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Date : 15 novembre 2011

Pour citer ce document :

Herv Bismuth, Corinne Grenouillet, Luc Vigier, Huit tudes sur Les Voyageurs de
limpriale, Lectures dune uvre , ditions du Temps, 2001.
Adresse URL : http://www.louisaragon-elsatriolet.org/spip.php?article401
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

Huit tudes sur

Les Voyageurs de limpriale

ROMAN ET ESTHTIQUE

II. Les genres du roman (Corinne Grenouillet).


Pages 135-154

2
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

Les genres du roman

Dans la prface aux Voyageurs de l'impriale, Aragon dclare quil na pu rsister


la tentation de donner au personnage de Jeannot ses propres souvenirs denfance et
parle du Roman inachev comme de la seule autobiographie qu[il ait] crite1
(18). En dpit de son titre, Le Roman inachev est indniablement un recueil de
pomes, mme si Aragon sest lev contre cette appellation : il a justement voulu et
fait autre chose, chacun des pomes (il dtestait ce pluriel) marquant une tape
chronologique et intgrant une place particulire dans lensemble Cette remarque
est clairante sur la manire dont Aragon rcuse, de manire tout fait singulire, la
distinction traditionnelle entre genres littraires. Lensemble de la prface des
Voyageurs de l'impriale illustre la proximit du roman et de lautobiographie, mais
dans le mme mouvement, elle conteste les racines autobiographiques exhibes.
Quant ltiquette de roman raliste accole aux Voyageurs de l'impriale dans
un professoral souci de catgorisation, elle est insuffisante, cachant plus quelle ne les
rvle les jeux prodigieux que mne lcrivain, non seulement avec les trois grandes
catgories traditionnelles, mais aussi avec plusieurs sous-genres romanesques. Il sera
utile dexaminer ce qui permet une catgorisation en terme de roman raliste,
puisquAragon na cess de se professer raliste et quil thorisa cette esthtique au
moment de lcriture des Voyageurs de l'impriale. Pourtant, son ralisme emprunte
des voies toutes singulires : la virtuosit de lcriture oblitre une catgorisation trop
sommaire ; le ralisme dAragon, ds les annes dcriture du Monde rel est bien
sans rivages pour reprendre lexpression de Roger Garaudy. Il sagit pour lui de
se rapproprier le roman, comme lieu de tous les possibles : lintertexte (notamment
fictif) met en scne le jeu sur les frontires du genre et fait apparatre Les Voyageurs
de l'impriale comme un terrain dexprimentation privilgi des potentialits
esthtiques du genre romanesque.

3
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

1. Les repres du roman raliste

Le lecteur familier des grands romans du XIXe sicle peut se sentir mis en
confiance par le fait que le roman dAragon sinscrive dans un chronotope
identifiable2 : lorganisation en deux grandes parties, articules en un pivot mdian,
oppose la Fin de sicle au Vingtime sicle , tandis que les Deux mesures
pour rien lisent deux lieux a priori soustraits au temps. Le temps, son coulement
historique, sa rpercussion sur lindividu sous la forme de la maladie et de
linexorable vieillissement, lengagement de lindividu dans son temps, tout concourt
faire des Voyageurs de l'impriale un roman du temps. Ce temps se matrialise
demble dans un espace hautement symbolique : 1889 est lanne de lexposition
universelle et de lrection si conteste de la Tour Eiffel loccasion du centenaire de
la Rvolution franaise. La visite des Mercadier, commente par une vieille peau ,
lamiral Courtot de la Pause, si sensible au dfilement des annes, place le texte sous
lgide dun sicle finissant, o la croyance euphorique dans le progrs technique et
civilisateur de la France et lloge des manufactures et de la crativit franaise
semblent galement cerns par lombre prfiguratrice de la mort qui menace le
personnage (40), anantissement qui saccomplira quelque 700 pages plus loin, dans
la tragique issue de la guerre de 1914. Entre ces deux dates, vingt-cinq annes se sont
coules. Plusieurs autres dates ancrent le roman dans un contexte socio-historique
dpeint avec une incontestable nostalgie3. Lanne 1897, particulirement

1
On lit la mme affirmation dans la prface aux Cloches de Ble : Ma biographie, elle est dans
mes pomes, et qui sait lire, autrement claire que dans mes romans (Gallimard, Folio, 1972, p.
34).
2
Bakthine entend par l le temps-espace, la corrlation essentielle des rapports spatio-
temporels, telle quelle a t assimile par la littrature , la fusion des indices spatiaux et
temporels en un tout intelligible et concret . Il a une importance capitale pour les genres et
donne une image de lhomme en littrature. Mikhal Bakhtine, Esthtique et thorie du roman,
traduit du russe par Daria Olivier, prface de Michel Aucouturier, Gallimard, 1978, collection Tel
n 120, p. 237-238.
3
Philippe Chardin met part dans son corpus La Vie de Klim Slaguine et Les Voyageurs de
l'impriale, justement parce que, selon lui, lon ny dcle aucune nostalgie de ce monde englouti
avec sa culture, sa politique et ses valeurs, dans la fracture de la grande Guerre : certes, Gorki et
Aragon veulent liquider le vieux monde, mais Les Voyageurs de l'impriale manifeste bien
4
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

reprsente, est celle des vacances Sainteville (valuable sept semaines, du 23


juillet au 17 septembre 1897) et du retour de Pierre Paris, qui nous conduisent
novembre ou dcembre 1897, date de la fuite de Mercadier. Elle est aussi lanne o
explose lAffaire Dreyfus et o une lame de fond dantismitisme balaie le pays4.
Aprs une brve ellipse, les chapitres de Deux mesures pour rien organises
autour de deux lieux nourris de rminiscences littraires et symboliques, Venise et
Monte-Carlo, stalent sur quelques mois : plusieurs allusions la crise de Fachoda
de 1898 font ressortir la formidable indiffrence au monde de Pierre Mercadier, pour
qui laffrontement franco-anglais dans une lointaine partie du Soudan, fruit dune
rivalit coloniale ancienne, apparat comme du chinois (421). Hormis cette
rfrence, les Deux mesures pour rien manifestent une coupure historique,
suspendent les rfrences temporelles. Louverture de la seconde partie offre ds lors
un puissant contraste en proposant une vision panoramique de la situation politique et
sociale du dbut du Vingtime sicle . Pierre Mercadier rapparat au chapitre III,
au printemps de 1910 , aprs une ellipse de douze ans. Cette seconde partie
privilgiera les annes 1911-1914 : elle multiplie les indices historiques en les mlant
la vie de nombreux personnages ; la crise dAgadir de 1911 en est une date cl,
puisquelle permet de montrer comment tous les personnages qui entourent Pierre
Mercadier se sentent concerns par limminence de la guerre avec lAllemagne et met
en lumire, une fois de plus, lapathie morale et intellectuelle du personnage
principal. Mis part Dora, retranche dans son dlire amoureux et ses
fantasmagories, puis Pierre Mercadier, mur dans son agonie aphasique aprs un
tardif mouvement de prise de conscience politique (Vingtime sicle, LX), tous les
personnages de cette seconde partie se voient impliqus de prs ou de loin dans les
rets de lchance guerrire qui aimante le rcit : les Meyer sont confronts des
soucis financiers du fait des tensions entre la France et lAllemagne (do leur venait

