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Es ms liviana que el algodn y, sin

embargo, en relacin con su peso, es ms


resistente que el acero. Tras dcadas de
estudiar la seda segregada por las araas
constructoras de telas circulares, los bilo-
CASUALIDAD O DISEO? gos estn fascinados con la seda drag.
llne. Se trata de la ms resistente de los
siete tipos que producen estas araas y la
que usan para formar la estructura de sus
redes y como hilo de seguridad en sus des-
plazamlentos. Es ms fuerte e Impermea-
ble que las hebras que segrega el gusano
de seda, utlllzadas comnmente en la con-
feccin de tejidos.
Reflexione: La obtencin de fibras sin-
tticas como el kevlar requiere el uso de
altas temperaturas y disolventes orgni-
cos. La araa, por el contrario, produce
seda a temperatura ambiente utilizando
agua como dlsolvente. Adems, la seda
dragl/ne posee mayor resistencia que el
kevlar. Una telaraa de este hilo ampliada
al tamao de un campo de ftbol podra
detener a un jumbo en pleno vuelo.
No es de extraar que la resistencia
de esta sustancia haya despertado tanto
el Inters de los Investigadores. Almee
Cunnlngham escribe en la revista Sclence
News que "los cientficos suean con ex-
plotar dicha propiedad en artculos que
van desde chalecos antibalas hasta cables
de suspensin para puentes.
Pero copiar esta fibra natural no resulta
nada fcil, pues su fabricacin tiene lu-
gar dentro del cuerpo de la araa y el pro-
ceso an no se comprende a la perfeccin.
"El hecho de que haya tantos cerebros en
el mundo Intentando reproducir lo que las
araas hacen naturalmente en el stano
de nuestras casas nos hace conscientes
de nuestra pequeez", comenta la biloga
Cheryl Y. Hayashl en la revista Chemlcal &
Englneerlng News.
Qu piensa? Es la araa, junto
con su seda tenaz como el acero, producto
de la casualidad, o es la obra de un Crea-
dor Inteligente?

Vista microscpica
de la secrecin
de seda de araa
Co~1"1t Ocnnls Kunkel
Mlcroseopy, lnc.
CASUALIDA D Como volar no es su fuerte, este habitan-
O DISEO? te del centro y del sur de Amrica se despla-
za dando saltitos. Algunas especies del tu-
cn emiten un sonido parecido al de la

El pico rana, pero de mayor intensidad. De hecho,


puede escucharse en la jungla a casi un ki-
lmetro (media milla) de distancia. Sin em-
bargo, lo que ms sorprende a los cientfi-
cos es su pico.
Reflexione: El pico de algunos tucanes
alcanza el tercio de la longitud de su cuer-
po. Uno pensara que pesa mucho,
pero no. Marc Andr Meyers,
profesor de Ciencias de los
Materiales, explica que la
superficie del pico "est
hecha de queratina, la
misma sustancia que
contienen las uas y el
cabello", as como de "va-
rias capas de pequeas
placas hexagonales sobre-
puestas en forma de tejas".
Su consistencia se ha comparado con
una esponja rgida. Algunas partes son hue-
cas y otras estn formadas por filamentos y
membranas, que lo hacen sumamente lige-
ro y resistente. "Es casi casi como si el
tucn fuera un experto en ingeniera mec-
nica", comenta Meyers.
La estructura de su pico le permite absor-
ber fuertes impactos. Con razn los exper-
tos quieren adaptarla a las necesidades de
la industria area y automotriz. "Los table-
ros de mandos hechos con materiales se-
mejantes a los del pico del tucn ofreceran
mayor proteccin a los automovilistas en
caso de choque", seala Meyers.
Qu piensa? Lleg a existir el resis-
tente y ligero pico del tucn por casualidad,
o es fruto del diseo?
Se ha dicho que el hueso es "una obra maes-
tra de ingeniera por su elasticidad, resistencia
a la traccin y resistencia a la compresin". En
qu sentido?
Reflexione: El esqueleto humano consiste
en aproximadamente 206 huesos y 68 coyun-
turas. El hueso ms largo es el fmur, y el
ms pequeo, el estribo, situado en el odo me-
dio. Los hbiles gimnastas son prueba de que
huesos, msculos, cartlago y coyunturas pue-
den conferir a un cuerpo sano un asombroso
grado de flexibilidad y movimiento. "Tan solo el
pulgar convencera a cualquiera de que el arqui-
tecto de nuestro cuerpo (quienquiera que sea
en su opinin) tuvo que ser un genio", comenta
el Instituto Nacional de Investigacin Biomdica
Espacial.
Los huesos tambin pueden soportar un peso
increble. "Estn construidos exactamente de la
misma manera que se fabrica el hormign ar-
mado --explica el instituto--. El acero del hor-
mign armado le proporciona la resistencia a
la traccin, mientras que el cemento, la arena y
la piedra le dan la resistencia a la compresin.
Sin embargo, la resistencia a la compresin del
hueso es mayor que la del mejor hormign ar-
mado." "Ojal pudiramos imitarla!\ dijo
Robert O. Ritchie, profesor de Ciencia de Mate-
riales de la Universidad de California (Berkeley,
Estados Unidos).
A diferencia del hormign, el hueso es una
parte esencial de infinidad de organismos vivos.
Y es dinmico. Es capaz de regenerarse,
reacciona a hormonas que modifican su creci-
miento y desarrollo, e incluso tiene un papel
destacado en la produccin de glbulos rojos.
Adems, como el msculo, aumenta poco a
poco su fortaleza en proporcin a la carga que
soporta; de ah que los atletas posean huesos
ms pesados que los teleadictos.
Qu piensa? Es el hueso producto de la
casualidad, o del diseo?

F-nur: e; MCdtealRF.corva&e rotostoek ;


Pflmor plano: t. Alfred PaslckajPhoto Researcheis. lnc ..
g1rnnasta: Cultura RF/Punchstock
CASUALIDAD

O DISE NO?

El ojo
La mayora de las polillas vuelan principal-
mente de noche. A diferencia de otras criatu-
ras nocturnas que delatan su presencia con

de la polilla el brillo de sus ojos, la polilla revolotea de in-



cognito gracias a que posee una caractersti-
ca muy especial: su cornea antirreflectante.


Reflexione: La peculiar cornea de la poli-



lla esta formada por minusculos abulta-

mientos alineados y ordenados en hexago-

nos. Segun Peng Jiang, profesor adjunto de

Ingeniera Qumica de la Universidad de Flo-

rida (EE.UU.), el tamano de tales abulta-
mientos es menor que la longitud de onda
de la luz visible. Cada uno de ellos mide en-

tre 200 y 300 nanometros. Para que se
haga una idea de esta medida, el grosor de
un cabello humano es de unos 80.000 na-

nometros. El tamano y la manera en que es-

tan ordenados estos abultamientos contribu-
yen a que el ojo de la polilla absorba luz de
diversas longitudes de onda y desde varios

La cornea de angulos.
la
polilla est Los ingenieros creen que al ahondar en el
a formada
por minusculos estudio de la cornea de la polilla mejora-
abultamientos
ran el diseno de diodos emisores de luz
alineados
(LED) y de pantallas de cristal lquido (LCD),
y ordenados
los cuales se utilizan en muchos dispositivos
en hexagonos
electronicos. Tambien podra copiarse la es-
tructura del ojo de la polilla en el campo

de la energa solar. Los paneles solares de si-
licio pueden reflejar hasta un treinta y cinco

Oblea de silicio por ciento de luz, lo cual representa una per-
con abultamientos
dida significativa de energa potencial. Sin
antirreflectantes,
embargo, basandose en la distribucion de
que se utiliza en los abultamientos del ojo de la polilla, el pro-
los paneles solares
fesor Jiang y sus colaboradores crearon una

oblea o lamina de silicio que refleja me-
nos del tres por ciento de luz. Podemos

aprender muchsimo de estas estructuras

naturales, declaro Jiang.

Que piensa? Es el ojo de la polilla, con
sus propiedades antirreflectantes, producto

de la casualidad, o del diseno?
Ojo de polilla: por gentileza de Dartmouth Electron Microscope Facility;
vista ampliada de una oblea de silicio: por gentileza de Peng Jiang
CASUALIDAD

O DISE NO?

Las alas

Ciertas libelulas pueden planear
durante 30 segundos sin apenas per-
de la libelula der altitud. Su secreto? Unas alas

aerodinamicas que no se parecen a
ninguna de las fabricadas por la in-

dustria aeronautica.
Reflexione: Las alas ultrafinas de

la libelula son corrugadas, con plie-
gues que impiden que se doblen. Los

cientficos han descubierto que di-

chos pliegues tambien le proporcio-
nan una mayor fuerza de sustenta-

cion al planear. Esto se debe a que
el aire circula por las cavidades que
hay entre los pliegues y crea zonas
de muy baja resistencia al avance, lo
que facilita el flujo del aire que ge-

nera la sustentacion, afirma la revis-
ta New Scientist.

Tras estudiar las alas de la libelula,
el ingeniero aeroespacial Abel Vargas
y sus colegas concluyeron que es
fundamental inspirarse en las alas

de los seres vivos para disenar mi-

cro vehculos aereos. Equipados con

una camara u otros dispositivos, es-

tos robots voladores del tamano de
la palma de la mano tienen muchas

aplicaciones practicas, desde obte-
ner datos de zonas de desastre hasta

medir los niveles de contaminacion.

Que piensa? Son las alas ultra-

finas y corrugadas de la libelula pro-

ducto de la casualidad, o del diseno?


El microdron libelula

(micro vehculo aereo) tiene un peso
de 120 miligramos (0,004
onzas),
una anchura de 6 centmetros
(2,4 pulgadas) y unas alas ultrafinas de
silicona alimentadas por electricidad.
5 Philippe Psaila/Photo Researchers, Inc.
CASUALIDAD

O DISE NO?

La capacidad Aunque no aparenta tener la fuerza ne-


excavadora cesaria para hacerlo, la navaja excava en
arenas compactas con tanta rapidez que
de la se la ha llamado el Ferrari de los anima-
les excavadores bajo el agua. Esta capaci-

navaja dad ha despertado la curiosidad de los


investigadores. Anette Hosoi, profesora ad-

junta del Instituto Tecnologico de Massa-
Este prototipo de
chusetts (MIT), dice: Sabamos que tena
ancla inteligente
algun truco. Cual es el secreto de la na-
imita la tecnica

de excavacion vaja?
de la navaja Reflexione: La navaja mete y saca el
(


pie de la arena, creando una pequena ca-
vidad que se llena enseguida de arena y
agua. Entonces, mueve el cuerpo hacia
arriba y hacia abajo a la vez que abre y
cierra sus valvas. Con estas maniobras lo-
gra formar una mezcla acuosa que le faci-

lita la excavacion. La navaja puede excavar

unos 70 centmetros (28 pulgadas) a una

velocidad de un centmetro (0,4 pulgadas)
por segundo. Una vez atrincherada en el

lecho marino, es muy difcil sacarla de

all. De hecho, teniendo en cuenta su fuer-

za de anclaje y la energa que emplea
para incrustarse en el suelo, el rendimien-
to de la navaja es diez veces superior al de
las mejores anclas fabricadas por el hom-
bre.
Un equipo de ingenieros se ha inspirado

en la navaja para el diseno de lo que han
dado en llamar la primera ancla inteligen-
te. La profesora Hosoi explica: Se abre,
se cierra y se mueve hacia arriba y hacia

abajo como lo hara una navaja. Un ancla

tan resistente y eficaz podra ser util para

naves de investigacion submarina, plata-

formas petrolferas flotantes y dispositivos

de busqueda y desactivacion de minas.

Que piensa? Surgio por casualidad
la capacidad excavadora de la navaja, o es

producto del diseno?
Navajas: 5 Philippe Clement/naturepl.com;
ancla inteligente: gentileza de Donna Coveney,

Instituto Tecnologico de Massachusetts
CASUALIDAD

O DISE NO?

Los cientficos analizan diminutas canti-

La lengua
DEL
dades de sangre, ADN y otras sustancias en
portaobjetos de cristal del tamano de la pal-
ma de la mano. En este mundo de mi-
crofluidos se emplea la aspiracion o la suc-

cion para mover las gotitas, pero estos


COLIBRI metodos no siempre funcionan. Hay algu-
na manera mejor de transportar fluidos a

escala nanometrica? Segun John Bush, pro-

fesor del Instituto de Tecnologa de Massa-
chusetts (MIT), la naturaleza ya tiene re-
sueltos estos inconvenientes.

Reflexione: El colibr no malgasta ener-

ga succionando el nectar de las flores,

sino que aprovecha las fuerzas de cohesion
que hacen que una gota de agua sobre una

superficie plana desafe la gravedad y adop-

te su caracterstica forma redonda. Cuando

la lengua del colibr entra en contacto con el

nectar, la tension de la superficie del lquido
hace que esta tome la forma de una pajita y

que el nectar suba por sus paredes. En resu-

men, el colibr se ahorra trabajo dejando

que el nectar ascienda por s mismo hasta

la boca. La accion se repite nada mas y
nada menos que veinte veces por segundo.

Este metodo de absorcion se ha ob-

servado tambien en algunas aves limcolas,
que beben agua de forma parecida. Comen-

tando esta caracterstica, el profesor Mark
Denny, de la Universidad de Stanford (Cali-

fornia), puntualiza: La combinacion de in-

geniera, fsica y matematicas aplicadas es
simplemente maravillosa [...]. Si se hubiera

pedido a un ingeniero o a un matematico

que disenara un metodo para que las aves
pudieran transportar el agua desde el extre-

mo del pico a la boca, no habra ideado
nada igual.

Que piensa? Es la diminuta lengua

del colibr, con su capacidad para recolectar

nectar de manera rapida y eficaz, producto

de la casualidad, o del diseno?
5 Richard Mittleman/Gon2Foto/Alamy
CASUALIDAD

O DISE NO?


El ojo El camaron mantis, un crustaceo que
habita en la Gran Barrera de Arrecifes de

Australia, esta dotado de la vista mas
del

compleja de todo el reino animal. Es real-
mente excepcional afirma Nicholas Rob-

camaron mantis erts, doctor en Fsica, sobrepasa a cual-
quier cosa que el hombre haya podido
inventar hasta ahora.

Reflexione: El ojo del camaron mantis
es capaz de percibir la luz polarizada y pro-
cesarla de formas que el ojo humano
no puede hacer. Las ondas de luz polariza-

da se desplazan, o bien en lnea recta, o
bien en espiral. A diferencia de otras cria-

turas, este camaron no solo percibe am-
bas polarizaciones, sino que es capaz de
convertirlas de un tipo a otro. Eso le con-

fiere una vision optima.
Los aparatos de DVD funcionan de una
manera parecida. Para leer la informa-

cion, el aparato debe convertir en luz po-
larizada espiral el haz de luz que dirige ha-
cia el disco, y luego reconvertirla en luz

polarizada lineal. Pero el camaron mantis

va un paso mas alla. Mientras que un

DVD estandar solo convierte la luz roja

o en aparatos de mayor resolucion, la

luz azul, el ojo del camaron mantis pue-
de convertir luz de todos los colores del es-
pectro visible.
Las investigaciones apuntan a que, to-
mando como modelo el ojo de este cama-

ron, los ingenieros podran fabricar un apa-
rato de DVD que reprodujera discos con

mucha mas informacion que los actuales.

El fsico Nicholas Roberts asegura: Resul-
ta particularmente emocionante lo senci-

llsimo que es. Funciona mucho mejor que
ninguno de los prototipos que hemos cons-
truido.

