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AGOSTO 2008

Edición española de

BIOLOGIA COSMOLOGIA PSICOLOGIA MEDICINA


¿Qué es El sentido de la flecha ¿Por qué se dopan Nuevos fármacos contra
una especie? del tiempo los deportistas? el cáncer de mama

6,00 EUROS
www.investigacionyciencia.es

ETICA DEL
CAMBIO
CLIMATICO
Inversiones actuales
en pro de beneficios futuros

00383

9 770210 136004
52
SUMARIO
Agosto de 2008/ Número 383

60
Crece la esperanza de vida de las pacientes Pistas para descubrir un trucaje fotográfico digital.
con cáncer de mama.

18 42

Que nuestro universo sea uno entre muchos podría explicar Los machos de chingolo melodioso exhiben un amplio repertorio
la diferencia entre pasado y futuro. de tipos de canto.

ARTICULOS

ECONOMIA ETOLOGIA
12 Etica del cambio climático 42 ¿Es sincero el canto de las aves?
John Broome William A. Searcy y Stephen Nowicki
Al sopesar nuestra prosperidad y la posibilidad El estudio del canto de las aves arroja luz sobre la fiabilidad
de que el cambio climático disminuya el bienestar de la comunicación animal.
de nuestros nietos, los economistas han de formar
juicios cargados de graves consecuencias morales.
MEDICINA

COSMOLOGIA 52 Fármacos contra el cáncer de mama


Francisco J. Esteva y Gabriel N. Hortobagyi
18 El origen cósmico de la flecha del tiempo Las nuevas terapias dirigidas facilitan el desarrollo de tratamientos
Sean M. Carroll cada vez más eficaces, diseñados a medida para cada paciente.
Un fundamento de la realidad es la diferencia entre futuro y
pasado. Pero en la gran escala cosmológica, podrían ser iguales.
IMAGEN

ECOLOGIA
60 Detección de manipulaciones
fotográficas digitales
26 Dunas costeras Hany Farid
M.a Luisa Martínez Los programas modernos de tratamiento de imágenes han
Estos ambientes arenosos albergan una rica biodiversidad facilitado mucho la manipulación de fotografías y han hecho que
vegetal y animal. Purifican el agua y protegen contra el sea más difícil descubrirla. Pero la informática también proporcio-
impacto de tormentas, huracanes y tsunamis. na nuevos métodos para detectar los montajes fotográficos.
12

74
El dopaje debería estar más penalizado.

82

¿Cómo se comparan los perjuicios de paliar hoy el cambio climático con los beneficios Los esquistosomas se desplazan por la sangre.
que reportará?

SECCIONES

BIOLOGIA 3 CARTAS AL DIRECTOR 88 CURIOSIDADES


DE LA FISICA
66 ¿Qué es una especie? 4 HACE... Siga la flecha...,
Carl Zimmer 50, 100 y 150 años. por Jean-Michel Courty
Hoy se sigue debatiendo al respecto. La aplicación a los y Edouard Kierlik
microorganismos del concepto de especie, que tampoco es trivial 5 PUESTA AL DIA
para animales y plantas, tropieza con notables dificultades.
6 APUNTES 90JUEGOS
MATEMATICOS
PSICOLOGIA 8 CIENCIA Y SOCIEDAD El duelo de los números
grandes,
74 El dilema del dopaje 36 DE CERCA por Agustín Rayo
Michael Shermer Microorganismos al rojo vivo,

La teoría de juegos explica por qué se ha extendido


por Emilio O. Casamayor 92 IDEAS APLICADAS
y Carmen Gutiérrez-Provecho
tanto el uso de sustancias potenciadoras en el ciclismo, Libros electrónicos y lectores,
el béisbol y otros deportes.
38 PERFILES por Stuart F. Brown

Walter Fiers,
PARASITOLOGIA por Alexander Hellemans 94 LIBROS
Ajuste fino y multiverso.
82 Esquistosomas 40 DESARROLLO Einsteiniana.
Patrick Skelly SOSTENIBLE
Helmintos succionadores de sangre y parásitos temibles. El aumento vertiginoso
La secuenciación de su genoma y un potente arsenal de del precio de los alimentos,
técnicas genéticas ayudarán a sacar a la luz sus secretos por Jeffrey D. Sachs
COLABORADORES DE ESTE NUMERO
Asesoramiento y traducción:
Angel Garcimartín: Etica del cambio climático, Perfiles; M.a Rosa
Zapatero: El origen cósmico de la flecha del tiempo; Javier Quesada:
¿Es sincero el canto de las aves?; Juan Manuel González Mañas:
DIRECTOR GENERAL José M.a Valderas Gallardo Fármacos contra el cáncer de mama; Luis Bou: Detección de
DIRECTORA FINANCIERA Pilar Bronchal Garfella manipulaciones fotográficas digitales, El dilema del dopaje,
EDICIONES Juan Pedro Campos Gómez Esquistosomas, Puesta al día y Apuntes; Antonio Barbadilla: ¿Qué
Laia Torres Casas es una especie?; Bruno Moreno: Cartas; Marián Beltrán: Desarrollo
PRODUCCIÓN M.a Cruz Iglesias Capón sostenible; J. Vilardell: Hace..., Ideas aplicadas y Curiosidades de la
Albert Marín Garau física; Carlos Lorenzo: Ciencia y sociedad
SECRETARÍA Purificación Mayoral Martínez
ADMINISTRACIÓN Victoria Andrés Laiglesia
SUSCRIPCIONES Concepción Orenes Delgado
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C A R TA S A L D I R E C T O R
cional alterada en el cerebro, los antipsi- una expansión acelerada más allá del ám-
cóticos podrían ejercer efectos directos so- bito en el que resulta razonable hablar
bre los oligodendrocitos. Hasta hace poco, con autoridad.
no se apreciaba que los oligodendrocitos al- Steve Didcott
bergaran los receptores y transportadores de Great Missenden, Inglaterra
neurotransmisores que se encuentran en
las neuronas, incluidos los relacionados con
la esquizofrenia. Los antipsicóticos como el KRAUSS REPLICA: En relación con la
haloperidol pueden afectar a la supervi- carta de Nichols: según la relatividad gene-
vencia de los oligodendrocitos. ral es posible viajar a velocidad superior a
En estudios sobre animales y estudios la de la luz, pero hay que ser cuidadosos con
post mortem de pacientes con esquizo- lo que eso significa. La relatividad especial
frenia, suele observarse la pérdida de afirma que nada puede viajar por el espa-
oligodendrocitos, pero algunos estudios cio a velocidades superiores a la de la luz.
muestran que la dopamina protege a los Sin embargo, la relatividad general acepta
oligodendrocitos de sufrir daños y que los la posibilidad de que objetos que estén local-
medicamentos antipsicóticos impulsan la mente en reposo en su sistema de referencia
síntesis de los lípidos necesarios para la for- inercial puedan estar separándose de objetos
mación de mielina. distantes a una velocidad superior a la de
Es muy probable que la mielina se ha- la luz; ocurrirá cuando el espacio entre aqué-
¿Enfermedad del desarrollo? lle asociada con diversos aspectos de la es- llos y éstos se expanda a mayor velocidad que
En “¿Qué función cumple la sustancia quizofrenia. Al ignorar hasta ahora el pa- la de la luz. No existe ningún límite para
blanca?”, del número de mayo, R. Dou- pel de la glía productora de mielina en las la velocidad de expansión del espacio. Inclu-
glas Fields sostiene que los problemas de enfermedades mentales, los investigadores so en un universo de expansión no acelera-
mielinización guardan relación con la es- jugaban sólo con la mitad de la baraja. da (lo suficientemente grande), siempre ha-
quizofrenia. Algunos estudios han en- El descubrimiento de nuevos tratamien- brá objetos que se separen unos de otros a
contrado que los resultados a largo pla- tos vendrá no sólo de reconocer los efectos una velocidad superior a la de la luz.
zo para pacientes de esquizofrenia son secundarios de los tratamientos sobre la En cuanto a la carta de Didcott, es cier-
mejores en países en vías de desarrollo formación de mielina, sino también de to que hay que tener cuidado con las ex-
que en el primer mundo. Puesto que la utilizar el resto de la baraja. Podrían de- trapolaciones a nuevos ámbitos de la físi-
formación de la mielina sigue incluso en sarrollarse medicamentos que actúen espe- ca. Sin embargo, quiero señalar que no es
la tercera década de la vida y se ve afec- cíficamente sobre la glía productora de mie- sólo la aceleración del universo la que im-
tada por la experiencia, ¿es posible que lina, abriendo nuevos caminos para la plica la existencia de la energía oscura. Las
una situación vital más estimulante ayu- curación de esa trágica enfermedad. demás observaciones de la cosmología, en
de a dichos pacientes a recuperar parte particular las estimaciones de la nucleosín-
de su mielina dañada? ¿O que los medi- tesis de la gran explosión, las mediciones de
camentos psiquiátricos (más difíciles de Crecer muy deprisa la agrupación de galaxias y la deducción
obtener en países en vías de desarrollo) “¿El fin de la cosmología?”, del número de que el universo es plano (confirmada
reduzcan la actividad neuronal que po- de mayo, de Lawrence M. Krauss y Ro- por observaciones de la radiación cósmica
dría contribuir a la mielinización? bert J. Scherrer, afirma que la expansión de fondo de microondas), sólo parecen ser
Phil Thompson cada vez más célere del universo termi- congruentes entre sí en el caso de admitir
Los Altos, Calif. nará por hacer que las galaxias se sepa- la existencia de la energía oscura. Como no
ren a una velocidad superior a la de la conocemos la naturaleza de la energía os-
FIELD REPLICA: El paralelismo entre luz, con lo que dejarán de ser visibles. cura, no podemos afirmar con una certeza
las tasas de recuperación de la esquizofre- Sin embargo, según tenía entendido y real que el resto del universo vaya a desa-
nia y el uso de medicamentos en los países de acuerdo con la teoría de la relativi- parecer en un futuro lejano. Pese a todo,
industrializados y los países en vías de de- dad, los objetos no pueden moverse a la posibilidad es fascinante, entre otras co-
sarrollo resulta muy interesante y podría una velocidad superior a la de la luz con sas porque subraya cuánto dependemos de
ofrecer indicaciones prácticas. Sin embargo, respecto a un observador. lo que observamos para hacernos una idea
la esquizofrenia constituye un trastorno com- Jonathan Nichols del pasado y el futuro del cosmos.
plejo, que tiene componentes genéticos y am- San Francisco
bientales, por lo que es difícil sacar una
conclusión acerca de si la terapia con me-
dicamentos o la situación vital constituyen Según Krauss y Scherrer, una consecuen-
el enfoque mejor para el tratamiento. cia directa de la expansión acelerada del
Ambos enfoques podrían afectar en par- universo que describen es que tres cuar-
te a la esquizofrenia, a través de sus efec- tas partes de la energía del universo es
tos sobre la formación de la mielina. Ade- “oscura” o, en otras palabras, un miste-
más de hacer que las células sintetizadoras rio. No puedo evitar pensar que los auto-
de mielina respondan a una actividad fun- res han extrapolado las consecuencias de

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 3


HACE...

Recopilación de Daniel C. Schlenoff

...cincuenta años sugiere que la medida acaso no sea tan quimérica como po-
dría suponerse. Se propone que durante parte de la primave-
Berilio. «La historia de la beriliosis ofrece uno de los epi- ra y el otoño, y todo el verano, se adelanten todos los relo-
sodios más fascinantes, contradictorios, exasperantes y polé- jes del país, al objeto de incluir en el horario laboral un pe-
micos de la historia de la medicina. Algunos médicos sos- ríodo más largo de luz diurna. Entre las ventajas económicas
tienen incluso que el berilio no puede ser patógeno. Al exa- está que los grandes consumidores de gas y otros iluminantes
minar las pruebas clínicas, bioquímicas y toxicológicas artificiales se harían con un ahorro de quince millones de dó-
resulta imposible ignorar el hecho de que el berilio ha cau- lares. Para las personas corrientes lo más atractivo del cambio
sado al menos 500 envenenamientos en EE.UU. durante los propuesto es que disfrutarían de más tiempo de luz diurna
últimos veinte años. La cuestión del berilio concentra la para el esparcimiento.»
atención en el problema de las enfermedades profesionales
en nuestra era. La técnica avanza hoy con tal prontitud, que El aviador Wright. «Ante la magnífica exhibición en Fran-
una sustancia ayer infrecuente constituye hoy un material cia de Wilbur Wright a bordo de su aeroplano y de los vue-
de uso generalizado.» los que Orville Wright está a punto de realizar junto a Fort
Myer (Washington, D.C.), nos complace ofrecer a nuestros
Cómprenos. «La estimulación ‘subliminal’ ha saltado a la lectores, en este número, las primeras fotografías detalladas
opinión pública desde que una firma de estudios comercia- del aeroplano famoso ya en todo el mundo, que los herma-
les anunció que puede emplearse para vender palomitas de nos Wright han mantenido hasta ahora oculto a la visión
maíz y Coca-Cola al público de los cines. El mes pasado, tres pública.»
psicólogos de la Universidad de Michigan exponían sus opi-
niones acerca de la técnica y la ética de la publicidad subli-
minal en The American Psychologist. Los tres descartan las ...ciento cincuenta años
pruebas en los cines por imprecisas e incontroladas. Señalan Telégrafo transatlántico. «En el atardecer del 16 de agos-
asimismo que su código ético prohíbe el uso de técnicas psi- to el pueblo de los Estados Unidos se sobresaltó ante la
cológicas con ‘fines arteros’ y observan que a través de una noticia de que se había recibido un mensaje de la reina Vic-
‘especie de culpabilidad por asociación’ los psicólogos podrían toria. Ante los tableros de noticias se agolpaban las multitu-
caer en el descrédito, dada la repulsa pública hacia la publi- des; la noticia corrió como la pólvora. En un primer momen-
cidad subliminal.» to, empero, hubo una decepción considerable, debido a que
sólo una parte del mensaje de la Reina había sido transmiti-
...cien años do. Al día siguiente se recibieron los párrafos siguientes. El
mensaje real empezaba ‘Al presidente de Estados Unidos, Was-
Horario de verano. «No es frecuente que en la Cámara hington: La reina desea felicitar al Presidente por la feliz ter-
de los Comunes del gobierno británico se presente una me- minación de esta magnífica obra internacional’. El Presiden-
dida de tan sorprendente naturaleza como el Proyecto de Ley te James Buchanan afirmaba en su contestación: ‘Que el Te-
de Horario de Verano. El hechoo l
légrafo Transatlántico, con la bendición
de que el trascendental cambioo d Cielo, resulte ser un vínculo de paz
del
que se propugna lo propongaa y amistad perenne entre dos países de
William Willett, miembro dee igual
i linaje, y un instrumento destina-
la Real Sociedad Astronómica, do
d por la Divina Providencia a difun-
dir
d la religión, la civilización, la liber-
tad
t y la justicia en el mundo.»
NOTA:
N El cable tenía problemas téc-
nicos
n graves y quedó fuera de servicio
al
a cabo de dos meses.
SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. XCIX, N.0 9; 29 DE AGOSTO DE 1908

Humo. «Según Genie Industrial es di-


fícil
f explicar el tremendo aumento del
consumo
c de tabaco en Francia. En
1830, el valor del tabaco consumido
rondaba
r los trece millones de dólares.
En
E 1840 había aumentado hasta dieci-
nueve
n millones de dólares. En 1857
desapareció
d en forma de humo una
suma
s cercana a los treinta y cinco mi-
WILBUR WRIGHT en vuelo sobre el circuito de Le Mans, Francia, 1908 llones de dólares.»

4 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


P U E S TA A L D I A
¿Qué ha sido de ...?
Recopilación de Philip Yam

Adiós, colada, adiós que presentaba mayor actividad,


Desde hace decenios se acaricia Ondas subcorticales se perfeccionó sometiéndola a
la idea de conseguir ropas que Los astrónomos se han pregun- evolución en un tubo de ensayo.
se conserven limpias por sí mis- tado sobre la posibilidad de Tras siete ciclos de evolución,
mas o, al menos, que no requie- que Titán, uno de los satélites por introducción de mutaciones,
ran el lavado tradicional. Los de Saturno, contenga agua y la eficiencia de la enzima se
fabricantes han manifestado in- quién sabe si vida [véase “El multiplicó por 200. El estudio
terés por las técnicas que sub- metano en Marte y Titán” en apareció en la Red por Nature,
yacen bajo prendas de tal tipo, INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, julio el 19 de marzo.
pero hasta el momento el único de 2007]. Los modelos infor-
avance disponible en el mercado máticos de Titán permiten supo- Humanitarismo digital
se basa en ropas tratadas con ner la existencia de un enorme Los organismos de ayuda se
nanopartículas que modifican las océano bajo la superficie; ello explica- sirven de la técnica para afron-
características naturales del te- ría ciertas observaciones de la sonda Cassini, que apreció unos tar las duras condiciones que
jido e impiden que las manchas peculiares corrimientos en la rotación de Titán y en los acci- sufren los refugiados [véase
lo empapen, lo cual facilita la dentes geográficos de su superficie. El océano pudo resultar “Tecnificación de la ayuda hu-
eliminación de la suciedad en el del calor producido por radiactividad en el núcleo de Titán, manitaria” en I NVESTIGACIÓN Y
lavado. Esa técnica, creada en calor que habría derretido masas de agua solidificada. Feliz- CIENCIA, enero de 2008]. Entre
2001 por Nano-Tex, una empre- mente, se trata de una idea verificable, pues un tal océano las aplicaciones más recientes
sa textil, se aplica ya en marcas subcortical aceleraría la rotación de Titán en el plazo de uno se cuenta el Google Earth
como Eddie Bauer, Gap y Hugo o dos años y la frenaría después, fenómenos ambos mensura- Outreach, un proyecto cartográ-
Boss, por citar sólo algunas. bles en sucesivas pasadas de la misión Cassini. fico, accesible en la Red, surgi-
Es posible que el principal —J. R. Minkel do de la colaboración entre
cliente de ropa autolimpiadora Google y el Alto Comisionado
no sea ahora mismo el gran pú- para Refugiados. El programa
blico, sino el personal militar A pesar de que el mercado 26 de febrero de Chemistry of permite a los grupos de ayuda
estadounidense, que puede tener es hoy por hoy limitado, no ceja Materials, no utiliza reactivos
que pasar largos períodos sin la búsqueda de ropas autolim- tóxicos y resulta inocuo para la
cambiarse de ropa. Un químico, piadoras de uso más general. piel. El inconveniente: la veloci-
Jeff Owens, y su equipo, está En la Universidad Monash han dad o, más exactamente, su
manos a la obra en la base aérea descubierto una forma de recu- lentitud. Para que una mancha
de Tyndall, en Florida, para poner brir las fibras de queratina (la de vino desaparezca debe ex-
GETTY IMAGES ( soldado tendiendo la colada); NASA/JPL/SPACE SCIENCE INSTITUTE (Titán); NASA/TERRAMETRICS/GOOGLE ( pantallazo)

a punto un proceso que integra proteína de la lana, el cáñamo ponerse la prenda a 20 horas
en los tejidos ciertos compuestos y la seda) con nanocristales de de luz solar.
que los convierten en ignífugos, dióxido de titanio que oxidan
resistentes al agua y a las grasas, los alimentos y la suciedad por La primera
y poseen, además, propiedades efecto de la luz del sol. De enzima artificial
bactericidas. Confían en que la acuerdo con Walid Daoud, direc- Con la mirada puesta en la crea-
técnica esté lista para las prime- tor de la investigación, el pro- ción de componentes de biología
ras exhibiciones en 2009. ceso, esbozado en el número de sintética [véase “Biología sinté-
tica” en INVESTIGACIÓN Y CIENCIA, 2. Desastres al detalle:
agosto de 2006] se ha obtenido un sitio en la Red ofrece mapas
la primera enzima artificial; en detallados de los campos de
concreto, una enzima con la ca- refugiados.
pacidad de catalizar la despro-
tonación de un átomo de car- exponer y destacar su trabajo
bono (eliminación de Kemp). El en forma de capas progresiva-
equipo, compuesto por miem- mente más detalladas, hasta
bros de las universidades de llegar a la escala de las escue-
Washington, de California en Los las, el aprovisionamiento de
Angeles y del Instituto Weiz- agua y otras infraestructuras de
mann de Ciencias de Rehovot, un campo de refugiados. En la
se ha servido de un modelo in- actualidad, el sitio muestra las
formático para diseñar enzimas condiciones de vida de refugia-
1. Colada milagrosa: Para los soldados sería una bendición que la a partir de 200 aminoácidos. dos en Colombia, Irak y en la
ropa se limpiase por sí sola. Una vez determinada la enzima región de Darfur, en Sudán.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 5


