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Tous les secrets

de votre cerveau
Tous les secrets
de votre cerveau

Alain Lieury
Ce livre complte et actualise louvrage 150 petites expriences de psychologie
pour mieux comprendre votre cerveau (1re dition Dunod, 2007 ; 2me dition,
Dunod, 2009, parue sous le titre Psychologe et cerveau ).

Illustration de couverture : Laurent Audouin

Dunod, Paris, 2012


ISBN 978-2-10-057694-4
Table des matires
Avant-propos 7

Chapitre 1 Lintelligence 9

Chapitre 2 La mmoire 77

Chapitre 3 La perception 125

Chapitre 4 Du temps la conscience 181

Chapitre 5 Motivations, motions et personnalit 207

Pour en savoir plus 263

Index des auteurs 291

Index des notions 293


Avant-propos
Pour le grand public, y compris le public cultiv et de nom-
breux journalistes, la psychologie se confond souvent avec la
psychanalyse ou avec la psychiatrie. Les psys sont essen-
tiellement vus comme des gens qui soignent. Cest une erreur
de perspective car la psychologie scientifique contemporaine
est trs diversifie Ainsi, le recensement des publications
en psychologie ou sciences connexes, au plan international,
dans le plus grand rpertoire informatis ( Psyclit ), montre
que le nombre de titres en psychologie, revues scientifiques
et livres confondus, est denviron 100 000 par an. La psycha-
nalyse, trop souvent confondue avec la psychologie (essentiel-
lement en France), ne reprsente que 1,7 % de lensemble
des publications !

Rpartition numrique des publications dans les grands secteurs de la


psychologie en 2005 sur 103 223 titres (Lieury et Quaireau, 2006 : source PsycInfo)

P. Sant 17 % P. Exp/Cognive
16 %

Divers 2 %
Psychanalyse 1 %

P. Applique 11 %

P. Patho
20 %

Neurosciences 14 %

P. ducaon 7 %
P. Dveloppement
P. Sociale
3%
9%
8 100 petites expriences de psychologie

Parmi environ 150 catgories, deux secteurs se taillent la part


du lion, puisquils totalisent plus de 20 % des publications ; ils
concernent dune part la psychopathologie, au sens large du
terme, incluant les dficits physiques (ccit, traumatismes
crniens), les troubles psychiatriques, la criminologie, etc., et
la psychologie de la sant et de la prvention (stress, alcoo-
lisme, addictions).
Les autres grands domaines sont la psychologie cognitive,
principal objet de ce livre et sintressant aux mcanismes
normaux de notre fonctionnement mental, de la mmoire
lintelligence. Les autres secteurs importants sont les neu-
rosciences (incluant la psychopharmacologie), la psychologie
sociale, la psychologie du dveloppement ou de lenfant et la
psychologie de lducation
Enfin il existe de trs nombreuses recherches dans le vaste
domaine de la psychologie applique, la psychologie de la
consommation1, la psychologie industrielle et des organisa-
tions. Au titre des curiosits et de la diversit de la psycholo-
gie (regroupes dans divers sur le schma), on peut trou-
ver la psychologie des arts et des humanits, la psychologie
militaire, la psychologie juridique et de la police La psycho-
logie se partage donc dans des disciplines aussi diverses que
les comportements humains qui en constituent lobjet.
Difficile donc de tout aborder ! Mais si vous vous demandez
pourquoi on voit en couleur, si lon perd la mmoire avec
lge ou si les astres prdisent le caractre, alors ce livre est
fait pour vous