Que piensa? Es el extraordinario ojo

del camaron mantis producto de la casua-

lidad, o del diseno?
Gentileza de Stephen Childs
CASUALIDAD

O DISE NO?


El eficaz movimiento
del salmon


Para llegar a sus lugares de reproduccion, mu- del salmon para extraer energa de cursos de

chas especies de salmon remontan ros de agua lentos. Los sistemas tradicionales para ge-

aguas turbulentas. Como pueden realizar un nerar energa hidroelectrica necesitan corrientes
viaje tan duro sin sucumbir al agotamiento? que fluyan a una velocidad de 5 nudos (9,3 ki-

En vez de dejarse vencer por la fuerza del agua, lometros [5,8 millas]) por hora o mas. Ahora

lo que hacen es aprovecharse de ella. De que existe un prototipo que utiliza vibraciones induci-

forma? das por vortices para generar electricidad en ros
que fluyen a tan solo 2 nudos por hora.1 Sin
Reflexione: El salmon no malgasta sus fuer-
zas. Cuando nada contracorriente, ahorra ener- embargo, el nivel de complejidad de dicho siste-
ma ni siquiera se acerca al del empleado por pe-
ga valiendose de los vortices, o remolinos en mi-
niatura, que forma el agua al chocar contra las ces como el salmon. El profesor Michael Bernit-
sas, de la Universidad de Michigan (Estados
rocas, ramas u otros objetos. Como los vortices
se generan a ambos lados de los objetos, los pe- Unidos), admite: De momento, no somos tan
ces se deslizan entre las bolsas de turbu- inteligentes como los peces.
lencia con movimientos ondulantes
Que piensa? Cree que la capa-
(vease el dibujo). Algunos bancos
cidad del salmon para aprovechar
de salmones utilizan los vortices
la energa generada por las tur-
creados por otros que nadan de- bulencias del agua es producto
lante de ellos y, de hecho, nave-
de la casualidad, o del diseno?
gan en su estela. Son capaces
incluso de aprovechar las turbu- 1 La idea parece prometedora, puesto

que la mayora de las corrientes de agua
lencias creadas por sus propios del planeta se mueven a velocidades infe-
cuerpos. riores a 3 nudos por hora.
Los investigadores esperan Arriba: 5 photolibrary. Todos los derechos reservados.
poder imitar el eficaz movimiento
CASUALIDAD

O DISE NO?

La retina invertida Fotorreceptores

Luz

Epitelio
pigmentario

Luz

Retina

Nervio optico

La retina del ojo humano es una membra- Se encuentran junto al epitelio pigmentario,

na que contiene unos ciento veinte millones una capa celular que aporta el oxgeno y los

de celulas llamadas fotorreceptores. Estas ce- nutrientes indispensables para la buena vi-

lulas captan la luz y la transforman en sena- sion. Jerry Bergman y Joseph Calkins biolo-

les electricas. El cerebro interpreta dichas go y oftalmologo, respectivamente escri-

senales como imagenes visuales. Los evolu- bieron: Si el epitelio pigmentario estuviera

cionistas sostienen que la ubicacion de la re- delante de la retina, la vision resultara grave-
tina en el ojo de las criaturas vertebradas mente afectada.
(con columna vertebral) demuestra que el ojo La retina invertida es particularmente ven-

no fue disenado. tajosa para los vertebrados con ojos peque-

Reflexione: La retina de los vertebrados nos. Para obtener una imagen definida, entre
es una retina invertida: tiene los fotorrecep- el cristalino y los fotorreceptores tiene que ha-
tores situados en la parte posterior. Eso signi- ber cierta distancia. Este espacio [la retina] se
fica que para llegar a ellos, la luz tiene que encuentra abarrotado de neuronas, lo que re-
presenta un importante ahorro de espacio
atravesar varias capas de celulas. En opinion
para los vertebrados, dice el profesor Ronald
del biologo evolutivo Kenneth Miller, esta dis-
Kroger, de la Universidad de Lund (Suecia).
posicion dispersa la luz, con lo que nuestra vi-

sion es menos detallada de lo que podra ser. Ademas, como las neuronas de la retina
Para los evolucionistas, la retina invertida se encuentran agrupadas tan estrechamente

es evidencia de mal diseno o, mas bien, de y estan cerca de los fotorreceptores, el proce-

falta de diseno. Segun cierto biologo, la samiento de la informacion visual es rapido y
confiable.
disposicion invertida de la retina es funcional-

mente absurda. Pero otras investigaciones Que piensa? Es la retina invertida una
revelan que los fotorreceptores de la retina in- estructura defectuosa, producto de la simple

vertida estan inmejorablemente situados. casualidad? O fue disenada?
CASUALIDAD

O DISE NO?
Aun bajo el lente de un potente mi-
El flagelo
croscopio parece pequeno e insignificante.
Se le ha comparado a un poderoso motor

fueraborda. Que es el flagelo bacteriano?
bacteriano Aunque existen varias clases de flagelos,

el flagelo bacteriano (del latn flagellum,

latigo) es seguramente el mas estudia-


do. Incrustado en la pared de la celula bac-

Imagen teriana, el flagelo rota y as permite que el
ampliada de microorganismo se desplace hacia adelan-
una bacteria te, se detenga, retroceda o cambie de di-

reccion. Se calcula que, de todas las bacte-
Flagelos
rias conocidas, la mitad poseen algun tipo
de flagelo.
El ADN de la bacteria o microorganismo
contiene los planos del flagelo y de su
unidad propulsora. El entero mecanismo

esta compuesto por unas cuarenta prote-
nas, comparables a las piezas de un mo-
Helice
tor. Y el flagelo tiene la asombrosa capaci-
dad de autoensamblarse en apenas veinte
minutos!
La obra The Evolution Controversy (La

Codo controversia de la evolucion) declara: El
flagelo bacteriano posee un motor que
rota a una velocidad de 6.000 a 17.000 re-

voluciones por minuto. Mas fascinante aun
Rodamiento es el hecho de que en menos de un cuarto

de vuelta puede cambiar de direccion y co-
menzar a girar a 17.000 revoluciones por
minuto en sentido contrario. La revista
New Scientist se refiere al flagelo bacte-
riano como un ejemplo perfecto de un
complejo sistema molecular, una intrinca-

da nanomaquina que supera por mucho

cualquier obra de ingeniera humana.

Los cientficos estan perplejos ante la ca-
pacidad del diminuto flagelo bacteriano de
autoensamblarse en la secuencia exacta,
de tal manera que sus cuarenta piezas en-

cajen y funcionen a la perfeccion.

Que piensa? Es el flagelo bacteriano

producto de la casualidad, o del diseno?

5 Scientifica/Visuals
Bacteria ampliada: Unlimited, Inc.; diagrama del
Rotor flagelo: recreacion artstica por gentileza de www.arn.org
CASUALIDAD

O DISE NO?

El ovipositor La hembra de la avispa de la madera depo-


sita sus huevos en el interior de los pinos, utili-
de la avispa
zando un metodo que ha inspirado a los cient-
ficos para crear sondas quirurgicas mas

de la madera seguras y eficaces.


Reflexione: La avispa perfora la madera
del pino mediante un ovipositor, un tubo del
ancho de una aguja con dos vainas, o valvas,

entrelazadas, cada una de las cuales esta cu-
bierta con dientes en forma de sierra que

apuntan hacia atras. Los dientes de una valva
se agarran a la madera, proporcionando resis-
tencia, mientras que la otra se desliza un

paso hacia delante. A continuacion, los dien-
tes de esta valva se agarran a la madera, pro-
porcionando resistencia, mientras que la pri-
mera se mueve hacia delante. Por medio de

una oscilacion rapida durante la cual las val-
vas se alternan para proporcionar resistencia y
avanzar, el ovipositor penetra hasta unos dos

centmetros (menos de una pulgada) en la ma-

dera con un mnimo esfuerzo, sin torcerse ni
romperse en el proceso.

Inspirandose en el ovipositor de esta avis-

pa, los cientficos han creado un prototipo de

sonda quirurgica que funciona segun un princi-
pio similar. Su aguja de silicona consta de
dos valvas oscilantes, cada una con dientes de

tamano microscopico que pueden penetrar en

Fuerzas alternas zonas profundas del cerebro con un dano mni-

mo. Sin embargo, el instrumento tendra una

caracterstica adicional. La revista New Scien-

tist explica: A diferencia de las sondas quirur-
Mientras una valva
gicas actuales, que son rgidas, el dispositivo
empuja hacia abajo
sera lo suficientemente flexible para moverse
y perfora la madera,
a lo largo de la ruta mas segura, por ejemplo,
la otra empuja hacia
arriba y sus dientes
circunvalando zonas peligrosas del cerebro du-

proporcionan rante la ciruga. Este tipo de sonda tambien

resistencia servira para reducir el numero de incisiones

necesarias para llegar a areas de difcil acceso.

Que piensa?: Es el ovipositor de la avispa
de la madera producto de la casualidad, o del

diseno?
Madera
Avispa: David R. Lance, USDA APHIS PPQ, Bugwood.org; diagrama:
J. F. V. Vincent y M. J. King, (1996). The mechanism of drilling by wood wasp
ovipositors, Biomimetics, 3: 187-201
CASUALIDAD

O DISE NO?
Para reparar los huesos rotos, los ci-
El pegamento rujanos emplean clavos, placas y torni-
llos; pero estas piezas resultan muy

del gusano poco practicas a la hora de fijar frag-

mentos oseos mas pequenos. Hasta
hace poco, los investigadores se deva-

castillo de arena naban los sesos tratando de crear un


pegamento que se solidificara en con-
diciones de humedad, como las del in-
terior del cuerpo humano. Ahora se

han topado con una posible solucion
estudiando el gusano castillo de arena.
Reflexione: Este gusano construye

su vivienda tubular acuatica con par-

tculas de arena y de conchas mari-
nas, las cuales une con un pegamento

producido por una glandula situada en

el torax. Esta sustancia es superior a

cualquier adhesivo sintetico utilizado
en la actualidad. Contiene un exclusivo

juego de protenas que al mezclarse
hacen que se solidifique bajo el agua y,

ademas, con rapidez. Con razon el gu-
sano castillo de arena ha sido llamado

maestro albanil! Russell Stewart, in-

geniero biomedico de la Universidad de

Utah, dice que este pequeno animal

ha solucionado un sinfn de complejos

problemas de adhesion.
Los investigadores han producido

versiones sinteticas mucho mas fuer-
tes que el pegamento original. El pro-
ducto que finalmente se use en los

quirofanos para reparar huesos fractu-

rados tendra que ser ademas biode-
& Los investigadores gradable para que se descomponga de
esperan reparar manera natural a medida que sana la
los huesos fracturados
lesion. Si funciona en los seres huma-
sin utilizar piezas
nos, supondra un gran avance medico.
metalicas
Que piensa? Es el pegamento del
gusano castillo de arena fruto de la ca-
Gusano castillo de arena:
5 Peter J. Bryant, Universidad
de California (Irvine)
sualidad, o del diseno?
CASUALIDAD

O DISE NO?

El sistema Los investigadores describen la migracion


de navegacion de las tortugas marinas desde su zona de ali-



mentacion hasta las costas donde anidan

como uno de los fenomenos mas excepcio-
de la tortuga nales en el reino animal. Durante decadas,
este reptil los ha tenido intrigados.

marina Reflexione: Cada dos o cuatro anos, la


hembra sale a la playa para poner sus hue-


vos unos cien en una unica puesta y en-
terrarlos en la arena. Cuando los huevos

eclosionan, las tortugas recien nacidas se en-

caminan hacia el oceano. Inician entonces

una asombrosa travesa que, en total, pue-

de cubrir una distancia de 12.900 kilometros

(8.000 millas). Anos despues, ya adultas, las
hembras vuelven a la misma playa donde na-
cieron para poner sus propios huevos.

Como se orientan en su largo viaje?
Parece que heredaron una especie de mapa

magnetico, dice el biologo Kenneth Loh-
mann, de la Universidad de Carolina del Nor-
te (Estados Unidos), citado en National Geo-

graphic News. La investigacion indica que la

tortuga marina puede determinar su posicion

detectando el angulo y la intensidad del cam-

po magnetico de la Tierra. Esta asombrosa
habilidad permite que las diminutas e inde-

fensas cras inicien su viaje migratorio alre-

dedor del Atlantico, y que lo hagan solas sin
seguir a otras tortugas, explica Lohman.

Que piensa? Es la capacidad de nave-
CURIOSIDADES
gacion de la tortuga marina producto de la

Tras poner sus huevos y enterrarlos, casualidad, o del diseno?
la hembra abandona el nido.

Para romper el cascaron de su hue- 5 Masa Ushioda/WaterF/age fotostock

vo, la tortuguita utiliza un diente



especial llamado caruncula, que

despues se le cae.
Las tortugas marinas pasan el 90%

de su vida en el oceano.
CASUALIDAD

O DISE NO?

El caparazon del Indentador

CARACOL DE PIE
ESCAMOSO Capa
externa

Capa
media

Capa
interna

& Gentileza de Anders Waren


El caracol de pie escamoso (Crysomallon Sirviendose de una maquina con punta
squamiferum), que habita en el fondo del de diamante llamada indentador, los inves-

oceano Indico, posee uno de los caparazo- tigadores descubrieron que la capa externa

nes mas robustos de la naturaleza. Gracias esta disenada para agrietarse de manera

a el, este pequeno molusco es capaz de re- que absorba la energa mecanica, segun la

sistir la presion del agua a una profundi- revista Discover. Las grietas unicamente se
dad de 2.400 metros (8.000 pies). Tampoco abren en forma de abanico y alrededor de

se ve afectado por la elevada acidez del las partculas de sulfuro de hierro. Este mi-
agua ni los bruscos cambios de temperatura croagrietamiento no solo absorbe la ener-

propiciados por el agua caliente que brota ga, sino que evita la formacion de fisuras

de los respiraderos hidrotermales. Ademas, mayores. La capa del medio tambien con-

esta a salvo del ataque de los depredadores. tribuye a la absorcion de la energa mecani-
Reflexione: La concha de este caracol ca producida durante un ataque.
consta de tres capas: la externa incorpora Los investigadores esperan copiar la es-

partculas de sulfuro de hierro; la del me- tructura de este caparazon para disenar cas-

dio se parece a la capa de protena que tie- cos y chalecos antibalas mas resistentes,

nen otras especies de caracoles, y la inter- as como cascos de barcos y aviones. Hasta

na esta compuesta de un mineral de los oleoductos de las tierras articas, que son

calcio denominado aragonito. Con este blin- azotados por los icebergs, se beneficiaran,

daje triple, el molusco es inmune a las pode- anade la revista.

rosas pinzas de los cangrejos. Aunque uno Que piensa? Es el caparazon del cara-

de ellos pase das enteros apretando su ca- col de pie escamoso obra de la casualidad,

parazon, no lograra quebrarlo. o del diseno?
CASUALIDAD

O DISE NO?

