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Mesencfalo: caractersticas, partes y funciones

Una parte del cerebro imprescindible para nuestra supervivencia y


mantenimiento de la conciencia.

El mesencfalo es una de las partes del cerebro ms importantes, en muchos


sentidos. Por un lado, est situado casi en el centro del encfalo, ocupando una
parte de su zona ms profunda, y por consiguiente establece una comunicacin
directa con muchas de las principales estructuras del sistema nervioso central.

Por otro, es la zona que une el tronco del encfalo al diencfalo y partes de la
corteza cerebral. Sin el mesencfalo no podramos sobrevivir.

A continuacin veremos cules son las caractersticas de esta regin del cerebro,
repasaremos sus funciones principales y sus distintos componentes anatmicos, y
veremos qu ocurre cuando ciertas lesiones u enfermedades alteran su
funcionamiento.

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Qu es el mesencfalo?
El mesencfalo es una de las partes del tronco del encfalo. Est situado es su zona
superior, sobre el puente de Varolio (o protuberancia), y justo por debajo del
diencfalo, compuesto principalmente por el tlamo y el hipotlamo. Es la parte
del tronco del encfalo ms cercana al centro del cerebro, mientras que la
protuberancia y el bulbo raqudeo estn ms orientados hacia la mdula espinal.

Adems, el mesencfalo est atravesado por un estrecho canal llamado acueducto de


Silvio, por el que fluye el lquido cefalorraqudeo desde el tercer ventrculo
hacia el cuarto. Este lquido tiene la funcin de aislar y de proteger varias
estructuras del sistema nervioso.

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Su anatoma
La forma del mesencfalo es la de un trapecio, con una base ms estrecha que su
parte superior, y con el acueducto de Silvio (un pequeo canal por el que circula
lquido cefalorraqudeo) atravesndolo de arriba abajo.

La frontera entre el mesencfalo y el diencfalo est marcada por las cintillas


pticas (la continuacin de las fibras nerviosas de los nervios pticos), mientras
que su lmite inferior, que lo separa del puente de Varolio, es sealado por el surco
pontomesenceflico.

Adems, en su cara anterior (cercana al rostro) se puede distinguir una hendidura


vertical llamada fosa interpeduncular, que divide dos cuerpos de fibras nerviosas
que suben hasta el cerebro, llamadas pednculos cerebrales.

Partes del mesencfalo


Las dos estructuras fundamentales que forman el mesencfalo son el tctum y el
tegmentum.

Tctum
Est situado en la zona dorsal del mesencfalo, orientado hacia la nuca, y
etimolgicamente significa techo. Sus funciones estn relacionadas con las
reacciones automticas ante estmulos auditivos y sonoros.

Est formado por dos pares de bultos, uno situado encima del otro. Estos bultos
son llamados colculos, o tubrculos cuadrigminos, y los superiores juegan un papel
en la visin y en la orientacin de los ojos hacia los estmulos visuales, mientras
que los de abajo se involucran en las reacciones involuntarias ante sonidos.

Tegmentum
En la zona ventral del mesencfalo se encuentra el tegmentum. Contiene tres
regiones principales, cada una asociada a un color: la sustancia negra, la sustancia
gris periacueductal y el ncleo rojo.

La sustancia negra

La sustancia negra est ubicada en la zona superior del mesencfalo, y est


repartida a ambos lados de esta estructura, siguiendo la divisin de los
hemisferios cerebrales. Tiene muchas funciones asociadas, vinculadas
especialmente a los movimientos y al tono muscular.

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Ncleo rojo

Es otro de los importantes elementos del sistema motriz. Su funcin est


relacionada con la coordinacin de movimientos.

Sustancia gris periacueductal

La sustancia gris periacueductal, que tal y como su nombre indica est situada
alrededor del acueducto de Silvio, interviene en la habituacin al dolor y en los
procesos analgsicos en general.

Funciones del mesencfalo


La ubicacin del mesencfalo hace que las principales funciones de esta
estructura tengan que ver con la integracin entre distintos tipos de informaciones.
Por un lado, recoge impulsos nerviosos vinculados a rdenes motoras que tienen
que ser ejecutadas por msculos, y por el otro recibe datos sensoriales.

Del mismo modo, los tubrculos cuadrigminos ubicados en el tctum se


encargan de coordinar entre s esta clase de informaciones para que puedan dar
lugar a secuencias de accin ajustadas a lo que van registrando los sentidos en
tiempo real.

Por otro lado, ciertas regiones del mesencfalo estn asociadas a procesos de
regulacin de la consciencia y del sueo, al estar atravesadas por la formacin
reticular. El mesencfalo tambin interviene en funciones homeostticas
orientadas a mantener el organismo en un buen equilibrio, y por eso, por ejemplo,
tiene un papel en la regulacin de la temperatura corporal.

As pues, el mesencfalo se encarga de realizar procesos de importancia vital


para que el orgganismo siga funcionando, hasta el punto de que la actividad en
esta estructura del sistema nervioso es lo que seala de un modo ms claro si
hay muerte cerebral o no la hay.

Enfermedades y lesiones asociadas


Cualquier lesin que afecte a las zonas ms bajas del encfalo puede llegar a
alcanzar el mesencfalo. Las consecuencias de esta clase de accidentes casi
siempre son muy graves, produciendo el coma o la muerte.

El motivo est en que el mesencfalo es una seccin del sistema nervioso cuya
importancia es crucial para lograr coordinar funciones fisiolgicas bsicas del
organismo, y adems sirve para que varios tipos de impulsos nerviosos alcancen
los grupos de neuronas superiores. Como el mesencfalo acta como nexo de
unin entre muchas reas, la presencia de anomalas en esta zona afecta a muchas
otras.

Por lo que respecta a las enfermedades que afectan a estas estructura del cerebro,
las ms comunes son la enfermedad del Alzheimer y la del Parkinson. Ambos
son desrdenes neurolgicos que interfieren en el funcionamiento de amplias
zonas del sistema nervioso, mesencfalo incluido, y pueden llegar a producir
problemas de movilidad y de cognicin.
TPI COS

Adrin Triglia
Jefe de Redaccin y Psiclogo
Adrin Triglia (Barcelona, 1988) es Graduado en Psicologa por la Universitat de Barcelona y
licenciado en Publicidad por la misma institucin. Actualmente est cursando el Mster en Tcnicas de
Investigacin Social Aplicada por la UAB/UB.
Es cofundador y Redactor Jefe de la web Psicologa y Mente, la mayor comunidad en el mbito de la
psicologa y las neurociencias. Tambin es autor del libro de divulgacin cientfica Psicolgicamente
hablando: un recorrido por las maravillas de la mente, publicado por Ediciones Paids.
P UB LI CI DAD