Jerome Kugan & Pang Khee Teik

  Softer, Harder In  2003,  the  Ministry  of  National  Unity  and  Social  Development was desperate to justify every last syllable of its  existence. One day while visiting a local university, the minister  made  known  her  observation  that  our  campuses  are  overrun  by “soft men”. She reasoned this was due to the fact that the  Malaysian education system had over the years allowed more  women to excel and enter into universities, causing the men to  lose their self esteem and become pondan.   The press then took up many pages in coming months,  painting Malaysia as a country in danger of moral apocalypse  as  a  result  of  the  double-whammy  social  ill  known  as  “soft  men” and “hard women”. “A lot of people laugh when they see  such behaviour,” said the minister, “but really, it is not funny.”  Obviously she never met RuPaul.   The  laughter  and  derision  happened  because  people  like  the  minister  continued  to  flaunt  their  ignorance  and  insensitivity. After all these years of independence and progress,  do we still judge a person by the way he lets his wrist flop?   Eventually, some universities implemented boot camps  run  by  army  men  to  straighten  our  effeminate  boys.  Not 



surprisingly, many boys signed up for this sexual fantasy come  true. We  heard  that  in  some  campuses,  every  night  after  the  arduous training, the boys threw fabulous parties in camouflage  drag. Don’t you wish you were there? The Order of Nature The  year  2003  was  also  when  the  two  of  us  moved  into  an  apartment in Brickfields, together with two other writers (we  were like the Fantastic Four, but with our own separate rooms,  thank you very much). We were in our mid-20s then and full  of hope and enthusiasm, thick in the swirl of a galaxy of rising  stars that included independent filmmaker Amir Muhammad  (the publisher of this anthology).    At  the  time,  Pang  had  been  installed  as  the  irreverent  editor of, an online magazine covering the local  arts  scene.  Meanwhile,  Jerome’s  depressing  gay  short  story  (under just his initials JK) “Love In The Post-Nicotine Age”,  had appeared in Silverfish New Writing 1, edited by Amir (yes,  the same one!). Already we had a reputation – not so much as  enfants terrible, but rather as attention-whoring multi-taskers.     We threw blitzkrieg house parties, organised exhibitions,  wrote  stories  and  poems,  and  cameo-ed  in  our  indie  friends’  films. We won awards. We attended (almost) everything. We  wanted  to  streak  the  world  in  all  the  hues  of  the  rainbow.  Naturally, we couldn’t just stand by and watch the rising tide  of  ignorance,  hate  and  deliberate  misrepresentations  such  as  “soft men” and “hard women” without doing anything. “Hang  on, hear us out!” we wanted to squeal. We figured it was time  to provide a platform for fellow squealers.    In our efforts to destabilise the str8tus quo, we started an  Internet mailing list called Gendergenres for Malaysian queer  writers and friends. Through it, we put up a call for submissions  for an anthology of “alternative lifestyle” writings we wanted to 


Body 2 Body: A Malaysian Queer Anthology

call  “The  Order  Of  Nature”  (so  named  after  a  phrase  in  the  infamous Penal Code 377). We even organised the writing and  handing over of a memorandum to SUHAKAM (the Human  Rights Commission) protesting the vilification of lelaki lembut  and wanita keras in the media. When we appeared in The Star under the headline “Gays, Lesbians Have Rights” the next day,  it felt orgasmic.   But that initial triumph was eclipsed by what followed.  The quantity and quality of submissions we received through  Gendergenres were underwhelming, in spite of three deadline  extensions. The memorandum was ignored – the press needed  little  incentive  to  demonise  the  innocent  (having  glorified  demons all these years). Though we were ready for it, the world  around us was far more conservative than we had led ourselves  to believe. When the Brickfields apartment split up, our rainbow  dream was filed away in hard drives that have since fried. Seksualiti Merdeka But then a few things happened that conspired to resurrect the  anthology. Thanks to life’s many ups and downs, the two of us  managed to end up working together at The Annexe Gallery,  a little gallery in Central Market Annexe that dreams of being  an arts centre. In August 2008, the two of us along with Jac sm  Kee  and  Farish  A.Noor  were  invited  to  read  at  IndigNation,  Singapore’s Pride Fest. Inspired by the experience, we decided  to organise Seksualiti Merdeka, Malaysia’s first sexuality rights  festival. This we did with the help of our friends working in  the arts, academia and activism. An audience of approximately  500 people turned up to attend the festival’s program of films,  forums,  workshops  and  storytelling  sessions.  We  were  taken  aback. In a flash, our rainbow dream flared to life again.   We were fortunate too that Amir (coming to our rescue  yet  again!)  had  recently  started  a  publishing  company  and 



