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Gustave Flaubert, La Tentation de saint Antoine (notes de

lecture)
I.

Le dcor, avant la nuit de la tentation: Cest dans la Thbade, au haut dune montagne,
sur une plate-forme arrondie en demi-lune, et quenferment de grosses pierres.
La cabane de lErmite occupe le fond. Elle est faite de boue et de roseaux, toit plait,
sans porte. On distingue dans lintrieur une cruche avec un pain noir; au milieu, sur une
stle de bois, un gros livre; par terre, et l, des filaments de parterie, deux ou trois
nattes, une corbeille, un couteau.
A dix pas de la cabane, il y a une longue croix plante dans le sol; et, lautre bout de la
plate-forme, un vieux palmier tordu se penche sur labme, car la montagne est taille
pic, et le Nil semble faire un lac au bas de la falaise.
La vue est borne droite et gauche par lenceinte des roches. Mais du ct du dsert,
comme des plages qui se succderaient, dimmenses ondulations parallles dun blond
cendr stirent les unes derrire les autres, en montant toujours; - puis au-del des sables,
tout au loin, la chane libyque forme un mur couleur de craie, estomp lgrement par des
valeurs violettes. En face, le soleil sabaisse. Le ciel, dans le nord, est dune teinte gris
perle, tandis quau znith des nuages de pourpre, disposs comme les flocons dune
crinire gigantesque, sallongent sur la vote bleue. Ces rais de flamme se rembrunissent,
les parties dazur prennent une pleur nacre; les buissons, les cailloux, la terre, tout
maintenant parat dur comme du bronze; et dans lespace flotte une poudre dor tellement
menue quelle se confond avec la vibration de la lumire. (p. 51-52)

Portrait de saint Antoine: [Il] a une longue barbe, de longs cheveux, et une tunique de
peau de chvre, est assis, jambes croises, en train de faire des nattes. (p. 52) Il voque
son parcours spirituel: le dpart de la maison paternelle, lapprentissage auprs du bon
vieillard Didyme . Le refuge Colzim o il a ses propres apprentis asctes, la rencontre
devant le temple de Srapis avec Ammonaria martyrise, le soutien accord Athanase
contre les Ariens...

Portrait de son meilleur disciple, Hilarion: Il avait peut-tre quinze ans quand il est
venu; et son intelligence tait si curieuse quil madressait chaque moment des
questions. Puis, il coutait dun air pensif; - et les choses dont javais besoin, il me les
apportait sans murmure, plus leste quun chevreau, gai dailleurs faire rire les
patriarches. Ctait un fils pour moi! (p. 54-55)

Lectures parpilles de quelques versets bibliques. Ide: Car le monde, - ainsi quun
philosophe me la expliqu, - forme un ensemble dont toutes les parties influent les unes
sur les autres, comme les organes dun seul corps. Il sagit de connatre les amours et les
rpulsions naturelles des choses, puis de les mettre en jeu?... On pourrait donc modifier
ce qui parat tre lordre immuable? (p. 59)

Anticipation de la tentation: Cependant, javais cru sentir lapproche... Mais pourquoi


viendrait-Il? Dailleurs, est-ce que je ne connais pas ses artifices? Jai repouss le
monstrueux anachorte qui moffrait, en riant, des petits pains chauds, le centaure qui
tchait de me prendre sur sa croupe, - et cet enfant noir apparu au milieu des sables, qui
tait trs beau, et qui ma dit sappeler lesprit de fornication. (p. 59)

Premire vocation des Pres de Nice, que saint Antoine ne tient pas haut en estime.

Larrive du Diable sous la forme des voix sans visage.

II.

Cest le Diable, accoud contre le toit de la cabane et portant sous ses deux ailes, -
comme une chauve-souris gigantesque qui allaiterait ses petits, - les Sept Pchs
Capitaux, dont les ttes grimaantes se laissent entrevoir confusment. (p. 65)

Rentr dans sa gte, saint Antoine ne trouve ni sa cruche leau, ni son pain. La vision du
festin. La vision de la coupe qui jette dans labri des pices en or et des bijoux.