1. Dont plusieurs thmes sont traits dans cette collection avec le livre de Nicolas Guguen
Psychologie du consommateur pour mieux comprendre comment on vous influence.
1 Lintelligence
Sommaire
1 Quest-ce que lintelligence ?..................................................11
2 Mon poisson rouge est-il intelligent ? ...............................16
3 Le langage est-il lapanage de lhomme ? ........................19
4 Combien de mots connaissons-nous ?..............................21
5 Les forts en thme sont-ils nuls en sport ? ....................23
6 Votre intelligence se lit-elle dans votre criture ? .......26
7 Do vient lexpression avoir la bosse
des maths ?..................................................................................29
8 Pourquoi a-t-on invent les tests dintelligence ? ........31
9 Quest-ce que le QI ?...................................................................33
10 Votre enfant est-il surdou
et faut-il le mettre part ? ......................................................36
11 Que valent les tests des magazines ? ...............................39
12 Sommes-nous vraiment logiques ? .....................................42
13 Quoi de neuf dans les tests ? ................................................47
14 Lintelligence est-elle hrditaire ? .....................................51
15 Pourquoi Einstein tait-il un gnie ? ..................................53
16 Les jumeaux ont-ils la mme intelligence ? ....................56
17 O se trouve le gne de lintelligence ?............................59
18 Lhomme prhistorique tait-il intelligent ? ...................62
19 Faut-il faire faire de la gymnastique
son cerveau ? .............................................................................65
20 Stimulez vos neurones oui, mais lesquels ?...............67
21 Les jeunes daujourdhui sont-ils plus btes
ou plus intelligents ? .................................................................70
22 Le contenu de votre assiette fera-t-il de vous
un prix Nobel ?..............................................................................74
1 Quest-ce que lintelligence ?

Mon chien est intelligent il ma ramen mon journal dans


sa gueule ; mais si je ramne ma femme son magazine
prfr entre mes dents, elle me dira que je suis bte. Alors !
Quest-ce donc que ce terme dintelligence qui na pas le
mme sens selon quil est appliqu lanimal ou lhomme ?
De mme chez les humains, il ne nous viendrait pas lesprit
de douter de lintelligence dun crivain ayant gagn un prix
littraire, mme sil est nul en maths, ou de penser que des
tudiants (jen connais) ne sont pas intelligents parce quils
font beaucoup de fautes dorthographe alors quils sont trs
dous par ailleurs. Quest-ce donc que cette insaisissable
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intelligence ?
Quand on parle de mmoire ou de langage, de vision des cou-
leurs ou dmotions, tout le monde voit peu prs de quoi
il sagit et les spcialistes ne font que prciser la dfinition.
Mais ce nest pas le cas pour le mot intelligence qui a plu-
sieurs sens. Chez les philosophes par exemple, lintelligence
tait appele la pense et tait souvent vue comme le lan-
gage intrieur. Certains esprits religieux pensaient dailleurs
que le langage tait le propre de lme humaine. Cela posait
un problme srieux dassimiler le langage lme humaine
12 100 petites expriences de psychologie

cause des sourds et muets. Ainsi, un jeune garon, Victor de


lAveyron, dcouvert dans les bois lpoque de Napolon,
posait des problmes philosophiques aux savants et philoso-
phes de cette poque, car il ne parlait pas.
Cette imprcision du terme dintelligence a conduit les scien-
tifiques, depuis la fin du XIXe sicle, sorienter dans des pistes
de recherche parfois trs divergentes. En rsumant un sicle
de recherche, on peut dire maintenant que lintelligence est
utilise (par les scientifiques) dans trois sens principaux. Le
sens le plus courant est le sens de capacits mentales gn-
rales ; le terme la mode est actuellement capacits cogni-
tives , de cognitio en latin, qui signifie connaissances ou
apprendre des connaissances . Ces capacits sont trs ten-
dues, elles recouvrent notamment le langage, mais aussi le
raisonnement, la perception, la mmoire et les habilets sen-
sorielles et motrices. Cest dailleurs cette dfinition gnrale
qui est utilise dans les tests les plus courants. Ainsi un tout
jeune enfant sera considr comme normalement intelligent
sil est capable de dessiner un cercle ou de dire son prnom,
alors quil ny a pas tellement de rapport entre ces diffrentes
aptitudes. Cest galement dans ce sens gnral quon utilise
le terme dintelligence travers les espces animales. Si lon
dit quune fourmi est intelligente, cest parce que, par com-
paraison avec dautres insectes, papillon ou coccinelle, lor-
ganisation sociale et du travail chez la fourmi est tonnante.
De mme, si labeille est considre comme intelligente, cest
parce quelle est capable dun langage primitif qui permet
dindiquer aux autres la direction par rapport au Soleil et la
distance du butin rcolter dans les fleurs.
Le deuxime sens a t principalement dcouvert par les psy-
chologues, quoique dj anticip par certains savants des
sicles passs comme Descartes, cest le sens de raisonne-
ment. tre intelligent, cest possder la capacit de raisonner,
Tous les secrets de votre cerveau 13

cest--dire de parvenir un but partir dlments premiers.