APUNTES

SALUD
EDAFOLOGIA
Acción del amianto
Carbonización
S e sabe desde antiguo que la
inhalación de amianto o
de polvo silíceo provoca le-
carecen de la Nalp3 inflamasoma
exhiben una reacción menos
intensa al amianto. Según
que da vida
siones pulmonares (silico-
sis), pero la forma exacta
en que se produce el daño
Jürg Tschopp, de la Univer-
sidad de Lausana, uno de
los coautores del estudio,
E n el corazón de la cuenca del Ama-
zonas las tribus indígenas mezcla-
ban, hace 1500 años, barro del suelo
ha permanecido envuelta este hallazgo sugiere que con carbón orgánico, obtenido de hue-
en el misterio. Ahora, va- en las personas que han sos de animales y de cortezas de los
liéndose de ratones, se ha estado expuestas al amianto árboles, para mejorar el rendimiento
podido centrar la investiga- debería examinarse si existe de sus cultivos. Se ha llegado ahora,
ción en un factor clave, Nalp3 inflamación del pulmón, que científicamente, a la conclusión de que
inflamasoma, un complejo de El amianto, al microscopio. puede manifestarse incluso a tal materia muerta y quemada propor-
proteínas que actúa como enér- los 10 años de la exposición. ciona un fertilizante muy superior al
gico sistema de alerta en nuestros organis- Además, dado que Nalp3 subyace a otras compost y al estiércol, y contribuye a
mos. Cuando el cuerpo fragmenta las fibras enfermedades debidas a reacciones inmu- convertir el suelo en la tierra de culti-
de asbesto que ha inhalado, acaba produ- nitarias, como la gota, el equipo especula vo más rica del mundo. Este biochar o
ciendo oxígeno reactivo que desencadena que las medicaciones contra la gota podrían biocarbón refuerza profundamente la
la inflamasoma, la cual, a su vez, provoca frenar la progresión de la enfermedad infla- capacidad natural del suelo de retener
la inflamación del pulmón. Los ratones que matoria del pulmón. —Keren Schultz carbono y, por lo tanto, de atrapar ga-
ses de efecto invernadero.
—Charles Q. Choi

QUIMICA
SUPUESTOS BELICOS
Contaminación
Destructor de mundos... y de ozono convertida en DVD

ANDREW SYRED Photo Researchers, Inc. (arriba); INTERSERVICE PUBLIC RELATIONS DEPARTMENT, HO/AP Photo (abajo, izquierda); PAUL KATZ Getty Images (abajo, derecha)
U n conflicto nuclear entre India y Pakistán
podría dañar la capa de ozono a escala
mundial, según una simulación informática. P rocedimientos nuevos podrían convertir
el dióxido de carbono (CO2), proceden-
Si cada uno de estos países lanzase 50 armas te de la combustión del carbón en centrales
nucleares similares a la de Hiroshima (un total térmicas y de otras fuentes, en policarbona-
de 1,5 megatones), lo que supone tan sólo el to, un plástico derivado del petróleo que se
0,03 por ciento de la potencia explosiva del utiliza para fabricar DVD y lentes para ga-
arsenal nuclear del mundo, el humo de las ciu- fas. Métodos basados en catalizadores han
dades incendiadas lanzaría a la atmósfera unos formado con el CO2 polímeros precursores
cinco millones de toneladas de cenizas y holli- del policarbonato. Las reacciones químicas,
nes. Este material acabaría alcanzando alturas que producen agua como desecho, exigen
estratosféricas, de hasta 80 kilómetros, donde temperaturas y presiones muy elevadas. Por
desencadenaría reacciones destructoras del ozo- consiguiente, tales procesos sólo resultarían
no. Se perdería no menos del 70 por ciento del viables desde el punto de vista ambiental si
ozono a grandes latitudes septentrionales, una se utilizasen energías limpias, como la solar
pérdida equiparable a la del agujero de ozono o la eólica.
de la Antártida. También desaparecería alrede- —David Bello
dor del 45 por ciento del ozono situado sobre
las latitudes templadas del planeta, morada de
la mayor parte de la población del planeta. Al
disminuir el ozono estratosférico aumentarían
bruscamente los cánceres provocados por la
luz ultravioleta, así como otros tipos de lesio-
nes graves. El análisis indica que el ozono no
empezaría a recuperarse antes de entre cinco Lanzamiento de prueba de un misil
y ocho años. paquistaní. Puede cargar una ojiva
—Charles Q. Choi nuclear.

6 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


MEDICINA
¿Cómo se descubrieron los dilatadores de pupilas?
P robablemente, por casualidad. Las gotas midriáticas, que provo-
can la dilatación de la pupila, o midriasis, bloquean ciertos re-
ceptores del músculo constrictor del iris, la “cortina” coloreada del
Ambos músculos están gobernados por el sistema nervioso autó-
nomo, que rige los actos reflejos involuntarios. Las señales sim-
páticas, suscitadas por distintos tipos de excitación, estimulan el
ojo que gradúa la cantidad de luz que penetra en el ojo e incide en dilatador del iris y hacen que se contraiga y agrande las pupilas
la retina. Este bloqueo permite que el músculo dilatador actúe sin cuando hay que huir o luchar. Las señales parasimpáticas, asociadas
antagonista y, en consecuencia, que la pupila, que no es más que un a mecanismos tranquilizantes, estimulan la contracción del esfínter
orificio, se agrande mucho. del iris y las pupilas se contraen.
Nuestras pupilas se dilatan Las gotas dilatadoras son agentes anticolinérgicos que bloquean
espontáneamente en la los efectos de la acetilcolina, un neurotransmisor liberado por las
oscuridad y se contraen neuronas del sistema parasimpático. Las gotas dilatadoras moder-
cuando la luz es brillante, nas son fármacos sintéticos emparentados con la atropina, un ex-
por acción de dos músculos tracto de la belladona (Atropa belladonna). La atropina es un vene-
del iris que operan en senti- no potente; cinco eran los síntomas de la ingestión de este tóxico:
dos opuestos. El músculo di- “Calentura de fiebre, rojez de tomate, sequedad de palo, ceguera de
latador, que cubre el iris en topo y chifladura de atar.”
sentido radial, se contrae y Bastaría con que alguien se frotase un ojo después de preparar
tira del iris hacia fuera, re- este extracto para que se apreciaran en su pupila los efectos dila-
plegándolo sobre sí mismo, tadores. Al parecer, esta propiedad fue explotada desde la antigüe-
Fruto de la belladona. como al abrir unas cortinas. dad, en Italia sobre todo, por mujeres que deseaban mostrar ojos
En cambio, la constricción cándidos.
del esfínter del iris, que tiene una disposición anular, parecida al —Donald Mutti,
cordón de una bolsa, tira del iris hacia adentro y lo aplana, como Colegio de Optometría,
al cerrar las cortinas. Universidad Estatal de Ohio

OLFATO
Aromas punitivos TEORIA DE LA INFORMACION
Recuperación de datos en agujeros negros
E l peligro puede
hacer que cap-
temos nuevos olo-
res. En un ensayo, un
grupo de voluntarios
E s posible que no todo cuanto ingresa en un agujero negro se
pierda para siempre. Pudieran irse filtrando datos al exterior
a lo largo de billones de años, en forma de radiación de Hawking.
de la Universidad del Pero según un nuevo análisis, la recuperación de los datos podría
Noroeste quedaron ex- lograrse mucho más rápidamente de lo que se había pensado. Ima-
puestos a moléculas de ginemos que Ana arrojase unos cuantos bits cuánticos en un aguje-
igual composición química, aunque ro negro no muy viejo; Benito tardaría aproximadamente la mitad
isómeros ópticos —una imagen es- de la vida del agujero en conseguir una cantidad suficiente de ra-
pecular— la una de la otra. En con- diación de Hawking que le permitiera recuperar esos bits. La situa-
diciones normales, tales moléculas resultan indistingui- ción cambia si Ana se aferra a sus bits hasta que el agujero haya
bles al olfato. Pero los sujetos aprendieron enseguida a superado esa mitad de su vida y Benito entrelaza cuánticamente
distinguirlas al aplicárseles ligeras descargas eléctricas algunos de sus propios bits con los de Ana, de modo que queden
mientras olían una de las moléculas, no así cuando olían correlacionados con ellos a través de una distancia cualquiera, por
la otra. Los exámenes con escáneres de resonancia mag- grande que sea.
NATURFOTO HONAL/CORBIS (arriba); GAZIMAL Getty Images (abajo)

nética funcional parecen indicar que las emociones fuer- Los bits echados por Ana al agujero impartirían su entrelaza-
tes hacen que centros olfativos del cerebro más arcaico miento cuántico a la radiación de Hawking saliente. Entonces Be-
aprendan rápidamente a distinguir sutiles diferencias nito podría, en teoría, reconstruir los bits de Ana tomando los bits
entre olores. El grupo que efectuó el experimento conje- de radiación de Hawking inmediatamente posteriores a que Ana
tura que la hipersensibilidad observada en pacientes que arrojase sus datos y mezclándolos con sus propios bits. Benito ne-
sufren desórdenes ansiosos podría ser resultado de una cesitaría sólo un 10 por ciento más de partículas de Hawking que el
deficiente capacidad de distinguir entre señales de autén- número de bits arrojados por Ana al agujero. Y como los agujeros
tico peligro y otros estímulos parecidos, aunque mucho negros podrían emitir hasta 1000 bits por segundo, Benito no ten-
menos importantes; la investigación aquí reseñada podría dría que esperar demasiado.
contribuir a que se creasen nuevas terapias. —J. R. Minkel
—Charles Q. Choi

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 7


CIENCIA Y SOCIEDAD

No cesa la polémica en torno al hobbit


Nuevos descubrimientos cuestionan la existencia de la diminuta especie humana de la isla de Flores

S u estatura apenas superaba el metro


y el tamaño de su cerebro se pare-
cía al de un chimpancé. Estas son las
Pero si se equivocan, opina un obser-
vador anónimo, sus efectos en la disci-
plina serían más negativos que los del
únicas conclusiones sobre las que hay hombre de Piltdown, el fraude de 1912
acuerdo general acerca del esqueleto LB1, en el que se combinaron huesos de hu-
perteneciente a un individuo adulto al manos modernos con fragmentos de
que se ha apodado “el hobbit”. En 2004 orangután.
se publicó el descubrimiento de unos Desde hace tiempo, los detractores
huesos diminutos en la cueva de Liang alegan que LB1, además de un cerebro
Bua, en la isla indonesia de Flores. Tras minúsculo, exhibe anomalías esqueléti-
el estudio del esqueleto LB1 y otros res- cas y dentarias, con asimetrías en el ce-
tos más fragmentarios, el equipo de des- rebro y en el esqueleto. Pero no resulta
cubridores llegó a la conclusión de que fácil acotar una patología concreta que
los huesos pertenecían a una nueva es- explique tales rasgos. En junio del 2007
pecie humana, Homo floresiensis, que vi- se publicó que LB1 pudo tener el sín-
vía hace 12.000 años [veáse “El hombre drome de Laron, enfermedad genética
de Flores”, por Kate Wong; Investiga- que altera el funcionamiento de la hor- 1. Una pequeña maravilla: el cráneo del
ción y Ciencia, abril 2005]. Pero al mona del crecimiento. En febrero, se afir- hobbit (a la izquierda) alojaba un cerebro
poco tiempo aparecieron los escépticos; mó que LB1 pudo padecer otra enfer- de un tamaño igual a una tercera parte del
los huesos, sostenían, pertenecieron a una medad genética, el enanismo primordial tamaño de los cerebros humanos modernos
población de humanos modernos de di- microcefálico osteodisplásico del tipo II (a la derecha). Aunque la mayoría opina
mensiones reducidas y atribuían los ras- (MOPD II). Las personas afectadas tie- que los huesos del hobbit representan una
gos extraños y el pequeño cerebro de nen estaturas muy bajas y cerebros pe- nueva especie humana, no falta quien cree
LB1 a razones patológicas. queños, pero poseen niveles de inteligen- que se trata de un humano moderno con un
En los últimos meses han aparecido cia cercanos a la normalidad. trastorno del crecimiento.
artículos científicos que apoyan la pos- Y en marzo, un tercer equipo de in-
tura escéptica defendida por una mino- vestigadores afirmó que en las fotogra- dos cuevas de Palau (Micronesia). Ade-
ría de investigadores. En cambio, los des- fías de LB1 podía apreciarse una cavidad más de sus reducidas dimensiones, los
cubridores del hobbit opinan que las desmesurada de la glándula pituitaria, huesos mostraban rasgos que, en condi-
pruebas que demuestran que se trata de signo de cretinismo endémico mixede- ciones normales se hallan asociados a los
una especie diferente de la nuestra son matoso: enfermedad causada por una nu- primeros representantes del género Homo,
hoy en día más fuertes. Hay mucho en trición deficiente del feto, provoca que como la presencia de arcos superciliares
juego. Los defensores de la especie creen la glándula tiroidea no funcione correc- muy marcados y de mandíbulas sin men-
que los fósiles indican que los primeros tamente, lo que a su vez causa el creci- tón. Estas características se presentan
homínidos que salieron de Africa eran miento anormal de la pituitaria. también en los huesos del hobbit y se
mucho más primitivos y abandonaron A los pocos días de la publicación del han utilizado para defender la erección
ese continente mucho antes de lo que se artículo sobre el cretinismo, Lee Berger, de una nueva especie de homínido.
pensaba. Si están en lo cierto, los fósi- de la Universidad del Witwatersrand, en Por el contrario, Berger y sus colabo-
les de Flores serían uno de los descubri- Johannesburgo, y sus colaboradores radores opinan que esos rasgos pueden
mientos paleoantropológicos más impor- anunciaron el descubrimiento de unos surgir como efecto secundario de una
tantes de la historia, un hallazgo que huesos de humanos modernos de peque- evolución que conduce a la reducción
revolucionaría nuestra comprensión de ño tamaño, con una antigüedad de en- del tamaño. Sostienen que podría indi-
la evolución humana. tre 2900 y 1400 años, procedentes de car que LB1 fue un individuo patológi-
co de una población de humanos mo-
dernos de pequeño tamaño.
EN TORNO AL ADN
Los expertos criban y debaten en tor-
En el debate actual sobre la posición taxonómica del esqueleto diminuto del “hobbit” o LB1 no a esa gavilla de hipótesis. Dean Falk,
—su posible adscripción a una especie de homínido hasta ahora desconocida—, se tenía la de la Universidad estatal de Florida, y
esperanza de que el ADN pudiera resolver la pregunta. Pero según Svante Pääbo, experto en
Ralph Holloway, de la Universidad de
ADN fósil del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig, el análisis del ADN
mitocondrial tomado de los dientes de LB1 ha revelado secuencias genéticas idénticas a las Columbia, que han estudiado las tomo-
de los humanos modernos. En teoría, el resultado respaldaría la postura de los críticos, pero grafías y los moldes endocraneales de
en estos casos la práctica habitual es suponer que la muestra ha sido contaminada por el LB1, afirman que la pituitaria de este
AP PHOTO

ADN de alguno de los que manejaron los huesos. individuo es mucho más pequeña de lo
que sostienen los defensores de la hipó-

8 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


tesis del cretinismo. En abril, durante la 2. Ultimos estudios: El esqueleto del hobbit
reunión de la Asociación Norteameri- LB1 presenta una serie de rasgos primitivos,
cana de Antropología Física, Dean Falk entre ellos unas piernas cortas y una pelvis
rechazó el diagnóstico del síndrome de que se ensancha.
Laron, ya que muchos de los 33 rasgos
asociados a esta enfermedad no apare- Hasta los detractores del hobbit,
cían en LB1. como Robert B. Eckhart, de la Univer-
Además, William L. Jungers, de la sidad estatal de Pennsylvania, piensan
Universidad de Stony Brook, que ha es- que es fácil descartar el cretinismo y el
tudiado el esqueleto poscraneal de LB1, MOPD II. Sin embargo, Eckhart y otros
sostiene que en nuestro tiempo hay se- mantienen que el síndrome de Laron es
res humanos que tienen huesos con unas un diagnóstico posible. Para Eckhart,
dimensiones similares a las de los frag- el problema reside en que esta enferme-
mentos hallados en Palau, o menores, dad es muy compleja y la forma en que
“pero ninguno es tan bajo como los in- se manifiesta puede variar de un indi-
dividuos de Homo floresiensis”. Según viduo a otro. John Hawks, de la Uni-
Jungers, tampoco muestran el conjunto versidad de Wisconsin en Madison, opi-
de características primitivas del esquele- na que imponer la obligación de
to de LB1, como los huesos de la mu- encontrar los 33 síntomas imposibilita
ñeca de morfología primitiva y la pelvis una solución. Hay, dice, que basarse en
que se ensancha, asombrosamente pare- los datos predominantes.
cida a la pelvis fósil de 3,2 millones de
antigüedad del espécimen etíope Lucy. Kate Wong

Resistencia de Salmonella a los antibióticos


Junto con el desarrollo de resistencias bacterianas a sustancias antimicrobianas,
aumenta la incidencia y la gravedad de los episodios de salmonelosis humana

Tratamiento de la salmonelosis
L as enfermedades de transmisión ali-
mentaria, o “toxiinfecciones alimen-
tarias”, corresponden a las patologías que
iniciado un programa de control de Sal-
monella en huevos y ovoproductos. A pe-
sar de esos controles sanitarios, un estu-
En los últimos años, han aumentado la
incidencia y la severidad de los casos de
se producen por la ingestión de alimentos dio reciente de la Autoridad Europea de salmonelosis humana; ello dificulta su
contaminados por agentes biológicos o sus Seguridad Alimentaria (EFSA) realizado tratamiento. Desde los primeros años no-
toxinas. La salmonelosis sigue siendo una en varios países de la Unión Europea re- venta, aparecieron cepas de Salmonella
de las toxiinfecciones alimentarias más co- vela que el índice en España de conta- resistentes a un amplio espectro de agen-
munes. Cada año se detectan en todo el minación por Salmonella de huevos y pro- tes antimicrobianos, entre ellos los que
WILLIAM L. JUNGERS Universidad de Stony Brook (arriba); ROCKY MOUNTAIN LABORATORIES, NIAID, NIH (abajo)

mundo millones de casos; la enfermedad ductos avícolas sigue siendo uno de los se aplican en el tratamiento de enferme-
puede llegar a causar miles de muertos. más elevados de la comunidad europea. dades humanas graves. Esa resistencia,
Además, los costes terapéuticos relaciona-
dos con las infecciones por Salmonella
constituyen uno de los principales gastos
de salud pública en numerosos países.
La salmonelosis está causada por la
bacteria Salmonella, de la que se cono-
cen más de 2500 serotipos. Se conside-
ra una zoonosis, es decir, una enferme-
dad que se da en animales y que es
transmisible al hombre. Los huevos, la
carne de pollo y sus derivados constitu-
yen las principales vías de contagio. Tam-
bién la carne porcina entraña cierto ries-
go. Muchos otros alimentos, incluidos 1. Microscopía electrónica
los vegetales contaminados con abono o de Salmonella typhimurium (rojo)
estiércol, vehiculan la enfermedad. Des- invadiendo un cultivo celular.
de 2004, la administración española ha

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 9


Desarrollo de resistencias sistencia al ácido nalidíxico. Muy pocas
Las cepas de Salmonella han desarrollado oponen una vigorosa resistencia a las
resistencia sobre todo frente a las fluo- fluoroquinolonas; en esos casos pueden
roquinolonas. Esa es, por tanto, la resis- coexistir mutaciones en la girasa y alte-
tencia que más se ha investigado en los raciones en los mecanismos de transpor-
últimos años. Las fluoroquinolonas po- te de la membrana bacteriana.
seen una actividad bactericida; entran en Bajo el desarrollo de esas resistencias
el citoplasma bacteriano e inhiben la gi- subyacen fenómenos complejos, que de-
rasa, una enzima que participa en la re- penden del serotipo, la resistencia pre-
plicación del ADN bacteriano. Obstacu- via al ácido nalidíxico, la forma de ex-
liza, por tanto, la síntesis del material posición a la sustancia, las características
genético del microorganismo. Uno de del huésped y la estructura química de
2. Los huevos, la carne de pollo y sus los mecanismos de resistencia a ciertos los antibióticos.
derivados constituyen las principales vías antibióticos (quinolonas, betalactámicos, El elevado porcentaje de resistencias
de transmisión de la salmonelosis. tetraciclinas y cloranfenicol) se basa en aparecidas en cepas de Salmonella se ha
la disminución de la permeabilidad de asociado, en parte, al uso de agentes an-
que podría resultar del uso indiscrimi- la membrana celular: mediante la reduc- timicrobianos en el sector veterinario (la
nado de antimicrobianos en medicina ción de los canales de transporte que la adición de antibióticos al pienso consti-
humana, veterinaria y zootecnia, amena- atraviesan (porinas) se restringe la pene- tuye una medida preventiva común). Se
za con convertirse en un grave proble- tración intracelular de esas sustancias. han activado mecanismos de control. Los
ma de salud pública. Poco después de introducirse el uso programas de monitorización de la pre-
Entre los antibióticos que se utilizan del ácido nalidíxico, en los primeros años sencia de cepas resistentes prevén la co-
para tratar la salmonelosis encontramos sesenta del siglo pasado, aparecieron ce- lección de un gran número de cepas y
las cefalosporinas de tercera generación: pas de Salmonella resistentes a dicho el análisis de la sensibilidad de éstas fren-
cloranfenicol, ampicilina, amoxicilina y compuesto. Tal resistencia obedecía a una te a distintos antimicrobianos. En 1999
trimetoprim-sulfametazol. Se suministran mutación de la girasa, que impide al an- se fundó en España la Red de Vigilan-
por vía parenteral; sobre todo a niños tibiótico atacar la enzima y llevar a cabo cia de Resistencias Antibióticas en bac-
con infecciones graves. En adultos, se re- su acción bactericida. Se ha identifica- terias de Origen Veterinario, con el fin
comiendan las fluoroquinolonas, antimi- do, en el gen que codifica la girasa, la de coordinar el control y seguimiento de
crobianos derivados de las quinolonas, región que sufre esas mutaciones: QRDR, ese fenómeno a escala nacional.
cuyo principal representante es el ácido de “Quinolone-Resistance Determining
nalidíxico. Esos medicamentos presentan Region” (región que determina la resis- Chiara Seminati
buena tolerancia y absorción por vía oral. tencia a quinolonas). Numerosas cepas Depto. de Anatomía y Sanidad Animal,
Son más baratos, rápidos y fiables que de Salmonella presentan una limitada Facultad de Veterinaria,
fármacos anteriores. sensibilidad a las fluoroquinolonas y re- Universidad Autónoma de Barcelona