El unto
de los
mamferos marinos
Corte transversal
que muestra las
fibras de elastina

y colageno
entrecruzadas

Fibras
paralelas


Por mucho tiempo, los cientficos Pero como contribuye el unto a que delfi-

no comprendieron como podan los delfi- nes y marsopas como la de Dall, que al-

nes alcanzar velocidades cercanas a los canza los 56 kilometros (35 millas) por

40 kilometros (25 millas) por hora, sencilla- hora naden tan rapido? Para empezar, les

mente porque carecen de suficiente masa da una forma mas hidrodinamica. En segun-
muscular. Sin embargo, ha sido descu- do lugar, el unto que se encuentra entre
bierto su secreto, parte del cual reside en las aletas dorsal y caudal contiene un entra-
mado especialmente compacto de fibras de
el unto subcutaneo, una compleja sustan-
cia que los delfines comparten con las mar- elastina y colageno. Este diseno le propor-
ciona elasticidad a la cola y acumula ener-
sopas, las ballenas y otros mamferos mari-
nos. ga mecanica, de modo que cuando los

Reflexione: El unto [de los mamferos musculos mueven la cola en una direccion,

marinos] es una capa gruesa y compacta el unto actua como resorte y tira en la direc-

de tejido conjuntivo sumamente organiza- cion contraria, con lo cual aumenta el em-

do con un alto contenido de celulas adipo- puje y se ahorra energa.

sas, explica la New World Encyclopedia. Di- El unto tambien aporta flotabilidad y es

cha capa cubre casi por completo al animal aislante. Ademas, la grasa que contiene al-

y esta firmemente sujeta a los musculos y macena energa para epocas de escasez.

huesos mediante redes bien estructuradas No es de extranar, entonces, que quienes
de tendones y ligamentos en forma de aba- tratan de aumentar la eficiencia de los siste-

nico. Estos, a su vez, estan compuestos de mas de propulsion marinos esten tan intere-

fibras de elastina y colageno. De modo que sados en este versatil compuesto.

el unto no es un simple aislante hecho de Que piensa? Es el unto, con sus multi-
grasa: es una compleja mezcla de diversos ples y extraordinarias propiedades, producto

tejidos corporales. de la simple casualidad, o fue disenado?
CASUALIDAD

O DISE NO?

El huevo Al huevo de las aves se lo ha llamado



un milagro de la ingeniera de empaque.

Por que?
de las aves Reflexione: Aunque a simple vista pare-

ce solida, la cascara del huevo de gallina,
rica en calcio, tiene hasta 8.000 poros mi-

croscopicos que permiten la entrada de ox-

geno y la salida de dioxido de carbono un
intercambio imprescindible para que el em-

brion pueda respirar. Al mismo tiempo, la

cascara y un conjunto de membranas pro-

tegen al embrion de posibles infecciones
bacterianas. El albumen sustancia gelati-
nosa con alto contenido de agua que apa-
rece en la clara le confiere al huevo su ca-
pacidad para absorber golpes.

Los investigadores estan buscando ma-
neras de imitar la estructura del huevo a
fin de crear empaques con mayor resisten-
cia a los impactos y un recubrimiento que

proteja la fruta de bacterias y parasitos. Sin
embargo, copiar a la naturaleza no es ta-

rea facil, escribe Marianne Botta Diener en
la revista Vivai. De hecho, comenta que
hasta ahora los resultados no han sido

muy ecologicos que digamos.

Que piensa? Sera este milagro de la

ingeniera de empaque producto de la ca-

sualidad, o del diseno?

Membrana exterior
INTERIOR
DE UN HUEVO
Membrana interior
Disco germinal (donde

Cascara comienza el embrion)

Yema Albumen denso

Chalaza (mantiene Albumen fluido



en posicion la yema)


Camara de aire
CASUALIDAD

O DISE NO?

El diente
autoafilable Diente en
crecimiento
del erizo de mar


Placa calcarea
Cinco dientes

Erizo de mar

Diente afilado

Utilizando sus cinco dientes, el erizo de nea perforada que permite separar un che-

mar talla en la roca un agujero donde es- que del talon), dejando al descubierto un

conderse. Pese a su funcion de roer y tritu- borde nuevo y afilado. Como el diente crece
rar, los dientes se mantienen constante- de forma continua desde su base y se afila

mente afilados. Eso es mucho mas de lo a s mismo por el extremo, nunca esta
que podemos decir de cualquier herramien- romo o embotado. Gilbert se refiere al dien-
ta para cortar o triturar que conozcamos, te del erizo de mar como una de las pocas
estructuras en la naturaleza que se afilan a
afirma Pupa Gilbert, profesora de Fsica
de la Universidad de Wisconsin-Madison s mismas.

(Estados Unidos). En donde reside el se- Saber como funciona el diente autoafila-
creto? ble del erizo tiene importantes implicacio-
Reflexione: El diente del erizo de mar nes para los fabricantes de herramientas.

esta compuesto por cristales unidos me- En teora, podra desembocar en la fabri-

diante una especie de cemento. No obstan- cacion de herramientas que se afilen a s

te, existen puntos de ruptura colocados en mismas con el uso. La clave esta en el
lugares predeterminados del diente, ob- mecanismo utilizado por el erizo, puntuali-
za la citada profesora.
serva la profesora Gilbert. El material orga-

nico presente en estos lugares es mas de- Que piensa? Sera el diente autoafila-
bil, lo que facilita el desprendimiento de las ble del erizo de mar producto de la casuali-

capas desgastadas (algo parecido a la l- dad, o del diseno?
Ambas fotos: gentileza de Pupa Gilbert/University of Wisconsin-Madison

CASUALIDAD O DISE NO?

La resistente

cabeza
del pajaro carpintero
Un impacto equivalente a entre 80 y 100 veces
la fuerza de la gravedad (g) es suficiente para pro-

ducir una conmocion cerebral en el hombre. Sin

embargo, el pajaro carpintero soporta una fuerza
equivalente a 1.200 g cuando martilla con el pico

los troncos de los arboles. Como puede ha-
cer su trabajo sin siquiera sufrir un dolor de ca-
beza?
Reflexione: Los investigadores han descubierto
cuatro elementos que le confieren propiedades

amortiguadoras a la cabeza de este pajaro:
1. Un pico fuerte y a la vez flexible
2. Un hioides, estructura formada por hueso

y tejido elastico que se extiende por detras del

craneo

3. Una zona de hueso esponjoso en el craneo

4. Poco espacio entre el craneo y el cerebro

para el lquido cerebroespinal
Cada uno de estos elementos contribuye a

absorber los choques mecanicos, por lo que el pa-

jaro carpintero puede picotear un arbol a un ritmo

de 22 veces por segundo sin causarse una lesion
cerebral.
Inspirados en la cabeza de esta ave, los inves-
tigadores han fabricado una cubierta amortigua-
dora capaz de soportar impactos de hasta

60.000 g. Su invento podra, entre otras cosas,
4
proteger mejor la caja negra de los aviones, que en
la actualidad solo pueden resistir impactos de
1.000 g. Kim Blackburn, ingeniero de la Universi-
3
dad de Cranfield (Reino Unido), dijo que el descu-
brimiento sobre las propiedades de la cabeza del

pajaro carpintero constituye un fascinante ejem-

plo de como la naturaleza idea mecanismos muy
avanzados que funcionan conjuntamente para re-

solver lo que en un principio parece un obstaculo 1
insalvable.

Que piensa? Sera la resistente cabeza del

pajaro carpintero producto de la casualidad, o del

diseno?
2


Pajaro carpintero de cabeza roja: 5 2011 photolibrary.com

CASUALIDAD O DISE NO?

La avispa papelera
y su instinto de ingeniera
Se ha dicho que la avispa papelera es una ingenie-

ra consumada. Por que es tan acertada esa afirma-

cion?
Reflexione: Como indica su nombre, la avispa pa-
pelera construye y mantiene su panal con una especie
de papel que ella misma fabrica.1 Primero recolecta
fibras de plantas y de madera seca en todo lugar ima-

ginable: troncos, postes de cercas, postes telefonicos,

materiales de construccion, etc. Luego mastica las fi-
bras ricas en celulosa y las mezcla con su saliva, que

es pegajosa y tiene un alto contenido de protenas.
Una vez aplicada, la pasta resultante se seca y forma

un papel ligero, pero firme y resistente. Ademas, gra-
cias a las propiedades de la saliva, el papel emite y
absorbe calor, con lo cual se mantiene la temperatura

adecuada en las celdas de cra durante los das fros.
La avispa construye su nido bocado a bocado,

hasta producir un cumulo impermeable de celdas he-

xagonales forma geometrica que combina rigidez y
eficiencia cubierto por una sombrilla de papel. Si la

zona es muy humeda, la avispa sencillamente ana-

de mas saliva, que repele el agua. El insecto busca al-

guna saliente que le ofrezca proteccion y suspende de
ella el panal que queda boca abajo mediante un
peciolo, o tallo. Y lo mejor es que, a diferencia de las

fabricas de papel, que contaminan el aire, el agua y la
tierra, la avispa no perjudica el medio ambiente en el
proceso.
Como era de esperarse, los arquitectos e inves-

tigadores estan estudiando los productos de la avispa

a fin de disenar materiales de construccion de mayor
calidad que sean ligeros, resistentes, flexibles y biode-
gradables.

Que piensa? Es posible que un insecto con el ce-

rebro del tamano de dos granos de arena aprenda

por s solo los principios de fabricacion de papel y ar-

quitectura de panales? O son mas bien sus habilida-

des en los campos de la ingeniera qumica y mecani-

ca producto del diseno?

1 Un buen numero de especies de avispas fabrican panales de papel.
Las celdas alojan los huevecillos, de donde salen las larvas.

Despertad! Febrero de 2012 21



CASUALIDAD O DISE NO?

La superficie del ala


de la mariposa


Mariposa Papilio blumei Vista microscopica del
ala de una mariposa


Los llamativos colores metalicos de las A los investigadores les tomo diez anos

alas de ciertas mariposas varan dependien- producir una replica simplificada de la super-

do del angulo desde el que se miren. En un ficie del ala de la mariposa. Esperan que

caso, el color es tan puro e intenso que pue- este avance lleve a la creacion de billetes y

de verse a unos 800 metros (media milla) tarjetas de credito mas difciles de falsificar,

de distancia. Por que es tan sorprendente el as como de celdas solares mas eficientes.

ala de la mariposa? Sin embargo, imitar el diseno en cuestion es

Piense en lo siguiente: Las alas de un verdadero desafo. El profesor Ullrich Stei-
la mariposa Papilio blumei presentan hileras ner, del Centro de Nanociencia de la Universi-
dad de Cambridge, escribe: A pesar de la
de pequenas concavidades que reflejan la
luz de diversas maneras: el centro refleja la detallada comprension que tienen los cien-

luz amarilla y la verde; y los costados, la azul. tficos de los fenomenos opticos, la paleta
La luz que llega al centro de cada concavi- de colores de la naturaleza es tan rica que a

dad es reflejada directamente, mientras que menudo supera cualquier efecto optico gene-

la que llega a los costados rebota sobre una rado mediante la tecnologa.

superficie de multiples capas, lo cual amplifi- Que le parece? Es la superficie del ala
ca y polariza parcialmente o hace rotar de la mariposa producto de la casualidad, o

las ondas luminosas. La mezcla final se lla- del diseno?
ma color estructural debido a la complejidad
del proceso que la genera.


Mariposa: Faunia, Madrid; vista microscopica:
5 Eye of Science/Photo Researchers, Inc.

CASUALIDAD O DISE NO?

La trompa del elefante



Un equipo de investigadores esta de-
sarrollando un brazo robot flexible y muy

agil. El jefe de diseno corporativo de la

compana a cargo dice que este nuevo bra-
zo supera por mucho a los actuales siste-

mas industriales automatizados. En que

se inspiraron? En la anatoma de la trom-
pa del elefante, contesta el ejecutivo.
Piense en lo siguiente: La trompa del
elefante que pesa unos 140 kilos (300 li-

bras) ha sido llamada el apendice mas

util y versatil del planeta. Esta herramien-
ta multiuso sirve de nariz, tubo para sorber

lquidos, brazo y mano. Gracias a ella, su

dueno puede respirar, oler, beber, sujetar
cosas e incluso emitir trompetazos ensor-
decedores.

Pero eso no es todo. La trompa esta for-
mada por unas cuarenta mil fibras muscu-
lares que posibilitan el movimiento en

cualquier direccion. Con ella, el elefante
puede levantar desde una moneda peque-

na usando la punta hasta objetos de
270 kilos (600 libras).
Los investigadores esperan que su inten-
to por imitar la estructura y capacidad de
la trompa del elefante resulte en robots in-

dustriales y domesticos superiores a los

actuales. Un representante de la compana

senala: Hemos creado un sistema de apo-
yo completamente nuevo, distinto de los
robots convencionales, el cual permite por

primera vez a seres humanos y maquinas
interactuar eficientemente y sin riesgos.

Que le parece? Es la trompa del ele-
fante producto de la casualidad, o del di-

seno?

CASUALIDAD O DISE NO?


La cubierta hidrofila del ala del
escarabajo de Namibia

Se forman gotitas de agua,


las cuales se deslizan
hacia la boca del escarabajo

Unos novecientos millones de personas en biertas de las alas tienen unas protuberancias

todo el mundo carecen de agua potable. En mu- formadas por una sustancia hidrofila que atrae
chas
regiones recae sobre las mujeres y los ni- la humedad. La humedad se va acumulando y
nos la tarea de realizar largas caminatas para forma gotitas de agua, las cuales, al aumentar

buscar agua y llevarla a casa. Me parece terrible de tamano, se desprenden por efecto de la gra-
que los
pobres tengan que caminar horas todos vedad y caen en unas depresiones situadas entre
los das tan solo para conseguir un bien basico, las protuberancias. Como estas depresiones repe-
lamenta Shreerang
Chhatre, ingeniero del Insti- len el agua, las gotitas se deslizan por ellas hasta
tuto Tecnologico de Massachusetts. En un intento caer en la boca del insecto.
de paliar la situaci
on, Chhatre y sus colegas es- El equipo de Chhatre quiere copiar este metodo
tan explorando tecnicas para obtener agua a par- con el fin de recoger agua potable para la gente.
tir de la niebla inspirados en el escarabajo de Desde luego, los humanos necesitan una mayor
Namibia. cantidad de agua que el escarabajo de Namibia

Piense en lo siguiente: Todas las mananas, para sobrevivir, y la financiacion de semejante ini-
el viento arrastra una neblina a traves del desier-
ciativa es toda una empresa.
De ah que el inge-
to africano de Namibia. El escarabajo de Namibia niero diga que la captacion de agua de niebla es
aprovecha esta breve oportunidad
para ponerse una obra en curso.
de cara al viento en un angulo preciso.1 Las cu-
Que le parece? Sera la cubierta hidrofila
1 Se ha observado a otras especies de escarabajos captar agua
del ala del
escarabajo de Namibia producto de la
de forma parecida. evolucion, o del diseno?

Foto: Chris Mattison


Photography/photographersdirect.com

CASUALIDAD O DISE NO?


El caparazon
del Hinea brasiliana

+ +
Muchas criaturas marinas son biolumi- Imagen ampliada
Imagen ampliada
niscentes, es decir, tienen la capacidad de del caparazon del caparazon
emitir luz. El caracol de la especie Hinea con luz normal emitiendo destellos
brasiliana emplea dicha capacidad de una de luz difusa
forma singular. Cuando un cangrejo depre-
dador se le acerca, se mete en su capara- mitir la luz no la poseen los caparazones de

zon y lanza destellos, cuyo resplandor sus parientes cercanos, los caracoles ma-

ahuyenta al cangrejo. Pero como brilla
rinos que no son bioluminiscentes. Curiosa-
esta luz a traves del caparazon?
mente, su luz es del color que viaja a mas
Piense en lo siguiente: El caparazon distancia en el agua del mar.
de este caracol marino, lejos de bloquear
El doctor Deheyn sostiene que saber mas
la luz, la difunde. Los cientficos Dimitri
Deheyn y Nerida Wilson, en una investiga- de esta especie de caracol marino podra
servir para fabricar materiales con mejor
cion realizada para el Instituto Scripps de
rendimiento optico. El campo de la biofo-
Oceanografa, de San Diego (California),
descubrieron que la luz emitida por este tonica, que utiliza la luz para analisis y tra-

caracol se reparte de manera uniforme por tamientos medicos, tambien espera benefi-

todo el caparazon, que la intensifica diez ciarse de esta investigacion. Y ahora que

veces mas de lo que podra hacerlo un di- esta en auge la utilizacion de diodos emiso-
res de luz (LED), contar con difusores capa-
fusor comercial del mismo grosor (0,5 mil-
ces de amplificar mejor estas pequenas
metros; 0,02 pulgadas). Ademas, la capaci-
fuentes de luz sin duda contribuira a
dad que tiene el caparazon de transmitir la
luz a su alrededor es ocho veces superior ahorrar energa.

a la de los difusores fabricados por el hom- Que le parece? Sera el caparazon del

bre. Sorprendente como parezca, esta ex- Hinea brasiliana producto de la evolucion, o

traordinaria capacidad de difundir o trans- del diseno?