Un cas concret est la rsolution de problmes. Attention,
vous penserez peut-tre aux mathmatiques quand je parle
de problmes alors que pour le psychologue, le terme de
problme est trs gnral ; le plombier rsout un problme
lorsquil rpare une fuite, lorganisation dun mariage est un
problme (et les mariages des forts en maths ne sont pas
ncessairement les mieux russis), se servir dune machine
coudre en est un autre. Et jadmire linconnue qui a invent
le tricot : comment faire plus simple quavec de la laine et
deux aiguilles ; mme Einstein ne fait pas plus court avec sa
formule E = mc qui comporte 5 symboles ! Ne pensez pas non
plus forcment quelque chose dennuyeux en parlant de
problme car beaucoup de jeux, du casse-tte chinois au jeu
dchecs, et maintenant les jeux vido sont des problmes.
Enfin, il existe un troisime sens du mot intelligence, cest la
culture. tre intelligent, cest tre cultiv. La culture, cest le
langage (notamment la richesse du vocabulaire) et la mmoire
des connaissances. La culture nest pas hrditaire et repose
sur la mmoire et sur les apprentissages. Pour une thorie
amricaine, le behaviorisme (de behavior, comportement)
prdominante des annes vingt aux annes soixante, tout
sapprend. Le mot intelligence avait dailleurs t banni
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parce quil voquait une capacit inne et il avait t remplac


par le terme rsolution de problmes . Et on ne rsout pas
un problme par un clair de gnie, on apprend le rsoudre.
Le charpentier ne russit pas du jour au lendemain une char-
pente complexe de mme quune couturire ne russit pas
des costumes lgants ds le premier essai. Cette ide que
lintelligence rsulte des apprentissages complexes revient
la mode en prenant le modle de lordinateur avec lide que
lintelligence est en grande partie de la mmoire !
14 100 petites expriences de psychologie

La nbuleuse intelligence a t en grande partie claircie lorsquun


psychologue anglais, Charles Spearman, a invent vers 1900 des ana-
lyses statistiques qui permettent de classer les matires scolaires
ou preuves (ou tests en amricain). Le classement aboutit des
familles de matires ou tests qui se ressemblent (par exemple
franais et histoire-go, ou maths et physique). Avec de telles
mthodes, le chercheur amricain Thurstone a identifi cinq princi-
pales aptitudes (mais il y en a dautres) et fabriqu de nombreux tests
pour les direncier. Sans ordre de prminence (puisque tous sont
gaux dans cette vision de lintelligence), laptitude verbale est un
facteur de signification verbale et correspond des tests de compr-
hension des ides exprimes par les mots. Laptitude spatiale consiste
bien se reprsenter des objets dans deux ou trois dimensions. Une
aptitude au raisonnement correspond laptitude rsoudre des pro-
blmes logiques, faire des prvisions, un plan. Laptitude numrique
caractrise le bon maniement des chires, et la rsolution des pro-
blmes quantitatifs que lon trouve typiquement chez les matheux. Et
enfin la fluidit verbale correspond la rapidit et laisance manier
les mots (un individu intelligent peut tre loquent ou pas du tout),
tel lhomme politique ou le camelot du march.

Figure 1.1 Les cinq grandes facettes (aptitudes) de lintelligence

Verbal

Raisonnement Fluidit verbale

Spaal Numrique
Tous les secrets de votre cerveau 15

Les tudes ralises pour la construction du test de Thurstone


ont montr que le facteur verbal (comprhension) et le facteur
de raisonnement sont les aptitudes qui prdisent le mieux la
russite dans les preuves scolaires varies, vocabulaire, pro-
blmes arithmtiques, textes littraires ou notes en sciences
naturelles et sciences sociales.
Le facteur numrique et le facteur spatial semblent trs sp-
cifiques, le facteur numrique ntant corrl quavec les pro-
blmes arithmtiques et le facteur spatial avec des preuves
spatiales (de type dessin industriel). linverse on trouve
que des preuves sensori-motrices varies, assemblage, pla-
cer rapidement des chevilles dans des trous, comparer des
outils, sont non corrles ou faiblement ces cinq grandes
aptitudes.