El fluido de esferas duras (r )


Un modelo que podría parecer demasiado abstracto
se aproxima mucho al comportamiento de fluidos reales

L a física estadística se propone pre-


decir o interpretar las propiedades
igual a la suma, para todas las parejas
posibles de partículas, del potencial in-
macroscópicas de sistemas formados por
muchísimas partículas, y hacerlo a partir
termolecular central. Central quiere de-
cir aquí que depende de la distancia en- r
de las propiedades de las partículas y de tre las dos partículas. Llámase potencial 1. Potencial de interacción intermolecular
las interacciones que experimenten entre a la función de la que se deriva la fuer- para el sistema de esferas duras.
sí y con otros agentes (con campos de za que una partícula ejercerá sobre otras
fuerza externos, por ejemplo). En el caso según la distancia a que se encuentren. que el diámetro de las esferas y cero en
de los fluidos, lo esencial es entender las El modelo más sencillo de la estruc- caso contrario (véase la figura 1).
razones por las que, en determinados in- tura de un fluido corresponde a un flui- La idea de representar un fluido con
tervalos de densidad y temperatura, es do de esferas duras. Formado por molé- un modelo de esferas duras se remonta
© FOTOLIA/RSESTER (arriba)

estable tal o cual fase del fluido. culas esféricas impenetrables, de un al tiempo de James Clerk Maxwell y Jo-
Una hipótesis útil que simplifica la cierto diámetro, entre las que no hay hannes van der Waals, el último tercio
descripción —no siempre aplicable, sin fuerzas de atracción. Expresado con tér- del siglo xix. La famosa ecuación de es-
embargo— consiste en suponer que, en minos técnicos, el potencial es en ese tado de este último, que permite enten-
los sistemas, la energía potencial total es modelo infinito para distancias menores der cualitativamente el fenómeno de la

10 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


GLOSARIO

+ cristal
Coeficiente de autodifusión. En

Fluido
Fluido Cristal una disolución, las moléculas disueltas
pasan de una zona donde su con-
ηf ηm ηcp centración sea mayor a otra donde
sea menor. Ese flujo es proporcional
al cambio de la concentración de un
ηg ηrcp punto a otro por unidad de distancia.
Vidrio La constante de proporcionalidad es el
coeficiente de difusión. El de auto-
2. Representación esquemática del diagrama de fases del sistema de esferas duras.
difusión difiere de éste en la medida
en que un porcentaje de cambio en la
condensación y la existencia de un pun- correspondiente a un cristal cúbico cen-
concentración del tipo de moléculas di-
to crítico líquido-vapor, se dedujo usan- trado en las caras, ηcp ≈ 0,74. También se sueltas de que se trate no corresponda
do ese modelo como representación de ha sugerido que en la región metaestable a un porcentaje de cambio idéntico en
la parte repulsiva de la interacción. puede haber una transición a vidrio en la capacidad de ese tipo de moléculas
Pese a la sencillez del modelo, no se ηg ≈ 0,56, en la que el sistema ya no es de interaccionar con los demás tipos
cuenta todavía con una expresión exac- fluido y pasa a una fase amorfa. La figu- presentes en la disolución.
ta para la ecuación de estado del sistema ra 2 resume estos dos comportamientos.
de esferas duras; muchos de los resulta- Durante mucho tiempo se pensó que Coloide. Mezcla en la que partículas
dos que se han obtenido para él provie- el sistema de esferas duras era sólo un pequeñas se dispersan en un medio
continuo.
nen de simulaciones con ordenador o de modelo teórico, pero recientemente se
aproximaciones razonables, empíricas o ha demostrado que las propiedades es- Diagrama de fases. Es una gráfica
semiempíricas. Cabe hacer notar que, en táticas y dinámicas de las suspensiones en la que se escogen las variables ter-
estos sistemas, además del diámetro de de esferas coloidales idénticas tienen mu- modinámicas adecuadas para describir
las esferas, existe otra escala de longitud cho en común con las de los fluidos de los distintos comportamientos de un
característica, la del espaciamiento pro- esferas duras. Esa coincidencia ha per- sistema físico. En el caso de fluidos,
medio entre las partículas. mitido investigar por vía experimental generalmente se trata de una gráfica
Ambas escalas suelen combinarse en estos sistemas, en particular su diagrama que en un eje representa la tempera-
un parámetro adimensional, la fracción de fases, que concuerda con la descrip- tura y, en el otro, la presión. En unas
de empaquetamiento η, que se define ción que acabamos de hacer del diagra- regiones del diagrama la sustancia
como la fracción del volumen total que ma de fases del fluido de esferas duras. será un líquido; en otras un sólido; y en
otras más un gas.
está ocupada por las esferas. Además, el Por otra parte, se trata de un punto de
sistema es “atérmico”: la forma del po- partida conveniente para el estudio del Fase. Comportamiento colectivo del
tencial de interacción no depende de la comportamiento termodinámico de ga- sistema que se da sólo entre ciertos
temperatura (la velocidad de las esferas). ses densos y de líquidos, ya que se sabe valores de sus variables. Por ejemplo,
Por ello, η es el único parámetro rele- que los fluidos reales se comportan como los estados sólido, líquido y gaseoso
vante para caracterizar el comportamien- fluidos de esferas duras a altas tempera- son fases.
to del sistema. turas y altas presiones. La razón de ello Metaestable. Un sistema que se
Lo que se sabe del diagrama de fases es que entonces dominan las fuerzas de encuentra en un estado distinto del
del sistema de esferas duras, información repulsión entre las moléculas. que le correspondería, en el equilibrio,
que en gran medida se ha obtenido de El modelo de esferas duras ayuda a por los valores de sus variables; por
simulaciones, es, en función de η, como entender los mecanismos preferentes de ejemplo, un líquido a una temperatura
sigue. Hay una fase fluida desde η = 0 transferencia de ímpetu y energía a esca- y una presión que caen por encima
hasta un punto de congelación en la molecular en fluidos moderadamente de la línea descrita en el diagrama de
η ≈ 0,494. Más allá de este punto, ca- densos. Y con él se han encontrado ex- fases por los puntos donde se produce
ben dos comportamientos. presiones explícitas para los coeficientes la transición de líquido a gas.
El primero es una extensión metaes- de viscosidad cortante y volumétrica, de Punto crítico. Las temperaturas y
table de la fase fluida anterior, con la que la conductividad térmica y de autodifu- presiones a las que se produce el paso
engarza de manera continua, y de la que sión de gases moderadamente densos de de líquido a gaseoso describen una
se conjetura que termina en un punto esferas duras. Estos coeficientes sirven línea en el diagrama de fases. El punto
correspondiente al empaquetamiento para hacer estimaciones razonables de las donde termina esa curva —más allá
máximo con ordenación aleatoria de las propiedades correspondientes en gases del cual ya no cabe distinguir entre
esferas, cuyo valor es ηrcp ≈ 0,64. reales. Y hay un interés reciente en usar fase líquida y fase gaseosa— es el
El segundo comportamiento (que es esferas duras inelásticas como un mode- punto crítico.
el de equilibrio) tiene una región de lo simple de medios granulares.
Viscosidad cortante, o de cizalla-
coexistencia fluido-sólido entre el punto
dura. La resultante de la aplicación de
de congelación y el punto de fusión lo- Mariano López de Haro
fuerzas paralelas al flujo, que tenderán
calizado en ηm ≈ 0,545. Pasado este pun- Centro de Investigación en Energía
a desplazar una parte del fluido para-
to, continúa en una fase sólida (las esfe- Universidad Nacional Autónoma de México
lelamente a otras.
ras están ordenadas), que termina en la (U.N.A.M.)
fracción de empaquetamiento máximo, Temixco, Morelos Viscosidad volumétrica. Aparece
en fluidos compresibles.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 11


12 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008
Etica del
CAMBIO CLIMATICO
¿Q ué deberíamos hacer con el cam-
bio climático? La cuestión toma un
cariz ético. La ciencia, incluida la
economía, puede ayudar a descubrir las causas
rrir a alambicadas filosofías. Todos estamos
capacitados para abordar los dilemas morales
que plantea el cambio climático. Por ejem-
plo, aceptamos (salvo algunas excepciones) el
Al sopesar nuestra
prosperidad y la
posibilidad de
y los efectos del cambio climático. También principio moral de que no se debe actuar en que el cambio
puede ayudar a discernir lo que se puede hacer interés propio si con ello lesionamos a otra
con el cambio climático. Pero lo que debemos persona. Cierto que a veces no se puede evi-
climático disminuya
hacer es ya una cuestión ética. tar infligir un daño, y puede ocurrir que se el bienestar de
No todas las cuestiones sobre lo que se dañe a otro por accidente o de una manera nuestros nietos, los
debe hacer son éticas. Por ejemplo, “cómo inadvertida. Pero si se ocasiona un perjuicio, economistas han
debe empuñarse un palo de golf ” no lo es. hay que compensar a la víctima.
La cuestión del clima, empero, lo es, porque El cambio climático causará daños. Olas de formar juicios
cualquier respuesta razonable debe ponderar de calor, tormentas e inundaciones que van a cargados de graves
intereses encontrados entre diferentes personas. matar o castigar a muchos. Enfermedades tro- consecuencias
Si el mundo actúa frente al cambio climático, picales, cuyo ámbito aumentará a medida que
algunos (mayormente los más pudientes de la el clima se torne más cálido y que se cobrarán morales
generación presente) van a tener que reducir más vidas humanas. Cambios en las pautas
sus emisiones de gases que provocan efecto de las lluvias que provocarán escasez local de JOHN BROOME
invernadero para evitarles a las generaciones alimentos y agua potable. Las migraciones
venideras una existencia precaria en un mundo humanas a gran escala como resultado de la
más caliente. Cuando se dan conflictos de crecida del nivel del mar y de otras zozobras
intereses, las cuestiones relativas a lo que se inducidas por el cambio climático dejarán en
debe hacer son siempre éticas. la penuria a muchos.
El cambio climático plantea una serie de Por ahora, los expertos no suelen arriesgar-
cuestiones morales. ¿Cómo deberíamos eva- se con previsiones cuantitativas, pero algunas CONCEPTOS BASICOS
luar quienes estamos hoy en vida el bienestar estadísticas sugieren la escala de los daños que
Q Las futuras generaciones sufri-
de las futuras generaciones, teniendo en causará el cambio climático. Se estima que la
rán la mayoría de los efectos
cuenta que dispondrán probablemente ola de calor europea de 2003 provocó 35.000
perniciosos del cambio climático
de más bienes que nosotros? Muchos, muertes. Las inundaciones de 1998 en China
global. Mas si la economía mun-
algunos vivos en estos momentos, damnificaron a unos 240 millones de personas.
dial crece, serán más ricas que
otros todavía por nacer, mori- La Organización Mundial de la Salud estima la nuestra.
rán a causa de los efectos del que ya en el año 2000 las muertes anuales
cambio climático. ¿Son todas resultantes del cambio climático habían su- Q La generación presente debe de-
las muertes malas por igual? perado la cifra de 150.000. cidir, guiada por los dictámenes
¿En qué grado son malas esas En el curso diario de la vida no dejamos de de los economistas, si reduce de
muertes tomadas en conjunto? generar emisión de gases con efecto invernade- manera perentoria los riesgos de
adversidades en ciernes o si deja
Mucha gente morirá antes de tener ro. Viajar en coche, utilizar energía eléctrica,
a nuestros descendientes, más
descendencia, de manera que el cam- comprar cualquier cosa cuya manufactura o
prósperos, habérselas con las
bio climático impedirá la existencia de transporte requiera energía, son actividades
contingencias por sí mismos.
niños que de otro modo nacerían. ¿Es que generan gases de efecto invernadero que
su existencia frustrada algo malo? Al emi- contribuyen al cambio climático. De ese modo, Q Los economistas no pueden
tir gases con efecto invernadero, ¿cometen lo que hacemos en pro de nuestro propio be- evitar las consideraciones éticas
los ricos una injusticia contra los pobres del neficio perjudica a los demás. Quizá por el al formular sus dictámenes.
mundo? ¿Cómo deberíamos reaccionar ante la momento no podamos evitarlo, ni en el pa- Q Incluso la pequeña probabilidad
posibilidad, pequeña pero real, de que el cam- sado supiésemos que era así. Pero el principio de una hecatombe a causa del
bio climático acabe en catástrofe mundial? moral elemental antes enunciado nos apremia
CHRIS GOULD

calentamiento global plantea


Muchas cuestiones éticas admiten respuestas a proponernos dejar de hacer tales cosas y a un problema con implicaciones
de sentido común. Rara vez se requiere recu- compensar a los damnificados. éticas.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 13


¿CUANTO NOS IMPORTA EL FUTURO?
Los economistas valoran a la EL DESCUENTO DE LOS BIENES FUTUROS. TUROS. El gráfico
La tasa de descuento de
baja los bienes que se obtendrán muestra el valor actual que les asignann los economistas a
Nicholas Stern, un 1,4 por
en el futuro con respecto a los unos bienes futuros que valgan en su momento un billón de ciento, les concede un valor
que se logran ahora, por el mero nto y del momento en
euros, en función de la tasa de descuento actual relativamente alto a
hecho de ser futuros y, en caso que esos bienes se reciban. los bienes que reciban las
de que la riqueza sea mayor en el generaciones venideras. A
porvenir, porque la satisfacción Un billón bienes de dentro de un siglo
de euros que valgan entonces un
que reportará entonces una mis-
billón de euros los valora
ma cantidad adicional de bienes hoy en 247.000 millones.
será menor que en la pobreza Por eso, Stern sostiene que
comparativa de hoy. Pero, ¿cómo 800.000 el mundo debería comenzar
se cuantifica la rebaja? La va- millones a invertir el 1 por ciento de
Descuento del 6% su producción total (lo que
riable correspondiente recibe el
Descuento
nto del 1,4% supone hoy unos quinientos
nombre de tipo, o tasa, de des- mil millones de dólares) en
cuento. Si es de un 6 por ciento 600.000 reducir los gases de efecto
anual, los que dentro de un año millones 497.0000 millones invernadero.
valdrán un billón de euros, se
valorarán hoy en sólo 940.000 La tasa del 6 por ciento que
millones. (Como los economistas adopta William Nordhaus
400.000
aplican la tasa de manera conti- millones le concede mucho menos
247.000 millones valor presente que la tasa
nua, en realidad su valor sería de
de Stern a los bienes adicio-
941,8 millones.) Nicholas Stern y
nales de las generaciones
William Nordhaus han alcanzado venideras. Un billón de
200.000
recientemente conclusiones muy millones euros en bienes de dentro
dispares, concretadas en las 50.000 millones de un siglo lo valora hoy
tasas de descuento que aplican, en sólo 2500 millones de
2500 millones
acerca de lo que deberíamos euros, demasiado poco
0 para justificar que se gasten
gastar hoy en bienes de los que inmediatamente grandes
sólo disfrutarán las generaciones Presente Dentro dee Dentro de cantidades para reducir los
50 años 100 años
venideras. gases de efecto invernadero.

El mismo principio indica también que dero. Tendremos que viajar menos y aislar mejor
nuestra actuación frente al cambio climáti- nuestras casas; comer menos carne y vivir con
co no es sólo una tarea de ajustar coste y menos lujos. El beneficio es la mejor vida que
beneficios, aunque en parte se trata de eso. tendrán las personas del mañana: no sufrirán
Supóngase que calculamos el beneficio que tanto los avances de los desiertos, ni la pérdida
obtendremos mis amigos y yo al prolongar de sus casas debido a la crecida del nivel del
una fiesta hasta altas horas de la madrugada, mar, ni por las inundaciones, las hambrunas o
y que resulta ser mayor que el menoscabo el deterioro general de la naturaleza.
causado a nuestra vecina por no dejarle dor- Sopesar los beneficios de algunas personas
mir. No se sigue que debamos celebrar la frente al coste que supone para otras es un
fiesta. De la misma manera, pensemos en un asunto ético. Ahora bien, muchos de los costes
proyecto industrial que ofrece un beneficio y beneficios de mitigar el cambio climático se
en el futuro próximo pero que emite gases presentan en términos económicos. Los econo-
de efecto invernadero que causarán un daño mistas disponen de métodos útiles para sopesar
a la gente durante decenios. Supongamos de costes y beneficios en casos complejos. La eco-
¿Cuánto nos nuevo que los beneficios exceden al costo. No
se sigue que el proyecto deba llevarse a cabo;
nomía puede venir aquí en ayuda de la ética.
No hace mucho, un informe reconocía que
debemos moralmente puede resultar incorrecto. Los que la economía de costes y beneficios encierra
se benefician no deben hacer recaer los costes criterios morales: el Stern Review on the Econo-
sacrificar hoy sobre quienes no se benefician. mics of Climate Change [Informe Stern sobre la
KENN BROWN Y CHRIS WREN/Mondolithic Studios

para mejorar economía del cambio climático], de Nicholas


Etica de costes y beneficios Stern y sus colaboradores, del Ministerio de
las vidas de unas Aun cuando sopesar los costes frente a los be- Hacienda británico. El informe Stern, que se
generaciones neficios no responda del todo a la cuestión de
lo que debe hacerse con el cambio climático,
centra sobre todo en comparar costes y benefi-
cios, llega a la conclusión de que los beneficios
venideras, que constituye una parte esencial de la respuesta. que se obtendrían reduciendo las emisiones
serán más ricas Los costes de mitigar el cambio climático son
los sacrificios que la generación actual tendrá
de gases con efecto invernadero sobrepasarían
con mucho el coste de la reducción. El trabajo
que la nuestra? que acometer para reducir los gases de inverna- de Stern ha provocado una fuerte reacción

14 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


entre los economistas. Por una doble razón.
En primer lugar, algunos economistas piensan
que las conclusiones económicas no deberían
derivarse de premisas éticas. En segundo lugar,
el informe aboga por actuaciones contunden-
tes e inmediatas para controlar las emisiones,
mientras que otros estudios económicos, tales
como el de William Nordhaus, de la Uni-
versidad de Yale, consideran que no es tan
urgente actuar.
Ambos aspectos guardan relación. La con-
clusión de Stern difiere de la de Nordhaus
en que Stern utiliza, por razones éticas, una dentro de un siglo o dos. Como Stern juzga 1. LA EROSION COSTERA PROVO-
“tasa de descuento” menor. Los economistas que el valor presente de esos beneficios futuros CA DESASTRES, como éste de la
devalúan los bienes venideros con respecto a es mucho mayor que el calculado por Nord- aldea de Shishmaref (en Alaska),
los actuales: les aplican un descuento. Cuanto haus, puede justificar que haya que gastar hoy causado por la merma de suelo
más tarde estén disponibles los bienes, más se para mitigar el cambio climático mucho más permanentemente congelado
los descuenta. La tasa, o tipo, de descuento dinero del que propone Nordhaus. (el permafrost) y del hielo mari-
establece la parte proporcional que hay que ir no que aplaca los efectos de las
descontando cada año al valor de unos bienes Un futuro más próspero tormentas. Ambos, efectos del
del futuro —en realidad, matemáticamente Mas empecemos por el principio: ¿por qué se cambio climático. Los paisanos
se usa una variable temporal continua— has- aplican tasas de descuento para calcular un se ven forzados a abandonar
las islas y a establecerse en el
ta obtener un valor que será el que hoy les valor presente de un bien futuro? Los bienes en
continente.
atribuiremos (como un tipo de interés, pero cuestión son productos materiales y servicios
en vez de calcular un valor futuro a partir que la gente consume: bicicletas, alimentos,
del presente se hace al revés; véase el recuadro servicios bancarios. Para calcular las consecuen-
“¿Cuánto nos importa el futuro?”). Nordhaus cias económicas del cambio climático se suele
aplica un descuento de aproximadamente un suponer que la economía mundial continua-
6 % anual; Stern, de un 1,4 %. Stern concede rá creciendo. En el porvenir se poseerán, en
así un valor actual de 247.000 millones de promedio, más bienes que hoy. Cuantos más
euros a bienes de 2108 que valgan entonces bienes se tienen, menos se valoran los que
un billón; Nordhaus, de sólo 2500 millones. ulteriormente se puedan conseguir; no carece,
Stern, pues, concede un valor presente casi pues, de sentido, siguiendo la lógica de la
100 veces mayor que Nordhaus a cualquier economía, aplicar un descuento para calcular
monto de costes o beneficios que se produzcan el beneficio que reportan. Tener un cuarto
dentro de 100 años. de baño supone un gran avance; un segundo
Esta diferencia entre las tasas de descuento cuarto de baño está bien, pero no nos cambia
aplicadas por ambos economistas basta para la vida. Los bienes poseen “un valor marginal
explicar las divergencias entre sus conclusio- decreciente”, diría un economista.
nes. La mayoría de los costes para controlar Pero podría haber una segunda razón, de
el cambio climático se tendrían que sufragar índole puramente ética, para aplicar un des-
en el futuro próximo; la generación presente cuento a los bienes que adquieran los ricos.
tendría que sacrificar parte de su consumo. Según la teoría del prioritarismo, un beneficio
Los beneficios se obtendrán en su mayor parte —por lo cual ha de entenderse en este caso el El autor
John Broome ocupa la cátedra
White de filosofía moral en la
LAS TEORIAS DE LOS Universidad de Oxford, y es
PRIORITARISMO UTILITARISMO
VALORES discrepan al titular del College Corpus Christi.
atribuir el valor social de Alto Anteriormente fue profesor de
Alto
una distribución equitativa economía en la Universidad de
de los bienes entre ricos y Pequeño aumento del valor social Bristol. También es miembro de
GABRIEL BOUYS AFP/GETTY IMAGES (costa de Alaska)