des endroits dans la premire partie, la nostalgie dun univers qui fut celui de lauteur enfant ;
rappelons quAragon avait 17 ans au moment de la mobilisation. Philippe Chardin, Le Roman de la
conscience malheureuse : Svevo, Gorki, Proust, Mann, Musil, Martin du Gard, Broch, Roth,
Aragon, Genve, Droz, 1982, 339 p.
5
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

une partie du financement de lcole Robinel), les espions intensifient leur action,
traqus par la police qui expulsera Johann Werner, Reine se suicide en comprenant le
caractre invitable de la guerre, jusqu Mr, ce personnage secondaire douvrier
au chmage, qui trouve finalement sembaucher dans une fabrique de chaussures
pour les armes ; enfin, Pascal Mercadier sera mobilis et connatra le sang, le
sueur, et la boue de la Grande Guerre (745).
Lespace romanesque signe lui aussi linscription du roman dans une filiation au
roman raliste. Le chteau de Sainteville, avec ses tours, son toit dardoise, son jardin
langlaise et son pavillon rustique, ses anciennes meurtrires, ses grandes salles si
hautes (80-83), atteste la survie fragile dune noblesse de hobereaux essouffle
quincarnent le comte de Sainteville et son attachement aux valeurs dancien rgime
(dhonneur et de mpris dune bourgeoisie de parvenus). La menace dune
transformation en sanatorium, qui saccomplira aprs la mort du comte, rappelle la
destine de ces btisses dont les familles ne peuvent plus assurer le dispendieux
entretien.
La vie du professeur Mercadier, en Province, est loccasion pour Aragon de
peindre une triste ville de lEst (102), une grande ville morne, aux rues troites,
aux maisons hostiles [] o lon fabriquait des gaufrettes, et des machines-outils
avec tout le poids de lEst franais sur le cur, la menace jamais oublie de
linvasion (106). Ses deux brasseries5 (pas plus que linstitution Sainte-Elme) ne
parviennent pas la sauver dune dsolation que le jeune Aragon dut
personnellement exprimenter lorsquil sjourna Commercy en 1923 et 1924 chez
son oncle Edmond, sous-prfet de cette petite ville lorraine6. Associe lennui
comme dans le chronotope du roman du XIXe sicle, cette ville de Province est
galement marque par le caractre triqu de ses mentalits : lantismitisme et

4
Voir dans cet ouvrage, Corinne Grenouillet, La question juive .
5
Une indniable nostalgie filtre de cette notation : Tristes et beaux cafs de la province
franaise au dclin du sicle ! (113).
6
Commercy est galement reconnaissable dans la sous-prfecture de C*** qui sert de cadre un
chapitre du Con dIrne. Sa spcialit ptissire nest pas les gaufrettes , mais les madeleines de
Commercy.
6
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

lesprit revanchard y svissent. linstitution Sainte-Elme, Pascal fait lexprience


de lenseignement catholique, du manque de confort, de la posie et des premires
cigarettes. Le lyce o enseigne Pierre sera le lieu dune violente agitation antismite
(LX, LXI). Paris est plus que le classique contrepoint la strile vie de Province.
Aprs lui avoir permis de goter la libert (LIV) aprs son dpart de Sainteville,
elle dclenche le dpart de Mercadier ; libert de jouir de passades fminines
rptition et payantes, de flner pied ou port par limpriale dun omnibus, thme
dont cest la premire mention (LVIII) :

Lomnibus lemporta sur son impriale travers les mille papillotements


du boulevard de Strasbourg. Cest drle, cette ville, aprs la province, tout
y fait fte, jusquaux plus sordides boutiques de coiffeur ou les pharmacies.
Dans le boucan des chevaux, avec les grincements des roues sur les pierres,
le panorama des maisons tatoues de commerce droulait pour Pierre sa
kermesse. Les cafs clairs regorgeaient dj de monde. De limpriale,
tout avait lair dune sorte de chamarrure, tout faisait dcor
impressionniste, on tait en plein Monet. (343)

Le champ lexical de la fte, lanimation dune ville donne en spectacle, le rapport


avec un peintre aim de Pierre montre la ville sous un jour lger et joyeux, rompant
avec la monotonie et la grisaille de la Province.
La Venise noye de pluie diluvienne entrevue par Mercadier, ses dambulations et
ses rveries devant la statue du Coleone marquent le suspens de la rfrence raliste,
au profit dune vision onirique influence par le souvenir de Barrs et de Suars, puis
celui du conte fantastique pourtant, la visite de Murano avec Francesca, lle des
verriers dcrite comme un bagne industriel o mme les enfants travaillent la
fabrication de perles et dautres objets de verre (386), ainsi que lobservation de la
famille Bianchi, de la mre et du pre au travail, au milieu de leurs enfants demis-
nus, symbole de l extrme pauvret des habitants de Fundamente Nuove (Venise,
IV) rintroduit le monde rel que Mercadier refuse de prendre en considration :
Mais ce spectacle tait insupportable : pourquoi se linfliger ? songe-t-il alors
(392). Aprs la scne o il dcouvre le jeu avec Angelo, huis-clos mlodramatique

7
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

tout aurol de rfrences intertextuelles aux contes noirs et Pouchkine, Pierre


schappe vers Monte-Carlo, o le monde des joueurs fortuns lui fait oublier le
pauvre petit escroc vnitien.
Le Paris retrouv douze ans plus tard par un vieillard aigri (il na pourtant que 54
ans en 1910) aura perdu son allure de fte impressionniste. Il se rduit pour lessentiel
la rue Ampre, o est sise lcole Robinel (V) et au dcor kitsch des Hirondelles, le
bordel o se rend quotidiennement le professeur. La pension toile-famille est le
troisime lieu de vie collective dcrite dans cette partie. Paris apparat bien comme un
lieu protiforme : la description de la cour des Mr, peupl denfants loqueteux et de
concierge acaritre rappelle aussi bien Zola que Cline ; le logement o ce couple
douvriers vit avec ses cinq enfants dans une seule pice meuble avec des moyens de
fortune et pratiquement sans air participe la recration raliste de la misre
proltarienne, et renvoie au topos naturaliste de la demeure ouvrire, lisible dans
LAssommoir par exemple. Enfin, la banlieue pavillonnaire, spare du monde rel
parisien par lampleur des fantasmagories de Dora nest pas pargne par lironie
descriptive dAragon, avec son mlange de genres architecturaux incompatibles, une
villa qui faisait dent carie, avec un soupirail modern style poussant aux abords
d une bicoque pignons amarante sur du nougat, la tristesse des tessons de verre en
haut dun portail normand inachev (534).
Dans ce cadre dessin la manire des grands romanciers ralistes du XIXe sicle,
litinraire du personnage se lit comme un aller-retour strile : assoiff de libert,
prisonnier du carcan conjugal et des contraintes sociales, Mercadier prend la fuite,
mais pour mieux retrouver les univers clos alterns de lcole Robinel et des
Hirondelles, en rinventant au demeurant pour son propre chef de rigides contraintes
temporelles, comme de se rendre tous les jours au bordel quatre heures et demi.
Comme dans tous romans de forme traditionnelle, la biographie dun personnage
principal figure comme fil narratif essentiel ; hormis une priode assez floue de son
voyage (notamment en gypte), Aragon nous fait connatre les tapes cls de
litinraire dun intellectuel, dont la rbellion ne manque pas de sduction, rduit