Pour conclure
Cette conception dune intelligence recouvrant des ralits dif-
frentes a t pousse lextrme dans la thorie des intel-
ligences multiples dHoward Garner (1993) en proposant
sept formes dintelligence, langagire, logico-mathmatique,
spatiale, musicale, kinesthsique (danseurs et athltes), inter-
personnelle (sens des relations sociales) et intra-personnelle
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(reprsentation de soi). Mais, cette conception est une exten-


sion telle du concept dintelligence quelle devient synonyme
de nimporte quelle habilet. Si lon dit quun athlte est intel-
ligent parce quil court vite ou quil est rapide au ping-pong,
que dire alors du gupard ou de laigle ? Mieux vaut restrein-
dre lintelligence aux formes abstraites de la pense comme
la dmontr la recherche en psychologie tout en valorisant les
aptitudes sensori-motrices et les autres aspects de la person-
nalit. Un caractre aimable ou extraverti peut tre profession-
nellement ou familialement plus adquat quune intelligence
trs abstraite avec un caractre froid ou trs introverti.
16 100 petites expriences de psychologie

2 Mon poisson rouge est-il intelligent ?

Nous ne sommes pas de purs esprits et lintelligence, au


sens gnral de capacits mentales, dpend videmment
du cerveau. Mais grce Harry Jerison, qui a pass sa car-
rire mesurer des cerveaux, on sait que cest la propor-
tion entre le poids du cerveau et le poids du corps qui est
importante. Car llphant (5 kg) et la baleine (7 kg) ont un
cerveau plus gros que le ntre. Quant au clbre tyranno-
saure, il navait quun tout petit cerveau de 200 grammes
pour un poids de sept tonnes une vraie cervelle doiseau !
Pas tonnant puisque lon sait maintenant que les oiseaux sont
une volution des dinosaures.
Dune manire gnrale, on observe avec le dveloppement
des vertbrs poissons, oiseaux, mammifres et enfin des
primates jusqu lhomme, une augmentation du poids du
cerveau relativement au poids total. Lhomme a en moyenne
un cerveau de 1 400 g environ pour un poids moyen de 70 kg,
ce qui lui fait un poids relatif du cerveau beaucoup plus lev
par comparaison avec des animaux de poids voisin comme le
lion ou lautruche mais qui ont des cerveaux dix vingt fois
moins lourds. Le cerveau du chimpanz pse 400 g, peine
moins que les 450 g de notre plus lointain anctre, laustralo-
pithque, la clbre Lucy. Quant notre petit poisson rouge,
il est en bas de lchelle avec un cerveau miniature pesant
moins dun dixime de gramme.
Tous les secrets de votre cerveau 17

Figure 1.2 Les capacits mentales correspondent au poids du cerveau


relativement au poids du corps (simplifi daprs Jerison, 2001)
Poids du cerveau
(grammes)
10 000
Homme
1 000
Chimpanz

100 Babouin Lion


Tyrannosaure
Autruche
10
Corbeau

1 Rat

0,1
Poisson rouge

Poids du corps
0,01 0,1 1 10 100 1 000 (kilogrammes)

Malgr les normes dirences entre espces animales, des com-


paraisons sont parfois possibles, si bien que certains chercheurs
(Bitterman, 1965 ; Harlow, 1949) ont utilis le mme problme pour
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comparer lintelligence de dirents animaux. chaque problme,


lanimal doit choisir entre deux objets (par exemple une croix et un
rond) pour recevoir une rcompense, mais chaque fois les deux
objets sont dirents. Un homme adulte apprend en un ou deux
essais ce genre de problme : si la rcompense nest pas sous la
croix, cest quelle est sous le rond. Lhomme trouve donc la solution
en deux essais au maximum : soit on soulve lobjet (sous lequel est
cache la rcompense) par hasard (cest bon au 1er essai), soit on
soulve lautre, et le bon objet est soulev au 2e essai, ce qui fait deux
essais au maximum. Mais pour arriver ce rsultat, un chimpanz a
18 100 petites expriences de psychologie