Izquierda: www.robastra.com; centro y derecha:


gentileza del doctor D. Deheyn, Instituto Scripps

de Oceanografa, UC San Diego

CASUALIDAD O DISE NO?

El cristalino regenerable de la salamandra


La salamandra tiene la sorprendente capacidad
de regenerar distintas partes de su cuerpo, como

organos, tejidos, extremidades y la cola. Pero son
los reemplazos tan buenos como los originales?

En el caso del cristalino ocular, los cientficos res-

ponden: s.
Piense en lo siguiente: Las salamandras rege-

neran el cristalino transformando celulas de iris en

celulas de cristalino. A fin de conocer mejor el pro-

ceso, un equipo de biologos paso dieciseis anos es-
tudiando unas salamandras japonesas. Durante

ese tiempo, los cientficos le extirparon el cristalino
a cada una dieciocho veces. Como era de esperar-

se, este se regenero vez tras vez.

Al final del estudio, las salamandras tenan unos

30 anos cinco mas que las que viven en liber-

tad. A pesar de ello, seguan regenerando el

cristalino tan rapido como cuando eran jovenes.

Por si fuera poco, los cristalinos eran practicamen-

te identicos a los de ejemplares adultos que nunca

haban pasado por este proceso de regeneracion,
informa la Universidad de Dayton, en Ohio (Esta-

dos Unidos). El biologo Panagiotis Tsonis, miembro

del equipo, reconocio: Hasta yo estaba un poco

sorprendido. Por que? Porque, segun dijo, el nue-
vo cristalino era perfecto.

Los cientficos esperan que la capacidad rege-
nerativa de la salamandra les permita compren-

der como regenerar tejidos humanos danados. La
salamandra es una excelente fuente de informa-

cion para averiguar como funciona el proceso de re-

generacion dice Tsonis, sobre todo en la vejez.

Que le parece? Sera el cristalino regenerable

de la salamandra producto de la evolucion, o del di-

seno?


Los cristalinos de reemplazo son practicamente identicos a los originales

Foto superior: 5 Vibe Images/Alamy;


foto del medio: 5 Juniors Bildarchiv/Alamy

CASUALIDAD O DISE NO?

El sistema
de propulsion
de la medusa


El cuerpo de las medusas esta compues- mas eficientes. Un ingeniero ya ha construi-
to de agua por lo menos en un 95%, do un submarino de 1,2 metros (4 pies)

y su diametro va de unos 2,5 centmetros de longitud que genera un efecto similar

(1 pulgada) a mas de 2 metros (6 pies). al de la medusa y consume un 30% me-

Muchas especies se impulsan mediante nos de energa que uno convencional. Otra

musculos que contraen y relajan caden- posible aplicacion sera su uso en el cam-

ciosamente su cuerpo acampanado. El mo- po de la cardiologa. Debido a que, al

vimiento es similar al de una sombrilla que bombear, el corazon humano produce vorti-

se abre y se cierra. ces en forma de anillo en la sangre, los vor-

Piense en lo siguiente: Los cientficos tices anormales podran revelar enferme-

que estudian dinamica de fluidos han dades cardacas en etapa temprana.
descubierto que algunas especies de me-
Que le parece? Sera el sistema
dusa, aunque no son nadadoras veloces,
de propulsion de la medusa producto de la
poseen un asombroso sistema de propul-
evolucion, o del diseno?
sion. Con cada contraccion de su cuerpo

crean un vortice en forma de anillo y lo ex-
pulsan con fuerza. El empuje de los anillos

genera una reaccion opuesta que impulsa
a la medusa hacia delante, de manera pa-

recida a como se impulsa un avion de

reaccion, pero no con propulsion constante,

sino con pulsaciones de energa. Parece

simple senala la revista New Scientist,

pero el acto de formar un vortice en for-

ma de anillo ha resultado muy difcil de re-

presentar matematicamente.
La medusa crea un vortice en forma
Los investigadores estan estudiando de anillo y lo expulsa con fuerza

el mecanismo de propulsion de la medusa para generar empuje

a fin de fabricar vehculos subacuaticos
Foto: 5 JUNIORS BILDARCHIV/age fotostock;
dibujo: gentileza de Sean Colin

CASUALIDAD O DISE NO?

Los bancos de peces



En todo el mundo, los accidentes de trafi- Basandose en estas tres reglas de com-

co matan cada ano a mas de un millon de portamiento de los cardumenes, un fabri-

personas y dejan heridas a unos cincuen- cante de autos japones ha disenado un pe-

ta millones. En cambio, los peces nadan en queno vehculo robotizado que puede viajar

bancos, o cardumenes, de millones de inte- en grupo sin chocar. En vez de ojos, el ro-

grantes con practicamente cero colisiones. bot emplea tecnologas de comunicacion, y

Como se las arreglan, y que pueden ense- en vez de lnea lateral, un localizador la-

narnos que nos ayude a reducir el numero ser. La compana considera que este avan-

de choques automovilsticos? ce dara pie a la creacion de autos anticoli-

Piense en lo siguiente: En un cardu- sion y contribuira a crear un entorno de

men, cada pez asimila lo que ocurre en su conduccion respetuoso con el medioam-
biente y libre de atascos.
entorno mediante los ojos y un organo sen-

sorial llamado lnea lateral. Con ellos per- Hemos recreado el comportamiento de

cibe la posicion de los peces que estan a su un banco de peces mediante tecnologa
alrededor y, de acuerdo con ello, reacciona
electronica de ultima generacion comen-
de tres posibles maneras. ta Toshiyuki Andou, principal ingeniero del

1. Se mantiene al paso de sus vecinos. proyecto del vehculo robot. En un mun-
Iguala la velocidad y mantiene constante la do tan motorizado, tenemos mucho que
distancia. aprender del comportamiento de un banco
de peces.
2. Acorta la separacion. Se acerca a los
Que le parece? Seran los bancos
vecinos mas distantes.
de peces producto del ciego azar, o del di-
3. Evade el choque. Cambia de direccion
seno?
para evitar el contacto con los peces mas
cercanos.

Peces: 5 Ralf Kiefner/age fotostock



CASUALIDAD O DISE NO?

Los sensores del


escarabajo joya
Los incendios forestales espantan a la ma-

yora de los animales, pero atraen al escara-
bajo joya o escarabajo del fuego (Melanophila

acuminata). Por que? Porque la madera re-

cien quemada es el lugar ideal para poner
Receptores
sus huevos; ademas, como los depredadores infrarrojos
huyen de la zona, puede comer, aparearse y del escarabajo
desovar con tranquilidad. Pero antes que
nada, el escarabajo tiene que encontrar el in-

cendio aunque este muy lejos. Como lo
logra?
incendios y de radiacion infrarroja. Como los

Piense en lo siguiente: El escarabajo sensores infrarrojos de alta resolucion tradi-

joya esta provisto de unos organos sensoria- cionales tienen que ser enfriados, la intencion
les situados junto a las patas centrales, los es crear sensores superiores a los actuales

cuales sirven para captar la radiacion infrarro- que funcionen a temperatura ambiente. Inspi-

ja emitida por un incendio forestal. Al absor- randose en las antenas del escarabajo, los in-

ber dicha radiacion, se calientan y emiten una genieros han disenado sistemas de deteccion

senal que dirige al insecto hacia las llamas. mas sensibles y capaces de distinguir entre
los compuestos producidos por los incendios
Pero hay mas. En su caja de herramientas
forestales y otros compuestos qumicos.
tambien tiene otros sensores. Cuando arden

sus arboles favoritos, percibe a traves de las A los investigadores les admira el singular

antenas cantidades minusculas de ciertas modo como el escarabajo joya encuentra un

sustancias que los incendios arrojan al aire. lugar donde desovar. Como desarrollaron la
Con estos detectores de humo es capaz de capacidad de poner huevos de esta mane-

localizar un solo arbol humeante a una dis- ra?, pregunta E. Richard Hoebeke, especialis-

tancia de casi un kilometro (mas de media ta en escarabajos de la Universidad de Cornell

milla). La combinacion de estas habilidades (Estados Unidos). Y agrega: Que poco sabe-

le permite ubicar incendios a unos 50 kilome- mos de los insectos con mecanismos senso-

tros (mas de 30 millas) de distancia. riales tan sensibles y complejos!.

Los cientficos estudian los organos sen- Que le parece? Sera la capacidad del
sores y las antenas del escarabajo con mi- escarabajo joya para detectar incendios fores-

ras a mejorar la eficacia de los detectores de tales producto de la evolucion, o del diseno?
Foto de escarabajo: 5 Stephen Luk; receptores
infrarrojos: 5 Volker Steger/Photo Researchers, Inc.

CASUALIDAD O DISE NO?

El halterio de
la mosca


Sin sus halterios, la mosca
y la tpula
(ilustradas
en esta pagina)
no podran mantener un vuelo estable


Como es posible que la mosca realice

de una micrografa electronica con barrido tomada con permiso del sitio web Bugscope (http://bugscope.beckman.illinois.edu/)
Tpula: 5 ams images/Alamy; vista ampliada del halterio de una mosca: imagen modificada para propositos de claridad a partir
Los halterios se mueven en un solo plano,



maniobras acrobaticas tan complejas y preci- igual que el pendulo de un reloj, comenta la

sas? Como logra estabilizarse y mantener Encyclopedia of Adaptations in the Natural

el curso cuando la golpea una rafaga de vien- World. Pero si durante el vuelo la mosca



to? El secreto radica, en parte, en un dimi- gira abruptamente sea a proposito o debi-


nuto apendice ubicado detras de cada una de do a una corriente repentina, el mango

sus dos alas: el halterio.1 del halterio se retuerce, anade la obra. Este

Piense en lo siguiente: Los halterios movimiento de torsion es detectado por un
denso grupo de terminales nerviosas conecta-
son como pequenos mazos o martillos uni-
dos al cuerpo por el mango. Durante el vuelo, das al halterio, las cuales transmiten la senal
suben y bajan como las alas, pero en direc- al cerebro. Entonces, el insecto puede reaccio-
nar y mantener [...] el rumbo. En consecuen-
cion opuesta. Los cientficos han descubierto
cia, las moscas son extremadamente agiles y
que estos ingeniosos apendices son una espe-
cie de giroscopio que le permite a la difciles de atrapar.
mosca conservar la estabilidad durante el
Los ingenieros preven que el principio en
vuelo.2
que se basa el halterio hallara innumerables
aplicaciones en robots, insectos voladores
1 Los halterios son propios de los dpteros (insectos
de dos alas), como las moscas, los mosquitos y los jeje- micromecanicos, vehculos espaciales, etc.

nes. Quien iba a imaginarse que una criatu-
2 Por lo general, un giroscopio consiste en una rueda gi-

ra tan pequena y desagradable tendra tan-


ratoria montada sobre un eje, el cual esta, a su vez, soste-

nido por un armazon. La gran velocidad de giro de la rue- to que ensenarnos?, escribio el investiga-
da contrarresta los movimientos externos, los campos

dor aeroespacial Rafal Zbikowski.
electromagneticos y la gravedad, con lo que su eje de ro-

tacion tiende a permanecer inmovil. Este fenomeno Que le parece? Sera el halterio de la

convierte al giroscopio en una brujula muy util. mosca producto de la evolucion, o del diseno?

CASUALIDAD O DISENO?

A AGUJA colipinta realiza uno


L
de los viajes migratorios mas
asombrosos que conoce el hom-
El sistema de navegacion bre. Esta ave vuela 11.000 ki-

lometros (7.000 millas) durante
de la aguja colipinta
ocho das o mas sin detenerse.
Piense en lo siguiente: Los in-
vestigadores creen que algunos
tipos de aves se valen del campo

magnetico de la Tierra para orien-

tarse, como si tuvieran una bruju-
la cerebral. En el caso de la aguja

colipinta, puede que tambien se

gue de da por el Sol y de noche
por las estrellas. Parece que in-
cluso es capaz de percibir cuan-
do se acercan sistemas de tor-
mentas y aprovecha los vientos
de cola. Sea como fuere, los ex-

pertos todava no terminan de ex-

plicarse como realizan estas aves

su increble viaje. Llevo estudian-

dolas veinte anos dice el biolo-

go Bob Gill, y todava me dejan
boquiabierto.

Que le parece? Es el siste-

ma de navegacion de la aguja co-

lipinta producto de la evolucion, o

fue disenado?
Foto: gentileza de Grandpa450

s
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g13 01-S

CASUALIDAD O DISENO?

L AGAMA salta con facilidad de


E una superficie horizontal a una
vertical. Si la primera es resbalosa,
La cola del el lagarto pierde estabilidad, pero de
agama

todas formas consigue aterrizar en

la pared. Como lo logra? El secreto

comun esta en su cola.
Piense en lo siguiente: Cuando
estos lagartos saltan desde una

superficie aspera que permite que
se adhieran a ella, estabilizan el
cuerpo y mantienen la cola hacia
abajo, lo que les ayuda a saltar en el

angulo correcto. En cambio, cuando
la superficie es resbalosa, pierden el

equilibrio y saltan en un angulo inco-
rrecto. Pero, una vez en el aire, corri-

gen el angulo del cuerpo dando un
coletazo hacia arriba. No es tan sim-
ple como parece. Tienen que ir

ajustando el angulo de la cola para
mantenerse derechos, dice un in-
forme publicado por la Universidad

Berkeley de California. Cuanto mas

resbalosa es la plataforma, mas tie-
ne que levantar la cola el lagarto
para aterrizar sin contratiempos.
La cola del agama puede ayudar

a los ingenieros a disenar vehculos

roboticos mas agiles para usarlos

en la busqueda de supervivientes
tras un terremoto u otro tipo de ca-

tastrofe. Como los robots no son

ni de lejos tan agiles como los ani-
males dice el investigador Thomas
5 Ariadne Van Zandbergen


Libby, todo lo que haga mas esta-
ble a un robot es un adelanto.

Que le parece? Es la cola

del agama producto de la evolucion,

o fue disenada?

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g13 02-S

CASUALIDAD O DISENO?


A ARANA saltarina posee un
L sistema ocular muy especial
que le sirve para calcular con pre-
La vision
borrosa de

cision la distancia a la que debe
saltar para alcanzar los objetos.
la arana saltarina
Como funciona dicho sistema?
Piense en lo siguiente: La ara-

na se vale de una peculiaridad de
sus dos ojos principales, cada uno
de los cuales tiene una retina con
varias capas. Dos de ellas son
sensibles a la luz verde; de esas

dos, una recibe las imagenes enfo-
cadas, y la otra las recibe borrosas.