was on the lookout for interesting titles for his imprint. Amir  persuaded us to give it another shot. So, in late 2008, we put  up a call for submission, the main criteria being that it has to  address “alternative sexuality” and that it must be related to the  Malaysian  experience.  We  even  insisted  on  no  pseudonyms.  We  made  the  call  for  submissions  open  to  all  writers  queer  or  straight,  Malaysians  or  non-Malaysians.  So  in  the  end,  it  matters not your sexual preference or positions, as long as you  can make a stand.   We received 57 submissions. We chose 21. Amir asked  us to include a story of our own each. That made it 23 stories  altogether. Many late nights later, here we are, labouring over  the introduction.    Narratives of Difference The  starting  point  of  any  experience  worth  recounting  is  perhaps  the  discovery  of  one’s  difference.  The  truth  of  most  self-discoveries is that they often happen first at home, among  family  —  that  most  basic  of  social  units.  Cheryl  Leong’s  “Breathing Pure Oxygen” doesn’t come with a backstory, but  its narrator’s careful orchestration of her “coming out” to her  mother hints at a lifetime of worrying about acceptance. But it  happens on both sides. In Brian Gomez’s touching “What Do  Gay People Eat?” it’s the parents who worry if their child can  accept their struggle to adapt.    Unsurprisingly, differences become more magnified in  spaces of enforced conformity. School is especially troublesome  for its insistence on rules and uniformity, often alienating and  punishing those who are different. In the three stories that deal  with school environments, Pang’s “Cream Of The Crop”, Sharil  Dewa’s “Roommates: Not A Love Story” and Kung Khai Jhun’s  “Dude, Don’t Tell Me”, the protagonists struggle to negotiate  the socially acceptable line between friendship and more. 


Body 2 Body: A Malaysian Queer Anthology

  The discovery of one’s difference is often accompanied  by  denial.  If  there’s  a  palpable  sense  of  sadness  in  many  of  the stories, it’s due to the individuals’ inability to conform to  the  narratives  of  the  mainstream.  In  Julya  Oui’s  “Friends  Of  Everyone”, the narrator stages a formal denial of his ‘gay’ self.  But the act only reinforces his identity. What can be more ‘gay’  than  rejecting  one’s  self  by  dressing  it  up  in  careful  denial?  Similarly,  Faizad  Nik  Abdul  Aziz’s  coolly  observant  “The  Friendship Dictator” describes the delicate act of living a life  of secrecy.   On the other side of the experience, being confronted  by difference can often be disarming. In Paul GnanaSelvam’s  “Monsoon  Massage”  and  Abirami  Durai’s  “Have  You  Seen  My Son?” it is the shock of discovering one’s kin or friend has  literally transformed and become a completely different person.  And not just any kind of person, but one who challenges our  deepest prejudices.    Those  prejudices  also  surface  in  Shanon  Shah’s  “Muslim  2  Muslim”,  considered  through  the  filter  of  his  ongoing meditation on religion, openness and acceptance. His  conclusion is that acceptance is possible. And that differences  can enrich rather than subtract from the experience of being  who and what we are. Strategies of Desire As  queer  sexuality  learns  to  deal  with  the  pressure  of  conformity,  it adopts strategies not bound by hetero-normative  expectations.  Call  it  a  subculture,  if  you  will.  A  subculture  that operates according to its own rules. It can appear strange  and  alien,  which  is  easy  to  be  mistaken  for  perverse  and  immoral. Though one has to ask, which is more perverse: two  consensual adults falling in love, or the busybody interfering  and preventing it? 