Le dsespoir du saint: Je voudrais me battre, ou plutt marracher de mon corps! Il y a


trop longtemps que je me contiens! Jai besoin de me venger, de frapper, de tuer! cest
comme si javais dans lme un troupeau de btes froces. (p. 70)

La vision avec les moines dAlexandrie, qui attaquent et tuent les hrtiques.

La vision de la rencontre avec lempereur Constantin. La tentation de la gloire:


Cependant Antoine remarque des esclaves au fond des loges. Ce sont les pres du Concile
de Nice, en haillons, abjects. Le martyr Paphnuce brosse la crinire dun cheval,
Thophile lave les jambes dun autre, Jean peint les sabots dun troisime, Alexandre
ramasse du crottin dans une corbeille. Antoine passe au milieu deux. Ils font la haie, le
prient dintercder, lui baisent les mains. La foule entire les jue; et il jouit de leur
dgradation, dmesurment. Le voil devenu un des grands de la Cour, confident de
lEmpereur, premier ministre! Constantin lui pose son diadme sur le front. Antoine le
garde, trouvant cet honneur tout simple. (p. 74-75)

La vision pendant laquelle saint Antoine devient Nabuchodonosor et roule dans la


bassesse.

La flagellation.

La tentation avec la Reine de Saba et la promesse des dlices et des trsors. Toutes
celles que tu as rencontres, depuis la fille des carrefours chantant sous sa lanterne
jusqu la patricienne effeuillant des roses du haut de sa litire, toutes les formes
entrevues, toutes les imaginations de ton dsir, demande-les! Je ne suis pas une femme, je
suis un monde. Mes vtements nont qu tomber, et tu dcouvriras sur ma personne une
succession de mystres! [...] Si tu posais ton doigt sur mon paule, ce serrait comme une
trane de feu dans tes veines. La possession de la moindre place de mon corps templira
dune joie plus vhmente que la conqute dun empire. Avance tes lvres! mes baisers
ont le got dun fruit qui se fondrait dans ton cur! Ah! comme tu vas te perdre sous mes
cheveux, humer ma poitrine, tbahir de mes membres, et brl par mes prunelles, entre
mes bras, dans un tourbillon... (p. 84-85)

III.

Un enfant sur le seuil de la cabane: Cet enfant est petit comme un nain, et pourtant
trapu comme un Cabire, contourn, daspect misrable. Des cheveux blancs couvrent sa
tte prodigieusement grosse; et il grelotte sous une mchante tunique, tout en gardant sa
main un rouleau de papyrus. (p. 86) Il veut passer pour le disciple Hilarion.

Dialogue entre Hilarion et saint Antoine. Hilarion encourage tous les mauvais penchants
du saint. Tentation de Hilarion: Cette vie lcart des autres est mauvaise. Rponse
du saint: Au contraire! Lhomme, tant esprit, doit se retirer des choses mortelles. Toute
action le dgrade. Je voudrais ne pas tenir la terre, - mme par la plante de mes pieds!
(p. 90)

Hilarion parle contre le martyre: Ton Dieu nest pas un Moloch qui demande de la chair
en sacrifice! (p. 91)

Hilarion exhorte au dialogue intellectuel: Le sorcier Balaam, le pote Eschyle et la


sibylle de Cumes avaient annonc le Sauveur. Denys lAlexandrin reut du Ciel lordre
de lire tous les livres. Saint Clment nous ordonne la culture des lettres grecques. Hermas
t converti par lillusion dune femme quil avait aime. (p. 93)

Hilarion parle contre les miracles: La parole de Dieu, nest-ce pas, nous est confirme
par les miracles? Cependant les sorciers de Pharaon en faisaient; dautres imposteurs
peuvent en faire; on sy trompe. Quest-ce donc quun miracle? Un vnement qui nous
semble en dehors de la nature. Mais connaissons-nous toute sa puissance? Et de ce
quune chose ordinairement ne nous tonne pas, sensuit-il que nous la comprenions?
(p. 93)