pobres. El prioritarismo le número de la Academia Británica


Valor social del bienestar
Valor social del bienestar

concede un mayor valor Gran aumento del valor social Mismo aumento y de la Real Sociedad de Edimbur-
del valor social
social a un incremento go, y miembro correspondiente
Mismo de la Real Academia Sueca de
dado del bienestar, si éste beneficio
se concentra en los más (aumento las Ciencias; dirige también un
pobres. El utilitarismo le de bienestar proyecto de investigación Lever-
personal) hulme. Entre sus obras se cuentan
asigna el mismo valor
Rico Mismo beneficio Weighing Goods, Counting the
social con independencia Pobre
Bajo Bajo Cost of Global Warming, Ethics
de cómo se distribuyan los Bajo Bienestar personal Alto Bajo Bienestar personal Alto out of Economics y Weighing
beneficios.
Lives.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 15


aumento del bienestar de una persona— tiene
menos valor social si lo alcanza un rico que
¿Qué es peor, que el mismo beneficio tenga para nosotros,
puesto que las gentes del mañana gozarán de
si ese mismo beneficio lo obtiene un pobre. la muerte de un mayor prosperidad que la nuestra. Pero si se
Esa doctrina ética les concede la prioridad
a las gentes menos prósperas. Pero según el
niño en 2018 abraza el utilitarismo, los beneficios de las
personas del futuro deberían valorarse igual
utilitarismo, teoría alternativa, todos los bene- o la muerte de un que los nuestros. El prioritarismo conduce,
ficios tienen el mismo valor, sin importar quién por tanto, a una tasa de descuento más alta;
los reciba. La sociedad simplemente debería niño hoy? el utilitarismo, a una más baja.
maximizar el bienestar total de las personas, El debate entre prioritaristas y utilitaristas
con independencia de cómo esté distribuido toma un derrotero curioso, incluso turbador,
el total en la población (véase el recuadro “Las en este contexto. La mayoría de los debates
teorías de los valores”). sobre las desigualdades se desarrollan entre los
¿Cuál debería ser la tasa de descuento? ¿Qué prósperos, que discurren acerca de los sacrifi-
determina la tasa a la que disminuye el valor cios que deben realizar en pro de los menos
presente de poseer bienes en el futuro? Eso favorecidos. Pero cuando pensamos en las gen-
depende, en primer lugar, de algunos factores tes del mañana, estamos cavilando acerca de
ajenos a la ética. Entre ellos, la tasa de creci- qué sacrificios debemos emprender nosotros,
miento de la economía, que establece a qué relativamente pobres, por ellos, relativamente
ritmo crecerá, en promedio, la riqueza de los ricos. Por lo general, el prioritarismo les exige
individuos del mañana respecto a los de hoy. a los países avanzados más que el utilitarismo.
En consecuencia, influye en cuánto menor será En este caso, les pide menos.
el beneficio que la gente obtendrá de ciertos
bienes materiales adicionales respecto al que La distancia temporal
hoy se derivaría de esos mismos bienes, ya Hay otra consideración ética que afecta tam-
que hace que esa adición sea sobre una base bién a la tasa de descuento. Algunos filósofos
mayor o menor. Un crecimiento rápido lleva piensan que nos debemos preocupar más de la
a una tasa mayor de descuento. gente que vive en una época cercana a nosotros
Ahora bien, la determinación del grado que de los que vivan en un futuro lejano,
en que deba devaluarse la riqueza adicional debido precisamente a esa distancia temporal.
cuanto mayor sea la que ya se tiene, encierra Si esos filósofos están en lo cierto, habría que
un dilema ético. El mismo dilema que lleva a aplicar un descuento al bienestar del futuro
la oposición entre prioritarismo y utilitarismo. justamente por radicar en el futuro. A esto
Según el prioritarismo, el valor que se conceda se le llama descuento puro. Lo cual implica
hoy a los beneficios que obtengan las perso- que le deberíamos dar menos importancia a
nas del futuro debería ser menor que el valor la muerte de un niño de 10 años dentro de

¿CUANTIFICAR LAS CATASTROFES?


E l cambio climático suscita cuestiones éticas mucho más graves
e importantes que dar con la tasa de descuento apropiada. Una de
ellas es la posibilidad de un percance devastador. La Comisión Intergu-
ineludible a la hora de establecer las políticas a seguir. Por poner un caso,
la Organización Mundial de la Salud ha elaborado una medida del “lastre
de la enfermedad”, que es el daño que causa a las personas, incluyendo el
bernamental del Cambio Climático incorpora en su último informe los daño que sufren quienes hayan muerto de ella. La OMS está aplicando la
estudios emprendidos para determinar el aumento de la temperatura medida para estimar el perjuicio causado por el cambio climático.
global a largo plazo en caso de que los gases de efecto invernadero en la Las catástrofes plantean una cuestión ética todavía más espinosa. Si la
atmósfera alcancen una capacidad de calentamiento equivalente a unas humanidad se extingue o se diezma, innumerables personas que podrían
550 partes por millón de dióxido de carbono (un nivel al que se espera haber existido nunca verán la luz. La ausencia de tanta humanidad en po-
llegar en pocos decenios). La mayoría de los estudios estiman que la tencia parece atroz. Pero el problema desconcierta. Si no existir es un daño,
probabilidad de que el aumento supere los 8 grados es de un 5 por ciento. es un daño que no sufre nadie, puesto que nadie está ahí para sufrirlo.
Las calamidades que causarían unas temperaturas tan altas, supondrían ¿Cómo puede haber un daño que no sufre nadie?
cierto riesgo —nadie sabe cuánto— de hecatombe para la población Algunos filósofos sostienen que no puede haberlo. Piensan que el único
humana, quizás incluso su extinción. Un suceso tal sería tan maléfico, que daño causado por la extinción o una gran merma de la población sería
incluso multiplicado por la pequeña probabilidad de que ocurra domina- el derivado de las consiguientes muertes prematuras. Otros filósofos no
ría todos los cálculos de los daños que puede causar el cambio climático. están de acuerdo; piensan que la inexistencia de los seres humanos con
Averiguar en qué grado sería pernicioso es un problema ético, urgente todas las probabilidades de venir al mundo en otro caso resultaría de suyo
pero muy difícil. realmente espantosa. Pero si están en lo cierto, deberían de todas formas
Por ejemplo, un hundimiento de la población significaría la muerte cuantificar lo horrenda que sería.
prematura de miles de millones de personas. Debería, pues, intentarse La cuestión sigue siendo uno de los problemas más arduos y vivamente
estimar hasta qué punto es malo, hablando en términos éticos, que debatidos en la filosofía práctica. Pero mientras no se dé con una respues-
una persona muera prematuramente. Puede parecer un planteamiento ta satisfactoria, será imposible juzgar adecuadamente hasta qué punto es
bárbaro, pero el valor de la vida humana ya es un elemento de juicio perjudicial el cambio climático.

16 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


un siglo que a la muerte de un niño de 10
años hoy. Una opinión contraria sostiene que
deberíamos ser imparciales en lo temporal,
recalcando que la fecha en la que ocurra un
daño no supone diferencia alguna en cuanto
a su valoración. Aplicar un descuento puro
ocasiona una tasa de descuento más alta; la
imparcialidad temporal da lugar a una tasa de ¿Acaso el mercado monetario pone de ma- 2. SECO COMO NUNCA, un clima
descuento más pequeña. nifiesto los juicios éticos de las personas sobre insólito, junto con el desvío de
Para determinar la tasa de descuento el bienestar del mañana? Me permito dudarlo. agua para riego, ha transfor-
correcta, por tanto, el economista debe dar Los datos muestran que, cuando la gente presta mado este antiguo embalse de
respuesta al menos a dos cuestiones éticas. y toma a crédito, con frecuencia valora menos Minqin (China) en un erial.
¿Qué actitud deberíamos abrazar, el priori- su propio bienestar futuro que su bienestar
tarismo o el utilitarismo? Y por otra parte, presente. La mayoría probablemente no somos
¿debemos aplicar un descuento puro o ser tan insensatos como para juzgar que nuestro
temporalmente imparciales? bienestar es menos valioso a una edad avan-
Estas cuestiones morales apelan a razones zada que en la juventud. Lo que pasa es que
profundas de filosofía moral. Las tesis de la nuestro comportamiento se limita a reflejar
filosofía moral raras veces son concluyentes, en nuestra impaciencia por gozar de un beneficio.
parte porque los sujetos suscriben intuiciones La impaciencia desbordará cualquier juicio
incoherentes. La falta de espacio me impide altruista que pudiéramos formarnos sobre el
presentar mis argumentos aquí. Sépase que bienestar de las futuras generaciones.
defiendo que el prioritarismo está equivocado Mas, por seguir con el argumento, admi-
y que deberíamos ser imparciales entre pasado tamos que el comportamiento mercantil de
y futuro. la gente refleje sus juicios de valor. ¿Cómo
pueden entonces sostener que adoptan una
¿Tasas de descuento de mercado? postura ética neutra los economistas que acep-
Stern llega a esas mismas conclusiones éticas. tan la tasa de descuento de mercado? Lo hacen,
Como ambas tienden a disminuir la tasa de supuestamente, por principios democráticos,
descuento, conducen —junto con los modelos dejando los juicios éticos al público en lugar
económicos de Stern— a la cifra del 1,4 %. La de tomarlos ellos mismos. Los economistas
consecuencia práctica es inmediata: el mundo que critican a Stern sostienen una postura
tiene que tomar medidas urgentes para con- democrática a ultranza, y le acusan de arro-
trolar el cambio climático. gancia al tratar de imponer sus propias ideas Bibliografía
Los economistas que se oponen a Stern no
niegan que sus conclusiones prácticas deriven
éticas a los demás.
Pero no comprenden lo que es la demo-
complementaria
de sus presupuestos éticos. A lo que se oponen cracia. La democracia requiere debate y deli- RATIONAL BEHAVIOR AND BAR-
GAINING EQUILIBRIUM IN GAMES
es a sus presupuestos éticos. Pero muchos de beración, además del voto. Los economistas, AND SOCIAL SITUATIONS. John C.
ellos rehúsan tomar una postura ética propia, incluido Stern, no pueden imponer sus ideas a Harsanyi. Cambridge University
aunque aboguen por una tasa de interés mayor nadie. Sólo pueden proponer recomendaciones Press, 1977.
que la de Stern. Tal como he explicado, la y argumentarlas. Determinar la tasa de des-
tasa de descuento correcta depende de consi- cuento correcta requiere una teoría compleja, y MANAGING THE GLOBAL COM-
MONS: THE ECONOMICS OF
deraciones morales. Entonces, ¿cómo pueden los miembros del público no podemos hacerlo CLIMATE CHANGE. William D.
justificar los economistas una tasa de descuento sin el dictamen de los expertos. El cometido Nordhaus. MIT Press, 1994.
sin adoptar una u otra postura ética? de los economistas en el proceso democrático
Lo hacen tomando su elevada tasa de es el de elaborar esa teoría. Deberían ofrecer A REVIEW OF THE STERN REVIEW
descuento del mercado monetario, donde argumentos convincentes. Deberían estar dis- ON THE ECONOMICS OF CLIMATE
CHANGE. Martin L. Weitzman en
las personas intercambian dinero del futuro puestos a entablar debates sobre los fundamen- Journal of Economic Literature,
por dinero del presente, y viceversa. Adoptan tos éticos de sus conclusiones. Luego, los que vol. 45, n.o 3, págs. 703-724;
como tasa de interés la del mercado monetario. formamos parte del público debemos alcanzar septiembre, 2007.
¿Cómo se justifica esto? nuestras propias decisiones con la guía de los
En primer lugar, algunos valores están de- expertos. Sin esa ayuda, nuestras elecciones CLIMATE CHANGE 2007. Cuarto
informe de la Comisión Inter-
terminados por los gustos de las personas, que no estarían bien sustentadas. gubernamental del Cambio Cli-
SINOPICTURES/PETER ARNOLD, INC.

los mercados reflejan. El valor relativo de las Una vez que se hayan tomado decisiones mático. Cambridge University
manzanas y las naranjas está determinado por siguiendo un proceso democrático, la sociedad Press, 2007.
gustos que quedan plasmados en el mercado puede actuar. No es ésa la tarea de los econo-
de la fruta. Pero el valor que debería conce- mistas. Sus recomendaciones son el punto de STERN REVIEW ON THE ECO-
NOMICS OF CLIMATE CHANGE.
derse al bienestar de las generaciones futuras partida del proceso, no el punto de llegada. Nicholas Stern et al. Cambridge
no está determinado por los gustos, sino por La verdadera arrogancia consiste en creerse University Press, 2007.
un juicio ético. árbitros del proceso democrático.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 17


El
origen cósmico
de la
flecha
del
tiempo
Un fundamento de la realidad
es la diferencia entre futuro y pasado.
Pero en la gran escala cosmológica,
podrían ser iguales
Sean M. Carroll

“A
lgo no cuadra en el universo.” Suena desde el pasado hacia el futuro, desempeña
extraña semejante declaración, un papel inconfundible en nuestra vida: es la
porque ¿con qué lo comparan los razón de que no podamos convertir una tortilla
cosmólogos para afirmarlo? Los años nos han en un huevo, de que el agua de un vaso no
aportado una clara intuición de qué sea “na- se convierta espontáneamente en cubitos de
tural” y qué no. Pero el universo que vemos, hielo, de que recordemos el pasado pero no
no nos lo parece. el futuro. Y el origen de la asimetría puede
No se entienda mal: los cosmólogos han remontarse hasta el orden que reinaba en el
creado un retrato muy acertado de la compo- universo a poco de la gran explosión. Cada
CONCEPTOS BASICOS sición del universo y de su evolución. Hace vez que se casca un huevo se está haciendo
14.000 millones de años, el cosmos era más cosmología observacional.
Q Las leyes de la física
caliente y denso que el interior de una estrella. Podría decirse que la flecha del tiempo es,
operan igualmente hacia
Desde entonces se viene enfriando y diluyendo de las características más evidentes del univer-
delante o hacia atrás en el
a medida que se expande el espacio. Así se so, la que más lejos se está de explicar. Hay
tiempo, pero sólo se obser-
va que el tiempo avance
explican casi todas las observaciones cósmicas. cada vez más razones, sin embargo, para pensar
en una dirección: hacia el Pero cierto número de características peculia- que nos remite a un espaciotiempo mucho
futuro. ¿Por qué? res, sobre todo del universo más temprano, mayor que el que observamos: seríamos parte
indican que no lo sabemos todo, que ha de de un multiverso cuya dinámica explicaría los
Q Para hallar una explicación haber mucho más. innaturales detalles de nuestro entorno.
se ha de indagar en la Entre los aspectos antinaturales del universo
prehistoria del universo,
en un tiempo anterior a la
sobresale uno: la asimetría del tiempo. Las Entropía
leyes físicas microscópicas de las que dimana Los físicos resumen el concepto de la asimetría
gran explosión. Nuestro
el comportamiento del universo no distinguen del tiempo con la segunda ley de la termo-
universo podría ser parte
de un multiverso mucho
entre pasado y futuro. Sin embargo, el uni- dinámica: la entropía de un sistema cerrado
mayor, dotado de simetría
verso temprano, homogéneo, denso y caliente, nunca disminuye. La entropía es una medida
temporal considerado en era muy distinto del que contemplamos hoy, del desorden de un sistema. En el siglo xix,
su conjunto. El tiempo frío, diluido y grumoso. El universo empezó Ludwig Boltzmann formuló la entropía como
KENN BROWN

podría correr hacia atrás con un alto nivel de orden y desde entonces la diferencia entre el microestado de un objeto
en otros universos. se ha ido haciendo cada vez más caótico. La y su macroestado. Si quisiéramos describir una
asimetría del tiempo, la flecha que apunta taza de café, seguramente nos referiríamos a su

18 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 19
macroestado: la temperatura, la presión y otras los estados de baja entropía son escasos. Inclu-
El autor propiedades generales. El microestado consiste so aunque supusiésemos que nuestro universo
Sean M. Carrol es investigador en la posición precisa y la velocidad de cada tiene hoy una entropía media, no explicaríamos
asociado de física del Instituto uno de los átomos del líquido. Muchos mi- que la entropía fuera todavía menor antes.
Tecnológico de California. Su croestados distintos pueden corresponder a un De todas las posibles condiciones iniciales que
trabajo cubre la cosmología, la macroestado particular, único: se podría mover pudieron haber evolucionado hacia un universo
física de partículas y la teoría de
la relatividad general de Einstein,
un átomo de aquí allá y nadie se percataría si como el nuestro, una aplastante mayoría habría
y en particular la energía oscura. sólo se observasen las escalas macroscópicas. tenido una entropía más alta, no más baja
La entropía es el número de microestados [véase “La flecha del tiempo”, por David Layzer;
diferentes de un mismo macroestado. (Técni- Temas Investigación y Ciencia, n.o 16].
camente, es el número de dígitos, el logaritmo, En otras palabras: el verdadero desafío no
de ese número.) Por tanto, hay muchas más consiste en explicar que la entropía del uni-
posibilidades de organizar cierto número de verso vaya a ser mayor mañana que hoy, sino
átomos en una configuración de alta entropía en explicar que la entropía fuese menor ayer y,
que en una de baja entropía. Imagínese que aún mucho menor, anteayer. Se puede seguir
se derrama leche en el café. Existe una infi- esta lógica hasta el comienzo de los tiempos en
nidad de maneras de distribuir las moléculas nuestro universo observable. Al final, corres-
de modo que la leche y el café se mezclen ponde a la cosmología resolver el problema
por completo, pero hay muy pocas de que de la asimetría del tiempo.
las moléculas se organicen de tal forma que
la leche y el café se separen. La mezcla tiene El desorden del vacío
una alta entropía. El universo temprano constituía un lugar pe-
Desde este punto de vista, no sorprende culiar. Todas las partículas que componen el
que la entropía aumente con el tiempo. Los universo que hoy conocemos estaban apiñadas
estados de alta entropía sobrepasan en nú- dentro de un volumen extraordinariamente
mero a los de baja entropía; casi cualquier denso y caliente. Más importante aún: estaban
cambio en el sistema terminará en un estado distribuidas de manera bastante homogénea
de mayor entropía sencillamente por azar. Esa por el pequeño volumen. En promedio, la
es la razón de que la leche se mezcle con el densidad variaba de sitio a sitio en sólo una
café, pero nunca se segregue. Aunque es fí- parte en 100.000. Con el tiempo, el universo
sicamente posible que todas las moléculas de se expandió y se enfrió. El empuje de la gra-
la leche hagan por agruparse, estadísticamente vedad incrementó las diferencias. Las regiones
es muy improbable. Si hubiera que esperar a que contenían más partículas dieron paso a
que ocurriese por sí solo, se debería aguardar las estrellas y las galaxias; las regiones con
mucho más tiempo que la edad actual del menos partículas se despejaron para formar

CORTESIA DE GETTY IMAGES: RICHARD DRURY (huevo entero); GRAEME MONTGOMERY (cascado); JAN STROMME (roto por la mitad);
universo observable. La flecha del tiempo no huecos vacíos.
es más que la tendencia de los sistemas a evo- Sin duda, la gravedad ha desempeñado una

MICHAEL ROSENFELD (mitad con yema); JONATHAN KANTOR (yema fuera y huevo roto); DIAMOND SKY IMAGES (huevo duro)
lucionar hacia uno de los numerosos estados función crucial en la evolución del universo.
naturales de alta entropía. Por desgracia, cuando la gravedad entra en
Pero dar razón de que los estados de baja el juego no entendemos bien la entropía. La
entropía evolucionen hacia estados de mayor gravedad surge de la forma del espaciotiempo,
entropía no explica que la entropía aumente pero nos hallamos lejos de haber alcanzado un
en nuestro universo. La pregunta que persiste conocimiento exhaustivo del espaciotiempo,
es: ¿por qué era pequeña la entropía en un objetivo perseguido por la teoría cuántica de
principio? Parece bastante antinatural, ya que la gravedad. La entropía de un fluido guarda

LA ENTROPIA EN LA COCINA
Un huevo crudo sirve de ejemplo de la asimetría del tiempo: fácil de que de no romperse. En la jerga de los físicos, un huevo roto tiene
cascar, no se repara por sí solo. Hay muchas más formas de romperse mayor entropía.

Millones de formas
Varias formas de rajarse de romperse

Una sola forma


de permanecer
intacto

20 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


relación con el comportamiento de las molécu- Cuando se maximiza la entropía en un
las que lo forman; en cambio, se desconoce la volumen donde actúa la gravedad, el resul-
composición del espacio y, con ello, se ignora tado es un agujero negro. En los años seten-
qué microestados gravitatorios corresponden ta del pasado siglo, Stephen Hawking, de
a un macroestado particular. la Universidad de Cambridge, confirmó la
Poseemos, en cambio, cierta idea de la evo- audaz idea de Jacob Bekenstein, ahora en
lución de la entropía (véase el recuadro “¿Qué la Universidad Hebrea de Jerusalén, de que
le hace la gravedad a la entropía?”). Cuando la los agujeros negros encajaban en la segunda
gravedad es despreciable, como en la taza de ley. Al igual que los objetos calientes para
café, una distribución uniforme de partículas cuya descripción se formuló en un principio
muestra una alta entropía. Esa condición es la segunda ley, los agujeros negros emiten
un estado de equilibrio. Incluso al irse redis- radiación y tienen entropía, mucha entropía.
tribuyendo las partículas, se hallarían ya tan Un único agujero negro con una masa de
íntimamente mezcladas, que nada parecería un millón de soles, como el que reside en el
cambiar a nivel macroscópico. Pero si la gra- centro de nuestra galaxia, tiene 100 veces más
vedad cuenta y el volumen está fijado, una entropía que todas las partículas comunes del
distribución homogénea presentará una baja universo observable.
entropía. En ese caso, el sistema se encuentra Los agujeros negros se evaporan con el
muy lejos del equilibrio. La gravedad hace que tiempo, emitiendo una radiación llamada
las partículas se agrupen en estrellas y galaxias. de Hawking. Un agujero negro no posee la
De ese modo, la entropía aumenta considera- cantidad más alta de entropía posible; sólo
blemente, de acuerdo con la segunda ley. la mayor entropía que se puede almacenar

¿QUE LE HACE LA GRAVEDAD A LA ENTROPIA?