Cuanto mas desenfocada aparece

la imagen en esta capa, mas cerca
del ojo se encuentra el objeto. Este

detalle permite a la arana calcular
la distancia exacta que tiene que
saltar para atrapar a su presa.
Los investigadores quieren co-

piar esta tecnica de la arana sal-

tarina para crear camaras 3D y
hasta robots que puedan calcular
la distancia a un objeto. El servi-
cio de noticias en Internet Science-

NOW explico que la vision de la

arana saltarina es un emocio-

nante ejemplo de como pueden

arreglarselas unos animalitos de

medio centmetro de longitud
[0,2 pulgadas] y con un cerebro

mas pequeno que el de la mosca

para recopilar informacion visual
Por gentileza de Rundstedt Rovillos

compleja y actuar en consecuen-


cia.

Que le parece? Es la vision

borrosa de la arana saltarina pro-

ducto de la evolucion, o fue disena-
da?

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g13 03-S

CASUALIDAD O DISENO?

A OFIURA, que habita en los arreci-


L fes, tiene en la parte superior del
cuerpo una especie de armadura cu-
El gran ojo
bierta de lentes microscopicas que
funcionan como un gran ojo com-
de la ofiura puesto.
Piense en lo siguiente: Cuando

los cientficos examinaron las placas
de la armadura, descubrieron un

extrano conglomerado de protube-

rancias cristalinas mas finas que un
cabello humano, informa la revista
Natural History. Estos bultitos, he-
chos de calcita (carbonato de calcio),
resultaron ser microlentes de alta
calidad que concentran la luz en un
conjunto de nervios aparentemente
fotosensibles ubicados debajo de las
placas. Cabe notar que las lentes tie-
nen justo la forma necesaria para
producir una imagen clara.
Ofiura: 5 Fotosearch.com; ampliacion: por gentileza de la profesora Joanna Aizenberg, Harvard


La qumica Joanna Aizenberg se-

nala que el caparazon de la ofiura,
que cumple un objetivo doble, es
muestra de un importante principio:

los materiales biologicos suelen ser
perfectamente capaces de cumplir

funciones multiples.

Inspirados en la ofiura, los investi-



gadores han desarrollado un meto-

do facil y barato para fabricar con-
juntos de microlentes de carbonato
de calcio. Entre muchas otras co-
sas, se emplean en telecomunica-

ciones para conducir senales lumi-

nosas a traves de fibras opticas.
Los bultitos cristalinos
Que le parece? Es el gran ojo
de la armadura son
de la ofiura producto de la evolucion,
microlentes de alta calidad
o fue disenado?

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g13 05-S

CASUALIDAD O DISENO?

A BALLENA jorobada adulta

La aleta de la
L

mide y pesa mas que un auto-

bus, y aun as, este colosal mam-
fero se sumerge y da giros en el
ballena jorobada agua con sorprendente agilidad.

Como lo logra? Parte del secreto

esta en la forma de sus aletas.
Piense en lo siguiente: La ma-

yora de las ballenas y demas ce-

taceos tienen aletas con el borde
delantero liso. En el caso de la
ballena jorobada, en cambio, el
borde tiene una serie de protube-

rancias llamadas tuberculos. Di-
chas protuberancias canalizan el

agua y la dividen en multiples vor-
tices, o remolinos, creando turbu-

lencia. Este efecto tuberculo le
da a la ballena mayor impulso, lo
cual le permite girar las aletas

en angulos mas pronunciados sin

atascarse. Ademas, reduce la
resistencia al agua, un importan-
te beneficio en vista de lo largas
que son las aletas (casi un tercio
de la longitud del cuerpo de la ba-
llena).

Los investigadores estan va-

liendose de este concepto para

disenar timones, turbinas de
agua, molinos de viento y aspas

de helicoptero mas eficientes.

Que le parece? Es la aleta de
la ballena jorobada producto de la

evolucion, o fue disenada?

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g13 06-S

CASUALIDAD O DISENO?

El resistente cerebro de la
ardilla terrestre del Artico


UANDO un animal hiberna, su tempe- la temperatura de sus cuellos nunca bajo
C

5 Steven J. Kazlowski/Alamy

ratura corporal disminuye. Hasta que a mas de 0,7C (33,3F).
punto? Al parecer,
un grupo de ardillas Cuando la ardilla despierta, su cerebro

terrestres del Artico han roto el record, vuelve a la normalidad en cuestion de dos

pues la temperatura de sus cuerpos llego horas. De hecho, segun un estudio, fun-
a los -2,9C (26,8F). A esta temperatu-
ciona incluso mejor despues de la hiber-
ra se supona que sus cerebros se conge-
nacion. Los cientficos estan perplejos con
laran. Como sobrevive este animalito?
este proceso y dicen que es tan sorpren-
Piense en lo siguiente: Cada dos o tres dente como si un bosque se regenerara
semanas, la ardilla comienza a temblar
en cuestion de das despues de un incen-
hasta que su cuerpo alcanza una tempe- dio.
ratura de 36,4C (97,5F) y la mantiene
Los investigadores esperan que este es-
de doce a quince horas. Los investigado-
tudio les ayude a comprender mejor el po-
res explican que este perodo, aunque cor-
tencial del cerebro humano. Su objetivo
to, es fundamental para la supervivencia
es aprender a prevenir e incluso reparar el
del cerebro de la ardilla. Ademas, parece
dano celular provocado por enfermedades
que su cabeza se mantiene un poco mas
caliente que el resto del cuerpo durante el cerebrales como el alzheimer.

perodo de hibernacion. En las pruebas de Que le parece? Es el resistente
cere-
laboratorio que se les hicieron a las ardi- bro de la ardilla terrestre del Artico pro-

llas mencionadas antes, se descubrio que ducto de la evolucion, o fue disenado?

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g13 07-S

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130409

CASUALIDAD O DISENO?

AS aves planeadoras pueden permane-


El eficiente vuelo L cer en el aire con muy poco esfuerzo.
El albatros viajero es un ejemplo sobresa-
del albatros viajero liente. Esta ave, que tiene una envergadu-
ra de 3,4 metros (11 pies) y pesa casi
9 kilos (20 libras), puede recorrer miles

de kilometros sobre el mar con muy poca

energa. Cual es su secreto? Su anato-

ma y su tecnica de planeo.
Piense en lo siguiente: Durante el vue-
lo, el albatros activa unos tendones espe-
ciales que mantienen extendidas las alas

y le permiten descansar los musculos.
Por otro lado, puede planear durante ho-
ras y horas gracias a que aprovecha ma-

gistralmente los vientos oceanicos.
El albatros asciende, gira en la di-

reccion del viento y desciende. Esta ma-
niobra se repite una y otra vez, y le apor-

ta la energa necesaria para superar la
resistencia del viento. Hace poco, los

cientficos lograron descubrir dicha ma-
niobra. Usando rastreadores de alta pre-

cision y programas especializados, se die-
ron cuenta de que el albatros obtiene la

energa en la parte alta de la maniobra, al

girar. Segun ellos, la extraccion de ener-

ga es uniforme y continua y permite al
ave planear por horas y horas sin batir las
alas ni una sola vez.
Este descubrimiento puede contribuir

al diseno de vehculos aereos mas efi-
cientes o incluso sin motor.

Que le parece? Son el vuelo eficien-
5 Minden Pictures/SuperStock


te del albatros y su anatoma especializa-

da producto de la evolucion, o fueron di-

senados?

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g13 08-S

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130426

CASUALIDAD O DISENO?


L PINGUINO emperador puede
El plumaje
del E moverse como una bala por el
agua y salir disparado hacia el
pinguino emperador
hielo. Como lo logra?
Piense en lo siguiente: El pin-

guino emperador ahueca sus plu-
mas a fin de atrapar aire y aislar-

se del fro extremo. Pero ese

aire tambien le permite moverse

dos o tres veces mas rapido en

el agua. Un grupo de biologos ma-
rinos cree que lo consigue libe-
rando el aire en forma de miles
de burbujitas que reducen la fric-

cion superficial y aumentan la ve-
locidad.

Los ingenieros estan buscando
maneras de aumentar la veloci-
dad de los barcos usando burbu-

jas para reducir la friccion en el
casco. No obstante, reconocen

que no sera nada facil recrear el

complejo plumaje del pinguino
con membranas o mallas porosas
hechas por el hombre.

Que le parece? Es el pluma-

je del pinguino emperador pro-

ducto de la evolucion, o fue dise-

nado?

Pluma de

un pinguino
emperador


Ping uino: Paul Nicklen/National Geographic Stock;
pluma: Division of Vertebrate Zoology, por
gentileza de Peabody Museum of Natural History,
Yale University, New Haven, Connecticut, USA

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g13 09-S

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130613

CASUALIDAD O DISENO?

El asombroso
odo del
saltamontes

24pelooyen/Pond5.com
sudamericano


L OIDO del saltamontes tropical su- sonidos, los convierte y analiza su fre-
E damericano (Copiphora gorgonensis)

mide menos de un milmetro, pero funcio-


cuencia. Ahora bien, los cientficos han
descubierto un organo unico en su inte-
na de forma sorprendentemente parecida rior: una especie de globo alargado lleno

al odo humano. Con el, el insecto puede de lquido a presion. Dicho organo, al

detectar una amplia variedad de frecuen- que llamaron vescula acustica, funcio-

cias a larga distancia. Por ejemplo, es ca- na como la coclea de los mamferos, solo

paz de distinguir entre el sonido que pro- que es mucho mas pequena. Esta es la
ducen otros saltamontes y el que emite clave de la asombrosa capacidad auditiva

su principal depredador, el murcielago. del saltamontes.

Piense en lo siguiente: Los odos del El doctor Montealegre Zapata, un in-
saltamontes se encuentran en sus patas vestigador colombiano que trabaja en la
delanteras. Al igual que el sistema audi- Facultad de Ciencias de la Vida de la Uni-
tivo humano, el del saltamontes capta los versidad de Lincoln (Reino Unido), comen-
ta que estos hallazgos abren un camino
EL OIDO DEL
para el diseno de sensores ultrasensibles
SALTAMONTES
bio-inspirados. Los investigadores creen

que tambien contribuira al avance de la

tecnologa de ultrasonido que se utiliza,
por ejemplo, en los hospitales.

Que le parece? Es el asombroso

odo del saltamontes producto de la evo-

lucion, o fue disenado?

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130626
CASUALIDAD O DISEO?

OS usuarios de computadora producen

La capacidad de
L enormes cantidades de informacin
digital, la cual debe almacenarse para su
uso posterior. Los cientficos buscan revo-
almacenamiento lucionar los sistemas actuales de almace-
namiento digital imitando un sistema na-
del ADN tural muchsimo ms avanzado: el ADN.
Piense en lo siguiente: El ADN de
la clula contiene miles de millones de
datos biolgicos que se conservan por
muchsimo tiempo. Podemos extraer
[el ADN] incluso del hueso de un ma-
mut, [...] y an se puede leer, asegura
Nick Goldman, del Instituto Europeo de
Bioinformtica. Adems, es increble-
mente pequeo y denso aade, y
no necesita electricidad, por lo que es
muy fcil de mantener y transportar.
Podra el ADN almacenar informacin
hecha por el hombre? La respuesta de
los cientficos es s.
Un equipo de investigadores ha logra-
do almacenar imgenes y archivos de tex-
to y de audio en ADN artificial tal como
se hace con dispositivos digitales, y lue-
go extraerlos sin ningn error. Los cientfi-
cos creen que, con el tiempo, un gramo
(0,04 onzas) de ADN artificial podra al-
macenar la informacin de tres millones
de discos durante cientos o hasta mi-
les de aos. En principio, este sistema
podra almacenar toda la informacin di-
gital del planeta. Por eso se ha llamado
al ADN lo ltimo en discos duros.
Qu le parece? Podra el ADN, con
su gran capacidad de almacenamiento,
ser el resultado de la evolucin? O fue
diseado?

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130902
CASUALIDAD O DISEO?

El pegajoso secreto de L A ARAA comn de casa (Parasteatoda


tepidariorum) fabrica puntos de fija-
la araa comn de casa cin para su telaraa con un adhesivo
que puede ser fuerte para pegarse a la
pared, o dbil para despegarse del suelo
y funcionar como trampa de resorte a fin
de capturar presas. Cmo logra la araa
producir ambos tipos de anclaje con un
solo pegamento?
Piense en lo siguiente: La araa
fija su telaraa en la pared, el techo o
una superficie similar tejiendo parches
de seda superadhesivos llamados discos
de anclaje. Estos discos son capaces de
resistir el impacto de una presa voladora.
Pero un grupo de investigadores de la
Universidad de Akron (Ohio, Estados Uni-
dos) ha descubierto que la estructura de
los discos que se fijan al suelo es comple-
tamente distinta. Como tiene menos pun-
tos de adherencia, el hilo de la tela puede
desprenderse con facilidad y llevarse con-
sigo la presa que se tope con l.

Publishers Ltd: NATURE COMMUNICATIONS, Cobweb-weaving spiders produce


Araa: Premaphotos/Alamy; anclajes: Adaptado con permiso de Macmillan
Segn un comunicado de prensa de la
Universidad de Akron, los investigadores

different attachment discs for locomotion and prey capture, 2012


que descubrieron esta maravilla de la na-
turaleza estn trabajando en el desarro-
llo de un pegamento sinttico que imite la
inteligente estrategia de diseo emplea-
Araa comn de casa
da por la araa de casa. La idea es crear
un adhesivo que pueda usarse tanto en
fracturas de hueso como en vendajes.
Qu le parece? Ser la capacidad
de esta araa para fabricar con un solo
pegamento puntos de fijacin fuertes y
dbiles producto de la evolucin, o del di-
seo?

La tela de esta araa tiene dos niveles distintos de adhesin

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131002
CASUALIDAD O DISEO?

L RGANO luminoso o linterna


La linterna de la E de una lucirnaga del gnero Pho-

lucirnaga Photuris turis est recubierto de escamas dis-


puestas de forma irregular, las cuales
intensifican el brillo de la luz que pro-
duce el insecto.
Piense en lo siguiente: Los inves-
tigadores han descubierto que las
diminutas escamas de algunas espe-
cies de lucirnaga forman una su-
perficie ondulada parecida al tejado
de una casa. Dichas escamas estn
ligeramente levantadas en el extre-
mo (apenas tres micras, es decir, me-
nos de la vigsima parte del grosor
de un cabello humano). Sin embargo,
eso basta para hacer a la linterna casi
un 50% ms brillante que si tuviera
una superficie plana.
Podra este principio aumentar la
eficiencia de las luces led, que se
emplean en dispositivos electrnicos?
Lucirnaga: Gail Shumway/Photographers Choice/Getty Images; escamas: Optics Express

Para averiguarlo, los cientficos cu-


brieron un conjunto de luces led con
una superficie ondulada similar a la
de la linterna de la lucirnaga. Con
qu resultado? Las luces brillaron
hasta un 55% ms. La fsica Annick
Bay dice: El aspecto ms importante
de este trabajo es que muestra lo mu-
cho que podemos aprender observan-
do cuidadosamente la naturaleza.
Qu le parece? Es la linterna de
la lucirnaga Photuris el resultado de
la evolucin, o fue diseada?
Los investigadores no han estudiado todas las es-
pecies del gnero Photuris.
Escamas dispuestas
de forma irregular

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131025
CASUALIDAD O DISEO?

