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Conservando tortugas marinas en Uruguay

Martín Laporta Msc. Milagros López-Mendilaharsu

Las tortugas marinas son grandes reptiles que habitan en todos los océanos del mundo. Las primeras tortugas marinas aparecieron en este planeta hace más de 150 millones de años (periodo Jurásico), mientras que los ejemplares más antiguos de las actuales tortugas marinas datan de 110 millones (periodo Cretácico).

Las tortugas marinas poseen pulmones, por lo cual deben salir a respirar ;i la superficie del mar cada cierto tiempo; sin embargo están totalmente adaptadas a la vida marina, con su caparazón hidrodinámica y sus extremidades en forma de aletas. Luego de iilcau/iir la madure/ reproductiva entre los 15 y SO años, dependiendo de la especie, realizan migraciones entre sus zonas de alimentación y las áreas de reproducción. Los machos y las hembras se aparean en las cercanías de las playas tropicales de desove. Las hembras salen a las playas a anidar durante la noche y po-

nen cerca de 10(1 huevos, (.jada hembra es capa/ de desovar varias veces durante ];i época de puesta, eou intervalos de diez días. Luego de dos meses de incubación nacen las pequeñas tortuguitas, que rápidamente se dirigen al mar. Misteriosamente se orientan para encontrar, en alta mar, gnindcs bancos de algas flotantes que les proporcionan alimento y refugio. Las tortugas inmaduras viajan entre sucesivos hábitats de desarrollo y alimentación que pueden estar separados por miles de kilómetros, donde pueden encontrar alimento y permanecer durante más de 20 años.

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Especies en Uruguay
En e! mundo existen siete especies de tortugas marinas, de las cuales cuatro pueden encontrarse en aguas uruguayas: la Olivácea, la Verde, la Cabezona y la Siete Quillas. La tortuga Siete Quillas o Laúd (Dermochelys coriácea) es la mayor tortuga del mundo, llegando a medir 2 metros de largo total. Los adultos rondan los 70(1 Icg. de peso. Esta tortuga no posee el lípico caparazón duro cubierto de escudos, sino que éste se asemeja a cuero flexible y presenta 7 quillas dorsales longitudinales. La piel es de color negro

Tortuga Siete quillas.

Liberando una tortuga. proyecto Karumbé

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manchas blancas. Pueden bucear a profundidades de hasta 1.000 metros. Su alimentación se basa cu medusas. En Rocha estos individuos se encuentran a más de tres kilómetros de la costa. I,a mayoría de los ejemplares que se encuentran en nuestras aguas miden entre 130 y 180 cm de largo de caparazón.
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La tortuga Cabezona (Caretta carel til) présenla características que la hacen fácilmente reconocible; el cnpara/ón en su vista dorsal tiene forma de cora/.ón, es de color castaño y está compuesto por cinco pares de placas costales y cinco centrales. Presenta una cabe/.a proporcionalmente mayor a la del resto de las especies,

En el Uruguay generalmente se ven individuos inmaduros y adultos de 50 a 90 cm de largo de caparazón. El récord máximo fue un ejemplar encontrado en La Paloma en diciembre de 1999 que niíclió 111 cni. No suelen encontrarse en las aguas costeras pero sí en la plataforma continental. Allí se alimentan preferentemente de moluscos y crustáceos. Cada cierto tiempo aparecen individuos muertos en las playas, muchas veces sin explicación aparente; sin embargo se han registrado ejemplares con anzuelos y lincas de palangre, elemento considerado una de sus principales causas de muerte.

Tortuga Cabezona.

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Otra especie es la tortuga Verde (Chelonki mydas), que presenta un caparazón de forma oval, con 4 pares de placas costales; en los individuos juveniles éste es de color castaño rojizo brillante. Su cabeza es relativamente pequeña. Las tortugas verdes adultas en las playas de anidación más cercanas (Brasil) superan los 11)0 cm de largo de caparazón, mientras que a nuestras costas solamente llegan individuos juveniles de entre 35 y 55 cm de largo de caparazón. Kn el [ Iruguay es común verlas en las puntas rocosas y áreas costeras con abundantes algas-del departamento de Rocha, aunque también se las puede encontrar en los demás departamentos costeros. Muchas son las tortugas que aparecen varadas en las playas, siendo las principales causas la pesca deportiva, la pesca artesanal y la ingestión de desechos plásticos. La cuarta especie es la tortuga Olivácea (Lepidoclielyx olivácea). F,s la más pequeña de las tortugas marinas. Se alimenta de crustáceos, moluscos y tunicados. Muy rara en Uruguay; ha habido sólo tres registros confirmados en el departamento de Rocha.

Detalle de las caparazones de las especies locales
SIETE QUILLAS
Deimochet/s coriácea Caparazón flexible -liso corno cuero-con 5 quillas o crestas, sin escudos o placas, aguzado posteriormente. Color gna oscuro o negro con manchas pálidas. La hembra puede llegar a pssar hasta 500 Kg. Largo del caparazón hasta 180cm Nombre común Laúd, Cardón, Tinglar. Tinglado, Tora, Canal, Baula, Chalupa, Pejebaúl.

CABEZONA Carelta caretffl Caparazón úsea sin crestas continuas, con 5 (06) pares de escudos lateral es Más largo que ancho, 3escudosenel puente Cabeza ancha (hasta 25cm). Color castaño-rojizo a castafo Hasta 200 kg de peso Largo del caparazón tiesta 120 cm Nombre común Caguama(o), Cabezona, Lagrit, Gawamu

VERDE C]eíoma tnydas Caparazón osea sin crestas continuas, 4 pares de escudos laterales, escudos na Traslapados. Cabeza redondeada con la7mandíbula aserrada Colorsciónenlos adultos verde grisáceo oscuro Hasta 230 kg de peso. Largo doi caparazón nasta 125 cm Nomljip comin ibrtuga verde, tortuga blanca, peje blanco, Gadaru, U.