besoin dun entranement de 200 problmes (sur plusieurs mois). Un


pigeon ne russit qu 80 % aprs 500 problmes. Un chat ne russit
qu 60 % aprs un entranement de 600 problmes tandis que le rat
ne russit gure au-dessus du hasard aprs le mme entranement.
Essayons un problme plus simple : un animal doit choisir une cible
(ex. rond brillant) plutt quune autre stimulation (rond noir), et est
alors rcompens ; des graines pour un pigeon et un dlicieux petit
vers pour notre poisson rouge. Puis lorsquil russit plusieurs fois (
raison de 40 essais par jour), on inverse et cest le rond noir qui est
rcompens et ainsi de suite. Le rat, cette fois, arrive bien changer
plusieurs fois et malgr les changements de la cible rcompense, ne
fait que deux erreurs en moyenne. Lintelligence du pigeon est moins
flexible et il commet jusqu 50 erreurs avant dapprendre changer
de cible, mais finit au bout de 20 jours par bien apprendre. Ce nest
pas le cas de la tortue, qui fait toujours 40 erreurs par jour au bout de
20 jours dentranement. Et notre petit poisson rouge ? Eh bien force
est de constater quil ne brille pas par son intelligence, il fait jusqu
70 erreurs par jour, mme au bout de 20 jours dentranement.

Pour conclure
En plus des diffrences quantitatives, la grosseur du cerveau
(relativement au corps), il existe galement de nombreuses
diffrences qualitatives de constitution du cerveau. Par
exemple, par rapport un vertbr primitif de taille quiva-
lente, le cortex frontal (qui permet le raisonnement) du chim-
panz est 60 fois plus grand tandis que celui de lhomme est
150 fois plus grand. Lhippocampe (essentiel dans la mmo-
risation) est une fois et demie plus grand chez le chimpanz
et quatre fois plus volumineux chez lhomme. linverse, le
bulbe olfactif qui sert lodorat a la mme taille.
Tous les secrets de votre cerveau 19

Le chat et son compagnon le rat ne sont finalement pas si


intelligents que La Fontaine nous les avait dpeints. Quant
notre petit poisson rouge nest pas Nemo qui veut !!!

Le langage est-il lapanage


3 de lhomme ?

Lvque de Canterbury aurait dit en voyant le premier orang-


outan du zoo de Londres : Il ne lui manque que la parole
pour que je le baptise. Le langage a toujours t considr
en effet comme la frontire ultime entre lanimal et lhomme,
et pourtant

La dmonstration de lacquisition dun vritable langage revient


Allen et Beatrice Gardner (1969, suivis par dautres, Ann et David
Premack, 1972, etc.). Leur ide gniale a t de penser que linca-
pacit dapprendre un langage chez le chimpanz venait peut-tre
dune limite des organes articulatoires (ce qui a t confirm par la
suite, leur larynx ne permettant pas la varit de nos sons) et non
dune limite intellectuelle. Car le chimpanz est trs habile de ses
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mains. Jane Goodal (Lawick-Goodal, 1970) qui a vcu parmi des


chimpanzs dans la fort, les a, par exemple, vus attraper des ter-
mites en plongeant une tige dherbe dans les trous dune termitire.
Allen et Beatrice Gardner ont donc eu lide dutiliser un langage des
sourds aux tats-Unis, l American Sign Language (Ameslan).
Lexprience a dbut dans le campus de luniversit du Nevada
en juin 1966 avec une jeune femelle chimpanz denviron 10 mois
(le chimpanz est adulte vers 14 ans et peut vivre, en captivit,
jusqu 40 ans), quils ont appele Washoe , du nom dun comt
du Nevada. Washoe est constamment entoure de compagnons
20 100 petites expriences de psychologie

humains qui connaissent lameslan et qui soccupent delle, jouent


et lui tmoignent de laection. Dans ces conditions, elle imite faci-
lement ses modles humains (dautres exprimentateurs ayant
lev un chimpanz dans un environnement humain, Yerkes ou les
Hayes, ont not une trs grande capacit dimitation condition que
les stimulations soient visuelles) : elle se brosse les dents tous les
jours, joue la poupe ds le deuxime mois de lexprience et, le
10e mois, Washoe lave une de ses poupes exactement comme on la
lave dans son bain, la schant avec une serviette et parfois la savon-
nant Le dveloppement de son langage est assez rapide, 4 signes
apparaissent durant les 7 premiers mois, 9 nouveaux signes durant
les 7 mois suivants, et nouveau 21 dans les 7 autres mois. 4 ans et
demi, Washoe a acquis un vocabulaire de 112 signes, dsignant des
actions viens , va manger , des objets brosse dents ,
fleur et des personnes, elle-mme et ses compagnons ; elle sest
mme montre capable de faire des phrases combinant deux
signes jouer-balle

