chemical composition, but two different crystalline structures ­ therefore, two different minerals.

Physical Properties
Determination of the actual chemical composition and crystalline structure of a mineral is difficult without the proper equipment. In an introductory level
lab it is impossible for us to determine these two aspects of a mineral. Fortunately, these two aspects determine a mineral's physical properties. How the
atoms and molecules are arranged and the strength of the bonding between the atoms result in different physical properties for different minerals. While
many minerals share common physical properties, when all of a mineral's physical properties are examined, it often results in a unique set of physical
properties which can be used to identify the mineral.

Below you will find a chart which defines the physical properties and provides the means for determining the physical property of a mineral sample. These
definitions and methods are simplified. Consult your lab manual for detailed discussion.

Mineral Physical Properties Chart
PHYSICAL 
Definition* Testing Method
PROPERTY
Breakage of a mineral along planes of Examine the mineral for areas where the mineral is broken. Look for areas where the light reflects from planar surfaces. This
Cleavage weakness in the crystal structure. can be easily confused with a crystal face and is the most difficult properties for students to master.

Visible light spectrum radiation
Color Look at the sample and determine its color ­ white, black, green, clear, etc.
reflected from a mineral.

Geometric shape of a crystal or Examine and describe the geometric shape of the mineral ­ cubic, hexagonal, etc. Not commonly seen in most introductory lab
Crystal Form
mineral. samples.

Breakage of a mineral, not along
Examine the mineral for areas where the mineral is broken. Describe the breakage as either irregular or conchoidal (has the
Fracture planes of weakness in the crystral
appearance of broken glass)
structure.

Use minerals of known hardness from the Mohs Hardness Kits. Scratch the unknown mineral with a known hardness to
Hardness Resistance to scratching or abrasion. determine which mineral is harder. Continue doing this with harder or softer minerals from the kit until the hardness is
determined.

Character of the light reflected by a Look at the sample to determine if the mineral is metallic in appearance (looks like a chunk of metal) or non­metallic (doesn't
Luster
mineral. look like a chunk of metal).

Electromagnetic force generated by an
Magnetism Use a magnet to determine if the magnet is attracted to the sample.
object or electrical field.

Reaction to Chemical interaction of hydrochloric Place one small drop of HCl on a sample a watch for a reaction ­ effervesces (bubbles). 
HCl acid and calcium carbonate (CaCO3). Click here to see an short animation (351 Kb)

Ratio of the mass of a mineral to the Generally not determined in an introductory lab. Look this information up in your lab manual once the mineral has been
Specific Gravity
mass of an equal volume of water. identified.

Color of the mineral when it is
Streak Grind a small amount of a mineral into a powder on a porcelain streak plate and determine the color of the powder.
powdered.

Nerve ending reaction in the tongue to
Taste Lick the mineral. (not recommended in an introductory lab ­ you don't know who has handled or licked the sample before you).
different chemicals.

Other
Fluorescence, Radioactivity Requires special equipment such as a UV lamp and geiger counter. These are not commonly tested for in an introductory lab.
Properties
* Definitions simplified or modified  from Bates, R.L. and J.A. Jackson (eds.), 1987, Glossary of Geology. American Geological Institute, Alexandria, VA, 788 p.

Mineral Identification ­ Diagnostic Physical Properties Apatite Green color. metallic mineral Muscovite Clear or translucent color. H=7 (often difficult to determine). Be aware that not all mineral samples will necessarily show these physical properties. no cleavage Orthoclase H=6. Click each answer. H=5. can be scratched with a fingernail Halite "Salt". all images and graphics contained within are the property of Richard Harwood and may only be reproduced with permission from the author. no cleavage. It is designed to highlight those physical properties that are unique to that mineral or assist in identification of that mineral. similar properties to Muscovite Calcite H=3. flexible sheets. often purple in color (can be white. easily scratched by fingernail On each of the following pages you will find an image of a mineral and a series of physical properties tests.   Unless otherwise noted. Identify the physical properties that are present. red. soft metallic mineral. salty taste Hematite Reddish brown streak. . perthitic intergrowths are common.5. conchoidal fracture. metallic mineral. color is typically white or clear but can be pink. conchoidal fracture. similar properties to plagioclase Plagioclase H=6. rarely do introductory mineral samples show a good crystal form. 2 directions of cleavage at 90 degrees.Below is a table listing some of the aspects of the common lab minerals. similar properties to Hornblende Biotite Black color. 2 cleavages at ~90 degrees. Once this is done. reacts with HCl. green) Galena Gray. purple. 3 directions of cleavage (rhombic cleavage) Corundum H=9. "rust" Hornblende Black to dk. 3 directions of cleavage (cubic) Garnet Typically reddish brown color. gold metallic color Quartz H=7. However. The sample you examine may or may not show that cleavage. similar properties to orthoclase Pyrite "Fool's Gold". green color. flexible sheets. clear. This table is not a complete listing of all of the physical properties for each mineral. all plagioclase has cleavage. one perfect direction of cleavage resulting in the mineral pealing into thin. 4 directions of cleavage. then check to see if you have correctly identified the mineral sample. 2 directions of cleavage at 120 or 60 degrees. may show hexagonal crystal form Augite Dark or dull green color. identify the mineral. one perfect direction of cleavage resulting in the mineral pealing into thin. very soft. similar properties to calcite Fluorite H=4.edu | 309­796­5271 | Home Notice: The material contained within these web pages only applies to those courses and sections taught by Richard Harwood. gray streak Gypsum H=2. often shows hexagonal crystal form Dolomite Reacts to HCL in its powdered form. no cleavage. salmon pink color is typical. cannot be scratched with a fingernail. Some types of minerals rarely show a crystal form and even museum collections may not contain good examples of a mineral's crystal form. commonly found in twelve­sided crystals (dodecahedrons) Graphite "Pencil lead". similar properties to Augite Magnetite Magnetic. All minerals have a crystal form. striations may be seen on cleavage surface. black Sulfur Yellow color. "rotten egg" smell if burned Talc H=1. H=2. yellow. It is recommended that you use your lab manual during these exercises as detailed identification information is not given in these web pages. 2 directions of cleavage at 90 degrees. white or gray color. 3 directions of cleavage (cubic). For example. similar properties to Biotite Olivine Apple green or yellowish green color. Select a Sample to Identify: 1  2  3  4  5  6  7  8  9  10  11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 Last Updated: 08/02/2011 06:49:03   ©2011 Richard Harwood | harwoodr@bhc.