Hilarion remarque des discordances dans la Bible: Cependant lange annonciateur, dans
Matthieu, apparat Joseph, tandis que dans Luc, cest Marie. Lonction de Jsus par
une femme se passe, daprs le premier Evangile, au commencement de sa vie publique,
et, selon les trois autres, peu de jours avant sa mort. Le breuvage quon lui offre sur la
croix, cest, dans Matthieu, du vinaigre avec du fiel, dans Marc du vin et de la myrrhe.
Suivant Luc et Matthieu, les aptres ne doivent prendre ni argent ni sac, pas mme de
sandales et de bton; dans Marc, au contraire, Jsus leur dfend de rien emporter si ce
nest des sandales et un bton. Je my perds!... (p. 94)

Dauteurs remarques dHilarion, autant de tentations: Au contact de lhmorrodesse,


Jsus se retourna en disant: Qui ma touch? Il ne savait donc pas qui le touchait?
Cela contredit lomniscience de Jsus. Si le tombeau tait surveill par des gardes, les
femmes navaient pas sinquiter dun aide pour soulever la pierre de ce tombeau.
Donc, il ny avait pas de gardes, ou bien les saintes femmes ntaient pas l. A Emmas,
il mange avec ses disciples et leur fait tter ses plaies. Cest un corps humain, un objet
matriel, pondrable, et cependant qui traverse les murailles. Est-ce possible? [...]
Pourquoi reut-il le Saint Esprit, bien qutant le Fils? Quavait-il besoin du baptme sil
tait le Verbe? Comment le Diable pouvait-il le tenter, lui, Dieu? (p. 95)

Hilarion formule la tentation de la connaissance: Mais en dehors du dogme, toute


libert de recherche nous est permise. Dsires-tu connatre la hirarchie des Anges, la
vertu des Nombres, la raison des germes et des mtamorphoses? (p. 96)

IV.

Hilarion promet des rvlations intellectuelles: Le Seigneur a dit: jaurais encore


vous parler de bien des choses. Ils posdent ces choses (p. 98)

Etalage dides religieuses provenant dautres traditions. Les hrsiarques chrtiens.


Antoine les rejette: Docteurs, magiciens, vques et diacres, hommes et fantmes,
arrire! arrire! Vous tes tous des mensonges! (p. 116)

Discours du gymnosophiste (yoga?): Comme lexistence provient de la corruption, la


corruption du dsir, le dsir de la sensation, la sensation du contact, jai fui toute action,
tout contact; et sans plus bouger que la stle dun tombeau, exhalant mon haleine par
mes deux narines, fixant mon regard sur mon nez, et considrant lther dans mon esprit,
le monde dans mes membres, la lune dans mon cur, - se songeais lessence de la
grande Ame do schappent continuellement, comme des tincelles de feu, les principes
de la vie. Jai saisi enfin lAme suprme dans tous les tres, tous les tres dans lAme
suprme; - et je suis parvenu y faire entrer mon me, dans laquelle javais fait rentrer
mes sens. Je reois la science, directement du ciel, comme loiseau Tachataka qui ne se
dsaltre que dans les rayons de la pluie. Par cela mme que je connais les choses, les
choses nexistent plus. Pour moi, maintenant, il ny a pas despoi et pas dangoisse, pas
de bonheur, pas de vertu, ni jour ni nuit, ni toi ni moi, absolument rien. Mes austrits
effroyables mont fait suprieur aux Puissances. Une contraction de ma pense peut tuer
cent fils de roi, dtrner les dieux, bouleverser le monde. (p. 131)

La tentation venue de Simon le Mage: Celui qui connat les forces de la Nature et la
substance des Esprits doit oprer des miracles. Cest le rve de tous les sages et le dsir
qui te ronge; avoue-le! Au milieu des Romains, jai vol dans le cirque tellement haut
quon ne ma plus revu. Nron ordonna de me dcapiter; mais ce fut la tte dune brbis
qui tomba par terre, au milieu de la mienne. Enfin on ma enseveli tout vivant; mais jai
ressuscit le troisime jour. La preuve, cest que me voil! [...] Je peux faire se mouvoir
des serpents de bronze, rire des statues de marbre, parler des chiens. Je te montrerai une
immense quantit dor; jtablirai des rois; tu verras des peuples madorant! Je peux
marcher sur les nuages et sur les flots, passer travers les montagnes, apparatre en jeune
homme, en vieillard, en tigre et en fourmi, prendre ton visage, te donner le mien,
conduire la foudre. Lentends-tu? (p. 138)

Apollonius dit: Il est descendu du Ciel. Moi, jy monte grce ma vertu qui ma lev
jusqu la hauteur du Principe! (p. 155)
Apollonius le tente avec les Ides platoniciennes: Par-dessus toutes les formes, plus loin
que la terre, au-del des cieux, rside le monde des Ides, tout plein du Verbe! Dun bond,
nous franchirons lautre espace; et tu saisiras dans son infinit lEternel, lAbsolu, lEtre
Allons! donne-moi la main! En marche! (p. 159)

V.