   What is aberrant desire? In Maya Tan Abdullah’s “The  Man  From  Berali  Carpets”,  it  wears  the  face  of  a  policeman  whose  craving  brings  him  to  the  brink  of  his  sanity.  In  Singaporean  writer  O  Thiam  Chin’s  “Good  Job”,  is  it  abuse  if you want it again? In Tan May Lee’s poignant “The Wives’  Story”, two lovers find each other within a system that privileges  heterosexual  men.  Can  these  stories,  worthy  of  the  shocking  exposés  one  often  encounters  in  scandal  and  gossip  rags,  be  part of the Malaysian queer experience?    Strategies of desire need not only deal with plotlines.  They  can  also  be  an  aesthetic  unto  themselves.  Sonia  Randhawa’s  “The  Wedding  Present”  climaxes  in  a  symbolic  sacrifice,  in  the  tradition  of  pulp  fiction.  Shortlisted  Frank  O’Connor  Award  writer  Shih-Li  Kow’s  punchy  “Harry  Is  Dead”  and  Zed  Adam’s  faux  naif  “The  Old  Fig  Council”  continue  in  that  thread,  providing  stories  that  even  appear  irreverent  to  the  anthology.  Meanwhile,  Hwa  Yi  Xing’s  “And I Love You” and Marisa Repin’s “Pirate Girl” push the  queer  aesthetic  strategy  even  further,  freeing  language  itself  from  “straight”-forward  narratives.  And  for  something  that  really screws with the  mind (that the ass falls out!), try Ray  Langenbach’s “The Naked Meme”.   But  what  is  the  final  objective  of  these  strategies?  Do  they offer some kind of wisdom whose lessons are universal? In  Ho Sui Jim’s “In Search Of ” and Jerome’s “Alvin”, the answers  point to a blur of competing intentions; the search becomes a  means to its own end. But is the aim of queer sexuality, or any  sexuality for that matter, purely sexual? Or is there something  more?  In  Ann  Lee’s  candid  “Hafiz’s  Dilemma”  and  Azharr  Rudin’s  poetic  “Sunset”,  there’s  a  hint  that  perhaps  the  most  treasured experience in the queer spectrum is not sexual at all.  In the end, aren’t we all just looking for love, for a someone  with whom we can share a sunset? 


Body 2 Body: A Malaysian Queer Anthology

Massage as Metaphor For readers not familiar with the term, the title of this anthology  comes from the name given to a highly choreographed form  of  massage.  Body-to-body  massage  requires  the  masseur  or  masseuse  to  utilise  not  just  his  or  her  hands,  but  the  entire  body to massage yours. Body-to-body massage serves little to  loosen your knots, but does wonders to stimulate those hardto-reach places. The massage as a metaphor for this anthology  works on so many levels we will simply leave you to appreciate  it on your own terms.   For a bit of fun, we encourage you to leave this book  ‘accidentally’ on your family dining table or at the workplace. If  your kin or colleague fears you might turn queer upon reading  it,  you  can  challenge  them,  “I’ve  been  reading  books  about  Hobbits and I still haven’t grown fur on my feet.”   Thankfully, we no longer have a Ministry of National  Unity  and  Social  Development  to  instruct  us  on  how  to  behave.  However,  we  do  have  a  Ministry  of  Information,  Communication and Culture. While it’s the habit of rulers to  prescribe  strict  definitions  of  culture,  we  can  only  hope  this  anthology will empower the ministry and all you lovely folks  to  participate  in  an  oft-neglected  duty:  to  acknowledge  and  celebrate  existing  cultures,  including  the  cultures  of  reading,  writing and massaging.  Jerome Kugan & Pang Khee Teik Chawan – Nirwana Maju – Devi’s Corner Bangsar July 2009

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful