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El uranio que duerme en las

alturas
Domingo, 07 de abril de 2013 | Internet

Pobladora Filomena Pacco, de comunidad de Tantamaco, al lado de su chacra de papas.


En la meseta de Macusani, Puno, existen enormes reservas de uranio y ya se
anuncia la posibilidad de que contemos con la primera compaa que explote
ese mineral. Domingo lleg hasta el lugar para conocer de cerca cmo avanza
esta exploracin.

Texto: Ral Mendoza.


Fotografia: Miguel Meja.

El ingeniero Yony Enrquez pasa un espectmetro por encima de una formacin rocosa de
tono amarillo mostaza. El instrumento suena de inmediato. Por momentos emite un sonido
como el de un silbato y por otros como el de una radio cuando alguien trata de sintonizar
una emisora. El terreno tiene presencia de uranio a nivel superficial y el aparato marca un
alto nivel de radiacin. En el lugar incluso se puede ver una lnea de color marrn rojizo
que avanza entre las piedras y se hunde en el subsuelo. Eso puede ser una veta, dice
Enrquez, casco blanco, lentes oscuros y bloqueador en el rostro para evitar otro tipo de
radiacin: la solar.

El Sol brilla fuerte, pero sopla un viento helado y el fro se cuela a travs de las manos y los
pies. Estamos a 4.300 metros de altura, en el rea de Chilcuno Chico, meseta de Macusani,
provincia de Carabaya, Puno. En esta zona, rodeada por montaas que lucen caprichosas
formaciones rocosas, la empresa Global Gold subsidiaria de la canadiense Macusani
Yellowcake realiza labores de exploracin para verificar cunto uranio existe y a qu nivel
se encuentra. Una cosa es segura: esta meseta punea guarda las ms grandes reservas de
uranio de todo el pas.

Eso explica la presencia de uno de los campamentos de perforacin de la empresa tiene


dos ms en la inmensidad de la pampa altiplnica. Con taladros que funcionan con tubos
de 3 metros de largo y que se van acoplando, los obreros hacen pequeos hoyos en distintos
lugares y extraen muestras del terreno a distintas profundidades. La punta perforante llega a
200, 250 metros y trae pequeos testigos del terreno. Esas muestras son enviadas a un
laboratorio para su anlisis qumico y con esos datos se verifica la riqueza o no de la zona
explorada. En el rea de Chilcuno Chico, el uranio puede estar a 100 o 200 metros bajo el
suelo.
-Estas muestras que acaban de extraer tienen alto nivel de radiacin? preguntamos,
mientras observamos varios testigos en unos contenedores azules.

No. Tienen niveles normales. Aqu indica niveles de 200, 300, que no son peligrosos
contesta el ingeniero Enriquez con el espectmetro en la mano.

A pesar de ello todos los trabajadores que participan de la exploracin tienen que llevar
adheridos a sus trajes unos aparatitos llamados dosmetros, que miden el nivel de
radiacin al que puede estar expuesto cada trabajador. Cada fin de mes, los dosmetros se
llevan a Lima para hacer la medicin y les envan nuevos. Por ahora los niveles
encontrados no han sido altos.

El trabajo en estas zonas alejadas de Puno no es fcil: a esa altura hay poco oxgeno y en
las noches las temperaturas pueden descender a varios grados bajo cero. A lo lejos, incluso
se pueden ver algunos nevados.

Lo llamativo es que aqu el uranio est por todos lados: en las tierras de cultivo de las
comunidades cercanas, en los pastos que crecen en los cerros y hasta en el material
arcilloso con que los pobladores construyen sus casas. Se puede identificar por el tono
amarillento que presenta. Se dice que hasta las papas que cosechan los comuneros salen
con uranio en toda la zona de Macusani. Desde siempre los comuneros han convivido con
l mineral. En su forma natural este material no es peligroso para la salud y los niveles de
radiacin son bajos, segn los especialistas del Instituto Peruano de Energa Nuclear.

La empresa canadiense Macusani Yellowcake, a travs de Global Gold en el Per, ha


realizado exploraciones en esta zona lejana desde el ao 2007. No es la nica empresa que
hace estudios en el lugar pero podra ser la primera minera que explote uranio en el Per y
la segunda en Amrica Latina. Parecen decididos a hacerlo: concluirn un estudio de
factibilidad en junio prximo y presentaran su Estudio de Impacto Ambiental (EIA) a
mediados de 2014. Sus estudios sealan que en los terrenos dentro de su concesin podra
haber un volumen superior a las 30 mil toneladas, lo suficiente como para pasar a la etapa
de explotacin.

Vivir con el uranio

Los pobladores de las comunidades pertenecientes al distrito de Macusani saben desde hace
varias dcadas que donde viven hay uranio. En los aos 80, expertos del IPEN llegaron
hasta aqu para realizar investigaciones y calcularon la existencia de unas 30 mil toneladas,
con un horizonte a futuro de hasta 200 mil toneladas. En los aos siguientes, algunos
mineros informales se aventuraron a extraer el uranio, pero la actividad no prosper porque
el mineral no tena un destino preciso. Ahora, con las concesiones dadas por el Estado y la
presencia de las compaas que hacen exploracin, esa situacin ya no ocurre.