Les images des dieux hindous.

Les rencontres avec Boudha, Ormuz, Isis.

Hilarion sur les dieux: Lempereur Constantin adore Apollon. Tu retrouveras la Trinit
dans les mystres de Samothrace, le baptme chez Isis, la rdemption chez Mithra, le
martyre dun Dieu aux ftes de Bacchus. Proserpine est la Vierge!... Ariste, Jsus! (p.
189)

Les dieux grecs.

VI.

Le Diable est mtaphysicien: Mais admettre en Dieu plusieurs actes de volont cest
admettre plusieurs causes et dtruire son unit! Sa volont nest pas sparable de son
essence. Il na pu avoir une autre volont, ne pouvant avoir une autre essence; - et
puisquil existe ternellement, il agit ternellement. Contemple le soleil! De ses bords
schappent de hautes flammes lanant des tincelles, qui se dispersent pour devenir des
mondes; - et plus loin que la dernire, au-del de ces profondeurs o tu naperois que la
nuit, dautres soleils tourbillonnent, derrire ceux-l dautres, et encore dautres,
indfiniment... [...] Le nant nest pas! Le vide nest pas! Partout il y a des corps qui se
meuvent sur le fond immuable de lEtendue; - et comme si elle tait borne par quelque
chose, ce ne serait plus ltendue, mais un corps, elle na pas de limites! [...] Monte dans
le ciel toujours et toujours; jamais tu natteindras le sommet! Descends au-dessous de la
terre pendant des milliards de milliards de sicles, jamais tu narriveras au fond, -
puisquil ny a pas de fond, pas de sommeil, ni haut, ni bas, aucun terme; et lEtendue se
trouve comprise dans Dieu qui nest point une portion de lespace, telle ou telle grandeur,
mais limmensit! [...] Concevoir quelque chose au-del, cest concevoir Dieu au-del de
Dieu, ltre par-dessus ltre. Il est donc le seul Etre, la seule substance. Si la substance
pouvait se diviser, elle perdrait sa nature, elle ne serait pas elle, Dieu nexisterait plus. Il
est donc indivisible comme infini; - et sil avait un corps, il serait compos de parties, il
ne serait plus un, il ne serait plus infini. Ce nest donc pas une personne! [...] Tu dsires
que Dieu ne soit pas Dieu; - car sil prouvait de lamour, de la colre ou de la piti, il
passerait de sa perfection une perfection plus grande, ou plus petite. Il ne peut
descendre un sentiment, ni se contenir dans une forme. (p. 211-213) Jusquici le
discours est mtaphysiquement impcable. Mais ses conclusions sont dmoniaques:
Lexigence de ta raison fait-elle la loi des choses? Sans doute le mal est indiffrent Dieu
puisque la terre en est couverte! Est-ce par impuissance quil le supporte, ou par cruaut
quil le conserve? Penses-tu quil soit continuellement rajuster le monde comme une
uvre imparfaite, et quil surveille tous les mouvements de tous les tres depuis le vol du
papillon jusqu la pense de lhomme? Sil a cr lunivers, sa providence est superflue.
Si la Providence existe, la cration est dfectueuse. Mais le mal et le bien ne concernent
que toi, - comme le jour et la nuit, le plaisir et la peine, la mort et la naissance, qui sont
relatifs un coin de ltendue, un milieu spcial, un intrt particulier. Puisque linfini
seul est permanent, il y a lInfini; - et cest tout! [...] Mais les choses ne tarrivent que par
lintermdiaire de ton esprit. Tel quun miroir concave il dforme les objets; - et tout
moyen te manque pour en vrifier lexactitude. Jamais tu ne connatras lunivers dans sa
pleine tendue; par consquent tu ne peux te faire une ide de sa cause, avoir une notion
juste de Dieu, ni mme dire que lunivers est infini, - car il faudrait dabord connatre
lInfini! La Forme est peut-tre une erreur de tes sens, la Substance une imagination de ta
pense. A moins que le monde tant un flux perptuel des choses, lapparence au
contraire ne soit tout ce quil y a de plus vrai, lillusion serait la seule ralit. Mais es-tu
sr de voir? es-tu mme sr de vivre? Peut-tre quil ny a rien! [...] adore-moi donc! Et
maudis le fantme que tu nommes Dieu! (p. 213-215) Saint Antoine ne dit rien, il lve
uniquement les yeux vers le ciel. Le Diable labandonne.