Depende de la situación el que la entropía sea baja o alta. La alta entropía gravedad, evolucionará hasta crear un grumo. La ley del incremento de la
de un sistema se identifica a partir de su evolución en el curso del tiempo. entropía establece entonces que el grumo tiene mayor entropía, pese a
Por ejemplo, si un gas difuso, suficientemente frío, siente el empuje de la que a primera vista parezca más ordenado (de menor entropía).

BAJA ENTROPIA ALTA ENTROPIA

∙ Sin gravedad Las moléculas se esparcen


∙ Volumen fijado
Cuando la gravedad es des-
preciable, el gas de un recinto
presentará baja entropía si se
agrupa en una de las esquinas
y mayor si se esparce por
todo el lugar. La dispersión
aumenta la entropía.

∙ La gravedad actúa Las moléculas se agrupan El agujero negro alcanza


∙ Volumen fijado un equilibrio con el gas
circundante
Si la gravedad cuenta, sucede
todo lo contrario: el gas, cuan-
do se contrae, incrementa su
entropía hasta crear un agujero
negro. Por tanto, un gas con
gravedad tiende a contraerse
y no a esparcirse. El agujero
negro podría sobrevivir para
siempre en equilibrio con su
entorno.

∙ La gravedad actúa Se forma un agujero


∙ Volumen en expansión negro que se evapora

Si el recinto aumenta de
tamaño, el gas colapsará y
formará un agujero negro,
pero luego el agujero se
LUCY READING-IKKANDA

evaporará. El gas que deje


tras de sí tendrá una entropía
cada vez mayor a medida que
se vaya enrareciendo.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 21


dentro de un determinado volumen. El volu- PREGUNTAS Pasado frente a futuro
men del espacio, no obstante, parece crecer sin El rasgo más llamativo de esta historia es la
límite en el universo. En 1998 se descubrió, FRECUENTES pronunciada diferencia entre el pasado y el
además, que la expansión cósmica se acelera. SOBRE LA FLECHA futuro. El universo empieza con un estado de
La explicación más sencilla la proporciona la DEL TIEMPO, PARTE I muy baja entropía: partículas agrupadas ho-
presencia de energía oscura, una forma de Si la entropía aumenta siempre,
mogéneamente. Evoluciona hacia un estado de
energía que existe incluso en el espacio vacío ¿por qué se forman objetos de entropía intermedia: la distribución grumosa
y no se diluye con la expansión. No es la baja entropía, como un huevo? La de estrellas y galaxias que observamos a nuestro
única explicación posible para la aceleración ley de la entropía se aplica a sistemas alrededor. Finalmente, alcanzará un estado de
cósmica, pero han fracasado los intentos por cerrados. No prohíbe el decremento alta entropía: un espacio casi vacío con alguna
dar con una idea mejor. de la entropía en sistemas abiertos. que otra partícula perdida de baja energía.
Una gallina recibe energía y realiza
Si la energía oscura no se diluye, el uni- ¿Por qué difieren tanto el pasado y el futu-
un gran esfuerzo para producir un
verso se expandirá para siempre. Las galaxias huevo.
ro? No es suficiente con proponer una teoría
lejanas desaparecerán de nuestra vista [véase de condiciones iniciales, una razón de que el
“¿El fin de la cosmología?”, por Lawrence ¿No tienen algunos procesos de universo empezase con baja entropía. Tal y
M. Krauss y Robert J. Scherrer; Investiga- partículas una flecha del tiempo como apuntó Huw Price, de la Universidad de
ción y Ciencia, mayo de 2008]. Las que intrínseca? Las desintegraciones de Sydney, cualquier explicación de las condicio-
no, colapsarán en agujeros negros, que a su algunas partículas elementales, por nes iniciales debería también poderse aplicar
vez se evaporarán en medio de la oscuridad. ejemplo los kaones neutros, suceden a las condiciones finales; de lo contrario se
con mayor frecuencia en una
Sólo quedará un universo vacío. Entonces, y estaría suponiendo de partida lo mismo que
dirección del tiempo que en otra. (Los
sólo entonces, el universo habrá alcanzado su físicos no necesitan retroceder en el se intenta probar: que el pasado fue especial.
máxima entropía. Permanecerá en equilibrio, tiempo para observar esta asimetría; O se admite que la fuerte asimetría del tiempo
y no pasará mucho más. la infieren de los experimentos.) es una característica del universo que escapa
Puede resultar extraño que el espacio vacío A diferencia de lo que acontece con a cualquier explicación, o se ha de profun-
contenga tal cantidad de entropía. Suena como el crecimiento de la entropía, esos dizar más en el conocimiento del espacio y
si se dijera que el escritorio más desorganizado procesos son reversibles y no del tiempo.
justifican, pues, la flecha del tiempo.
del mundo fuera uno completamente vacío. La El modelo estándar de la física de
Muchos cosmólogos han intentado atribuir
entropía trata de los microestados; a primera partículas no parece ayudar en la la asimetría del tiempo a la inflación cósmi-
vista, un espacio desierto no tiene ninguno. En explicación de la baja entropía del ca. La inflación es una explicación atractiva
realidad, sin embargo, en el vacío hay muchos universo temprano. de muchas propiedades básicas del universo.
microestados: los microestados cuanticogravi- En el marco de ese modelo, el universo muy
tatorios del tejido mismo del espacio. No se temprano (o al menos parte de él) no contenía
conocen con precisión tales estados, ni cuá- partículas, sino una forma temporal de energía

LUCY READING-IKKANDA (línea del tiempo)


les son los microestados relacionados con la oscura con una densidad mucho mayor que
entropía de un agujero negro; pero sí se sabe la energía oscura de hoy. Esa energía oscura
que en un universo en aceleración la entropía hizo que la expansión del universo se acele-
dentro de un volumen observable se aproxima rara de manera extraordinaria, tras lo cual se
a un valor proporcional al área de sus fronteras. convirtió en materia y radiación, dejando tras
Es sin duda una cantidad ingente de entropía, de sí una brizna de energía oscura que hoy
mucho mayor que la asociada a la materia que vuelve a adquirir importancia. El resto de la
haya dentro del mismo volumen. historia de la gran explosión, del homogéneo

RESTAURACION DE LA SIMETRIA DEL TIEMPO


De acuerdo con el modelo estándar de la cosmología, el universo era al evoluciona de una baja a una alta entropía, condición final que los físicos
principio un gas casi uniforme y terminará siendo un espacio vacío; en resumen, denominan de “muerte térmica”. Modelo que, sin embargo, no explica qué dio

Prehistoria

Espacio casi vacío. Los campos cuánticos de una El espacio experimenta inflación. La inflación termina y llena el espacio Los grumos
región fluctúan. de un gas primordial casi uniforme. dan paso
a las galaxias.

22 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


gas primordial a las galaxias y a lo que venga del todo improbable. En el momento de la
después, es un simple corolario. inflación, nuestro universo observable medía
La motivación original de la inflación era menos de un centímetro. De manera intuitiva,
proporcionar una explicación sólida de las una región tan exigua no debe tener muchos
condiciones finamente ajustadas del universo microestados, por lo que no es imposible que
temprano; en concreto, de la densidad tan el universo tropezara por accidente con un
constante de la materia entre regiones muy microestado que engendrase la inflación.
alejadas. La aceleración, guiada por la energía Pero se trata de una intuición falsa. El uni-
oscura temporal, uniformiza el universo casi verso observable temprano, aun cuando sólo
a la perfección. La anterior distribución de fuera de un centímetro de diámetro, poseía
materia y energía no cuenta; una vez comienza idéntico número de microestados que el uni-
la inflación, se elimina toda traza de las con- verso observable de hoy día. De acuerdo con
diciones previas y se da paso a un universo las reglas de la mecánica cuántica, el número
temprano caliente, denso y homogéneo. total de microestados de un sistema nunca
El paradigma de la inflación ha tenido éxi- cambia. (La entropía no aumenta porque lo
to en muchos aspectos. La predicción de las PREGUNTAS haga el número de microestados, sino porque
pequeñas desviaciones con respecto a la uni-
formidad perfecta concuerda con las variacio-
FRECUENTES, los sistemas terminan de manera natural en los
macroestados más genéricos que sea posible.)
nes de densidad del universo observadas. Sin PARTE II De hecho, el universo temprano es el mismo
embargo, en lo que se refiere a la asimetría del ¿No tiene la mecánica cuántica sistema físico que el universo final. Uno evo-
tiempo, los cosmólogos tienden cada vez más una flecha del tiempo? De acuerdo luciona hacia el otro.
a pensar que este paradigma resulta engañoso, con la interpretación ordinaria de la De todas las formas posibles en que los
mecánica cuántica, la medida de un
por razones que Roger Penrose, de la Univer- distintos microestados del universo se agrupan,
sistema hace que su función de onda
sidad de Oxford, y otros han indicado. Para “colapse”. Ese proceso es asimétrico
sólo una pequeñísima fracción corresponde
que el proceso opere de la forma requerida, en el tiempo. Pero la razón por la que a la configuración uniforme de una energía
la energía oscura ultradensa hubo de alcanzar las funciones de onda colapsan y oscura ultradensa Y empaquetada dentro de un
una configuración muy específica. Su entropía nunca invierten el colapso es la volumen diminuto. Las condiciones necesarias
tuvo que ser bastante inferior a la entropía del misma por la que los huevos se para que se inicie la inflación, muy particula-
gas denso y caliente en que terminó convir- rompen y nunca se recomponen; a res, describen una configuración de muy baja
saber, porque el colapso aumenta la
tiéndose. Lo que significa que la inflación no entropía. Si de manera aleatoria se eligieran
entropía del universo. La mecánica
soluciona nada: intenta “explicar” un estado de cuántica no ayuda a explicar por qué configuraciones del universo primitivo, resul-
entropía pequeña y atípica (gas denso, caliente la entropía era menor en un principio. taría muy improbable que se acertara con las
y uniforme) mediante un estado anterior de condiciones adecuadas para la inflación. La
entropía aún más baja (una parcela del espacio ¿Por qué recordamos el pasado inflación no explica por sí misma por qué el
dominada por la energía oscura ultradensa). y no el futuro? Para formar un universo temprano presenta una baja entropía;
Sencillamente, la inflación traslada la cuestión recuerdo fiable se necesita un pasado lo presupone desde el principio.
un paso atrás: ¿por qué hubo inflación? ordenado; esto es, de baja entropía.
Una de las razones por las que muchos
Si la entropía fuera alta, casi todos
los “recuerdos” constituirían
Un universo de tiempo simétrico
cosmólogos dan la inflación como razón de la fluctuaciones aleatorias sin nada que Por tanto, la inflación no ayuda a resolver
asimetría del tiempo estriba en la configura- ver con lo que de verdad sucedió en el misterio del porqué de la diferencia en-
ción inicial de la energía oscura, que no parece el pasado. tre pasado y futuro. Una estrategia valiente

lugar al estado de baja entropía. La hipótesis del autor añade una prehistoria. estrellas y las galaxias es una desviación temporal de su condición habitual de
El universo se inició siendo un vacío y terminará vacío; la aparición de las equilibrio. (Esta figura es esquemática; no muestra la expansión del espacio.)

El universo de hoy. La expansión acelerada lleva las Toda galaxia colapsa en un agujero El espacio está casi vacío.
galaxias más allá de lo visible. negro, que se evapora en un gas difuso.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 23


y sencilla consiste en atreverse a pensar que adecuadas, una de estas parcelas experimentaría
quizás el pasado muy lejano no difiera del inflación y formaría un universo, un universo
futuro. Tal vez el pasado remoto, igual que bebé. Nuestro universo podría ser un vástago
el futuro, sea un estado de alta entropía. En de algún otro universo.
cuyo caso, el estado caliente y denso que se De manera superficial, esta situación guarda
ha venido llamando “universo temprano” no cierta semejanza con la inflación estándar. Aquí
sea en realidad el verdadero comienzo del uni- también se supone que una parcela de energía
verso, sino un estado transitorio entre varias oscura ultradensa surge por casualidad y genera
etapas de la historia. la inflación. La diferencia radica en la natura-
Algunos cosmólogos consideran que el uni- leza de las condiciones iniciales. En el modelo
verso sufrió una especie de rebote. Antes de de la inflación, la parcela aparece dentro de un
rebotar, el espacio se estaba contrayendo. No universo con intensas fluctuaciones, la inmen-
se contrajo en un punto de densidad infinita, sa mayoría de las cuales no conduce a nada
porque nuevos principios físicos —la grave- que se parezca a la inflación. Habría sido más
dad cuántica, las dimensiones extra, la teoría probable que una fluctuación llevase el uni-
de cuerdas y otros fenómenos exóticos— lo verso directamente hacia una gran explosión
evitaron en el último minuto. Invirtieron la caliente, sin pasar por el estado inflacionario.
tendencia: lo percibimos ahora como la gran Sin duda, en lo que concierne a la entropía
explosión. Interesante sin duda, pero los cos- resulta incluso más probable que el universo
mólogos del rebote no explican la flecha del fluctuara directamente hacia la configuración
tiempo. O bien la entropía crecía al alcanzar actual, saltándose los últimos 14.000 millones
el universo el punto decisivo —en cuyo caso de años de evolución cósmica.
la flecha del tiempo se extiende infinitamente En el nuevo modelo, el universo preexistente
lejos en el pasado—, o bien la entropía dis- nunca fluctuó aleatoriamente; se encontraba en
minuía, en cuyo caso se dio una condición un estado muy concreto: el espacio vacío. Lo
antinatural de baja entropía en mitad de la que esta teoría propone —y ha de ser proba-
historia del universo (en el rebote). Sea como do— es que el mecanismo más probable para
sea, de nuevo se pasa por alto la razón de crear universos como el nuestro, a partir de
que la entropía fuera pequeña en la vecindad un tal estado anterior, consiste en atravesar un
de la “gran explosión” originaria. período de inflación, no en llegar a ser como
En cambio, supóngase que el universo co- es directamente, por una fluctuación. En otras
menzó en un estado de alta entropía, su estado palabras, nuestro universo es una fluctuación,
más natural. Un buen candidato para dicho es- pero no una fluctuación aleatoria.
tado es el espacio vacío. Al igual que cualquier
otro estado de alta entropía, la tendencia del Opmeit led ahcelf
espacio vacío consiste en permanecer tal cual, Ese modelo, propuesto en 2004 por Jennifer
invariable. Por lo que el problema se plantea Chen, de la Universidad de Chicago, y por
ahora en los términos siguientes: ¿cómo nació el autor proporciona una solución atrevida
nuestro universo actual de un espaciotiempo al problema del origen de la asimetría del
desolado e inactivo? El secreto podría estribar tiempo en nuestro universo observable: sólo
PREGUNTAS en la existencia de la energía oscura. vemos una pequeñísima parcela de un todo
FRECUENTES, En presencia de la energía oscura, el espacio imponente, en cuyo inmenso panorama existe
vacío no está completamente vacío. Las fluc- una completa simetría del tiempo. La entropía
PARTE III tuaciones de los campos cuánticos dan paso puede crecer sin límite mediante la creación
¿Se puede verificar la teoría del a temperaturas muy bajas, menores que la de nuevos universos bebé.
multiverso? La idea de que el temperatura del universo actual, sin alcanzar Lo mejor es que esta historia se puede contar
universo se extiende mucho más allá el cero absoluto. Todos los campos cuánticos hacia delante y hacia atrás en el tiempo. Imagí-
de lo que se puede ver no constituye
experimentan fluctuaciones térmicas ocasiona- nese que empezamos con un espacio vacío en
una teoría en sentido riguroso. Se
trata de una predicción de ciertas les en un universo como éste. Lo que significa un momento cualquiera y que observamos su
teorías de la mecánica cuántica y la que no hay una inactividad total; si se espera el evolución hacia el futuro y hacia el pasado (en
gravedad. No parece fácil probarla. tiempo suficiente, aparecerán partículas sueltas los dos sentidos, ya que no se presupone una
Pero todas las teorías de la física nos e incluso colecciones sustanciosas de partículas flecha unidireccional del tiempo). Los universos
llevan más allá de lo que se ve. Por que terminarán su existencia dispersándose bebé empiezan su existencia en las dos direc-
ejemplo, el modelo que mejor de nuevo en el vacío. (Se trata de partículas ciones del tiempo, vaciándose cada vez más
explicar el origen de las estructuras
cósmicas, el universo inflacionario,
reales, no de las partículas “virtuales” de corta y dando a luz a más bebés propios. A escalas
exige tener en cuenta las condiciones vida que surgen en el espacio vacío incluso sin ultragigantes, un multiverso se mostraría esta-
de antes de la inflación. energía oscura.) dísticamente simétrico con respecto al tiempo;
Gracias a las fluctuaciones, podrían venir tanto el pasado como el futuro engendrarían
a existir pequeñas parcelas de energía oscura nuevos universos, que proliferarían sin límite.
ultradensa. Cuando se diesen las condiciones Cada uno de ellos tendría una flecha del tiem-

24
La historia del universo observable
Ofrecemos una serie cronológica de sucesos importantes de la historia Q El gas y el polvo colapsan de vez en cuando. Así se forman estrellas,
de nuestro universo observable, según dicta la cosmología prevalente: que se distribuyen en galaxias alrededor de los agujeros blancos.
Q El espacio está vacío, salvo por una pequeña cantidad de energía del Q Al igual que antes los agujeros blancos, las estrellas reciben radiación
vacío y alguna partícula ocasional, de larga longitud de onda, creada que converge en su interior. Con la energía de esta radiación convier-
por las fluctuaciones de los campos cuánticos que bañan el espacio. ten los elementos pesados en elementos más ligeros.
Q Súbitamente, una radiación de alta intensidad procedente del todo el Q Las estrellas se disipan en gas, que se diluye por el espacio; la materia,
universo se concentra en un punto del espacio, el centro de la estructu- como un todo, sigue apiñándose, se adensa.
ra esférica de esa radiación, donde se origina así un “agujero blanco”.
Q El universo, cada vez más denso y caliente, no deja de contraerse hasta
Q El agujero blanco crece hasta alcanzar una masa miles de millones de sufrir un “gran prensado”.
veces la solar, mediante el acrecimiento de radiación adicional a una
temperatura siempre en descenso.
Huelga decir que ésta no es la manera habitual de describir la historia
Q Otros agujeros blancos se aproximan, desde miles de millones de años-
del universo; se trata de la secuencia ordinaria de sucesos relatada
luz de distancia. Forman una distribución homogénea y se avanzan
empezando por el final. Pero las leyes de la física operan igualmente bien
lentamente los unos hacia los otros.
hacia delante y hacia atrás en el tiempo. Por tanto, esta secuencia es tan
Q Los agujeros blancos empiezan a perder masa: expulsan gas, polvo y legítima como la habitual. Sirve al propósito de demostrar cuán improba-
radiación hacia su entorno. ble es la historia de nuestro universo observable.

po, pero la mitad mostraría una flecha opuesta de la estructura del espaciotiempo a escalas
con respecto a la otra mitad. ultragrandes. Lo que nos enseña es que una
La idea de un universo con una flecha del particularidad extraordinaria de nuestro cos-
tiempo hacia atrás resulta alarmante. Si nos mos —la flecha del tiempo que surge de la
topásemos con alguien de semejante universo, baja entropía del universo temprano— pue-
¿nos recordaría el futuro? Por suerte, no hay pe- de informarnos de la naturaleza del universo
ligro de un encuentro como ése. En el modelo inobservable.
que describimos, los únicos lugares donde el Está bien disponer de una concepción que
tiempo parece correr hacia atrás están alejadí- encaje con los datos, pero los cosmólogos que-
simos en nuestro pasado, más aún que la gran remos más: perseguimos que todo tenga sen-
explosión. En medio hay un inmenso espacio tido. Nos negamos a aceptar las propiedades
del universo donde el tiempo no transcurre en extrañas de nuestro universo a beneficio de
absoluto; apenas si hay materia y la entropía no inventario. La intensa asimetría del tiempo
evoluciona. Cualquier ser que residiese en una del cosmos observable parece apuntar a que
región de tiempo invertido no nacería viejo y hay algo más profundo; parece un indicio del
moriría joven, ni le pasaría cosa alguna fuera funcionamiento último del espaciotiempo. La
de lo común. El tiempo transcurriría para él tarea de los cosmólogos, como físicos, es la de
de una manera muy normal. Sólo la compa- usar esta y otras pistas para dibujar un cuadro
ración de su universo con el nuestro revelaría convincente.
situaciones anómalas; nuestro pasado sería su Si el universo observable fuera todo lo que
futuro y viceversa. Pero tal comparación sólo existe, sería casi imposible encontrar una ex-
es hipotética, ya que ni ellos pueden venir aquí
ni nosotros ir allá.
plicación natural de la flecha del tiempo. Pero
si el universo que nos rodea es apenas una
Bibliografía
A día de hoy, la suerte no está echada pequeña parte de una realidad mucho mayor, complementaria
para nuestro modelo. Los cosmólogos veni- se abren nuevas posibilidades. Se puede conce- TIME’S ARROW AND ARCHIMEDES’
mos pensando en los universos bebé desde bir nuestro pequeño universo como una mera POINT: NEW DIRECTIONS FOR THE
PHYSICS OF TIME. Huw Price.
hace años, pero no entendemos bien su naci- pieza de un rompecabezas, parte de un sistema Oxford University Press, 1996.
miento. Si las fluctuaciones cuánticas crearan mayor que tiende a aumentar de entropía tanto
nuevos universos, también deberían producir en el pasado como en el futuro lejanos. Como SPONTANEOUS INFLATION AND
muchas otras cosas; por ejemplo, una galaxia decía el físico Edward Tryon, resultará más THE ORIGIN OF THE ARROW OF
entera. Para que un modelo como el nuestro fácil comprender la gran explosión si, en vez TIME. Sean M. Carroll y Jennifer
Chen. Enviado el 27 de octubre
explique el universo que vemos, ha de pre- del principio de todo, fue sólo una de esas de 2004, www.arxiv.org/abs/
decir que la mayoría de las galaxias aparecen cosas que suceden de vez en cuando. hep-th/0410270
como secuelas de la gran explosión y no como Otros trabajan con ideas parecidas; cada vez
fluctuaciones aisladas en un universo vacío. son más los cosmólogos que se toman en serio DARK ENERGY AND THE PRE-
POSTEROUS UNIVERSE. Sean M.
De lo contrario, nuestro universo parecería el problema de la flecha del tiempo. Es muy
Carroll en Sky & Telescope, vol.
muy antinatural. sencillo observarla; basta echarle leche al café.
DON DIXON