Escudos ¡atézales en color.

Vista ventral

Proyecto Karumbé
Desde 1999 el Proyecto Karumbé trabaja en la investigación y conPoros {sólo en Lepidochelysi

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Migraciones confirmadas

principal causa de •rtalidad de las (lugas es la captura c i de nial en las redes e pesqueros. En la foto, una tortuga verde atrapada en una rod. LB Coronilla Punta dEf Diablo. Plriápolls Banco de Raimen

THH.

* Niña de una comunidad pesquera liberando una tortuga.

scrvación de las tortugas marinas a lo largo de toda la costa atlántica y Río de la Plata. Este proyecto, cuyo nombre significa «tortuga» en lengua guaraní, es de carácter multidiseiplinario y lo integran estudiantes, profesores, veterinarios, biólogos, investigadores y pescadores. F,n él se estudian todos los aspectos de la biología, ecología y conservación de estas especies y sus habitáis. l,a educación ambiental es otro de los componentes fundamentales en los cuales se trabaja, por medio de charlas en escuelas y comunidades cos-

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tenis, con el fin ele concicnti/.ar ;i la población sobre la importancia de proteger y conservar a las tortugas marinas. A principios ele 20(11, Karumbé fue premiado con el Gold Award que otorga la BP Conservation Programme 2001 (Programa de Conservación de la British Petroleum), BirdLife International y Fauna & Mora International y, en 2002, se obtuvo financiamícnto por parte ele la NFWF (National hísh and Wildlife Foundation), lo cual fue fundamental para el desarrollo y ejecución del provecto durvmrc los últimos dos años.

A Niños de San Luis liberando una tortuga verde.

¿Por qué proteger a las tortugas marinas?
Estos reptiles son componentes únicos c|uc forman parte de sistemas ecológicos complejos; su ciclo de vida se encuentra asociado a productos explotables (como peces, moluscos, crustáceos y algas marinas) de lo.s cuales depende la sociedad humana y al rol c|ue cumplen en los ecosistemas. Por otro lado, dado i|uc éstas viajan y migran a través de miles de kilómetros y tardan décadas en madurar, sirven como indicadores de la salud de la costa y ambientes marinos ¡i escala local, regional y global.

Esto significa que las tortugas marinas son modelos de especies emblemáticas tünto para la conservación local como internacional: conservando estos animales y sus liábitats, grandes y vastas áreas del planeta deberán ser consideradas y manejadas adecuadamente.

Problemáticas
I Lista el momento los problemas que afectan a las tortugas en Uruguay son varios. La principal causa de mortalidad de las tortugas es la captura incidental en las recles y anzuelos de los barcos pesqueros industriales y artesanalcs. También se ha comprobado recientemente en La Paloma y otras localidades turísticas que un gran número de tortugas verdes juveniles mueren por asfixia, enreda-

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das en las tanzas c|uc los pescadores deportivos pierden en las rocas del fondo marino. Asimismo muchas tortugas confunden las bolsas plásticas con comida y luego mueren debido a que no pueden alimentarse por tener el estómago obstruido. Por otro lado, a pesar de que nuestra legislación lo prohibe, la comercialización de caparazones fue detectada en varios puntos del país, lo cual puede resultar en una importante amcna/iL para estas especies.

a través de análisis genéticos de tortugas verdes del Uruguay, se pudo identificar su procedencia, l.os resultados obtenidos fueron muy interesantes ya que las mismas provienen de lugares distantes como África, Isla Ascensión (Océano Atlántico), Surinam y Brasil. Por lo tanto, cualquier esfuerzo de conservación de las tortugas marinas que se encuentran en Uruguay debe ir acompañado de una estrategia en conjunto con los países en donde se distribuyen las mismas poblaciones. Gracias al apoyo económico por parte de dos fundaciones extranjeras (PADi Foundation y Projcct Awarc Foundation); en poco tiempo también se iniciarán estudios de movimientos locales y patrones de actividad de las tortugas verdes, mediante el uso de transmisores de radio y acústicos, con el fin de obtener datos más precisos que nos sirvan como herramienta para su protección y la de sus hábitats en nuestro país.

Logros y avances
Actualmente existen muchos vacíos referentes a la dinámica poblacional y ciclo de vida de estas especies, principalmente en lo que respecta a las poblaciones de tortugas que se distribuyen en el Atlántico Sur-occidental. Sin embargo, durante los últimos años Ka rumbé se preocupó por conocer algunos de estos aspectos y,

Consideraciones importantes
Todas las especies de tortugas marinas están en peligro de extinción, por lo que países y organismos internacionales han creado leyes y tratados. Nuestra legislación (Decre-

Comercio ilegal de caparazones.

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Pescador anosanal lomando datos de las tortugas.

to N° 144/998) protege a estas especies en todo el territorio nacional y aguas jurisdiccionales. Esto implica la prohibición de su captura, retención, transportación y fundamentalmente su comercio (de tortugas o caparazones!. También Uruguay es signatario de convenciones internacionales como Bonn (animales migratorios) y CITES (tráfico de especies). Todos debemos ayudar a conservar estos increíbles animales. Ks importante no comprar caparazones, ya que mucha gente que ignora el tema los lleva como «adornos» v

puede entonces fomentar su captura. No se debe molestar a las tortugas que puedan verse en el agua. Por último, cada ve?, que vea una tortuga varada en la playa, ya sea viva o muerta, por favor comuniqúese con el Proyecto Karumbc a los teléfonos: (02) 4010101 - 099917811 o envíe un email a: karumbc-@adinet.com.uv •

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