VII.

Le matin arrive. La tentation du suicide, derrire le visage dune vieille: Mais le roi
Sal sest tu! Razias, un juste, sest tu! Sainte Plagie dAntioche sest tue! Dommine
dAlep et ses deux filles, trois autres saintes, se sont tues; - et rappelle-toi tous les
confesseurs qui courraient au-devant des bourreaux, par impatience de la mort. Afin den
jouir plus vite, les vierges de Milet stranglaient avec leurs cordons. Le philosophe
Hgsias, Syracuse, la prchait si bien quon dsertait les lupanars pour saller pendre
dans les champs. Les patriciens de Rome se la procurent comme dbauche. (p. 219)

La tentation du suicide: Faire une chose qui vous gale Dieu, pense donc! Il ta cr,
tu vas dtruire son uvre, toi, par ton courage, librement! (p. 219)

Nouvelle tentation de nature rotique, venue de la part dune autre femme: Salomon
recommande la joie!... (p. 220)

Saint Antoine comprend trop bien: Encore une fois ctait le Diable, et sous son double
aspect: lesprit de fornication et lesprit de destruction. Aucun des deux ne mpouvante.
Je repousse le bonheur, et je me sens ternel. Ainsi la mort nest quune illusion, un voile,
masquant par endroits la continuit de la vie. (p. 224)

Le dialogue du Sphinx avec la Chimre.

Le Sphinx: La mer se retourne dans son lit, les bls se balancent sous le vent, les
caravanes passent, la poussire senvole, les cits scroulent; - et mon regard, que rien
ne peut dvier, demeure tendu travers les choses sur un horizon inaccessible. (p. 226)

La Chimre: Moi, je suis lgre et joyeuse! Je dcouvre aux hommes des perspectives
blouissantes avec des paradis dans les nuaves et des flicits lointaines. Je leur verse
lme les ternelles dmences, projets de bonheur, plans davenir, rves de gloire, et les
serments damour et les rsolutions vertueuses. [...] Je cherche des parfums nouveaux,
des fleurs plus larges, des plaisirs inprouvs. Si japerois quelque part un homme dont
lesprit repose dans la sagesse, je tombe dessus, et je ltrangle. (p. 226-227)

Le Sphinx: A force de songer, je nai plus rien dire. (p. 227)

Les tres chimriques: les astomi, les nisnas, les blemmyes, les pygmes, les sciapodes,
les cynocphales, le sadhuzag, le martichoras, le catoblepas, le basilic, le griffon, la
licorne.

Les dernires paroles de saint Antoine: O bonheur! bonheur! jai vu natre la vie, jai vu
le mouvement commencer. Le sang de mes veines bat si fort quil va les rompre. Jai
envie de voler, de nager, daboyer, de beugler, de hurler. Je voudrais avoir des ailes, une
carapace, une corce, souffler de la fume, porter une trompe, tordre mon corps, me
diviser partout, tre en tout, mmaner avec les odeurs, me dvelopper comme les
plantes, couler comme leau, vibrer comme le son, briller comme la lumire, me blottir
sur toutes les formes, pntrer chaque atome, descendre jusquau fond de la matire, -
tre la matire! (p. 237)

Limage finale: Le jour enfin parat; et comme les rideaux dun tabernacle quon relve,
des nuages dor en senroulant larges volutes dcouvrent le ciel. Tout au milieu, et dans
le disque mme du soleil, rayonne la face de Jsus-Christ. Antoine fait le signe de la croix
et se remet en prires. (p. 272)