Pour conclure
Dautres expriences ont confirm que les anthropodes,
chimpanzs, gorilles, sont capables dapprendre un langage
avec des signes varis, formes en plastique, etc. Les perfor-
mances de Washoe ont mme t largement dpasses par
un singe dune espce rcemment dcouverte, le bonobo.
Encore plus proche de nous, il se tient naturellement debout.
Son squelette est trs proche de laustralopithque, un des
hominids les plus anciens (3 millions dannes).
Des recherches approfondies ont t entreprises au centre du
langage de luniversit dAtlanta en Gorgie par Sue Savage-
Rumbaugh (1993) et montrent des capacits tonnantes dun
bonobo lev ds son jeune ge comme un enfant. Lquipe
avait construit, pour tudier le langage des primates, un lexi-
Tous les secrets de votre cerveau 21

gramme denviron 250 symboles visuels. Les primates ne


pouvant parler, le lexigramme est une tablette informatique
permettant de synthtiser la parole en appuyant sur un signe
(ce dispositif est utilis pour certains handicaps crbraux).
Un apprentissage systmatique lui a permis dassocier des
mots entendus des photos dobjets ou de personnages.
Kanzi est ainsi capable de comprendre mille mots : des objets,
cl, porte ; des fruits, banane, pomme ; de la nourriture, jus
de fruits, bonbons ; des personnes, Sue et les autres membres
de lquipe, sa famille, dautres animaux, mulot, serpent, etc.
Spontanment, il est ainsi capable de comprendre des phra-
ses en faisant laction correspondante, laver une pomme de
terre, allumer un feu avec un briquet, et linverse de sex-
primer grce au lexigramme. Il est capable dexcuter les
actions correspondant six cents phrases (donc vraisembla-
blement plus), comme de mettre une cl dans le rfrigrateur,
de dnouer les lacets et denlever la chaussure. Kanzi est le
singe aux mille mots.

Combien de mots connaissons-


4 nous ?
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Si nos cousins les grands singes peuvent parler, le langage


humain est tellement norme quil dfie la mesure. Il ne sagit
plus de cent ou mille mots comme chez le chimpanz mais de
dizaines de milliers. Comment sy prendre ?
Linventaire vraisemblablement le plus complet a t ralis
par les Amricains Nagy et Anderson (1984) partir dun
recueil sur ordinateur de plus de cinq millions de mots prove-
nant dun millier de textes, scolaires, magazines, etc., allant
22 100 petites expriences de psychologie

environ du CE1 (grade 3) la fin du collge (grade 9 aux USA ;


Carroll, Davies et Richman, 1971, cit. Nagy et Anderson).
Les auteurs ont analys en dtail les occurrences partir
dun chantillon de 7 260 mots afin denlever les mots rp-
ts (mmes sens mais de graphie ou de syntaxe diffrente
comme Maison , MAISON ; soulever ou soulevant ).
Ils identifient ainsi des familles smantiques de mots dri-
vs et, reportant leur estimation sur lensemble du corpus, ils
estiment 88 500 les mots distincts prsents dans les livres
de tout niveau (de la maternelle jusqu chez ladulte).

Deux recherches franaises aboutissent aux mmes estimations.


Celle de Poitiers (Ehrlich, Bramaud du Boucheron et Florin, 1978 ;
Florin, 1993) sest base sur un chantillon de rfrence extrait dun
dictionnaire aboutissant, aprs diverses approximations, un extrait
reprsentatif de 2 700 mots que les lves devaient dfinir sur une
chelle en cinq points, de je ne lai jamais entendu je le connais
trs bien et je lutilise trs souvent . Un total de 2 500 enfants, du
CE1 au CM2, ont contribu lexprience, provenant de 115 classes
dcoles primaires. Les mots estims moyennement connus par
les lves seraient de lordre de 3 000 en CE1 et 6 000 en CM2, soit,
au total, 9 000 mots en fin de primaire.
Ltude de Rennes (Dro, 1998) a repris le principe de la mthodo-
logie de notre tude au collge (voir plus loin) en inventoriant le
vocabulaire tel quil apparat dans les manuels scolaires du primaire,
puis en estimant les connaissances des lves grce des QCM
(questionnaires choix multiples). Cependant par rapport notre
tude, o les mots taient comptabiliss manuellement, Dro a pro-
cd par scannrisation des manuels, ce qui assure une analyse plus
systmatique. Le total recens est de 11 000 mots environ et lesti-
mation du vocabulaire moyen acquis va de 4 500 mots en fin de CP
jusqu 9 000 mots environ en fin de CM2 (environ 10 ans), soit une
progression denviron mille mots par an.
Tous les secrets de votre cerveau 23