Son varias las comunidades que estn dentro de la zona de influencia de las operaciones
actuales. Martn Yacsa, 43 aos, vicepresidente de la comunidad de Isivilla, cuenta que
ellos aprobaron firmar un acuerdo con Global Gold con la condicin de que las
exploraciones no afecten los pastos y terrenos, y que se remedie la superficie que haya sido
removida. Tambin han conseguido que la empresa se comprometa a financiar parte de la
construccin de un recinto ferial donde planean hacer festivales de camlidos, artesana,
productos agrcolas y platos tpicos. En el local municipal del pueblo puede verse la
maqueta de la futura construccin.

Corani, otra comunidad cercana, logr mediante un convenio con la misma empresa que se
les construya una carretera que los comunica con otros pueblos. En Tantamaco la poblacin
ha pedido ayuda econmica para hacer mejoras urbanas, y apoyo con mdicos y medicinas.
Les han cumplido el pedido. Aqu encontramos hace unos das a Filomena Pacco con un
saco de papas nativas, al lado de su chacra. Se re cuando le preguntamos si los tubrculos
tienen uranio. Produce para su consumo, como todos en el pueblo. En general, todas las
comunidades de esta zona se dedican al cultivo de papas, ocas, cebada, y a la crianza de
alpacas, llamas, ovejas y vacas.

La empresa Global Gold tiene convenios firmados con las tres comunidades mencionadas y
est en conversaciones con otras ms, como la comunidad de Pacaje. Queremos tener una
relacin sana con la poblacin, mantenerlos informados y realizar todas nuestras
actividades con su anuencia, explica Jos Corzo, responsable de relaciones comunitarias.
Las empresas que operan aqu buscan superar la desconfianza que algunos poblados tienen
con respecto a la actividad minera. Hay antecedentes: en 2008, por ejemplo, las rondas
campesinas de Carabaya se declararon en contra de la explotacin de uranio por
considerarla peligrosa. Actualmente las concesiones abarcaran alrededor de 1.000
kilmetros cuadrados.

Las empresas apuntan a producir en unos aos el xido de uranio o torta amarilla, un
producto inicial que todava no contiene altos niveles de radiacin. Es un concentrado de
uranio con valor comercial que en el caso del Per se podr exportar como se hace con
otros concentrados minerales que producimos. Ese material debe pasar todava por procesos
finos, de alta metalurgia, para convertirse en uranio 235, de alto poder. Eso slo lo hacen
algunos pases desarrollados, explica el gelogo Jacinto Valencia, del IPEN, quien ha
realizado estudios en Macusani. Como dice el cientfico peruano Modesto Montoya existe
un largo trecho tecnolgico entre el uranio natural y el combustible propiamente dicho.

Inters por el mineral

Desde que el IPEN descubri el potencial de la meseta de Macusani, el inters de las


empresas ha ido en aumento. Hoy adems de Global Gold tambin estn operando en esta
zona Vena Resources y Fission Energy. Para los prximos aos habr un aumento de la
demanda de uranio porque otros combustibles como el petrleo cada vez son ms caros y
escasos, adems que se considera una energa limpia, explica Jacinto Valencia. En el
mundo tambin hay ms centrales nucleares o elctricas que lo necesitarn para sus
reactores. Otra ventaja es que una sola pastilla enriquecida de uranio equivale a una gran
cantidad de otros combustibles.

Pases como Estados Unidos, Francia, Japn tienen una gran demanda actual de este tipo
de combustible. Y lo mismo ocurrir muy pronto con China, India y Rusia. El Per mismo
puede potenciar la central nuclear que tiene (Huarangal) y los estudios en el tema nuclear,
al convertirse en un pas productor de uranio. Hay adems otras zonas, en varias regiones,
con presencia del mineral, explica el especialista en tcnicas nucleares del IPEN. En el
caso peruano, el material se exportara a plantas de Estados Unidos y Asia.

En el mundo, unos 20 pases tienen reservas superiores a las 50.000 toneladas de uranio. En
Amrica Latina, Argentina y Per son los mayores productores de este mineral. Pero ahora
que en unos aos nuestro pas podra entrar a la produccin de torta amarilla hay un
aspecto sobre el que se ha llamado la atencin: no hay normatividad especfica para la
explotacin de uranio en el Per, se teme que pueda ponerse en peligro cerca de 100 sitios
que contienen pinturas rupestres en Macusani y que tambin se destruyan los bosques de
rocas que existen ah. Antes de pensar en posibles proyectos de explotacin de minerales
radioactivos se debe disear e implementar regulaciones ambientales especficas para este
tipo de minera, comprometiendo al propio IPEN en este esfuerzo, dice el especialista en
temas ambientales Jos de Echave.

Para Jacinto Valencia, del IPEN, la explotacin de uranio en el mundo se realiza con los
mayores estndares de seguridad y no hay razn para pensar que eso no pase en el Per.
Se trata de empresas con experiencia en el tema, con protocolos establecidos y ya
probados en otros pases. Hay explotacin de uranio en Australia, Canad, Sudfrica,
Argentina. En el Per puede hacerse, exigiendo que esos estndares se cumplan, dice.
Mientras tanto, las exploraciones continan en Macusani. Los pobladores esperan ya sea
que se exploten los yacimientos o no que su forma de vida no se vea afectada. Lo que s es
seguro es que el mineral amarillo seguir muy presente en la vida de estas comunidades
puneas.