109, n.o 3, págs. 32-39; marzo


No obstante, la lección que debemos apren- Acto tan elemental nos remonta al principio de 2005.
der no versa sobre tal o cual modelo concreto del universo observable, si no más allá.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 25


Estos ambientes arenosos albergan una rica biodiversidad vegetal y animal.
Purifican el agua y protegen contra el impacto de tormentas, huracanes y tsunamis

M.a Luisa Martínez

L
a belleza natural de las playas y las zonas llegan las mareas más altas. Se desarrollan en
costeras las convierte en motivo de uno cualquier costa arenosa, a la orilla de ríos, lagos
CONCEPTOS BASICOS
de los principales destinos turísticos. o del mar. Las más abundantes son las marinas,
Q Las dunas costeras corres- Pero esa predilección por las costas no es pues hay más costas colindando con el mar
ponden a montículos de nueva. Desde hace milenios se han conside- que con cualquier otra masa de agua.
arena sujetos a la acción rado lugares idóneos para el establecimiento La formación de una duna costera requiere
del viento. Se encuentran de poblados y ciudades. Ello se debe, sobre la coincidencia de tres “ingredientes”: sedi-
en todas las costas areno- todo, al clima, los movimientos migratorios, mentos de tamaño adecuado, viento intenso
sas del planeta. Adquieren las rutas comerciales y las actividades econó- y obstáculos (plantas, rocas, troncos, etcétera).
diversidad de formas y micas. En la actualidad, alrededor del 40 por Cuando el viento alcanza la velocidad de unos
tamaños. ciento de la población mundial vive a menos 4,5 metros por segundo, levanta los granos
Q En las dunas medran plan- de cien kilómetros de la costa y el 80 por de arena. Al chocar contra un obstáculo, el
tas y animales. Presentan ciento de las principales ciudades (con más de viento se desvía y pierde velocidad; la arena cae
adaptaciones especiales y 10 millones de habitantes) son costeras. Y se entonces en torno al obstáculo. El montículo
únicas, como la tolerancia espera que la población en las costas continúe formado constituye a su vez un obstáculo para
al movimiento de la arena. creciendo a un ritmo acelerado. el viento, con lo que cada vez se acumula
Q De las dunas costeras
La atracción que los humanos sentimos por más arena.
obtenemos un beneficio las costas, no va acompañada de un conoci- Los obstáculos más eficaces son las plantas,
económico a través de la miento cabal de las mismas. Antes bien, no ya que crecen a medida que se va depositan-
agricultura, la minería, el suele considerarse su dinámica ni tomarse en do la arena. Existen plantas típicas de dunas
turismo y la extracción de cuenta la amenaza que se cierne sobre su flora costeras, con predominio de Ammophila arena-
arena para la construc- y su fauna. Se da por sentado que las costas ria, Ammophila breviligulata, Uniola paniculata
ción. Además, ofrecen constituyen un recurso inagotable. en zonas templadas, Panicum racemosum en
servicios ambientales: Brasil y Croton punctatus, Palafoxia lindenii y
purificación del agua Características generales Chamaecrista chamaecristoides en las costas del
y protección contra el Las dunas costeras corresponden a montículos golfo de México.
impacto de tormentas, de arena. Presentan una altura variable, desde Una vez formadas, las dunas costeras em-
huracanes y tsunamis. menos de un metro hasta centenares de metros. piezan una migración en la dirección de los
Se encuentran detrás de la zona de playa donde vientos dominantes. La velocidad de avance

26 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


a b

c d

e f

depende del tamaño de los granos de arena, América central, Brasil, Europa (Irlanda, Esco- 1. LOS SISTEMAS DE DUNAS
la pendiente del terreno, el tipo de obstácu- cia, Gran Bretaña, Francia, España, Dinamarca, COSTERAS en buen estado de
los, la cubierta vegetal, la velocidad y la di- Países Bajos, Polonia), la cuenca mediterránea, conservación exhiben una belle-
rección del viento. También la altura de la Australia, Sudáfrica y Sri Lanka. za escénica natural indiscutible.
Las fotografías corresponden al
N. PSUTY (a, b y c); M. L. MARTINEZ (d y e); J. B. GALLEGO-FERNANDEZ (f)

vegetación reviste importancia. Cuando las Se clasifican las dunas en función de su


dunas avanzan sobre bosques altos, recorren estabilidad. Cuando carecen de vegetación, Parque Nacional Slowinski en
entre uno y dos metros al año; la tasa de adquieren una gran movilidad; son las dunas Polonia (a), North Island, Nueva
migración sobre arbustos se sitúa entre los “móviles”. Si están parcialmente cubiertas por Zelanda (b), Lago Michigan,
EE.UU. (c), La Mancha, México
dos y los cinco metros anuales; si avanzan vegetación, merma su movilidad y hablamos
(d), Cayo Coco, Cuba (e) y Doña-
sobre hierbas de poca altura, alcanzan una entonces de “semimóviles”. Por fin, las dunas
na, España (f).
velocidad de entre 100 y 200 metros anuales. “estabilizadas” se hallan totalmente cubiertas
Algunas dunas gigantes cubren por completo de plantas y su arena permanece inmóvil. Los
bosques y poblados. Así, en Doñana. sistemas de dunas suelen estar conformados
Las dunas costeras se hallan en todas las zo- por un mosaico complejo de dunas móviles,
nas climáticas: desde los polos hasta el ecuador. semimóviles y estabilizadas.
Encontramos sistemas de dunas a lo largo de las Si las definimos a partir de la forma, ten-
costas de los Grandes Lagos (América del Nor- dremos dunas embrionarias o frontales, hon-
te), en Canadá, EE.UU., el Golfo de México, donadas, dunas parabólicas y campos de dunas

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 27


LA VEGETACION DE LAS DUNAS COSTERAS

Agua
Playa Duna frontal Hondonada Duna móvil Hondonada Duna estabilizada

Factores ambientales
Salinidad
Movimiento de arena
Sequía
Inundación con agua dulce
Inundación con agua de olas
Nutrientes
Temperaturas altas

Adaptaciones
Salinidad
Enterramiento
Falta de agua
Exceso de agua
DECALOGO PARA Pocos nutrientes

LA CONSERVACION Mucho calor

DE DUNAS COSTERAS
Atributos bióticos
Número de especies
Número de interacciones
Para el uso, la restauración y la
conservación de las dunas coste-
Mayor intensidad Menor intensidad
ras, los expertos recomiendan:

Q No estabilizar ni cubrir de
vegetación de manera artificial; transgresivas. Las dunas embrionarias o fronta- Predominan en ese medio algas, musgos y
mucho menos con especies les son las que se hallan más próximas al mar; líquenes. Las algas crecen en las hondonadas,
foráneas, a menos que sea suelen formarse a modo de cordones de dunas donde el agua del subsuelo se halla cercana
indispensable.
(en línea), paralelos a la costa. Las hondonadas a la superficie y la inundación es permanente
son el resultado de procesos erosivos; se encuen- o estacional. Las más comunes son las algas
Q Promover los sistemas dinámicos.
tran en las partes más bajas. Si bien presentan verdes, las verde-azules y las diatomeas, que
una gran variedad de formas, predominan las son algas microscópicas. Los musgos y los
Q Recuperar la cadena trófica.
semicirculares y las alargadas. En ocasiones, líquenes abundan en las dunas de zonas con
Q Adoptar políticas de gestión
aflora el agua del subsuelo y se generan lagunas inviernos fríos y húmedos, como las regiones
integrales. interdunarias cuya permanencia varía según el polares, Norteamérica y Europa. Crecen sobre
régimen local de lluvias. troncos de árboles, piedras y, en ocasiones, so-
Q Establecer una zonificación, Las dunas parabólicas adoptan un relieve en bre la misma arena. Entre los musgos destacan
regional y local de la actividad “U” invertida, que se reitera y origina campos Brachythecium albicans, Ceratodon purpureus y
humana. de dunas parabólicas; vistos desde arriba, pa- Bryum spp. Proliferan, entre los líquenes, los
recen crear un tejado. Los campos de dunas géneros Cladonia y Peltigera.
Q Promover la participación de todos transgresivas corresponden a conjuntos de Los pocos helechos de dunas costeras que se
los agentes implicados: dunas de gran altura que se introducen tierra conocen se hallan en zonas estabilizadas y hú-
autoridades, científicos, población adentro. Presentan una amplia diversidad de medas, es decir, matorrales y bosques costeros.
local y usuarios actuales y
potenciales.
formas. Predominan Adiantum, Asplenium, Polystichum
y Blechnum. Dos helechos arborescentes de
M. L. MARTINEZ Y R. LANDGRAVE

Q Generar estrategias
Flora y fauna notable belleza, Cythea smithii y Dicksonia
internacionales y a largo plazo. En las dunas medran hongos, plantas y ani- squarrosa, medran en los bosques costeros de
males. Los menos abundantes son los hongos, Nueva Zelanda.
Q Desarrollar legislaciones salvo en las islas Frisias, donde superan a las Los espermatofitos (plantas con semillas),
adecuadas, sobre todo en los plantas. Hay descubiertas más de 100 especies por su lado, conforman un grupo variopinto.
países tropicales. de hongos endémicas de las dunas. Algunas regiones con dunas albergan múltiples

28 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


La cubierta vegetal varía desde la playa hacia tierra adentro: en la playa zonas elevadas hay menor cobertura vegetal, mayor movimiento de
crecen herbáceas y rastreras; tierra adentro medran arbustos de distintos arena y temperaturas superiores. En cada ambiente las plantas muestran
tamaños; en la parte estabilizada se desarrollan bosques con árboles de adaptaciones distintas: en la playa son tolerantes a la salinidad; en las
hasta 20 metros de altura. La vegetación de mayor cobertura corres- zonas bajas son tolerantes a las inundaciones con agua dulce; en las zonas
ponde a pastizales, bosques tropicales, pinares y encinares. móviles toleran (algunas necesitan) el encubrimiento con arena. El número
Los factores ambientales cambian a lo largo de ese gradiente de de especies y de interacciones aumenta tierra adentro. Las fotografías
vegetación: disminuyen la salinidad y las inundaciones por agua de mar, muestran ejemplos de dunas con grados distintos de cubierta vegetal y
mientras que aumentan los nutrientes y la humedad de la arena. En las movilidad del sustrato arenoso.

Estado de Veracruz (México) Doñana Estado de Veracruz (México)

Dunas con escasa cobertura vegetal y, Dunas parcialmente cubiertas con vegetación. Dunas cubiertas por bosque tropical.
por tanto, muy móviles. Alcanzan los 30 metros Abundan las especies anuales que mueren Es el último relicto de selva sobre suelo arenoso
de altura y cubren cerca de 5 kilómetros de en invierno, dejando nuevamente la arena que queda en el Golfo de México; el resto se ha
extensión tierra adentro. expuesta a la acción del viento. perdido por tala intensiva.

especies: los Países Bajos (más de 700), las A escala mundial, las dunas costeras pre-
costas del Mediterráneo, Turquía y España, y, sentan un número elevado de endemismos.
en los trópicos, Cuba y México. Algunas espe- En Australia, el 40 por ciento de las plantas
cies de plantas gozan de amplia distribución; son endémicas de dunas. Bosnia-Herzegovina
otras crecen en lugares restringidos. El arbusto y Croacia cuentan con más de 200 especies
Honkenya peploides, los pastos Leymus arenarius, endémicas; Cuba más de 30, muchas de ellas
Ammophila arenaria (barrón) y Ammophila bre- palmas en peligro de extinción. También ha-
viligulata, las hierbas Cakile maritima y Salsola llamos endemismos en las costas de México
kali, y los árboles Pinus spp. (pinos), Fagus spp. (18 especies), Portugal (10), Francia (9), Espa-
(hayas) y Quercus spp. (encinas) abundan en ña (8), Brasil (8) e Islas Galápagos (7).
regiones con veranos templados (temperatura En cuanto a la fauna, los insectos son los
máxima de 25 oC) e inviernos fríos. En climas invertebrados más abundantes. Predominan
M. L. MARTINEZ (izquierda y derecha); J. B. GALLEGO-FERNANDEZ (centro)

más cálidos (mediterráneo y tropical), crecen la abejas y avispas (Himenópteros), escarabajos


planta rastrera Ipomoea stolonifera y los árboles (Coleópteros) y moscas (Dípteros). En Na-
Juniperus phoenicea (enebros). Otras especies mibia existen algunos escarabajos endémicos:
rastreras medran en las costas tropicales: Ipo-
moea pes-caprae (riñonina) y Canavalia rosea,
Onymacris marginipennis, Zophosis gracilipes y
Carchares macer. En los pinares y encinares de
La autora
los pastos Sporobolus virginicus y Uniola panicu- las dunas estabilizadas de Canadá, el escarabajo M.a Luisa Martínez es profesora
del departamento de ecología
lata, la hierba Scaevola plumieri y el arbusto “tigre de bronce” (Cicindela pikei) resalta por su funcional del Instituto de Ecolo-
Tournefortia gnaphalodes. belleza. Las dunas costeras mexicanas se carac- gía, A.C. de Xalapa, en el estado
En las regiones con clima templado o frío, terizan por su riqueza en tipos de hormigas. de Veracruz, México. Estudia la
se desarrollan pinares y encinares sobre las También revisten interés los caracoles, las dinámica y los procesos naturales
dunas; en los trópicos se desarrollan selvas arañas y las garrapatas. En la zona costera de de regeneración de las dunas
costeras desde hace 20 años. Se
tropicales con Ficus (higueras), Manilkara Croacia y Bosnia-Herzegovina, el caracol Mi- doctoró en la Universidad Nacio-
(zapotes), Brosimum (ramón), Enterolobium hovilia adriatica se considera un fósil viviente, nal Autónoma de México.
(orejón) y Bursera (palo mulato). pues viene habitando esos ambientes desde el

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 29


a b

c d

N. PSUTY (a); M. L. MARTINEZ (b y c); P. A. HESP (d); W. ILLENBERGER (e)

2. TIPOS DE DUNAS COSTERAS clasificadas de acuerdo con su forma y tipo de desarro- viensis) y la araña bananera (Phoneutria nigri-
llo. (a) Cordón de dunas embrionarias en la costa de la isla barrera de Fire Island, Nue- venter) de Brasil. Por fin, la garrapata Ixodes
va York; recibe el impacto de fuertes oleajes. (b) Hondonada semicircular en la región daminii es portadora de la “enfermedad de
mexicana de la Mancha; cuando se inunda durante períodos de lluvia intensa, mueren Lyme”. Ese trastorno presenta una prevalencia
las especies que no toleran la falta de oxígeno. (c) Hondonada alargada producida elevada en Norteamérica; produce inflamación
por la erosión del viento, también en la Mancha. (d) Dunas parabólicas de Sudáfrica; de todas las articulaciones del cuerpo y provoca
las parábolas se superponen unas sobre otras. (e) Campo de dunas transgresivas que un dolor insufrible.
avanzan tierra adentro en Nueva Zelanda. Sapos, ranas, tortugas y garzas medran en
las zonas bajas y húmedas de las dunas. Por las
Terciario (hace unos 40 millones de años). En partes altas y secas vuelan halcones, zopilotes,
Nueva Zelanda, la araña katipo (Lactrodectus águilas (entre ellas el águila calva americana)
katipo) es famosa por su picadura venenosa, y otras aves de presa. Serpientes y lagartijas
igual que la viuda negra (Lactrodectus curaca- también son allí comunes. En los Países Bajos,

30 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


las aves de los bosques y lagos de las dunas cos-
teras representan alrededor del 70 por ciento
de su elenco. Los mamíferos más prominentes
son los ratones, conejos, zorras, venados, ar-
dillas, mapaches, zarigüeyas y linces.
En ocasiones, los animales de tierra aden-
tro se desplazan, aunque sólo sea de forma
temporal, hacia las dunas costeras en busca
de alimento o bien en su camino hacia otros
ambientes de mejor oferta nutricia. En Kenia
y Tanzania se han observado elefantes, jirafas,
jabalíes, monos, mandriles y hasta leopardos
en las dunas costeras, aunque su hábitat más
frecuente se encuentre tierra adentro.
Existen pocos vertebrados endémicos de
dunas costeras. Resulta obligado mencionar las
tres gacelas costeras de Somalia (Speke gazelle, Dunas extensas
Pelzelu spp. y Dorcas spp.) y uno de los antílo- Dunas pequeñas
pes de menor tamaño (Cephalophus monticola),
que medra en las dunas de Sudáfrica.

Vivir bajo tierra


Los habitantes de las dunas se enfrentan a La capacidad de esas plantas para emerger 3. DISTRIBUCION MUNDIAL
condiciones ambientales que limitan su su- y crecer con mayor fuerza después de ser cu- de los principales sistemas de
pervivencia, crecimiento y reproducción. Entre biertas con arena plantea dos cuestiones. dunas costeras. Algunos corres-
esos factores limitantes destacan la salinidad Por un lado, ¿de qué modo vuelve a emerger ponden a sistemas extensos con
del suelo y el aire, la intensidad del viento, el la planta a la superficie? Se han observado dunas que alcanzan alturas de
movimiento de la arena, la sequía, la inunda- varios mecanismos: el crecimiento horizontal, más de 30 metros y que cubren
ción de las partes bajas, la escasez de nutrientes el crecimiento vertical y combinaciones de varios kilómetros de extensión
(verde). Otros constituyen
y el amplio intervalo térmico. ambos. Mediante el crecimiento horizontal, las
pequeños sistemas con mon-
Los habitantes de las dunas costeras han plantas alcanzan zonas con menor movimiento
tículos de arena de menos de un
adquirido un repertorio de adaptaciones que de arena, quizá próximas a la superficie o al
metro de altura (rojo); se hallan
facilitan la supervivencia y la reproducción manto freático. Al acercarse a esas zonas de
rodeados de playas rocosas,
en ese medio. En particular, la comunidad entorno más favorable, aumentan las posibili- acantilados o bien colindan con
científica se ha interesado por la tolerancia dades de supervivencia. El crecimiento vertical manglares o bosques costeros.
de las plantas al encubrimiento con arena. facilita la aproximación a la superficie, para
Se trata de una característica casi exclusiva proseguir con su actividad fotosintética. La
de los habitantes de las dunas. ¿Cómo lo- gramínea europea Ammophila arenaria (barrón)
gran sobrevivir sobre un sustrato móvil? Un y su equivalente americana Ammophila brevili-
sustrato en movimiento entraña el riesgo de gulata presentan ambos tipos de crecimiento;
cambios ambientales bruscos: disminución de ahí su palmario desarrollo entre las plantas
de la temperatura de la arena y el oxígeno de dunas.
disponible, y aumento de la humedad y el Por otro lado, ¿cómo se explica que una
acceso a nutrientes. planta con todo o gran parte de su tejido
Cuando una planta queda totalmente cu- fotosintético enterrado y, por tanto, inhabi-
bierta de arena, lo más probable es que muera. litado para realizar la fotosíntesis crezca más
Algunas especies, sin embargo, están prepara- que otra que no haya sido cubierta con arena
MODIFICADO DE MARTINEZ ET AL. 2004; DIBUJO DE R. LANDGRAVE

das para emerger tras un enterramiento. Han y mantenga su capacidad fotosintética intac-
adquirido un grado altísimo de especialización. ta? Se han sugerido varias respuestas. De en-
Típicas de dunas móviles, se encuentran en trada, el mayor volumen de suelo que conlleva
zonas templadas (Ammophila breviligulata, la cubierta de arena mejora el funcionamien-
Ammophila arenaria, Calamovilfa longifolia, to de las raíces y, por tanto, el crecimiento
Cirsium pitcheri, Cakile edentula, Strophostyles de la planta. Además, la arena trae consigo
helvola) y tropicales (Chamaecrista chamaecris- recursos (nutrientes) que estimulan el creci-
toides y Palafoxia lindenii). Cuando el enterra- miento. Y existe una mayor actividad de la
miento es parcial, no provoca la muerte de la micorriza (hongos de las raíces), que favorece
planta, si bien altera su desarrollo; al principio, el crecimiento vegetal. Por consiguiente, las
se retrasa el crecimiento de la misma, pero, plantas enterradas presentan un crecimiento
con el tiempo, crece más y mejor que las que compensatorio (tasa fotosintética acelerada)
no fueron cubiertas con arena. que supera al de las descubiertas.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 31