8
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

une progressive dchance, une mtamorphose rpugnante en Pre la Colique ,


puis en pantin dsarticul clou au lit par une attaque crbrale.
Comme tout roman raliste peut-tre, Les Voyageurs de l'impriale est aussi un
roman thse, dont la dmonstration apparat en des lieux textuellement stratgiques,
tel le dernier chapitre ou la prface. Bien videmment, le roman ne saurait sy
rduire, mais force est de constater quAragon, comme lcrit Suzanne Ravis,
npargne rien pour rendre ses choix dmonstratifs : la concomitance de la mort
du personnage principal et de lentre en guerre en est la plus frappante. Dans le
dernier chapitre qui rorganise la lisibilit idologique de lensemble du roman,
Mercadier devient un symbole, celui de tous les Mercadier (713), cest--dire des
pres en gnral, dont le refus de la politique et de lengagement personnel, social ou
familial est donn comme la cause directe de la dliquescence morale et politique
lorigine de la grande Guerre (744). On ne peut non plus passer sous silence le rle de
la prface qui impose une interprtation du roman comme entreprise de liquidation
de lindividualisme (27) et lie lcriture aux proccupations politiques de lcrivain,
confront en tant que militant (notamment au Comit de vigilance antifasciste) ce
monstre bouriff dans les annes du Front populaire. Le titre lui-mme est
explicit directement dans un passage o Reine lit un fragment de lessai crit par
Mercadier sur le crateur du papier monnaie, John Law, aventurier du XVIIIe sicle ;
en dpit de situation dnonciation singulire (lecture dun texte la premire
personne, donn comme le produit de la rflexion du personnage), la mise en abme
laisse entrevoir le sens idologique du roman : Mercadier sy prsente comme un
simple voyageur de limpriale, cest--dire un tre conduit la catastrophe
(laccident domnibus, la mort) sans quil ait eu la moindre action sur la course du
vhicule (assimil la socit), ni la moindre conscience de sa direction. Law, en
revanche, apparat, linstar dun conducteur, comme un des rares hommes qui
firent dvier le monde. Il ntait pas, lui, un voyageur de limpriale... (676). Ainsi
lanalyse ddouard Bguin qui voit dans la dmarche critique du romancier
communiste le double souci de conjoindre laction militante de transformation du
monde et la cration littraire parat tout fait convaincante : Le roman reconnat la
9
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

lgitimit des rves mais il critique la dmarche purement fantasmatique qui prtend
les raliser sans que lon ait sengager dans cet immense dtour qui obligerait
transformer les conditions de la vie relle7 . Cette dmarche, celle de Pierre
Mercadier et de tous les voyageurs de limpriale, conduit en effet au dsastre social,
de manire inexorable.
Le choix dune esthtique du vraisemblable rattache donc indubitablement Les
Voyageurs de l'impriale au roman raliste : son chronotope, panorama dun monde
rvolu, celui de cette belle poque quAragon interprte de manire pessimiste
comme fin de sicle linscrit dans le paradigme des romans de la conscience
malheureuse analys par Philippe Chardin. La dmonstration idologique lui
confre un caractre politique : crivant, Aragon accomplit un acte militant. Il
condamne ce monde ancien, dont lincapacit politique et morale de tous les
Mercadier a prcipit la perte. Toutefois, cette liquidation ne saccompagne pas
dun propos rvolutionnaire clairement tourn vers lavenir, comme la fin des
Cloches de Ble : la superposition tragique des deux guerres, celle de la digse et
celle du moment de lcriture, avait sans doute rendue impossible lexpression dun
optimisme rvolutionnaire.

2. Lautre rive du ralisme

Le ralisme dAragon ne se contente toutefois pas de remplir le cahier des charges


du romanesque traditionnel ; il parvient, dans le mme temps en mettre en cause les
conventions les plus fermement tablies, travers le jeu avec les structures et
procds traditionnels.
La structure gnrale du roman possde une ampleur qui en fait lquivalent dune
des grandes compositions vise par Matisse, ce peintre ami dAragon qui en fit

7
douard Bguin, Le ralisme socialiste dAragon : une potique politique du roman.
Lexemple des Voyageurs de lImpriale in La guerre et la paix dans les lettres franaises : de la
10
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

une manire de double artistique8. La prsence de la biographie de Mercadier comme


fil organisateur du rcit ne doit pas masquer la formidable puissance centrifuge du
roman pour reprendre lexpression de Daniel Bougnoux9 qui dsigne par l les
multiples dpart vers de nouvelles biographies. Les Voyageurs de l'impriale est non
seulement le roman de Pierre, mais aussi celui de Dora, celui de Georges Meyer,
celui de Pascal, dElvire Manesc, dYvonne autant de personnages qui
apparaissent comme autre chose que des comparses ou des seconds rles. lore de
la seconde partie, le texte met dailleurs en scne une hsitation entre deux
personnages, Pierre et Georges qui est emblmatique de la constante tentation du
roman : abandonner son hros et laisser prolifrer les autres personnages, avec la
dmesure du projet de La Dfense de linfini, ce roman aux proportions vertigineuses
quAragon incendia Madrid en 1928 et dont nous connaissons quelques fragments.
Ainsi, la dmonstration dAragon, clairement lisible dans litinraire de Mercadier,
saffaiblit dans les romans des autres personnages, dont les destines sont beaucoup
moins dmonstratives.
Le procd de mise en abme quutilise lcrivain en plaant au cur de son roman
un essai crit de manire fragmentaire par son personnage principal vhicule une
autre tentation, celle de linachvement, dont le motif deviendra central dans luvre
ultrieure : les dernires pages des Incipit aussi bien que les notes infra-paginales
ajoutes Henri Matisse, Roman reprsentant plusieurs strates temporelles de
lcriture disent aussi bien le mystre de finir10 que son impossibilit. Le roman
est inachev comme la vie le choix de la guerre comme aboutissement ultime du
roman, lespce dacclration foudroyante des dernires pages o les propos de
Pascal se fondent de manire ambigu aux souvenirs de lauteur lui-mme met un
terme brutal ce qui aurait pu continuer longtemps comme cela pour reprendre la

guerre du Rif la guerre dEspagne (1925-1939), Presses universitaires de Reims, 1983, p 237.
8
Henri Matisse, Roman, Gallimard, 1971 ; red. coll. Quarto, 1998, p. 466 et p. 712.
9
Daniel Bougnoux, Notice des Voyageurs de l'impriale, uvres romanesques compltes, t. I,
Gallimard, Pliade, 2000, p. 1364.
10
Aragon, Je nai jamais appris crire ou Les Incipit, Genve, Skira, 1969 ; rd. Flammarion,
coll. Champs n 98, 1981, p. 139.
11
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