La piel de las serpientes

Chua Wee Boo/age fotostock


OMO las serpientes no tienen extremi- piente la traccin que necesita para mo-
C dades, se arrastran para moverse,
por lo que necesitan una piel que resista
verse por el suelo y a la vez reduce el
dao en la piel distribuyendo uniforme-
la friccin constante. Algunas especies mente la presin que ejercen sobre ella
escalan rboles de troncos muy rugosos y las rocas afiladas. Como las serpientes
otras se arrastran sobre la spera arena. suelen mudar de piel solo cada dos o
Por qu es tan resistente su piel? tres meses, es vital que les dure todo ese
tiempo.
Piense en lo siguiente: La estructura
y el grosor de la piel de las serpientes va- Las propiedades de la piel de serpiente
ra de una especie a otra, pero todas tie- seran muy tiles en el campo de la inge-
nen algo en comn: es dura por fuera niera mdica, pues permitiran crear im-
y se va suavizando en sus capas interio- plantes resistentes a la friccin y de dura-
res. Por qu es tan til esta caractersti- cin extralarga. Por otro lado, los motores
ca? Segn la investigadora Marie-Christin y las cintas transportadoras necesitaran
Klein, los tejidos con una capa exterior r- menos lubricantes los cuales contami-
gida que va hacindose ms flexible en nan si logran imitar dichas propiedades.
las capas interiores distribuyen la fuerza Qu le parece? Es la piel de las ser-
de los impactos por una superficie ma- pientes producto de la evolucin, o fue di-
yor. Esta estructura nica le da a la ser- seada?

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131126
CASUALIDAD O DISEO?

AS alas de las mariposas son


Las alas L tan frgiles que bastan unas
motas de polvo o gotas de roco
de la mariposa en su superficie para dificultar el
vuelo. Sin embargo, siempre se
mantienen secas y limpias. Cul
es el secreto?
Piense en lo siguiente: Un gru-
po de investigadores de la Univer-
sidad estatal de Ohio descubri
que las alas de la mariposa mor-
fo azul (Morpho didius), que son
lisas a simple vista, estn recu-
biertas de diminutas escamas su-
perpuestas como las tejas del te-
cho de una casa. A su vez, dichas
escamas tienen ranuras micros-
cpicas en paralelo que hacen
resbalar el polvo y el agua. Los in-
genieros estn tratando de imitar
esta textura para producir recu-
brimientos antipolvo e impermea-

Mariposa: Robyn Mackenzie, con permiso de Shutterstock.com;


bles de alta tecnologa que se

escamas: por gentileza de Carolina Biological Supply Company


puedan emplear en equipos m-
dicos e industriales.
Las alas de la mariposa son
un ejemplo ms de cmo la cien-
cia est intentando reproducir el
diseo de los seres vivos. Des-
de la escala ms pequea hasta
la ms grande, la naturaleza est
repleta de maravillas de ingenie-
ra que han inspirado por siglos
a la humanidad, seala el inves-
tigador Bharat Bhushan.
Qu le parece? Son las alas
Las alas de la mariposa estn de la mariposa producto de la
recubiertas de diminutas evolucin, o fueron diseadas?
escamas superpuestas

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140109
CASUALIDAD O DISEO?

El sistema
de navegacin
del escarabajo pelotero

L EXCREMENTO es una posesin muy Piense en lo siguiente: Ya se ha de-


E valiosa para el escarabajo pelotero.
Lo usa para alimentarse y depositar sus
mostrado que estos escarabajos se guan
por la luz del sol y de la luna. No obstante,
huevos. Algunos machos lo utilizan para tambin pueden avanzar en lnea recta en
atraer hembras de su especie. No extraa noches sin luna. En Sudfrica, un grupo de
que la competencia por conseguir excre- investigadores ha descubierto que no se
mento fresco sea intensa. Un grupo de in- guan por estrellas individuales, sino por la
vestigadores observ a unos 16.000 esca- franja de luz que produce la Va Lctea. Se-
rabajos lanzarse sobre un montn de gn la revista Current Biology, este es el
estircol de elefante y llevrselo en solo primer caso documentado en el reino ani-
dos horas. mal de ese tipo de sistema de navega-

Galaxia: NASA, ESA y el Hubble Heritage (STScl/AURA)-ESA/Hubble


cin.
Algunas especies de escarabajo pelote-

Collaboration; escarabajos: 5 Rolf Nussbaumer/age fotostock


ro logran huir de la multitud formando una El investigador Marcus Byrne afirma que
pelota de excremento y rodndola lejos de los escarabajos peloteros poseen un sis-
all. Entonces la entierran en un lugar don- tema de navegacin visual tan efectivo
de el suelo sea blando. El escarabajo rue- que puede funcionar con una cantidad m-
da su pelota en lnea recta para avanzar nima de luz de estrellas y un cerebro
rpido y reducir el riesgo de que se la ro- muy limitado. Adems, aade que po-
ben. dran ayudarnos a disear sistemas capa-
ces de distinguir objetos en condiciones
Pero cmo se las ingenia este esca- de poca visibilidad. Por ejemplo, se podra
rabajo para no dar vueltas en crculo, so- programar un avin teledirigido para bus-
bre todo de noche? car supervivientes en un edificio destruido
imitando al insecto.
Lo saba? Los escarabajos peloteros aflojan la Qu le parece? Es el sistema de na-
tierra y la abonan, dispersan semillas de plantas y vegacin del escarabajo pelotero producto
mantienen las poblaciones de moscas bajo control
de la evolucin, o fue diseado?

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140227
CASUALIDAD O DISEO?

El sistema reproductivo de
la rana incubadora gstrica

5 Michael J. Tyler/Science Source


A RANA incubadora gstrica, especie to vomitndolos. En cierta ocasin, unos
L australiana que se considera extinta
desde el 2002, tena un sistema repro-
investigadores vieron a una hembra lanzar
seis cras a un metro de distancia (40 pul-
ductivo muy peculiar. La hembra se traga- gadas).
ba los huevos fertilizados y los incubaba Hay quienes afirman que el sistema
en su estmago. Al cabo de seis semanas, reproductivo de la rana incubadora gs-
las cras comenzaban a salir por la boca trica evolucion. Sin embargo, para que
completamente desarrolladas. dicho sistema funcionara como es debi-
Para evitar que su estmago digiriera do, la rana habra tenido que realizar mo-
los huevos, la madre no solo deba dejar dificaciones muy importantes en su com-
de comer, sino tambin de producir cidos posicin fsica y en su conducta... todas a
gstricos. Al parecer, los huevos liberaban la vez! El cientfico y evolucionista Michael
sustancias qumicas que detenan la pro- J. Tyler escribi: Es imposible que su sis-
duccin de dichos cidos. tema reproductivo se haya transformado
Las hembras incubaban unos 24 hue- lenta y gradualmente. [...] O funciona a la
vos. Para el momento del nacimiento, casi perfeccin desde el principio o no funcio-
el 40 % del peso de la madre correspon- na en absoluto. La nica explicacin posi-
da a las cras. Es como si una mujer de ble, asegura Tyler, es que la rana haya
evolucionado de golpe. Hay quienes di-
unos 70 kilos (150 libras) llevara en su
cen que ese salto evolutivo en realidad
vientre 24 bebs de 1,8 kilos (4 libras)
fue un acto creativo.1
cada uno. Las cras expandan el estma-
go de su madre a tal punto que le com- Qu le parece? Habr sido el siste-
priman por completo los pulmones, por lo ma reproductivo de la rana incubadora
que se vea obligada a respirar por la piel. gstrica producto de la evolucin, o del
diseo?
Normalmente, las cras salan poco a
poco, conforme terminaban de desarro- 1 En su libro El origen de las especies, Charles Dar-
llarse. No obstante, si la madre perciba win escribi: La seleccin natural obra solamente apro-
vechando pequeas variaciones sucesivas; no puede dar
algn peligro, poda adelantar el nacimien- nunca un gran salto brusco.

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140321
CASUALIDAD O DISEO?

FIN de reducir nuestra dependencia


Alas que absorben A de los combustibles fsiles, un grupo
de cientficos est tratando de mejorar la
la luz capacidad de los paneles solares de ab-
sorber luz. La solucin a este desafo
coment un cientfico puede haber es-
tado [...] revoloteando justo enfrente de

Mariposa: jeridu/E/Getty Images; escama: Mr. Stephen Karl/CSUF Microscopy Technician


nuestros ojos.
Piense en lo siguiente: Las mariposas
extienden sus alas al Sol para mantener-
se calientes cuando hace fro. Las alas
de algunas especies, como los papilini-
dos, absorben muy bien la luz solar. Esto
se debe no solo a su pigmento oscuro,
sino tambin a su estructura. Las alas es-
tn cubiertas de escamas microscpicas
superpuestas; cada una de ellas contiene
filas de agujeros parecidos a las celdas de
un panal. Estas filas estn separadas por
otras filas en forma de V invertida que diri-
gen la luz hacia los agujeros. Esta ingenio-
sa estructura, que atrapa la luz con gran
eficacia, hace que las alas se vean ms
negras y que el insecto se caliente mejor.
Las alas de la mariposa podrn ser
una de las estructuras ms delicadas de
la naturaleza comenta Science Daily,
pero han brindado a los investigadores
una poderosa fuente de inspiracin para
crear una nueva tecnologa que permitir
duplicar la produccin de hidrgeno el
combustible verde del futuro a partir
del agua y la luz solar. Este descubrimien-
to tambin podra ayudar en la fabricacin
de instrumentos pticos y celdas solares.
Las escamas de
las alas de la mariposa Qu le parece? Es el sistema de
se parecen a un panal absorcin de luz de las alas de la maripo-
sa producto de la evolucin, o fue disea-
do?

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140430
CASUALIDAD O DISEO?

5 Minden Pictures/SuperStock
Neuronas sensibles al movimiento
AS langostas viajan en enjambres de computarizado que permite a un robot de-
L hasta 80 millones de ejemplares por
kilmetro cuadrado (0,4 millas cuadra-
tectar y evadir obstculos sin necesidad
de complicados radares o detectores in-
das), y sin embargo nunca chocan entre frarrojos. Este avance permitir equipar a
s. Cul es su secreto? los automviles con un sistema de adver-
Piense en lo siguiente: Detrs de cada tencia rpido y preciso que podra reducir
ojo, la langosta tiene una neurona sensi- el nmero de colisiones. Aunque la lan-
ble al movimiento llamada lbulo detec- gosta parece un insecto muy simple, te-
tor gigante de movimiento. Cuando estas nemos mucho que aprender de ella, co-
neuronas perciben que hay riesgo de cho- ment el profesor Shigang Yue, de la
que, envan mensajes a las alas y las pa- Universidad de Lincoln (Reino Unido).
tas del insecto para que reaccionen de in- Qu le parece? Habrn evoluciona-
mediato. La reaccin es cinco veces ms do las neuronas de la langosta, o fueron
rpida que un parpadeo. diseadas?
A partir de este descubrimiento, los
investigadores han diseado un sistema

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140728
CASUALIDAD O DISEO?

Las patas del caballo

5 Lisa Dearing /Alamy


N CABALLO puede correr a 50 kilme- tigadores han dicho que este mecanismo
U tros (30 millas) por hora. Pero aunque
esta accin implica un gran esfuerzo, con-
es muy especializado y le aporta agilidad
y fortaleza al caballo.
sume muy poca energa. Cmo es posi- Los ingenieros estn tratando de imitar
ble? El secreto est en las patas. este mecanismo para usarlo en robots de
Las patas del caballo tienen una com- cuatro patas. No obstante, les est cos-
binacin de msculos y tendones que tando mucho trabajo hacerlo con los ma-
funcionan como resortes: absorben ener- teriales y conocimientos actuales debido
ga cuando las patas tocan el suelo y la a que el diseo es complejsimo, asegu-
liberan para impulsar al caballo hacia de- ra el Laboratorio de Robtica Biomimti-
lante. ca del Instituto Tecnolgico de Massachu-
El problema es que los tendones po- setts.
dran lastimarse por la fuerte vibracin Qu le parece? Evolucion el meca-
de las patas. Por eso, los msculos fun- nismo de las patas del caballo? O fue di-
cionan como amortiguadores. Los inves- seado?

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140707
CASUALIDAD O DISEO?

La estructura L AS abejas de la miel (Apis melli-


fera) construyen sus panales con
del panal cera que producen en unas glndu-
las situadas en la parte inferior del
abdomen. Estos panales son consi-
derados maravillas de la ingeniera.
Por qu?
Piense en lo siguiente: Los pane-
les estn formados por celdas hexa-
gonales. Por siglos, los matemticos
han sabido que no existe mejor for-
ma que el hexgono para aprove-
char al mximo el espacio con el
mnimo de material, pero nunca ha-
ban podido decir por qu. No obs-
tante, en 1999, el profesor Thomas
C. Hales demostr matemticamen-
te este hecho y explic las ventajas
de lo que llam la conjetura del pa-
nal de abejas.
Gracias a las celdas hexagonales,
las abejas pueden aprovechar al m-
ximo el espacio, producir un panal li-
gero y resistente con muy poca cera,
y almacenar la mayor cantidad posi-
ble de miel. No extraa que muchos
llamen al panal una obra maestra
de la arquitectura.
De hecho, los investigadores ya
estn imitando el panal para produ-
cir estructuras resistentes que apro-
vechen bien el espacio. Por ejemplo,
los ingenieros aeronuticos utilizan
paneles hexagonales para fabricar
aviones ms resistentes y ligeros
que consuman menos combustible.
Qu le parece? Es la estructura
del panal de las abejas resultado de
la evolucin o de la creacin?

Despertad! Enero de 2015 7


CASUALIDAD O DISEO?

guila: 5 Jim Zipp/Science Source


Las plumas primarias
de las aves en vuelo
as puntas de las alas de los aviones ta de las alas la curvatura y la alineacin
L crean remolinos de aire. Estos produ-
cen resistencia al avance, lo cual aumenta
precisas, mejoraban el rendimiento en un
10 % o ms. Cul es la razn? Esa curva-
el consumo de combustible y genera turbu- tura que dan las aletas reduce la resisten-
lencia para los aviones que vienen detrs. cia al disminuir el tamao de los remolinos.
Por eso, en los aeropuertos hay que dar su- Adems, crea un tipo de impulso que con-
ficiente tiempo entre despegue y despegue trarresta en parte la resistencia creada por
para que los remolinos desaparezcan. la aeronave, comenta una enciclopedia de
Los ingenieros aeronuticos han descu- aviacin.
bierto una solucin para reducir el proble- Las aletas contribuyen a que el avin
ma: las aletas, o winglets. Se inspiraron en vuele ms lejos, lleve una mayor carga,
la forma que toman las plumas primarias consuma menos combustible y tenga alas
de las guilas, las cigeas y otras aves ms cortas lo cual facilita las maniobras
mientras planean. en los aeropuertos. Tan solo en 2010,
Piense en lo siguiente: Mientras estas las aerolneas del mundo se ahorraron
grandes aves planean, las plumas que tie- 7.600 millones de litros (2.000 millones de
nen en la punta de las alas se doblan ha- galones) de combustible y redujeron de
cia arriba hasta quedar casi verticales. Esa manera importante las emisiones de sus
posicin les permite obtener un impulso aviones, asegura un comunicado de pren-
proporcionalmente superior al tamao de sa de la NASA.
sus alas y mejora el rendimiento. Realizan- Qu le parece? Es la posicin de
do pruebas en tneles de viento, los inge- las plumas de las aves producto de la evo-
nieros descubrieron que si daban a la pun- lucin, o fue diseada?

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141106
CASUALIDAD O DISEO?