Pour conclure
Nos tudes (Lieury et coll., voir Lieury, 2012) au collge indi-
quent lacquisition, en plus de ce vocabulaire du primaire,
de 2 500 mots nouveaux en 6e, jusqu 17 000 en 3e. Si lon
ajoute les 9 000 mots du primaire ces estimations, on abou-
tit 26 000 en 3e, ce qui reprsente un doublement du voca-
bulaire tous les deux ans.
Ces estimations correspondent des sens diffrents
(mmoire smantique) mais si lon tient compte, comme cer-
tains auteurs, des drivs lexicaux (tre, suis, sommes, tiez,
tant, etc.), le vocabulaire porte sur des dizaines de milliers
de mots. Ladulte cultiv possderait donc un vocabulaire
immense de plusieurs dizaines de milliers de mots, ce qui
est infiniment plus complexe que les rgles syntaxiques, qui
seraient au nombre denviron 300. Cest pour cette raison
que ltendue du vocabulaire apparat tre une des meilleures
preuves des tests dintelligence, elle reprsente peut-tre la
capacit de notre disque dur personnel

Les forts en thme sont-ils nuls


5
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en sport ?

La mesure de lintelligence se fait en valuant les performan-


ces mentales, rsoudre un problme, rpondre des ques-
tions, crire un roman, etc. De lcole luniversit, lintel-
ligence, cest de bien russir. Oui, mais russir en franais,
en histoire, en sport ? Comment valuer limportance des
matires ou preuves ? Au pays de Sherlock Holmes, lAnglais
Charles Spearman a invent le coefficient de corrlation afin
de mesurer le degr de ressemblance entre deux performan-
ces. lmentaire mon cher Watson !
24 100 petites expriences de psychologie

Le coefficient de corrlation est une mesure statistique qui


exprime conventionnellement la ressemblance entre deux
choses par un nombre compris entre 0 et 1 de mme que
la temprature mesure conventionnellement la chaleur entre
0 et 100. Par exemple, si dans une classe Tiffany a 16/20
en histoire et galement 16/20 en gographie, Alexandre a
15/20 dans les deux matires et ainsi de suite jusqu Toto,
qui a 5/20 aux deux matires. La ressemblance entre les
deux sries de notes est parfaite : par dfinition, la corrlation
entre la gographie et lhistoire sera de 1. Bien entendu, on
ne trouve jamais un classement aussi parfait. Par exemple, la
corrlation la plus leve que je connaisse est le degr de res-
semblance entre les empreintes digitales des vrais jumeaux,
elle est de 0,97. Suivant lusage amricain en statistiques,
le point remplace la virgule et on supprime le zro : on dit
donc .97 (on prononce point 97 ). Attention, une corrla-
tion nest pas un pourcentage, il serait tout aussi faux de
dire 97 % que de lire une temprature en centimtres. En pra-
tique, des corrlations de .70 .90 expriment une forte res-
semblance et les corrlations infrieures .30 nexpriment
quune trs faible ressemblance comme nous le verrons dans
diffrentes questions.
Arrtons-nous quelques instants sur la corrlation nulle (cor-
rlation de zro ou proche de zro) qui est frquemment
comprise comme une relation ngative (corrlation de 1).
Une corrlation ngative exprime aussi une forte ressem-
blance mais inverse ; par exemple il y a une corrlation nga-
tive entre lge et la vision de prs : plus on est g et moins
la vision de prs est bonne. Tout au contraire, la corrlation
nulle exprime une absence de ressemblance, cest le hasard,
tout est mlang en quelque sorte.