critique formule par Elsa Triolet aprs quelle eut entendu Aragon lui lire la
premire partie des Cloches de Ble11.
Le roman propose dautre part un vritable tourniquet de procds narratifs,
comme si Aragon avait voulu dresser linventaire de toutes les manires dcrire un
roman ; Les Voyageurs de l'impriale revisite Balzac aussi bien que Flaubert en leur
empruntant, sinon des scnes, du moins des procds caractristiques. Ainsi utilise-t-
il, dune faon non parodique, la focalisation que Balzac privilgie dans ses
ouvertures de roman, feignant dignorer lidentit de son personnage en proposant la
vision dun collectif (les hommes de la rue par exemple) : la description de
l homme la redingote arrivant au bordel, observ par les pensionnaires, puis par
la patronne, permet desquisser un portrait du hros, dinsister sur son vtement
crmonieux et dmod, et surtout sur le vieillissement qui la mtamorphos (505-
507). Mercadier devient alors Monsieur Pierre , dnomm ainsi par Mado
cause dun oncle elle, et a lui tait rest (508) et le restera pour Dora dans tous
les chapitres consacrs aux scnes de bordel. Ailleurs, la manire de Flaubert, cest
plutt la vision de personnages singuliers qui constitue le point de vue. Mercadier est
bien sr trait massivement de manire interne, mais il nest pas le seul : la
focalisation tournante12 qui rfracte la vision du narrateur, sans y adhrer
totalement, emprunte le regard de la plupart des personnages dont on lit les romans
; le procd comporte lavantage de faire entrer le lecteur de plein pied dans le point
de vue de plusieurs personnages, de les rendre attachants et vivants, dans tous les cas
de suggrer une lecture empathique.
Lautre intrt de cette dambulation de la focalisation est quelle permet de
donner une sorte de vision sociale extrieure de Mercadier ; le regard des autres nous
fait comprendre ce quil est devenu et ce quil reprsente pour eux. Lhomme la
redingote si ridiculement compass, devient, vu par un enfant : Un drle de
monsieur, comme il est habill, et un drle de chapeau genre chemine ; Jeannot en

11
Aragon, Cest l que tout a commenc , prface aux Cloches de Ble, op. cit., p. 18.
12
Lexpression est de Daniel Bougnoux, op. cit., p. 1364.
12
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

dduit : a ne peut tre un ramoneur (558). La primaut accorde aux diffrentes


visions des personnage se traduit dautre part par une caractristique stylistique
notable : la narration laisse entendre leurs voix, de manire souvent directe, termes
dargots (le langage de ruisseau de Rose, 709), enflure (le discours de lAmiral
Courtot de la Pause), clichs et expressions toutes faites (chez pratiquement tous les
personnages), tics de langage (les vo de Pascal de Sainteville), inventions
enfantines (le langage ouah-ouah dYvonne, les popinettes de Sophie Selstam) la
palette sonore du roman dfie toute uniformit et participe certainement la
puissance du texte. Leffet produit par cette attention extrme aux diffrents
idiolectes des personnages dpasse le seul envotement potique du lecteur : elle fait
du roman une vritable chambre dchos des parlers du temps, dont elle orchestre la
polyphonie
Lie ce choix de visions singulires, une autre originalit du roman consiste en le
refus de lexplicitation : hormis quelques passages (Vingtime sicle, I), aucun point
de vue surplombant ne vient donner de cls au lecteur, en explicitant de manire
directe les tenants et aboutissants de lAffaire Dreyfus, du conflit franco-anglais de
Fachoda ou encore de la rgle du jeu du baccara. Plong in medias res, le lecteur na
accs lHistoire ou au monde des personnages qu travers les reprsentations
mentales que sen font ceux-ci. Ainsi, lallusion est-elle reine, laissant au lecteur le
soin dinterprtation correcte. La thse niche ailleurs que dans des propos directs :
dans les structures de la communications, le montage chronologique ou les
recoupements quun lecteur actif est en mesure dtablir.
Aragon ne se prive pas non plus de contrevenir aux tacites rgles du roman post-
flaubertien fond sur la disparition des marques nonciatives de la personne du
narrateur. Ainsi, celui-ci prend-il la parole sans vergogne plusieurs reprises, pour
des raisons qui peuvent tre esthtiques, ludiques ou politiques. Lorsquil dclare
propos de Pierre Mercadier : Avec lge, nous le verrons lentement perdre cette
dsinvolture dans le maintien, cette allure de coq que donne une taille mdiocre
(43), on retrouve la distance et la familiarit de Stendhal pour ses personnages ; cette
prise parti du lecteur (qui tablit avec lui une communaut excluant le personnage)
13
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

vise ici inscrire la biographie du personnage dans un devenir. Ces interventions


directes signalent souvent une prise de distance avec le point de vue du personnage,
dont elles analysent les mouvements psychiques intrieurs qui ont chapp sa
conscience. Cest le cas, par exemple, propos dElvire : On et bien tonn Elvire
lui dire quelle avait un secret penchant pour M. Werner [] Et je suis au regret
davouer quil en tait ainsi . (Vingtime sicle, XX, 563). Le regret que le
narrateur feint dexprimer exprime avec tendresse et humour cette dsolidarisation
davec le point de vue dElvire.
Elles peuvent avoir aussi une valeur mta-textuelle de commentaire sur les
procds du roman. Le portrait de Pascal comporte ainsi une remarque au prsent
dnonciation qui est un commentaire mta-discursif sur la tradition du portrait : Il
marche sur ses vingt-neuf ans. Il a un certain charme [] Les pommettes longues.
Des yeux marron. Mais tout cela ne dit rien, est sans importance (Vingtime sicle,
XXII, 590). Tout en participant la tradition raliste du portrait (les personnages des
Voyageurs de l'impriale sont dcrits avec une certaine minutie), lcrivain semble en
nier la validit : il dmontre surtout quil nest pas dupe des procds traditionnels,
quil sait en user, mais aussi en jouer. Au moment de la premire apparition de Mme
Manesc, lcrivain va encore plus loin dans la prise de distance mta-discursive :

Peut-tre est-il contraire aux rgles du roman, et dloyal par rapport au


lecteur, de donner ici, sur cette personne austre un dtail anticip de
quelques annes, mais tant pis. Car sans une semblable perspective, on
regarderait cette dame avec moins dintrt (564).