El extraordinario odo
de la polilla de la cera

5 Andrew Darrington/Alamy
A POLILLA de la cera es capaz de perci- detecta frecuencias de sonido de hasta
L bir sonidos agudos mucho mejor que
cualquier otro animal del mundo. Sin em-
212 kHz, el de los delfines, que alcanza
un mximo de 160 kHz, y el de los huma-
bargo, sus orejas tienen una estructura nos, que no pasa de 20 kHz.
muy simple y son tan pequeas como la Los investigadores estudian cmo uti-
cabeza de un alfiler. lizar la extraordinaria capacidad auditiva
Piense en lo siguiente: Se ha estudia- de la polilla de la cera para disear nue-
do el odo de la polilla de la cera duran- vas tecnologas. El doctor James Wind-
te aos. Hace poco, unos cientficos de la mill, de la Universidad de Strathclyde, ex-
Universidad de Strathclyde, en Escocia, plica que una de las posibles aplicaciones
probaron la capacidad del sistema auditi- sera hacer micrfonos mejores y ms
vo de la polilla con diferentes frecuencias pequeos que se podran utilizar en una
de sonido. Midieron las vibraciones de gran variedad de mecanismos, como tel-
la membrana del tmpano y registraron la fonos y aparatos para sordos.
actividad de los nervios auditivos. Los Qu le parece? Es la extraordinaria
tmpanos vibraron con una frecuencia de capacidad auditiva de la polilla de la cera
300 kilohercios (kHz). Una diferencia muy producto de la evolucin, o fue disea-
grande con el odo del murcilago, que da?

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141224
CASUALIDAD O DISEO?

OS gatos domsticos suelen ser noc-

Los bigotes del gato L turnos, y todo indica que sus bigotes
les sirven para detectar objetos cercanos
y cazar en la oscuridad.
Piense en lo siguiente: Los bigotes
de los gatos estn conectados a una red
de nervios sensoriales capaces de detec-
tar hasta el ms leve movimiento de aire.
Por eso, los gatos se dan cuenta de que
tienen un objeto cerca aunque no lo vean.
Una gran ventaja en la oscuridad!
Los gatos tambin pueden calcular la
posicin exacta y el movimiento de un ob-
jeto o presa gracias a que sus bigotes son
sensibles a los cambios de presin del
aire. Adems, estos les sirven para medir
el ancho de una abertura y ver si pueden
pasar. La Encyclopdia Britannica reco-
noce que las funciones de los bigotes (vi-
brisas) del gato an no se han compren-
dido del todo; sin embargo, se sabe que
si a un gato se le cortan los bigotes, este
queda temporalmente incapacitado.
Los cientficos estn diseando robots
con sensores que funcionan de forma pa-
recida a los bigotes del gato. Estos bi-
gotes electrnicos les permitiran a los
robots rodear obstculos. Segn Ali Javey,
investigador de la Universidad de Califor-
nia en Berkeley, dichos sensores podran
tener una amplia gama de aplicaciones
en la robtica avanzada, en los interfa-
ces que facilitan la comunicacin entre
las mquinas y los usuarios, y en el cam-
po de la biologa.
Qu le parece? Son los bigotes
del gato el resultado de la evolucin, o de
la creacin?

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141218
CASUALIDAD O DISEO?

El rgano
emisor de luz
del calamar

5 Doug Perrine/SeaPics.com
hawaiano

L CALAMAR hawaiano (Euprymna Calamar hawaiano


E scolopes) mantiene una estrecha
colaboracin con ciertas bacterias biolu-
miniscentes que lo ayudan a confundirse
con el entorno mientras caza de noche.
Comprender bien la relacin que existe Pero adems, estas bacterias contribu-
entre estas bacterias y el calamar ha- yen a regular los ciclos circadianos del ca-
waiano pudiera ser til para desarrollar lamar, es decir, sus perodos de actividad
nuevos tratamientos mdicos. y descanso. Al parecer, hay otros organis-
Piense en lo siguiente: Los depreda- mos en los que las bacterias cumplen
dores nocturnos de las cristalinas aguas una funcin parecida. Por ejemplo, se ha
de las playas de Hawi detectan a sus dicho que ciertas bacterias digestivas de
presas al ver su silueta recortada bajo la los mamferos tambin estn relaciona-
luz de la luna y las estrellas. Pero el cala- das con sus ciclos circadianos. Y puesto
mar hawaiano hace desaparecer su silue- que la depresin, la diabetes, la obesidad
ta y tambin su sombra. Cmo? La parte y el insomnio pueden ser causados por al-
de abajo del calamar se ilumina gracias a teraciones de estos ciclos, los cientficos
un rgano emisor de luz que alberga una estn estudiando la relacin entre el cala-
colonia de bacterias bioluminiscentes. Es- mar y las bacterias bioluminiscentes con
tas le permiten emitir una luz de la mis- el objetivo de crear nuevos tratamientos.
ma intensidad y longitud de onda que la Qu le parece? Habr sido el rgano
iluminacin del ambiente, lo que lo hace emisor de luz del calamar hawaiano pro-
prcticamente invisible. ducto de la evolucin, o del diseo?

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150202
C A S U A L I D A D O D I S E O ?

La mandbula del cocodrilo

5 Anup Shah/Animals Animals/age fotostock


D E LOS animales que existen hoy da,
el cocodrilo tiene la mordida ms poten-
te. Por ejemplo, el cocodrilo de agua sala-
crneo. Este diseo protege los nervios que
hay en la mandbula. La sensibilidad en al-
gunas partes de la boca es tal que los ins-
da, que vive en Australia, tiene una mordi- trumentos hoy disponibles no la pueden me-
da tres veces ms fuerte que la del len o la dir. Los cientficos creen que los cocodrilos
del tigre. Y sin embargo, la mandbula de es- usan estos rganos para distinguir alimen-
tos reptiles es sumamente sensible al tacto, to entre restos de plantas y otras cosas que
incluso ms que la yema de nuestros dedos. hay en el agua. Adems, gracias a esta sen-
Cmo es posible, si su piel es dura como sibilidad, las hembras pueden llevar a sus
una armadura? cras en la boca sin aplastarlas. Sin duda, la
La mandbula del cocodrilo tiene miles de mandbula del cocodrilo es una combinacin
rganos sensoriales. Despus de realizar un perfecta entre fuerza y delicadeza.
estudio, el investigador Duncan Leitch expli- Qu le parece? Es la mandbula del co-
c que cada una de las terminaciones ner- codrilo resultado de la evolucin o de la
viosas pasan a travs de un agujero en el creacin?

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150325

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C A S U A L I D A D O D I S E O ?

El engranaje de la
cigarra escarabajo

P OR mucho tiempo se crey que los en-


granajes eran un invento humano. Qu
error! Los cientficos han descubierto que la
cigarra escarabajo, muy comn en los jardi-
nes de Europa, tiene un mecanismo en forma
de engranaje.1
En su etapa de ninfa, antes de llegar a ser
adulto, este insecto saltahojas es tan rpido
que en solo dos milsimas de segundo puede
alcanzar la velocidad de 3,9 metros por se-
gundo, sometiendo a su cuerpo a una acele-
racin de 200 veces la fuerza de la grave-
dad. Esto le permite desaparecer en un abrir Cuando otros animales de mayor tamao
y cerrar de ojos. Para lograr esos saltos, sus saltan, dependen de su sistema nervioso
patas traseras deben ejercer la misma fuerza para sincronizar las patas. Sin embargo, gra-
exactamente al mismo tiempo. Cmo consi- cias al engranaje, la cigarra escarabajo pue-
gue esa precisin? de saltar a mayor velocidad que si utilizara
Piense en lo siguiente: Los cientficos han una seal nerviosa. El investigador Gregory
descubierto que la parte superior de las dos Sutton dice: Solemos pensar en los engra-
patas traseras estn dentadas y forman un najes como algo que vemos en la maquinaria
engranaje. Cuando la pequea cigarra salta, diseada por el ser humano, pero hemos en-
ese mecanismo logra que ambas patas estn contrado que eso es solo porque no busc-
perfectamente sincronizadas. Si no fuera as, bamos lo suficiente.
al saltar girara fuera de control. Qu le parece? Es el engranaje de la ci-
garra escarabajo producto de la evolucin, o
1 Este insecto pierde el engranaje cuando pasa a la etapa
adulta. fue diseado?
Foto de cigarra escarabajo 5 Sue Robinson/Shutterstock; engranajes: por gentileza de Burrows y Sutton, Universidad de Cambridge, Reino Unido

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151212

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C A S U A L I D A D O D I S E O ?

Bacterias E N EL 2010, casi 800 millones de litros (cinco


millones de barriles) de petrleo se derra-

que descomponen maron en el golfo de Mxico cuando una pla-


taforma petrolera explot y se hundi. En cues-

el petrleo tin de meses, la contaminacin de aquel


derrame prcticamente haba desaparecido.
Cmo fue posible?
Piense en lo siguiente: Algunos cientficos
han descubierto que una clase de bacterias
marinas pueden descomponer las molculas de
hidrocarburo de cadena larga del petrleo.
El microbilogo medioambiental Terry Hazen
cataloga a estos microorganismos como misi-
les buscadores de petrleo. Estas bacterias
fueron en parte responsables de la limpieza del
derrame que hubo en el golfo de Mxico.
Un informe de la BBC declara: En cierto
sentido, no es extrao que en el mar haya bac-
terias que consumen petrleo. Despus de
todo, aade el informe, las fisuras naturales
del fondo marino han ido soltando crudo en los
mares del mundo desde siempre.
Aunque los esfuerzos del hombre por limpiar
Marea negra: Christopher Berkey/EPA/Newscom; bacterias: 5 2010 Dennis Kunkel Microscopy, Inc.

los derrames de crudo dan resultados, pudie-


ran perjudicar ms que ayudar. Los productos
qumicos que se usan dificultan los procesos
naturales para descomponer el crudo. Adems,
estos qumicos son txicos y permanecen en
el medioambiente durante mucho tiempo. Sin
embargo, gracias a los sistemas naturales para
descomponer el petrleo, como estas bacte-
rias, el mar puede limpiarse sin los efectos ne-
gativos que tienen los mtodos artificiales.1
Qu le parece? Es la capacidad de
devorar el petrleo de estas bacterias ma-
rinas resultado de la evolucin o de la crea-
cin?
1 Es demasiado pronto para conocer los efectos a largo plazo
que tendr el derrame en el golfo de Mxico sobre la vida marina.

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g15 09-S
150604

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La absorbente piel
del diablo espinoso
E L DIABLO espinoso de Australia (Moloch
horridus) extrae la humedad de la neblina, del
ambiente y de la arena mojada. Entonces el agua
llega hasta su boca y se la bebe. Cmo lo logra?
La respuesta tal vez est en la increble piel de este
lagarto.
Piense en lo siguiente: La piel del diablo espino-
so est cubierta de escamas. Algunos cientficos
creen que la humedad del ambiente o el roco que
cae sobre sus escamas discurre por su spera piel y
entra en una red de canales o surcos que hay entre
las escamas. Estos canales estn conectados unos
a otros y llegan hasta los lados de su boca.
Cmo logra el diablo espinoso desafiar la grave-
dad y hacer que el agua suba por sus patas, recorra
su cuerpo y llegue hasta su boca? Cmo obtiene
agua de las superficies mojadas frotando su barriga
contra ellas?
Al parecer, los cientficos han descubierto su se-
creto. Los canales que hay sobre su piel estn co-
nectados por medio de conductos a otra red de ca-
nales que estn debajo de la piel. La forma de estos
canales permite la capilaridad, una propiedad que
hace que el agua avance a travs de espacios muy
estrechos, incluso en contra de la gravedad. Podra
decirse que la piel de este lagarto es como una es-
ponja.
Janine Benyus, presidenta del Instituto de Biomi-
mtica, explica que las tecnologas que imitan la ca-
pacidad de obtener humedad que tienen algunos
seres vivos podran ayudar a los ingenieros a dise- Los surcos sobre la piel
ar un sistema para extraer la humedad del aire y del diablo espinoso estn
Fotografa: 5 Minden Pictures/SuperStock

conectados a una red


enfriar edificios de manera ms efectiva, o hasta
de canales que estn
obtener agua potable. debajo de la piel. Estos
Qu le parece? Es la capacidad de la piel del dirigen el agua a los lados
diablo espinoso para obtener agua resultado de la de su boca.
evolucin, o del diseo?

Despertad! Octubre de 2015 7


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Fancy Collection/Superstock
La capacidad matemtica de las plantas

L AS plantas usan un complejo proceso,


llamado fotosntesis, para obtener
energa de la luz solar y usarla para crear
la familia de la mostaza llamada Arabidop-
sis thaliana. Los investigadores descubrie-
ron que esta planta calcula la cantidad de
alimento. El estudio de algunas especies alimento que necesita reservar segn la
ha demostrado que realizan una hazaa duracin de la noche, no importa que sea
an mayor: calculan a qu velocidad de- de 8, 12 o 16 horas. Segn parece, la plan-
ben consumir ese alimento durante la no- ta divide el almidn que tiene almacenado
che. entre las horas que faltan para que ama-
Piense en lo siguiente: Con la luz del nezca, y as establece a qu ritmo debe
sol, las plantas usan el dixido de carbono consumirlo.
del aire para crear almidn y azcares. Cmo determina la planta cunto almi-
Y en el transcurso de la noche, consumen dn le queda? Cmo mide el tiempo?
el almidn almacenado para mantenerse Qu mecanismos tiene para hacer clcu-
con vida y seguir creciendo. Usan el almi- los matemticos? Futuras investigaciones
dn a la velocidad precisa para tener un quizs nos den las respuestas.
5 % de reserva al amanecer, cuando em- Qu le parece? Es la capacidad mate-
piezan a producir ms. mtica de las plantas producto de la evo-
Las conclusiones se basaron en experi- lucin o del diseo?
mentos llevados a cabo con una planta de

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150804

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La capacidad del cuerpo humano


de reparar las heridas

Por ltimo, el tejido de la cicatriz remo-


U NO de los procesos que hacen que
la vida sea posible es la capacidad
del cuerpo para sanar sus heridas y rege-
dela y fortalece el rea daada.
Algunos investigadores se inspiraron
nerar el tejido daado. Este proceso de ci- en la coagulacin para crear plsticos que
catrizacin empieza en cuanto se produce se curan a s mismos. Estos plsticos tie-
una herida. nen diminutos tubos alineados que contie-
Piense en lo siguiente: La cicatrizacin nen dos sustancias qumicas que san-
se consigue mediante una serie de com- gran cuando se daan. Al mezclarse las
plejas reacciones celulares. dos sustancias, se forma un gel que cu-
Las plaquetas de la sangre se adhieren bre la zona afectada, llenando los huecos
al tejido alrededor de la herida y forman o grietas. A medida que el gel se endure-
un cogulo que sella los vasos sangu- ce, forma una sustancia resistente que
neos daados. reestablece la firmeza del material origi-
La inflamacin del rea lastimada ayuda nal. Uno de los investigadores reconoce
a que no se infecte y elimina cualquier que este proceso sinttico de cicatrizacin
basurita o residuo. todava en fase de desarrollo se ase-
En cuestin de das, el cuerpo reem- meja a la cicatrizacin natural.
plaza el tejido daado, contrae la herida Qu le parece? Es la capacidad del
y restaura los vasos sanguneos afecta- cuerpo humano de reparar las heridas re-
dos. sultado de la evolucin o del diseo?