La capacidad de tolerar situaciones de en- la vegetación; evitan así los golpes de la arena
terramiento varía de una especie a otra; varía suspendida en el aire, que les podrían dañar
también, por tanto, la profundidad de la que ojos y orejas.
pueden emerger. Los musgos Ceratodon pur- Las especies no se hallan aisladas. Inte-
pureus y Brachythecium albicans emergen de ractúan unas con otras. Esas relaciones entre
profundidades máximas de 7 centímetros; las organismos de la misma u otras especies re-
gramíneas Ammophila arenaria y Ammophi- percuten en la supervivencia, el crecimiento
la breviligulata toleran un enterramiento de y la reproducción. Existe un tipo de inte-
hasta 25 centímetros al año. La leguminosa racción que permite a las plantas sobrevivir
mexicana Chamaecrista chamaecristoides tolera en condiciones extremas de movimiento de
el enterramiento sólo si alguna fracción de su arena. Nos referimos a la facilitación: una
tejido verde permanece en la superficie y se planta (“planta nodriza”) modifi ca el am-
halla expuesta a la radiación solar. biente y genera condiciones favorables para
De acuerdo con su tolerancia al enterra- el crecimiento de otra planta de la misma o
miento, las plantas de dunas se clasifican en de distinta especie. La supervivencia de nu-
no tolerantes, tolerantes y dependientes de la merosas plantas de dunas aumenta de forma
arena. Las especies no tolerantes crecen tierra notable en presencia de su planta nodriza,
adentro, sin apenas movimiento de la arena. pues ésta reduce la temperatura y el movi-
Las tolerantes crecen en dunas semimóviles. miento de la arena, mientras que aumenta
Las especies dependientes de la arena medran la humedad del suelo.
en las zonas con mayor movilidad, donde el
enterramiento es frecuente e intenso. El impacto humano
Ciertas plantas habitan exclusivamente en La dinámica acelerada de las comunidades
sistemas de dunas costeros. Por botón de mues- vegetales y animales de las dunas costeras
tra, Retama monosperma, leguminosa arbustiva las convierte en laboratorios naturales para
nativa del sudoeste de la península Ibérica y el el estudio de mecanismos de regeneración,
oeste de Marruecos. Junto con el pino Pinus con el consiguiente interés para los proyectos
pinea, se utiliza en labores de fijación de arena de restauración ecológica. Dado el impacto
y estabilización de dunas. Spinifex sericeus crece creciente de la actividad humana, la restau-
en las playas de Australia y Nueva Zelanda; ración gana importancia en la gestión de las
forma dunas embrionarias. zonas costeras.
Las adaptaciones de la fauna de las dunas Las dunas costeras vienen utilizándose
costeras a su entorno se han estudiado poco. desde tiempos remotos para el desarrollo de
Las principales adaptaciones son conductuales; la agricultura, minería, complejos urbanos y
por ejemplo, la habilidad de enterrarse con turísticos y extracción de arena. Todas esas
prontitud. Los insectos y ratones presentan actividades resultan en la eliminación total
4. Retama monosperma. Le- una coloración críptica (parecida al color de o parcial de las dunas costeras, de su flora y
guminosa arbustiva nativa del la arena), que les ayuda a escapar de los de- su fauna.
sudoeste de la península Ibérica predadores. Muestran cierta tolerancia al mo- El cultivo de frutas y verduras suele llevarse
y del oeste de Marruecos. Se vimiento de la arena. Durante las tormentas a cabo en las hondonadas. En Gaza, se utiliza
utiliza para la fijación de arena y de arena, los animales tienden a permanecer el agua del subsuelo para el riego mediante
estabilización de dunas. inactivos y escondidos en madrigueras o entre un antiguo sistema de horticultura llamado
mawasi (“succión” en árabe). En Túnez, Libia
y Egipto se cultivan cebada, higueras y oli-
vos sobre las dunas; en Turquía encontramos
plantaciones de té, tabaco, limones, plátanos,
arroz y algodón. En lo que atañe a las acti-
vidades mineras, en las dunas de Turquía se
extrae carbón mineral, cobre, hierro y cromo;
en KwaZulu-Natal se extraen metales pesados
(circón, ilmenita y rutilo).
El turismo constituye una de las principales
actividades económicas que degradan los sis-
temas de dunas. En los albores del siglo xxi,
el turismo costero se ha multiplicado por 10
J. B. GALLEGO-FERNANDEZ

—y hasta 20— respecto a decenios anteriores.


La densidad de población que habita en las
costas, más los millones de turistas que visitan
las playas cada año, han promovido la creación
de urbanizaciones, centros comerciales, carre-

32 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


PLANTAS QUE VIVEN ENTERRADAS
Las plantas adaptadas al sustrato móvil que ofrecen las dunas a
menudo quedan cubiertas por la arena. Utilizan dos mecanismos
para emerger a la superficie: el crecimiento horizontal y el verti-
cal. Primero, las raíces crecen horizontalmente hasta encontrar
una zona menos profunda; se desarrollan luego ramas verticales
para volver a emerger a la superficie. Se enfrentan también a
la variación de las condiciones microambientales: conforme
aumenta la profundidad, disminuye la temperatura y aumentan
la humedad y el contenido en nutrientes.

La fotografía corresponde a Chamaecrista chamaecristoides,


5
leguminosa arbustiva característica de las zonas móviles de las
costas del Golfo de México y de algunas playas del Pacífico (Ja- 34º C 2%
lisco y Michoacán). A pesar de hallarse casi totalmente cubierta
de arena, aparece en buen estado de salud: muestra estructuras
reproductivas y hojas verdes y saludables. Las plantas psamófi-
las (características de ambientes de dunas) requieren cierto nivel
de enterramiento para mantener su vigor.

Profundidad (cm)
50

20º C 5% 5%
100
Temperatura Humedad Materia orgánica

teras, aeropuertos y centrales nucleoeléctricas, extracción y otro de deposición que minimicen


además de la obligada extracción de arena para el impacto ambiental.
la construcción. El desarrollo urbano de las Algunos deportes han surgido gracias a la
costas se ha incrementado de forma notable topografía que ofrecen las dunas costeras. Ese
en los últimos decenios. es el caso del golf, que se inventó en 1411
Para mejorar o abrir canales de navegación en St. Andrews (Inglaterra) y se practicaba en
y de crear marinas se dragan sedimentos del las extensas hondonadas de las dunas cubier-
fondo. Al remover la arena y aumentar la pro- tas de hierba natural. El pastoreo del ganado
M. L. MARTINEZ; ELABORACION R. LANDGRAVE; M. L. MARTINEZ (fotografías)

fundidad del mar, se alteran los patrones de mantenía el pasto corto, por lo que las dunas
circulación del agua, se genera inestabilidad constituían estupendos “campos de golf ” con
hídrica y aumentan la altura y la fuerza de zonas cubiertas de césped y trampas de arena
las olas. Incrementa la erosión de las costas, y agua. Aún hoy se construyen campos de
con lo que se pierden largas extensiones de golf sobre dunas.
playa. En Hallsands, en el sudeste de Ingla- Además del rendimiento económico, las
terra, la extracción de la arena para ahondar dunas ofrecen importantes “servicios ambien-
los canales de navegación provocó la pérdida tales”, que repercuten de forma indirecta en la
casi total de la playa y el desplome económico economía. Entre tales servicios cabe mencionar
de la población. Se han producido situaciones la defensa y protección de costas contra el
similares en Francia y Australia. Los problemas impacto de tormentas, huracanes y tsunamis.
que genera el dragado de la arena y su depo- Conforme esos fenómenos naturales llegan a
sición en lugares donde antes no había arena la costa, la arena de las playas y las dunas se
resaltan la importancia de elegir un lugar de mueve: se acumula en unos sitios y se erosiona

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 33


Los dos casos anteriores ofrecen una mues-
tra inequívoca del efecto de las construcciones
en la playa y las dunas. Cuando se produce
un maremoto, son esas construcciones, y no
la arena móvil, las que absorben el oleaje de
alta energía. En ese escenario, las pérdidas
humanas y materiales son cuantiosas.
Las dunas no son insensibles al efecto de
los vehículos y los caminantes que circulan
y pasean por las mismas. Las caminatas por
las playas y dunas resultan muy atractivas,
pero producen un fuerte impacto ambiental:
compactan la arena y destruyen las plantas.
La vegetación puede llegar a perderse por
completo, dejando la arena expuesta a la ac-
ción del viento, con la consiguiente erosión y
acumulación de arena. Los vehículos ejercen
un impacto mayor, ya que destruyen la ve-
getación y aumentan la compactación. Para
5. EL CRECIMIENTO URBANIS- en otros. De ese modo se amortigua el impacto prevenir ese daño, se construyen veredas o
TICO ha destruido numerosos de la perturbación. Los asentamientos huma- pasillos de madera que facilitan el acceso a la
sistemas de dunas costeras. Un nos que carecen de semejante protección están playa. Debe restringirse el paso de vehículos
grave problema ambiental con condenados a sufrir grandes estragos. por la arena.
fuertes repercusiones económi- Existen numerosos y lamentables ejemplos
cas. Las dunas constituyen una de la importancia económica que entraña la Gestión y conservación
barrera de protección natural. Si conservación de las costas. El huracán Gil- El mantenimiento de la población humana se
se eliminan, la costa queda des- berto, uno de los más intensos de la historia, hace cada día más difícil para nuestro planeta.
protegida frente a la agresión golpeó la península de Yucatán el 14 de sep- Nuestras tasas de consumo de los recursos
de tormentas, huracanes y ma- tiembre de 1988. En algunas zonas el impacto naturales básicos exceden, en numerosas oca-
remotos, que provocan graves
fue más devastador que en otras. En lugares siones, los límites naturales. Nuestro impacto
daños ambientales, económicos
con dunas y vegetación original (bosque tropi- ambiental es tan elevado, que quedan pocos
y la pérdida de vidas humanas.
cal) en buen estado de conservación, la fuerte lugares intactos en la Tierra. Las consecuencias
La imagen corresponde a Ver-
dee (Francia); no queda ni rastro
marejada con olas de 8 metros de altura apenas de ese impacto pueden durar largo tiempo,
de las dunas y la vegetación
dejó rastros. Las dunas cambiaron su forma desde decenios hasta siglos. Puesto que la po-
originales. y la vegetación rebajó la fuerza de las olas. blación humana continuará aumentando en el
En cambio, en las zonas con asentamientos futuro próximo, se prevé que el medio natural
urbanos y turísticos, sin dunas ni bosque, las estará cada vez más alterado y que el consumo
olas quedaron encajonadas entre las paredes de de los recursos naturales seguirá creciendo. La
hormigón de los edificios, lo que incrementó humanidad está poniendo en riesgo su propia
su fuerza. El resultado fue devastador: la fuerza existencia al explotar el planeta más allá de sus
erosiva de la marejada aumentó y destruyó límites. En el caso de las costas, el impacto
casas, calles y hoteles. Los daños económicos se acentúa debido a la elevada densidad de
fueron cuantiosos; 200.000 personas perdieron población. Numerosos sistemas de dunas del
su vivienda. mundo se encuentran hoy en estado avanzado
El tsunami que azotó las costas del sudeste de degradación.
asiático en diciembre de 2004 alcanzó cotas Urge, pues, hallar una solución. Una gestión
más dramáticas. En estudios preliminares reali- sostenible de las dunas costeras que mantenga
zados dos meses después de la catástrofe sobre la salud de nuestras costas, al tiempo que sa-
las costas de Sri Lanka, uno de los países más tisfaga las aspiraciones y necesidades humanas.
afectados, se comprobó, una vez más, que las Se han propuesto algunas alternativas.
infraestructuras humanas incrementaron el im- Las prácticas de gestión de los ambientes
pacto del maremoto. En las playas con dunas y costeros han variado con el transcurso del
vegetación en buen estado de conservación, la tiempo. Inicialmente se buscaba detener el
arena y las plantas detuvieron y amortiguaron movimiento de la arena. En la actualidad,
la ola del tsunami. En localidades adyacentes se fomenta la conservación de la dinámica y
donde las dunas se habían aplanado para “me- variabilidad de esos ambientes (con zonas mó-
jorar las vistas al mar”, la ola gigantesca arrasó viles, semimóviles y estabilizadas, cambiantes a
todas las construcciones y causó la muerte de lo largo del tiempo). Los programas de fijación
N. PSUTY

miles de personas, además de enormes pérdidas se aplican sólo cuando resulta de vital impor-
económicas y materiales. tancia detener la arena en movimiento.

34 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


La gestión de las dunas costeras abarca un las especies; además, se cazaban y eliminaban
amplio conjunto de medidas. Responden a los depredadores naturales (como los zorros).
criterios de conservación ambiental y de de- La temporada de caza era en verano y otoño.
sarrollo económico sostenible: mantenimiento Esas actividades pueden considerarse un pri-
y restauración, restablecimiento de la cubierta mer esfuerzo de conservación y gestión de la
vegetal, mantenimiento de los procesos natu- fauna de las dunas costeras.
rales, control de los visitantes, zonificación y La caza permaneció como estrategia de
regulación de las actividades humanas. Cada gestión de la fauna hasta el siglo xix, cuando
una de esas medidas incluye una serie de téc- los primeros observadores de aves impulsa-
nicas y estrategias que ya se han ensayado en ron en 1869 la promulgación de una ley de
distintas costas. conservación de aves costeras en Inglaterra.
La zonificación reviste interés primario, Se desencadenó entonces una cascada de con-
pues la capacidad de las dunas costeras para servación de la fauna de las dunas costeras. La
soportar actividades humanas es limitada población de aves aumentó de forma notable:
(menos de 100 personas por hectárea). Se de unas decenas de miles a más de 250.000
realiza a dos escalas: regional y local. Debido en 1996. Ello hizo que creciera el interés
al elevado riesgo de inundación al que se del público y mejorara la conservación del
exponen los Países Bajos, la costa de este hábitat. Por fin, el zorro rojo y otros ani-
país ofrece uno de los mejores ejemplos de males se beneficiaron también de programas
gestión integral de dunas costeras. A lo largo de protección.
de toda la línea de costa, se designan zonas
dedicadas a la protección, a la recreación, a Perspectivas de futuro
la extracción de agua y a la conservación y Aunque existen numerosos países con costas
manutención de áreas naturales. y dunas de interés económico, no siempre se
Cuando un sistema de dunas se destina a ac- les presta la atención que merecen: los planes
tividades recreativas (como el parque nacional nacionales de desarrollo no las incluyen, ape-
de Kennemerduinen), importa sobremanera nas se mencionan en los programas educativos
su zonificación. Se regula la actividad de los ni en las campañas de comunicación y escasea
visitantes (hasta 25.000 por día) para reducir el número de científicos que estudian dichos
su impacto. Además de la playa, se cuenta con ambientes. La problemática se ve acentua-
otros atractivos: lagos de poca profundidad, da por las tendencias actuales de desarrollo,
zonas de juegos, zonas de acampada y áreas que predicen un incremento de la actividad
de merienda. Sólo el 15 por ciento de las humana en las costas, con el inevitable dete-
dunas se utiliza de manera intensiva; cuando rioro —¿irreversible?— de playas y dunas. En
se observan señales de grave deterioro, las ac- un escenario así, resulta fundamental que el
tividades se reubican para que la zona afectada incremento de la actividad humana se lleve
se recupere. Ese sistema de zonificación facilita a cabo de forma ordenada y planificada para
también las actividades de restauración. De ese minimizar la degradación ambiental.
modo, las dunas se conservan a la vez que los Para el uso, la restauración y la conservación
visitantes las disfrutan. Estrategias similares de de las dunas costeras, los expertos proponen
zonificación se han aplicado en otras regiones diversas medidas. Excepto en casos impres-
de Europa, EE.UU., Canadá, Nueva Zelanda cindibles, las dunas no deben estabilizarse ni Bibliografía
y Sudáfrica. cubrirse de vegetación de manera artificial; complementaria
La colaboración del público y la conciencia- mucho menos con especies foráneas. Deben ADAPTATIONS ENHANCING
ción del mismo sobre los problemas ambienta- promoverse los sistemas dinámicos. La restau- SURVIVAL AND ESTABLISHMENT
les de las zonas costeras resultan indispensables ración ha de orientarse hacia la recuperación OF SEEDLINGS ON COASTAL DUNE
para la conservación y el mantenimiento de las de la cadena trófica. Dado que los problemas SYSTEM. M. Anwar Maun en
Vegetatio, vol. 11, págs. 59-70;
costas. Sólo así lograremos que las generaciones ambientales no reconocen barreras políticas, 1994.
futuras disfruten de tales ecosistemas. ideológicas ni sociales, es necesario generar
La relación de los humanos con la fauna de estrategias internacionales y a largo plazo para COASTAL DUNE MANAGEMENT.
las dunas costeras ha pasado por varias etapas. la conservación, desarrollo y gestión de las SHARED EXPERIENCE OF EURO-
La actividad principal corresponde a la caza, costas. PEAN CONSERVATION PRACTICE.
Dirigido por J. A. Houston, S.
que se realizaba para la obtención de alimento, La conservación y la gestión de las dunas E. Edmonson y P. J. Rooney.
piel y plumaje para abrigos y sombreros. En la costeras plantean un gran reto. Con todo, Liverpool University Press;
Edad Media, las dunas costeras de Gran Bre- puede alcanzarse incluso en áreas densamente Liverpool, 2001.
taña, Irlanda, los Países Bajos, Bélgica, Francia pobladas, como lo demuestran las experiencias
y Dinamarca se utilizaban de forma extensiva de Sefton en Gran Bretaña y Meijendel en los COASTAL DUNES: ECOLOGY AND
CONSERVATION. Dirigido por M.
como zonas “productoras” de conejos, ciervos Países Bajos. Sólo se necesita voluntad política, Luisa Martínez y Norbert Psuty.
y faisanes. Durante el invierno se distribuía científica y social, además de un financiamien- Springer-Verlag; Berlín, 2004.
alimento para incrementar la supervivencia de to adecuado.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 35


DE CERCA

Microorganismos al rojo vivo


Emilio O. Casamayor y Carmen Gutiérrez-Provecho

V 1. El río Tinto era, para los fenicios,


el río de Fuego. Su coloración rojiza se
debe a la presencia de óxidos férricos.

L a coloración rojo-anaranjada no es
privativa de plantas y animales.
También los seres microscópicos lucen
portados hacia el mar a lo largo de dece-
nas de kilómetros en el río Tinto.
Ciertos microorganismos que se acu-
semejante tonalidad. Los microorganis- mulan en medios hipersalinos, poseen
mos rojos deben su color a pigmentos pigmentos rosáceos de tipo halorrodop-
carotenoides que facilitan la captación sina. Las halorrodopsinas, que desarro-
de luz. Por ejemplo, las bacterias fotosin- llan una función protectora de la célula,
téticas rojas del azufre, que hace miles de participan en la generación de energía
millones de años inventaron la fotosínte- mediante bombas iónicas y proteínas fo-
sis anoxigénica; todavía hoy se multipli- toactivas.
can en cuantías astronómicas que ofre- Las coloraciones anaranjadas se hallan
cen espectáculos cromáticos en lagos y en microorganismos simbiontes de ani-
ambientes marinos. El color rojo aparece males marinos; sintetizan compuestos que
también como subproducto metabólico el huésped utiliza para la defensa y comu-
de los microorganismos del hierro; la nicación. A partir de esas sustancias la in-
acidez que éstos generan facilita la diso- dustria farmacéutica obtiene agentes anti-
lución de óxidos férricos, que son trans- bióticos, antivirales y antitumorales.

36 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


X 2. Colonias anaranjadas
en un cultivo de bacterias
simbionte aisladas del interior
de una esponja marina.

W 3. Crecimiento en masa
de bacterias rojas del azufre
en la laguna Cisó de Bañolas
(Gerona). Tiñen el agua de
una viva coloración rojiza
mediante sus pigmentos
fotosintéticos carotenoides.