Ce dtail , dnomm ainsi avec une ironie dpourvue de tout humour puisquil
sagit de la double amputation des mains de Mme Manesc perptre en Roumanie
par les paysans rvolts qui la faisaient vivre, le narrateur aurait pu le relater sous
le mode de la prolepse sans feindre de sexcuser devant le lecteur ; son intervention
vise insister sur le sens idologique de lanecdote, qui insre les Manesc dans
lanalyse marxiste dun monde qui repose sur lexploitation de lhomme par lhomme
et qui comprend les raisons, sinon la nature de la rvolte des exploits. Ce qui frappe

14
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

dans ce passage est la mise en scne ostentatoire de la voix directe dun scripteur13
qui dfie les rgles du roman et nhsite pas exterritorialiser la digse vers un
ailleurs et un au-del romanesques ; cest une manire pour Aragon de faire
apprhender au lecteur la complexit dun Monde Rel qui ne peut se cantonner la
temporalit artificiellement compresse dun roman traditionnel ; il utilisera
plusieurs fois le procd en 1958 dans La Semaine sainte14, roman qui apparat
comme un seuil vers lesthtique de la dconstruction mene dans les derniers
romans.
La plus remarquable de ces interventions constitue le chapitre I de Vingtime
sicle , o lcrivain prend le ton de lessayiste, puis de lhistorien pour analyser le
concept de fin de sicle et faire un bilan historique dont lintgralit est marque
par des jugements de valeur qui ressortissent aux prises de position du narrateur, et
partant, dAragon lui-mme. Cest la fin de ce chapitre que le scripteur prend la
parole propos de la question du hros : Et, dune certaine faon, je ne sais qui est
le hros de ce roman : Mercadier ou Meyer, il faut dire Pierre ou Georges... (463).
Cet ajout de 1965 renforce la dimension mta-romanesque des Voyageurs de
l'impriale : un grand roman est aussi un roman qui rflchit sur son art.
Tous ces procds et la virtuosit avec laquelle ils sont utiliss, virtuosit qui se
joue de la tradition raliste, ne manquent pas de gauchir linterprtation militante
quon peut se faire du roman. La complicit que le narrateur tablit avec son
destinataire ne signifie pas une prsence constante qui guiderait de manire sre
linterprtation. Le roman est thse, mais il est aussi autre chose que cela plus
que cela. Jacqueline Bernard ont montr ce quavait de sduisante la rbellion de
Mercadier, sa soif de libert et dinfini rappelant la dmarche surraliste et son refus
des contraintes, sa condamnation de la lgalit, de la famille et de la rigidit sociale :

13
Le terme de scripteur nous semble ici plus adapt dans la mesure o les marques
nonciatives laissent entendre les commentaires dun crivain rflchissant sur les procds
dcriture.
14
Lorsquil voque par exemple lavenir du gnral Berthier dans une longue prolepse (chapitre
Les graines de lavenir , La Semaine sainte, Gallimard, 1958, p. 440-452) ou celui de Frdric et
des Rpublicains ( Demain Pques , op. cit, p. 589).
15
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

si Aragon ne donne pas raison son personnage, il est incontestable quil donne
entendre toutes les bonnes raisons de sa fuite. L autre versant du roman figure
dans tous les passages potiques, dans la mditation de Pascal au bord de labme,
dans la scne des marais, dans les fantasmagories, dans les jeux des enfants, dans le
vertige de lamour et du jeu ; relevant dune ncessit intrieure qui bouscule
lordonnance du discours discursif15 , il ne saurait tre rcupr par une quelconque
morale et rappellent la puissance libratrice de lcriture, qui fait jaillir le refoul et
linconscient travers des images inattendues et plurivoques.
La prsence dune thse identifiable et la filiation claire, elle aussi, au roman
raliste, est donc loin dinduire une uniformit narrative ou une pesante prise de
parole narratoriale : au contraire, le jeu constant avec les formes romanesques
manifeste que Les Voyageurs de l'impriale est aussi une rflexion en acte sur le
roman comme genre. Lanalyse de quelques figures de lintertexte et de lcriture
rvle que ce roman est sourdement travaill par la confusion des genres.

3. La confusion des genres

On sera sensible au fait que la figure de lcrivain apparat trois fois, lie trois
textes fictifs emblmatiques de la rflexion mene par Aragon sur les genres : le got
du jeune Pascal pour la posie amoureuse (110-111), ainsi que son projet de livre, Les
Forces et les rves, en sont la premire manifestation. Lessai de biographie de John
Law par Pierre Mercadier dont de longs passages sont cits propose une rflexion
originale sur les liens entre le roman et lcriture personnelle. Enfin lhistoire de
lcriture et de la rception dune nouvelle dAndr Bellemine, portant sur un
personnage nomm Mirador et qui sinspire de la disparition de Mercadier, offre une
rflexion en creux sur ce que Les Voyageurs de l'impriale ne veut pas tre. Ils

15
Jacqueline Bernard, Aragon, La Permanence du surralisme dans le cycle du Monde rel,
Librairie Jos Corti, 1984, p. 79.
16
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

constitueront trois entres pour tenter de mieux cerner la potique du roman selon
Aragon.
La prcocit de Pascal, qui crit des vers, lorsquil est en sixime (110-111) doit
videmment beaucoup Aragon, qui aurait crit, enfant, une saga familial de
quatorze romans Les Roun et dont Le libertinage (1924) a dit un conte crit lge
de six ans : Quelle me divine ! Contrairement son modle autobiographique,
Pascal, lui, a lme potique : dans Les Forces et les rves, le premier pome est sur
les fleuves. Puis viendront les ocans, les orages, les volcans, les geysers, les aurores
borales naturellement, les papillons, les temptes en mer, les feux follets, que saisje
moi, les forts, larc-en-ciel, llectricit capte par lhomme, les chemins de fer, les
avalanches de neige, le dgel, enfin quoi : les forces et les rves ! . Se mlent ici,
la manire surraliste, deux thmes, la nature dans sa dimension la plus explosive et
la modernit industrielle dans ce quelle doit lintelligence humaine.
Aragon a donn la mditation de Pascal atteignant au sommet de la montagne
surraliste le balcon de la ralit sous lequel senfonce un vertigineux
entonnoir le caractre de lexprience surraliste. Et lensemble du chapitre VIII
de la premire partie o domine une criture de la terre16 dune grande force
vocatrice possde bien des traits propres la posie surraliste : le rve, lcorce
des apparences quon cherche percer, la sensualit diffuse, la nature anime (voir
les tonnants champignons de la p. 89), creuset des lgendes enfantines. De mme, la
description du parc de Sainteville, les fleurs aux noms tranges (scabieuses ou asters),
lquivalence instaure entre le mystre de la nature et la fminit travers les
couleurs (telle le mauve17) ou les impressions ( Le monde qui est derrire tout le
reste, cest le monde inconnu de la femme , 135), lattirance devant un abme qui
peut voquer linfini de linconscient ou des dsirs, laffleurement du thme de la
folie travers celle, simule, dYvonne, ses histoires btes inventes et toutes