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150903

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La habilidad de la sepia
para cambiar de color

5 Norbert Probst/imageBROKER/age fotostock


L A SEPIA, o jibia, cambia de color para
camuflarse, llegando a ser impercepti-
ble a simple vista. Segn cierto informe,
Ingenieros de la Universidad de Bristol
(Inglaterra) han creado una piel de sepia
artificial. Colocan discos de goma negra
las sepias son conocidas por su habilidad entre pequeos dispositivos que funcio-
para cambiar en pocos segundos el color nan como los msculos de la sepia. Cuan-
y la textura de su piel. Cmo lo hacen? do a esta piel se le aplica electricidad,
Piense en lo siguiente: La sepia cambia los dispositivos se aplanan y el disco se di-
de color gracias a los cromatforos, un lata, lo que oscurece y cambia el color de
tipo de clulas que hay debajo de su piel. esta piel.
Los cromatforos tienen pequeos sacos La investigacin sobre los msculos de
llenos de pigmento rodeados de diminutos la sepia esas estructuras blandas que la
msculos. Cuando la sepia necesita camu- naturaleza fabrica tan bien, en palabras
flarse, su cerebro manda una seal para del doctor Jonathan Rossiter podra ayu-
que los msculos se contraigan. Entonces, dar a crear ropa que cambia de color en
los sacos se expanden, y la piel de la se- una fraccin de segundo. Rossiter cree
pia cambia de color, de patrn y de textu- que las personas podran vestir ropa inspi-
ra al instante. Puede utilizar esta habilidad rada en la piel de la sepia para camuflarse
no solo para camuflarse, sino para comu- o simplemente por gusto.
nicarse y parecer ms atractiva a posi- Qu le parece? Es la habilidad de la
bles parejas. sepia para cambiar de color resultado de
la evolucin, o de la creacin?

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El cuello de la hormiga
L OS INGENIEROS MECNICOS se maravillan ante la
capacidad de la hormiga comn de levantar cargas
varias veces ms pesadas que su propio cuerpo. Para
comprender esta capacidad, un grupo de ingenieros
de la Universidad Estatal de Ohio (Estados Unidos)
crearon modelos computarizados sometiendo a inge-
niera inversa parte de la anatoma, las propiedades
fsicas y las funciones mecnicas de la hormiga. Los
modelos se crearon a partir de imgenes transversa-
les obtenidas con rayos X (microtomografa computa-
rizada, o micro TC) y simulaciones de las fuerzas que
genera la hormiga cuando carga peso.
El cuello de la hormiga es una parte fundamental de
su anatoma, pues tiene que aguantar todo el peso de
la carga que sujeta con la boca. Los tejidos blandos
del interior del cuello unen el exoesqueleto rgido del
trax (cuerpo) con el de la cabeza de manera pareci-
da a como se entrelazan los dedos de las manos. El
diseo y la estructura de este punto de unin son cla-
ve para el funcionamiento de la articulacin del cuello
comenta uno de los ingenieros. Esta singular co-
nexin entre materiales duros y blandos parece refor-
zar la unin y puede ser una caracterstica estructural
esencial en su diseo que permite a la articulacin del
cuello soportar grandes cargas. Los investigadores
esperan comprender mejor cmo funciona el cuello de
la hormiga, a fin de mejorar el diseo de mecanismos
5 CSP Anterovium /age fotostock

robticos.
Qu le parece? Es el cuello de la hormiga con
su complejo mecanismo, perfectamente integrado
producto de la evolucin o del diseo?

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El ciclo vital
de la cigarra
peridica
L AS cigarras son unos insectos parecidos a
los saltamontes. Viven en todos los con-
tinentes, excepto en la Antrtida. Sin em-
bargo, solo en el noreste de Estados Unidos
viven las cigarras peridicas, que por mucho
tiempo han fascinado a los bilogos.
Piense en lo siguiente: Millones de ciga-
rras peridicas aparecen de repente en pri-
mavera solo unas semanas. En ese corto
perodo salen al aire libre, cambian la piel,
cantan ensordecedoramente, vuelan, se
aparean y mueren. Aunque parezca extrao,
la siguiente generacin no aparecer hasta
dentro de trece o diecisiete aos, depen-
diendo de la especie. Qu hacen estos in-
sectos durante todos esos aos?
Para responder a esta pregunta, hay que
5 Doug Wechsler/age fotostock

entender su fascinante ciclo vital. Una sema-


na despus de aparecer, las cigarras adultas
se aparean, y la hembra pone entre 400 y
600 huevos en el interior de las ramas de
los rboles. Poco despus mueren. En las si-
guientes semanas, los huevos eclosionan, y
las larvas caen al suelo, se meten bajo tierra do a los cientficos durante siglos. [...] Inclu-
y ah continan viviendo. Por aos, estas ab- so en la actualidad, los entomlogos tratan
sorben los fluidos de las races de arbustos y de comprender cmo ha evolucionado el
rboles. Trece o diecisiete aos despus, peculiar ciclo vital de este insecto. No existe
una nueva generacin de cigarras adultas otro caso similar en todo el reino animal.
saldr de la tierra para repetir el ciclo. Qu le parece? Es el ciclo vital de la
Segn la revista Nature, el intrincado ci- cigarra peridica resultado de la evolucin o
clo vital de estas cigarras ha desconcerta- del diseo?

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C A S U A L I D A D O D I S E O ?
5 Anne W. Rosenfeld/age fotostock

El biso
del mejilln marino

A L IGUAL que los percebes, los meji-


llones marinos se adhieren a las ro-
cas, a la madera o al casco de los barcos.
El profesor Guy Genin afirma que los
resultados de la investigacin son impre-
sionantes y aade: Lo sorprendente de
Sin embargo, a diferencia de los perce- este organismo reside en la sabia combi-
bes, que se pegan con fuerza directamen- nacin entre una parte rgida y una flexi-
te a una superficie, los mejillones marinos ble. Los cientficos creen que el diseo de
cuelgan de un haz de finos filamentos lla- las hebras de biso podra emplearse para
mado biso. Aunque estas barbas dan al fijar aparatos a edificios y vehculos sub-
mejilln la movilidad necesaria para ali- marinos, unir tendones con huesos y sellar
mentarse y migrar, parecen demasiado fi- incisiones quirrgicas. En lo referente a
nas para soportar el impacto de las olas. sistemas de sujecin, la naturaleza es una
Cmo logran que el mejilln se quede col- fuente inagotable de tesoros, comenta
gando sin ser arrastrado por el mar? Herbert Waite, profesor de la Universidad
Piense en lo siguiente: Las hebras del de California en Santa Brbara (Estados
biso son duras en un extremo, pero blan- Unidos).
das y elsticas en el otro. Los investigado- Qu le parece? Es el biso del mejilln
res han descubierto que un 80 % de la lon- marino resultado de la evolucin o del di-
gitud de las hebras es rgido, y un 20 %, seo?
blando. Esta proporcin es fundamental
para lograr una mayor adherencia. Gracias
a eso, el biso puede resistir mejor las em-
bestidas de las corrientes marinas.

Despertad! 2016, nmero 6 7


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El escudo trmico
de la hormiga plateada del Sahara

Fotografas: Norman Nan Shi y Nanfang Yu


1 2 3

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LA HORMIGA plateada del Sahara (Catagly- Y en segundo lugar, ayuda a la hormiga a di-
phis bombycina) es una de las criaturas te- sipar el exceso de calor que ha absorbido
rrestres conocidas que mejor tolera el calor. del ambiente. Por otro lado, la parte inferior
Cuando el sol abrasador del medioda en el de la hormiga, al no tener pelo, refleja la ra-
desierto del Sahara obliga a sus depredado- diacin en el rango infrarrojo medio que
res a buscar la sombra, esta hormiga realiza emite el suelo del desierto.1
breves incursiones desde su nido para buscar El escudo trmico de la hormiga plateada
alimento, que consiste en otros insectos que del Sahara le permite mantener su tempe-
han sucumbido a las altsimas temperaturas. ratura corporal por debajo del lmite mximo
Piense en lo siguiente: Las hormigas pla- que puede tolerar: 53,6 C (128,5 F). Gra-
teadas poseen un escudo trmico compues- cias a esta diminuta criatura, los investiga-
to por una capa de pelos especiales que dores estn diseando recubrimientos espe-
cubren la parte superior y los costados de ciales para mejorar la refrigeracin pasiva,
su cuerpo, pero no la parte inferior. Los pe- es decir, enfriar sin el uso de ventiladores u
los (1, 2), que dan a la hormiga un brillo pla- otros aparatos.
teado, son diminutos tubos con forma trian- Qu le parece? Es el escudo trmico de
gular (3). Las dos caras externas contienen la hormiga plateada del Sahara producto
arrugas microscpicas longitudinales, mien- de la evolucin o del diseo?
tras que la cara interna es lisa. Este diseo
1 Otras caractersticas de esta hormiga son: protenas
cumple dos propsitos. En primer lugar, per- resistentes al calor intenso, patas muy largas para alejar su
mite que los pelos reflejen la radiacin solar cuerpo de la arena y correr muy rpido, y una extraordinaria
capacidad de orientacin que le ayuda a encontrar la ruta
en el rango visible y en el infrarrojo cercano. ms directa de regreso al hormiguero.

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La tcnica de aterrizaje de las abejas


LAS abejas pueden aterrizar sin problemas tos se ven ms grandes cuanto ms cerca es-
en prcticamente cualquier ngulo. Cmo lo tn, y de que cuanto ms cerca estn, ms
logran? rpido parecen aumentar de tamao. Ciertos es-
Piense en lo siguiente: Para aterrizar de forma tudios realizados en la Universidad Nacional de
segura, la abeja debe reducir su velocidad de Australia indican que las abejas disminuyen su
aproximacin hasta detenerse casi por comple- velocidad de vuelo para que la velocidad a la que
to antes de posarse. Una manera lgica de ha- su objetivo aumenta de tamao sea constante.
cerlo sera calculando dos factores: la velocidad Para cuando una abeja llega a su destino, ha re-
de vuelo y la distancia al objetivo, y entonces re- ducido la velocidad casi por completo, y as pue-
ducir la velocidad en funcin de ambos factores. de aterrizar sin problemas.
Sin embargo, esto sera muy complicado para la La revista Proceedings of the National Acad-
mayora de los insectos ya que tienen los ojos emy of Sciences informa: La sencillez y aplicabi-
muy juntos y con un enfoque fijo, lo cual les impi- lidad de esta tcnica de aterrizaje [...] hacen que
de medir directamente las distancias. sea ideal para implementarla en los sistemas de
La visin de las abejas se diferencia mucho navegacin de robots voladores.
de la visin binocular de los humanos, que per- Qu le parece? Es la tcnica de aterrizaje
mite calcular a qu distancia se halla un objeto. de las abejas resultado de la evolucin o del di-
Entonces, cmo calculan la distancia? Al pare- seo?
cer, se valen del simple hecho de que los obje-

Despertad! 2017, nmero 2 7


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El pelaje de la nutria marina

Brian M. Guzzetti/Alaska Stock Design Pics/Superstock


MUCHOS mamferos acuticos que viven variando la longitud y la separacin de los
en aguas fras tienen una gruesa capa de pelos, y han llegado a la conclusin de que,
grasa bajo la piel para mantener su tempera- cuanto ms tupido y largo sea el pelaje, ms
tura corporal. Pero la nutria marina utiliza un seco se mantendr o mejor repeler el agua.
aislante diferente: un tupido abrigo de pelo. En otras palabras, la nutria marina puede
Piense en lo siguiente: El pelaje de la nu- presumir de tener un abrigo realmente efi-
tria marina es ms denso que el de cualquier ciente.
otro mamfero: unos 155.000 pelos por cent- Los investigadores esperan que sus es-
metro cuadrado (1.000.000 por pulgada cua- tudios sirvan para mejorar el diseo y la pro-
drada). Al nadar, su pelaje retiene una capa duccin de innovadores tejidos repelentes al
de aire entre el pelo y la piel, que acta como agua. Quizs algn da, los buzos que se su-
aislante. Esto impide que el agua fra est en mergen en aguas fras terminen llevando un
contacto directo con su piel, y as mantiene el traje con un pelaje similar al de la nutria ma-
calor. rina.
Los cientficos creen que se puede apren- Qu le parece? Es el pelaje aislante de la
der mucho del pelaje de la nutria marina. Han nutria marina resultado de la evolucin o del
probado diferentes abrigos de pelo sinttico, diseo?

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El brillante azul de la Pollia condensata

5 National Geographic Creative/Alamy Stock Photo


EL PEQUEO fruto de la Pollia condensata, nes en las capas. Es ms, al observarlas de
una planta africana, posee el azul ms inten- cerca, puede notarse que los colores no son
so del reino vegetal, pero sorprendentemen- homogneos, sino pixelados, como los colo-
te no lo obtiene gracias a ningn pigmento. res de una pantalla de computadora.
Cul es su secreto? Puesto que las bayas de la Pollia no tienen
Piense en lo siguiente: Las paredes ce- ningn pigmento, mantienen su color aun-
lulares que recubren la superficie de estos que ya no estn en la planta. De hecho, el
frutos estn formadas por capas de diminu- azul de algunas bayas que fueron recolecta-
tas hebras colocadas en paralelo. Cada das hace ms de cien aos no ha perdido in-
capa est colocada en un ngulo ligeramen- tensidad. Segn los investigadores, a pesar
te diferente a la anterior, con lo que se de que este fruto no tiene pulpa y solo con-
crea una distribucin en forma de hlice o tiene semillas, resulta irresistible para los p-
espiral. Las hebras no son azules. El secreto jaros.
del intenso tono metlico e iridiscente de Se cree que el color estructural de la Pollia
este fruto no es un pigmento, sino su estruc- condensata podra inspirar una amplia gama
tura, es decir, el modo en que estn distri- de productos, desde tintes permanentes
buidas las hebras. Aunque la mayora de las hasta un papel que no se pueda falsificar.
clulas parecen azules, vistas desde diferen- Qu le parece? Es el brillante azul de la
tes ngulos, algunas emiten reflejos verdes, Pollia condensata producto de la evolucin o
rosas o amarillos debido a mnimas variacio- del diseo?

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La forma de las caracolas


y conchas marinas
LAS caracolas y conchas marinas permiten frir algn dao, el molusco estara mejor pro-
que los moluscos vivan en las condiciones tegido.
ms adversas y resistan las enormes presio- Los investigadores tambin hicieron prue-
nes del fondo del mar. Esta gran capacidad de bas comparativas de presin en conchas y ca-
ofrecer proteccin ha impulsado a algunos in- racolas reales, y en semiesferas y conos que
genieros a estudiar su forma y estructura con imitaban la forma y composicin de las reales
el fin de disear vehculos y edificios que pro- (creados con una impresora tridimensional). Los
tejan a sus ocupantes. resultados mostraron que las superficies com-
Piense en lo siguiente: Los ingenieros ana- plejas de las conchas y caracolas naturales pue-
lizaron dos tipos: las conchas marinas bival- den soportar casi el doble de presin que las
vas (como las almejas) y las caracolas en espi- formas simples, como esferas y cilindros.
ral (con forma de tornillo). Al hablar de las aplicaciones de esta investi-
En las bivalvas se vio que las nervaduras ex- gacin, la revista Scientific American dice: Si
ternas dirigen la tensin a la charnela (articu- algn da llegara a conducir un automvil con
lacin) y a los bordes exteriores. Por otro forma de caracola, seguro que ser elegante y
lado, las curvas externas de la caracola en es- estar diseado para proteger los frgiles
piral dirigen la presin hacia el ncleo y la par- cuerpos de sus ocupantes.
te ancha superior. En los dos casos, la forma Qu le parece? Es la forma de las caraco-
del caparazn hace que la presin se dirija ha- las y conchas marinas resultado de la evolu-
cia sus partes ms fuertes. As, si llegara a su- cin o del diseo?

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