16
Pour reprendre le titre de lessai dAmy Smiley, Lcriture de la terre dans
luvre romanesque dAragon, d. Champion, 1994.

17
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

potiques (XXIII, 171) ne sintgrent pas naturellement une esthtique


romanesque traditionnelle : ces parenthses enchantes du monde de lenfance qui
drogent la ligne narrative ( la caractrisation du personnage par exemple),
manifestent la confusion des genres potique et romanesque. Mais la posie irrigue,
au-del de ces manifestations ponctuelles, lintgralit du roman, travers de denses
rseaux mtaphoriques qui permettent une lecture seconde du roman, superposable
la premire, et non idologique, et fait accder des niveaux de sens plus profonds,
moins clairement formulables pour le lecteur car sans doute moins conscients pour le
crateur. Il en est ainsi de lample mtaphore de lenlisement, qui dpasse de loin le
projet scriptural nonc par Aragon de liquidation de lindividualisme et le
chronotope du roman raliste Elle inclut les descriptions des marais et de cette terre
qui mangea des hommes imprudents (261), dont on sait ce quelles doivent La
Dfense de linfini, et offre une image saisissante du sentiment dhorreur devant la
dimension tragique de lexistence et de la mort : la vieillesse est justement compare
un enlisement (692). Pour tre complet dans linventaire de cette fondamentale
inscription de la posie dans le roman, il faudrait bien sr aussi signaler la part prise
par les fantasmagories des personnages, notamment Dora18, le caractre
apparemment gratuit de certaines descriptions (comme de telle peinture de nuages, p.
651 ou dun Paris que naurait pas reni le Paysan, XLIV, 707-708) et le lyrisme des
passages consacrs lamour (entre Blanche et Pierre par exemple) Ainsi une large
part des Voyageurs de l'impriale, que daucuns jugeront la meilleure, dfie le cadre
traditionnel du roman et llargit une posie dune grande richesse quon ne peut
interprter de manire univoque.
Deux lieux particulirement significatifs dans Les Voyageurs de l'impriale portent
traces de la rflexion autobiographique, de son ambigut ou de sa dngation. On
sait le rapport trs quivoque quAragon a nou avec la question de lcriture
personnelle : ds son enfance, lcriture romanesque sest nourrie du dsir dcrire

17
Le mauve est la couleur potique des montagnes (81), des morilles (81), des fleurs (les
clochettes de la p. 82) comme celle des cheveux dYvonne (173).
18
Voir dans cet ouvrage, Corinne Grenouillet, Le roman de Dora , 3. Un tre de dmesure.
18
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

des secrets19 non pour les dvoiler de manire directe, mais pour les transposer
travers la cration de personnages et de situations. Lensemble de luvre
romanesque tmoigne de linscription de la problmatique gnalogie du btard,
lev dans le secret de lidentit de ses gniteurs, sa mre passant pour sa sur, son
pre pour son tuteur. La prface de 1965, de mme que celle des Cloches de Ble,
inscrit demble le propos du roman et son criture dans une dimension personnelle :
il sagit dcrire, de manire biaise un roman familial tout fait singulier ; pour la
premire fois dans ces annes 1964-1965, Aragon voque en clair sa naissance et ses
premires annes dans la nouvelle Le Mentir-vrai et dans la prface des Voyageurs.
Mais, dans le mme temps, il sagit aussi dindiquer tout ce qui fait cart, dans le
roman, et principalement sur le plan des dates, avec les donnes autobiographiques :
Mercadier est en partie le grand-pre dAragon, Fernand de Biglione, mais avec un
dcalage chronologique dcisif pour distinguer les deux hommes , le vritable
grand-pre tant de neuf ans lan de la crature fictive. Aragon sinsurge contre le
fait que certains critiques se soient complus le reconnatre dans lenfant
Jeannot : Il ny a rien dans cette histoire qui corresponde aux faits de ma
biographie ; pourtant il prcise aussitt : sauf les rapports en classe de Pascal avec
Levet , puis avoue que toute la description [de la pension toile-Famille] est faite
selon mes souvenirs20 . De mme dclare-t-il que le chteau de Sainteville est le
chteau dAngeville ( proximit du lieu de naissance de Louis Andrieux, son pre
biologique, Trvoux), mais avec un dcalage chronologique de onze douze ans en
arrire (17). La transposition essentielle affecte la reprsentation de la propre mre
dAragon travers le personnage masculin de Pascal, qui, comme elle avenue Carnot,
tient une pension de famille. Quant au mnage Paulette et Pierre Mercadier, il nest
pas calqu sur ce que put tre celui de mes grands-parents (15) affirmation
aussitt nuance : part la nature des rapports entre eux quand ils taient jeunes
et les grands-mres de Pascal [] nont aucun rapport avec ma famille relle

19
Aragon, Je nai jamais appris crire ou Les Incipit, op. cit., p. 13.
20
La prface des Cloches de Ble insistait aussi sur la parent entre ltoile-famille et lHtel
Stella tenu par la mre dAragon, op. cit., p. 34.
19
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

(15). Si ce va-et-vient entre roman et autobiographie, entre fiction romanesque et


exactitude autobiographique, cette susceptibilit concernant les assimilations
abusives entre protagonistes du roman et personnes relles21, ces prcisions presque
obsessionnelles tmoignent du profond intrt dAragon pour la question, ils ne
suffisent pas instaurer un pacte autobiographique avec le lecteur.
Ds lcriture du roman, les vellits dcrivain de Pierre Mercadier tmoignaient,
sur le mode de la fiction, des question poses par la proximit entre roman,
biographie et autobiographie. Comme la montr Patricia Principalli, lcriture dune
biographie de John Law par Mercadier et sa rception par Reine refltent des
proccupations dAragon crivain concernant la permabilit des frontires entre
ces genres22. Le choix par Mercadier dun personnage historique sur lequel
existeraient peu dinformations ( mettre en parallle par exemple avec le choix de
Gricault comme personnage principal de La Semaine sainte) lui permet non
seulement de sidentifier John Law, de sen servir comme prtexte pour remettre
en cause les valeurs auxquelles il parat adhrer et quil refusera par la suite23 (la
famille, la patrie), mais plus gnralement, pour reprendre une expression ftiche
dAragon, de ramener Mercadier lui-mme. Dailleurs le troisime fragment de
lessai sur Law, lu par Reine et Pascal la fin du roman, et qui donne la cl du titre
des Voyageurs, est perue comme les pages dun journal (676) par Reine, donc
comme criture proprement autobiographique. Et Pierre avait avou Reine que son
manuscrit tait un essai historique o [il] [s]tai[t] un peu laiss aller (p. 434), ce
quoi Reine avait rtorqu : cest cela quon appelle un roman .
travers Mercadier, tentant par lcriture indirecte de lessai biographique de
rflchir sur ses valeurs, ses amours, son destin, soit sur lui-mme, Aragon mne

21
Les annotations marginales portes par Aragon sur la premire version de sa biographie par
Pierre Daix (1975) manifestent un prodigieux agacement devant les cls interprtatives quils jugent
errones. Pierre Daix, Aragon, Flammarion, 1994.
22
Patricia Principalli, Law : limpossible biographie dun homme double in Lectures
dAragon : Les Voyageurs de limpriale, sous la direction de Luc Vigier, Presses universitaires de
Rennes, 2001.
23
Patricia Principalli, article cit.
20
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

donc, grce la double distance offerte par la mise en abme (Aragon-Mercadier-


Law), une rflexion sur la valeur du roman comme lieu potentiel de lcriture
autobiographique : lchec de Pierre crire son essai manifeste dailleurs une
incompatibilit quAragon rsoudra ultrieurement et de manire thorique par le
concept du mentir-vrai et par les jeux instaurs entre ralit biographique et fiction
romanesque dans ses derniers romans.
Mais le premier fragment Law, cette prface dont Mercadier fait la lecture
Meyer, permet aussi dtablir une distance entre biographie et roman, et de proposer
une rflexion mta-discursive sur le genre romanesque, qui nest pas sans avoir des
rpercussions sur la manire dont on peut comprendre les enjeux esthtiques des
Voyageurs. Il sagit pour Mercadier (Aragon ?) de dfinir biographie et roman de
manire antagoniste : Les biographies jouent pour lesprit humain un rle qui
soppose celui des romans ; et pour peu quon me suive, on conviendra que
lexistence des biographies ressemble une condamnation formelle de tout roman
(p.127). Le roman, concde Mercadier, inutile tout autre point de vue, conserve
pourtant lutilit du mensonge dans la vie. Utilit qui est grande (p. 127). La
biographie est place du ct de la vrit historique et le roman du ct du mensonge,
soit de limaginaire et de linvention. Cette remarque est aussi une critique indirecte
du roman traditionnel, fond sur la biographie imaginaire dun personnage autour de
la psychologie duquel se nouent les principales significations dun texte. En rupture
avec les deux romans prcdents de la srie du Monde rel (Les Cloches de Ble et
Les Beaux Quartiers), Les Voyageurs de l'impriale marque apparemment un retour
au hros, qui rappelle, comme le note Jacqueline Bernard, les romans
psychologiques du sicle dernier dans lesquels le monde nexiste que par la
conscience quen a le principal acteur24 . Les parenthses pourtant ne manquent pas
de souvrir sur une galerie de personnages dont les liens avec le protagoniste
principal sont parfois trs lches (Yvonne ou Elvire par exemple) et dont la
multiplication, on la not, dstabilise le trac narratif et linterprtation : Les

24
Jacqueline Bernard, op. cit., p. 87.
21
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

Voyageurs de l'impriale apparat ds lors comme un roman-gigogne qui recle des


mondes multiples cohabitant sans toujours se mler, tentation du roman total
quAragon porte en lui depuis La Dfense de linfini et dont Les Communistes en
1949-1951 sera lultime manifestation.
Ce parti-pris de la multiplicit contre la singularit du hros, Aragon le formule
indirectement dans lpisode Mirador : Andr Bellemine a choisi pour sa nouvelle le
crneau de la biographie imaginaire, crite partir de lexistence dun personnage
rel. Mercadier, qui avait sensiblement suivi la mme dmarche avec John Law, est
fond reconnatre la dimension narcissique de cette tentative, et y voir ce que
Bellemine a plac de ses propres obsessions : Cest--dire, dit doucement
Mercadier, que ltrange nest pas que Mirador soit parti... mais que vous soyez
rest. (483). travers Mirador, outre lintellectualisme et la critique parodique du
mythe du gnie silencieux, cest le roman psychologique faisant abstraction du
monde rel comme sur-dtermination des actes et des faits qui est trill : Mercadier
ne se reconnat surtout pas dans la psychologie profonde et lgre la fois de
Mirador et nprouve aucun des sentiments qui aurait fait pleurer ce hros, pas plus le
regret lvocation dun petit-fils inconnu, que lmotion esthtique devant la vue
dune belle nuit toile (487). La charge contre Paul Bourget, bte noire des
surralistes, peut aussi sinterprter comme une critique des limites du roman
danalyse, lorsquil se cantonne aux garements du cur et de lesprit dindividus
appartenant exclusivement une certaine classe, aise, de la bourgeoisie. Reine avait
prcis ce quelle entendait par roman : pas du Paul Bourget, naturellement ,
sous-entendant que les romans de lacadmicien ne pouvaient tre que de dtestables
contre-exemples ; quant aux lectures de Mademoiselle, Flicien Champsaur et Paul
Bourget , elles sont dcrites avec une ironie froce :

Tout un monde souvrait elle. Des appartements luxueux. Des femmes


capiteuses. Des banquiers qui dun geste pouvaient jeter sur le march... je
ne sais pas, moi ! Et ctaient des rceptions, des cinq sept. Oh, ces five
oclock ! ces five oclock ! les conversations quon y entendait ...
spirituelles, profondes... lascives parfois... pas trop ... juste ce quil faut...

22
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

les moustaches bien peignes dans le cou flexible de la charmante htesse...


Vous viendrez... vous viendrez... Ah, commandant, commandant, vous
maffolez, positivement, vous maffolez ! (526).

La peinture de ces grands bourgeois oisifs, de leur langage convenu et de leurs


adultre quon voudrait moustillants sont aux antipodes de la conception
aragonienne du roman. Par le biais des lectures de cette sous-matresse guinde et
sournoise, personnage dcal et carnavalesque, Aragon sinscrit en faux contre une
conception troite du roman comme analyse des passions individuelles, qui lavait
dsign comme genre honni des surralistes ; dans ses crits thoriques prcdant la
rdaction des Voyageurs de l'impriale, il avait accus le roman danalyse la
Bourget de dtourne [r] les volonts de ralisme du roman , en les canalis[ant]
dans un domaine prcis et sans danger25 .
Ce quil accomplit dans les Voyageurs de l'impriale dpasse les limites et les
classifications que lhistoire du genre a assign au roman. La prodigieuse varit des
rfrences intertextuelles en fait foi. Hommage est indirectement rendu Flaubert,
qui deviendra un intertexte privilgi dans Blanche ou loubli. Aragon prte Pascal
ses propres lectures dadolescent : Flaubert prt par un externe, qui tait la
revanche, lalcool bni, dans ce monde domin par un crucifix o les gosses faisaient
des salets dans les coins et sen tiraient confesse . En faisant de Flaubert un
crivain peu apprci par le trs fat Andr Bellemine, incapable de motiver son
jugement ngatif, il le donne comme un prcurseur plus quhonorable. Jusquau
patronyme du docteur Moreau qui est un clin dil vident Lducation
sentimentale Aragon sinspire ou rcrit Hugo (la scne du sauvetage de Suzanne
par Boniface se souvient du sauvetage de Marius par Jean Valjean dans les gouts de
Paris) ou Balzac (la scne o Paulette se donne Pierre pour tenter de le retenir

25
Dfense du roman franais , Commune n 29, 15 janvier 1936, Luvre Potique,
Messidor, 1990, t. 3, p. 1291. Le terme ralisme chez Aragon dsigne alors une conception du
roman comme territoire de lengagement militant.
23
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

rappelle la conception balzacienne du mariage comme prostitution lgale26) comme


il nignore pas la peinture des bas-fonds parisiens par Jean Lorrain (prsent comme
personnage fugace Monte-Carlo, 422), lorsquil relate la conversation entre deux
souteneurs au Baryton, dont lun prendrait bien Rose en remonte , terme dargot
dsignant la recherche de prostitue pour les maisons closes frquent sous la plume
de Lorrain (709). Le relev des multiples jeux intertextuels avec des sous-genre du
roman auxquels se livre Les Voyageurs de l'impriale serait fastidieux27 : ces
quelques exemples suffiront montrer quel point ce roman a entrepris un dialogue
largi, sous une forme avoue ou clandestine, avec le genre romanesque dans son
ensemble et comment il prtend en forger une dimension nouvelle.
Deux passages manifestent un autre voisinage gnrique intressant : le thtre,
discrtement prsent, nest pas oubli dans ce jeu avec larchitexte. deux reprises,
le comportement de Mercadier est directement concern par ce qui se prsente
comme des indications didascaliques refltant soit le ddoublement du professeur qui
se regarde agir (ou ne pas agir) soit la vision ironique du narrateur. La scne opposant
Mercadier aux professeurs unis pour soutenir leur collgue juif par une ptition est
constitue pour lessentiel dun dialogue, donc au discours direct, premier point
commun avec le genre thtral ; lintervention en italique (petit rire de
Mercadier) (357) institue un dcalage curieux, de type didascalique, comme si
lauteur manifestait quil tait le vritable matre du jeu et que Mercadier ntait rien
dautre que sa crature ; une incise traditionnelle (du type dit Mercadier en riant )
serait, elle, passe totalement inaperue. Le procd induit ncessairement une mise
distance rflexive chez le lecteur. Dans la scne du jeu de cartes, les mentions
nombreuses au thtre ( autant laisser le libretto se drouler comme prvu par les
matres chanteurs , Cela se droulait selon les rgles classiques , La terreur tait

26
Par exemple, dans le chapitre I de La Femme de trente ans, dAiglemont prend un soir sa
femme en got, comme il leut fait dune actrice (Le livre de poche, 1991, p. 88).
27
On signalera entre autres les rfrences au conte fantastique et aux romans noirs, notamment
dans la scne du jeu avec Angelo. cf. Corinne Grenouillet, Le vertige du jeu dans Les Voyageurs
de l'impriale in Lectures dAragon : Les Voyageurs de limpriale, op. cit.. Voir aussi J.
Bernard, op. cit., p. 76.
24
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

partie de la farce etc., 395-396) qui vont jusqu linsertion de didascalies dans le
discours de Mercadier ( petit salut lgard des cheveux bruns rpandus sur les
larmes , 395) instituent galement un dcalage avec la situation dpeinte. Cette
thtralit exacerbe renvoie aux schmas du mlodrames dont la scne est
explicitement alimente, avec Mercadier en suborneur, Francesca en victime et
Angelo en vengeur : on sait combien Aragon aimait Henry Bataille28, quil dut ses
premires motions littraires une pice de boulevard, Le Billet de logement29 et
quil fut lauteur de deux sayntes surralistes (LArmoire glace un beau soir et Au
pied du mur, publies dans Le Libertinage). Le thtre (et la figure du comdien), qui
sera central dans son uvre ultrieure, laquelle introduira des rfrences et des
structures empruntes ce genre (Le Fou dElsa, Les Potes, Thtre/Roman), ne
figure pas encore, dans Les Voyageurs de l'impriale, comme horizon du roman, mais
sa prsence discrte rappelle quil est une autre tentation de lcriture.

Les Voyageurs de l'impriale conduit son lecteur au del des sentiers battus de la
cration romanesque. Ce roman parvient surmonter le paradoxe dune claire
filiation au chronotope du roman raliste et simultanment dune mise en cause des
contraintes ou des strotypes inhrents au genre. La volont de roman , selon
lexpression dAragon30, fait feu de tout bois : roman de socit31, roman de
lindividu, roman historique, roman damour, roman danalyse, roman potique,
roman autobiographique, roman thse, Les Voyageurs de l'impriale est tout cela

28
Henry Bataille, qui apparat, avec sa compagne Berthe Dady, comme personnage pisodique
des Cloches de Ble(chapitres XIX et XX de Catherine ), est cit aussi bien dans Le Libertinage
(1924), Gallimard, coll. LImaginaire, p. 15, que dans Blanche ou lOubli, Gallimard, 1967, p 30-
31.
29
Pierre Daix, op. cit., p. 33.
30
Par exemple dans Avant-lire , la prface de 1964 au Libertinage, op. cit., p. 15 et dans
Cest l que tout a commenc , prface de 1964 aux Cloches de Ble.
25
Corinne Grenouillet : Les genres du roman

la fois, sur un mode critique, voire carnavalesque32 et selon une architecture proche
du baroque, lequel deviendra ultrieurement une rfrence dominante33. Avant leur
thorisation par Aragon, la parenthse (les romans dans le roman, les digressions,
la posie) et le mentir-vrai (la transposition autobiographique) dterminent
souterrainement linvention romanesque des Voyageurs de l'impriale. Ils instituent
au cur du ralisme romanesque une tension esthtique, assume par un scripteur
montr explicitement aux prises avec les conventions du genre ; de nombreuses prises
de parole narratoriales amorcent la dconstruction romanesque quaccomplira dans
les derniers romans la multiplication les commentaires mta-discursifs : cette
modernit suppose un lecteur actif et exigeant. Dans un article consacr La
Conspiration de Nizan en 1938 Aragon ironisait sur la mort sans cesse annonce du
roman. Il voyait le roman comme susceptible dune surprenante et infinie
progression34 , et dont la matire mobile, variable, se transforme tout instant .
Quelques annes aprs le Voyage au bout de la nuit (1932) quil avait admir et
quElsa Triolet avait traduit en russe, Les Voyageurs de l'impriale dmontre avec
clat la puissance assimilatrice du roman, sa vocation totalitaire dincorporer les
autres genres littraires. Chez Aragon, le roman raliste saccommode aussi bien de
lidologie que de lautobiographie ou de la posie : les interventions mta-
romanesques le dsignent ouvertement comme une forme accueillant tous les
possibles, un monstre embrouill de scories (336) susceptible dtre, comme
lessai de Mercadier sur Law, limage de la vie (336).

31
Dans Les Incipit, Aragon dclare : La Dfense de linfini allait me faire passer (verser plutt)
du roman traditionnel qui est lhistoire dun homme, au roman de socit, o le nombre mme des
personnages retire chacun le rle de hros, pour crer le hros collectif (op. cit, p. 45).
32
Nous empruntons Bakhtine ce concept par lequel il dsigne aussi bien les racines populaires
du roman (le carnaval est par excellence la fte du peuple, du rire li au dtournement du sacr et de
ce qui est officiel) que sa dimension essentiellement critique (le carnaval est le lieu de la parodie, du
renversement, de la critique du pouvoir). Luvre de Franois Rabelais et la culture populaire au
Moyen-Age et sous la Renaissance / trad. par Andre Robel. -Gallimard, 1970. -(Bibliothque des
ides). -471 p. - [dition russe : 1965].
33
Ce modle baroque, Aragon linvoque en 1964 comme fondateur de lesthtique des Cloches
de Ble (prface cite). Les rfrences aux auteurs baroques (Rotrou, Montchrestien ou
Shakespeare) seront fondamentales dans Thtre/Roman (1974).
34
Europe n 192, 15 dcembre 1938, repris dans luvre potique II, t. III, p. 836.
26