X 4. Microscopía
R. GUERRERO ( centro)

de los microorganismos
que dan la coloración
a la laguna Cisó.
PERFILES

Walter Fiers: Un pinchazo para acabar con la gripe


Walter Fiers encontró un segmento de proteína en el virus de la gripe que podría conducir a una
vacuna universal. Acabaría con las inyecciones para cada temporada y protegería de las pandemias
Alexander Hellemans

L a famosa película El séptimo sello, nante) y en caso de que llegara una pan- es ardua. La cambiante cubierta del vi-
que Ingmar Bergman rodó en demia, no estaríamos preparados.” La rus de la gripe está tachonada con dos
1956, está ambientada en el siglo xiv, ambición de Fiers es lograr una vacuna proteínas: hemaglutinina, que permite al
durante la terrible epidemia de peste universal que, al igual que las inyeccio- virus unirse a una célula y entrar en ella,
bubónica (la peste negra) que arrasó nes que se administran a los niños, pro- y neuraminidasa, que aumenta la capa-
Europa y acabó matando, más o menos, porcione inmunidad para toda la vida. cidad del virus de pasar a otras células.
a la mitad de la población. Un caballe- Los científicos han soñado durante (Estas proteínas son la base de la no-
ro sueco, Antonius Block, regresa de las decenios con detener la gripe, y en par- menclatura de la gripe; por ejemplo, el
Cruzadas y se encuentra a la Muerte es- ticular la gripe A, la variante más temi- virus H5N1 se refiere a unas variantes
perándole. Desafía a la Muerte a una ble, con un solo pinchazo. Pero la tarea específicas de hemaglutinina y neurami-
partida de ajedrez, con la es- nidasa, que en este caso
peranza de retrasar su pro- corresponden a un subtipo de
pio trance supremo median- la gripe aviar.) Los genes res-
te una jugada maestra. ponsables de estas proteínas
Durante los tres últimos sufren frecuentes mutaciones
decenios, investigadores y puntuales, una “deriva” gené-
profesionales de la salud han tica; además, los genes de di-
librado un combate similar ferentes cepas animales y hu-
contra uno de los virus más manas pueden también
ladinos que afligen a la hu- intercambiarse, lo que resul-
manidad y a gran parte del ta en “corrimiento” genético.
mundo animal: el temible vi- Tanto el corrimiento como la
rus de la gripe. Este patóge- deriva hacen que esas proteí-
no es incluso más avispado nas no sean reconocidas por
que la Parca; cambia conti- los anticuerpos de las perso-
nuamente la apariencia de sus nas inoculadas previamente
peones —las proteínas de su contra el virus de la gripe, del
cubierta— para que el siste- que actualmente hay en cir-
ma inmunitario no reconoz- culación más de 90 cepas.
ca su nuevo disfraz. Al revés que el desventu-
Cada año, la Organización rado caballero Block, Fiers
Mundial de la Salud y otras cree haber encontrado el ta-
instituciones tratan de pre- lón de Aquiles de su adversa-
decir el siguiente cambio en rio: aunque el virus es muy
la cubierta del virus. Una vez WALTER FIERS habilidoso para mudar sus
que la OMS decide cuáles peones, hay uno de ellos que
APUNTANDO A M2E: Encontró en el virus de la gripe un segmento de
son las alteraciones más pro- no puede cambiar. Sostiene
proteína, denominado M2e, que podría servir para lograr una vacuna
bables, los fabricantes de me- que ese peón, la parte exter-
universal, lo que eliminaría las inoculaciones de cada temporada y pro-
dicamentos sólo disponen de na de una proteína llamada
tegería de las pandemias.
unos pocos meses para ela- M2, debería ser el objetivo
borar las vacunas. “Toda la EL TRIBUTO DEL VIRUS: El virus de la gripe infecta entre un 10 y un 20 de la vacuna.
infraestructura que se requie- por ciento de la población mundial cada año, cobrándose entre 250.000 Fiers, que ha cumplido
re para la preparación de va- y 500.000 vidas. Ha habido pandemias que han afectado hasta un 30 o 77 años, ha llegado a esta
cunas de temporada presen- un 50 por ciento de la población; la de 1918 mató a unos 50 millones de conclusión tras cinco dece-
ta grandes inconvenientes”, personas. nios de trabajo en biología
indica Walter Fiers, biólogo OPCIONES DE ADMINISTRACION : Fiers sostiene que, para administrar
molecular, descodificando ge-
molecular de la Universidad la vacuna durante una pandemia, lo mejor es utilizar nebulizadores nomas, para ser exactos. En
NICOLAS GUERIN

de Gante. “Es lenta (a veces nasales: “Que el personal sanitario fuera poniendo inyecciones sería 1972 su equipo publicaba la
no damos con la cepa que demasiado lento”. primera secuencia de nucleó-
luego resulta ser la predomi- tidos de un gen completo. Se

38 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


trataba del que codifica la proteína de la
cubierta de un virus que infecta a las
bacterias, o bacteriófago. Cuatro años
más tarde publicaron el genoma com-
pleto del bacteriófago, que contiene cua-
tro genes. “Fue la primera secuenciación
genómica completa”, recuerda Fiers. Por
entonces, decidió dedicarse al virus de
la gripe, por su importancia médica.
En 1980 Fiers secuenció el gen para
la hemaglutinina derivado de la cepa de
la gripe H3N2 que circulaba en 1965.
Comparó entonces el gen de hemaglu-
tinina de esa cepa con un gen similar de
hemaglutinina obtenido de la cepa que
desencadenó la pandemia de Hong Kong
de 1968. Su análisis demostró que las LAS VACUNACIONES ANUALES CONTRA LA GRIPE
mutaciones puntuales son responsables acabarían si se diese con una vacuna universal.
de la deriva genética.
No menos importante es que sus es-
tudios le llevaron a ver cómo puede sal- Fiers recurrió al virus de la hepatitis B, que todavía está por ver, y si el pasado
tar el virus de una especie a otra me- que ataca el hígado. Este patógeno po- sirve de referencia, no hay ninguna ga-
diante corrimientos genéticos. Por see un núcleo de proteína interno llama- rantía de que así sea. Hace un decenio,
entonces se sabía ya que los anticuerpos do HBc; cuando el gen de HBc se in- un medicamento basado en una proteí-
procedentes de infectados por la pande- serta en la bacteria Escherichia coli, ocurre na interna del virus de la gripe, llamada
mia de 1968 reaccionaban frente a una algo insólito. La bacteria comienza a pro- NP (de nucleoproteína), ponía en acción
cepa de gripe, aislada en 1963, proce- ducir proteínas HBc y las ensambla; sur- a las células asesinas T del sistema in-
dente de patos infectados. Fiers investi- gen así partículas semejantes a los virus. mune, pero sólo protegía parcialmente
gó la secuencia de nucleótidos del gen Fiers encontró que, enlazando genes M2e de la gripe a los ratones.
de hemaglutinina de este virus de los pa- con genes de HBc, la bacteria producía Puesto que no es ético infectar inten-
tos y descubrió que era efectivamente un partículas parecidas a los virus tachona- cionadamente a un voluntario para ver
pariente cercano de la cepa que desen- das con M2e. si una vacuna funciona, el compuesto
cadenó el brote de Hong Kong de 1968. En pruebas con ratones, y luego con debe someterse a extensos ensayos de
Los expertos en enfermedades infeccio- hurones, las partículas M2e-HBc pro- campo. “Tenemos que encontrar una
sas admiten hoy que un virus de la gri- vocaron la formación de anticuerpos di- zona donde exista una elevada probabi-
pe aviar podría cambiar genéticamente rigidos contra M2e, protegiendo así a lidad de que aparezca una epidemia de
lo suficiente para desencadenar una pan- los animales de una dosis letal de gripe. gripe”, dice Fiers. Los lugares más pre-
demia entre los seres humanos. Esta vacuna funciona de manera dife- visibles son aquellos donde densas po-
Si tal salto se diera, al virus “no lo rente a las vacunas corrientes, ya que no blaciones de seres humanos habitan cer-
frenaría ninguna inmunidad preexisten- previene directamente la infección. “El ca de granjas. Habrá que vacunar a
te en la población humana”, explica Fiers. blanco no es el virus, sino la célula in- miles de personas para obtener resulta-
“Se extendería rápidamente por todo el fectada por el virus”, dice Fiers. “Si eli- dos estadísticamente aceptables. (La ver-
mundo; cuando llegara aquí parecería un minamos en un estadio precoz esas cé- sión actual de la vacuna M2 protegería
virus enteramente diferente. Se necesita, lulas, se contendrá la infección.” sólo contra la gripe A, el tipo que ha
pues, una vacuna que no quede invali- En 1997 Fiers obtuvo una patente causado las pandemias.)
dada por la deriva o el corrimiento.” por esta técnica. En 1999 publicó un La industria farmacéutica está mos-
En particular, se requiere una vacuna artículo en Nature Medicine en el que trando un gran interés, y Arnold Mon-
basada en una parte del virus de la gri- exponía su nuevo enfoque. La compa- to, epidemiólogo de la Universidad de
pe que no cambie. Fiers la encontró en ñía angloamericana Acambis, con sede Michigan en Ann Arbor, piensa que esta
THOMAS WELLS Northeast Mississippi Daily News Journal/AP Photo

la proteína M2 de la cubierta vírica, que en Cambridge (Massachusetts, Estados vacuna universal es prometedora. Con
crea un poro. En particular se percató Unidos) y en Cambridge (Inglaterra), todo, Monto se cura en salud: “No sé
de que una sección de esa proteína, lla- ha obtenido licencia para comenzar la si bastará, si no habrá que poner otras
mada M2e, permanecía estable incluso producción de la vacuna. En un ensayo proteínas”, dice, refiriéndose a la even-
cuando mutan otras proteínas de la cu- de fase I que terminó el año pasado. tual necesidad de emplear vacunas esta-
bierta. El virus, sin embargo, sólo con- Acambis encontró que de los 79 volun- cionales de la gripe como suplemento.
tiene pequeñas cantidades de proteína tarios que recibieron la vacuna, un 90 La partida de ajedrez contra la gripe
M2, demasiado cortas para desencade- por ciento desarrolló anticuerpos contra debe continuar todavía, aunque se abri-
nar una buena respuesta inmune. el segmento M2e. gan grandes esperanzas de que la vacu-
La solución obvia era multiplicar el Que los anticuerpos protejan real- na M2 puede ser la jugada que nos lle-
número de segmentos M2e. Pero, ¿cómo? mente contra el virus de la gripe es algo ve al jaque mate.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 39


DESARROLLO SOSTENIBLE

La estabilidad mundial y el aumento


vertiginoso del precio de los alimentos
Políticas equivocadas anteponen biocombustibles
y piensos a los cereales para los hambrientos
Jeffrey D. Sachs

E l incremento vertiginoso de los pre-


cios de los alimentos en el mundo
empieza a causar estragos en los países
Política Energética de 2005 exige un mí-
nimo de 28.000 millones de litros de
producción nacional de combustible re-
pobres. Aunque no informe de ello la novable para 2012; en su inmensa ma-
prensa internacional, los disturbios por yoría, será etanol producido con maíz.
la falta de comida se están extendiendo Por consiguiente, hasta un tercio de la
por toda Africa. Además, el aumento ver- cosecha de maíz de este año del Medio
tiginoso de los precios del trigo, el maíz Oeste de EE.UU. se convertirá en eta- quirieran las técnicas; la cosecha de cereal
y el arroz que se vive en los mercados nol, lo que provocará una oleada de in- se duplicaría entonces, como poco. Los
de materias primas no ha llegado del todo cremento de precios a lo largo de la ca- subsidios ayudarían a los campesinos a
a las tiendas y mercadillos de los países dena alimentaria. (Y aún peor: utilizar crear instituciones microfinancieras du-
pobres, ni se refleja en los presupuestos etanol en vez de gasolina no sirve de mu- raderas, que posibilitarían la mejora con-
de las organizaciones asistenciales. cho para reducir las emisiones netas de tinua de los insumos agrícolas cuando,
La realidad es dura. A principios de carbono, si consideramos el ciclo com- al cabo de unos años, acaben los subsi-
2006 una tonelada métrica de trigo cos- pleto de producción de etanol, consu- dios temporales.
taba en los mercados de materias primas midor intensivo de energía.) Como segunda medida, EE.UU. de-
alrededor de 375 dólares. Para marzo de Los incrementos en los precios de la bería terminar con las desacertadas sub-
2008 superaba los 900 dólares. Simultá- comida están castigando a las regiones venciones al maíz convertido en etanol.
neamente, el maíz subió de unos 250 dó- pobres de importación de alimentos, Los agricultores no las necesitan, dada
lares a 560. Los precios del arroz se han siendo Africa, con diferencia, la más afec- la demanda mundial de comida y cereal
disparado. tada. Varios países, entre ellos Egipto, In- para piensos. Como tercera medida, el
Varios factores son los causantes de dia y Vietnam, detuvieron sus exporta- mundo debería financiar la investigación
ese aumento vertiginoso de los precios, ciones de arroz por la subida de precios a largo plazo sobre producción agrícola
que responde a la vez al incremento de en sus países, agravándose así la situa- óptima. Sorprendentemente, la adminis-
la demanda mundial y a la contracción ción en las naciones importadoras de tración Bush se propone recortar radi-
de la oferta. Los ingresos mundiales han arroz. Incluso una subida ligera de los calmente los fondos para los estudios de
venido creciendo alrededor de un 5 por precios de la comida puede hacer que la agricultura tropical del Grupo Consul-
ciento anual en los últimos años, un pobreza se convierta en hambruna e in- tivo de Investigación sobre Agricultura
4 por ciento en términos de crecimien- digencia: como ha explicado espléndida- Internacional, justo cuando este trabajo
to per cápita, lo que se ha traducido en mente el premio Nobel Amartya Sen, al- es más urgente que nunca.
un incremento mundial de la demanda gunas de las hambrunas más graves de la Por último, el mundo debería seguir
de los alimentos y de carne. El aumento historia no las causó un gran descenso de adelante con el prometido Fondo de
de la demanda de carne intensifica la pre- la producción de cereal, sino la pérdida Adaptación anunciado el mes de diciem-
sión sobre el precio del cereal y las se- de poder adquisitivo de los pobres. bre pasado en la Conferencia sobre Cam-
millas oleaginosas, pues para producir un A la crisis alimentaria habría que res- bio Climático de la ONU en Bali, que
kilo de carne se requieren varios de pien- ponder tomando, por lo menos, cuatro ayudaría a los pobres a enfrentarse a los
so. Las provisiones de cereal se han vis- medidas. La primera, el mundo debería creciente riesgos que las crecientes ad-
to afectadas por las sacudidas climáticas, considerar el llamamiento del secretario versidades climáticas suponen para la
como las graves sequías de Australia. general de las Naciones Unidas, Ban Ki- producción de alimentos. Además, no
Un revés incluso mayor ha sido la de- moon, de sufragar un importante incre- por enfrentarse las naciones a las crisis
cisión de EE.UU. de subvencionar la mento de la producción de alimentos en apremiantes, dejarán las sacudidas climá-
conversión de maíz en etanol para mez- Africa. Las técnicas necesarias están dis- ticas de causar daños devastadores con
clarlo con gasolina. Con una política tan ponibles —semillas mejoradas, fertilizan- mayor frecuencia.
desatinada, promovida por un agresivo tes, irrigación a pequeña escala—, pero
grupo de presión agrario, cada litro de no así la financiación. La nueva revolu-
MATT COLLINS

etanol que se mezcle con gasolina des- ción verde africana subvencionaría ini- Jeffrey D. Sachs es director del Instituto de
grava 13,5 céntimos de dólar. La Ley de cialmente a los campesinos para que ad- la Tierra de la Universidad de Columbia.

40 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


¿Es sincero
el canto de las aves?
El estudio del canto de las aves arroja luz sobre la fiabilidad
de la comunicación animal

William A. Searcy y Stephen Nowicki

A
veces, las personas podemos tener la esa parte del territorio y está, por tanto, más
tentación de ser poco sinceras con los dispuesto a luchar para conseguirla. Si ambos
CONCEPTOS BASICOS demás. Hay quien exagera sus ingresos animales recurren a la lucha, ganará el más
para impresionar a las amistades; otros, los agresivo.
Q Las reglas que determinan
subestiman ante Hacienda. Si bien la morali- Parece, pues, que lo más eficaz es resolver
la fiabilidad de una señal
dad influye en el grado de verdad de nuestros la contienda mediante la señalización: cada
animal no las impone
mensajes, también es cierto que, para decidir individuo señala su nivel de agresividad —cuán
ningún código moral, sino
la selección natural. Dado
si merece la pena o no distorsionar esa ver- intenso es su deseo de lucha— y cede el in-
que al emisor le sale más
dad, realizamos un cálculo racional de costes dividuo menos agresivo. El resultado final es
a cuenta ser sincero que y beneficios. Mentir puede merecer la pena si el mismo que derivaría de un enfrentamiento,
mentiroso, las señales la recompensa que obtenemos por ello supera pero se evita el precio, a menudo doloroso,
animales que persisten en el castigo de ser descubierto; después de todo, de un conflicto real.
la naturaleza son “fiables somos humanos. Ese escenario parecería razonable, si no
en promedio”. Cuando los animales se comunican, en fuera porque describe un sistema vulnerable
cambio, no esperamos que basen sus decisio- al engaño: si las señales agresivas fueran efec-
Q Se ha estudiado la señali-
nes en valores morales ni en normas sociales. tivas a la hora de intimidar a los rivales, los
zación sonora del chingolo
Suponemos que las reglas que determinan la individuos que exagerasen su agresividad ga-
melodioso (Melospiza me-
lodia). Los machos de esta
honradez, o “fiabilidad, de una señal animal narían contiendas que en principio perderían.
especie canora exhiben un
sean impuestas por la selección natural, es de- Los tramposos se beneficiarían del engaño. La
amplio repertorio de tipos cir, que los costes y beneficios de la sinceridad trampa se vería favorecida por la selección na-
de canto, que aplican al (o la mentira) se valoren, en última instancia, tural: se extendería en la población y la señal
cortejo y a la defensa. en términos de éxito reproductor. Conocer el dejaría de guardar una fiel correlación con la
modo en que opera la selección natural para agresividad. Pero si la señal ya no comunicara
Q La extensión de ese re- mantener la fiabilidad de las señales anima- una información fiable, los receptores desarro-
pertorio refleja la calidad
les y determinar la naturaleza del resultado llarían la capacidad de ignorarla; cuando ello
genética del individuo. Las
constituye una de las principales cuestiones de ocurriera, los emisores dejarían de producirla.
hembras prefieren a los
la investigación actual sobre comportamiento En otras palabras, a menos que exista una for-
machos más “cantarines”
porque éstos producen
animal. ma de controlar el engaño, es poco probable
una progenie mayor y
El estudio de la fiabilidad de una señal plan- que la evolución retenga semejante sistema
mejor dotada. Los machos tea un complejo rompecabezas. Para facilitar de señalización.
comunican la agresividad la descripción del problema nos centraremos El mismo razonamiento se aplica a las seña-
mediante el cambio y el en un ejemplo de señalización agresiva. Su- les de cortejo. Si los machos expresan honrada-
ajuste del tipo de canto, pongamos que dos animales compiten por mente su calidad, las hembras se beneficiarán
el ajuste del repertorio y un recurso —tal, un área apropiada para la al tener en cuenta estas señales cuando elijan
la producción de cantos nidificación— y que ambos están equiparados un compañero. No obstante, si lo que expresa
tenues. en cuanto a habilidades de lucha. Asumiremos el macho tiene un efecto sobre la elección por
también que uno de los individuos valora más parte de las hembras, sería de esperar que la

42 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


selección natural actuase sobre los machos que territorio. Las investigaciones sugieren que las 1. NUMEROSOS ANIMALES
exagerasen la cualidad para obtener mayor melodías de las aves sirven para atraer a las TRANSMITEN INFORMACION
número de apareamientos. Si la exageración hembras y estimularlas para el cortejo, la có- sobre su condición física por
se convirtiera en algo común, esas señales ya pula y la reproducción, así como para repeler medio de vocalizaciones
no representarían con fidelidad la calidad de a machos rivales que pretendan entrometerse dirigidas a competidores y a
sus emisores, los receptores desarrollarían la en su territorio. El canto corresponde, pues, parejas potenciales. También
capacidad de ignorarlas y los emisores dejarían a una señal de “doble función”, que permite los humanos. Desde el punto de
de producirlas. estudiar su fiabilidad desde un doble punto vista evolutivo, ¿qué factores
Ese aparente dilema plantea una serie de de vista: el cortejo y la defensa. Para ahondar mantienen la honradez de tales
cuestiones que resultan clave para comprender en los factores que determinan la sinceridad mensajes? ¿No proporcionaría
la exageración una ventaja
la evolución de los sistemas fiables, animales del canto de las aves, hemos investigado la
competitiva? La “fiabilidad de la
o humanos, de comunicación. Los individuos señalización sonora del chingolo melodioso
señal” constituye una cuestión
que reciben esas señales de cortejo y agresi- (Melospiza melodia, conocido también por
fundamental en la investigación
vidad, ¿responden de manera que benefician sabanero melódico o gorrión cantor).
del comportamiento animal; el
a los emisores? Si es así, ¿la información que canto de las aves ha servido de
contienen los mensajes, es lo bastante fiable Virtuosismo vocal modelo para estudiarla desde
como para favorecer también al receptor? Cada macho de chingolo melodioso posee un hace más de medio siglo. Los
Y si el contenido de los mensajes transmitidos repertorio de versiones distintas de los cantos autores están investigando
es auténtico, ¿cuáles son los mecanismos que de su especie. En cada especie de ave canora, la señalización en machos de
H. SCHWEIGER/PETER ARNOLD, INC./American Scientist

mantienen la veracidad pese a los tentadores la calidad de los elementos acústicos o “notas” chingolo melodioso (Melospiza
beneficios de la falta de honradez? que componen un canto y el patrón con que melodia), un ave canora que
Desde hace más de medio siglo, el canto se transmiten son únicos. Sin embargo, en utiliza idénticos cantos para
de las aves se ha convertido en modelo para numerosas especies los individuos producen el cortejo y para manifestar
el estudio de la evolución de la comunicación más de un tipo de canto y los machos se agresividad.
animal. En aves canoras de regiones templa- distinguen por el número de tipos de canto
das, los machos son los vocalistas principales; que exhiben. La extensión de ese repertorio
cantan sobre todo durante la época reproduc- en machos de chingolo melodioso oscila entre
tora. Se admite que esos cantos se aplican 5 y 15 tipos de canto; una vez establecido (al
en la atracción de pareja y en la defensa del año de edad), permanece invariable durante el

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 43


10 10

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Kilohertz

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0,5 segundos

2. CADA MACHO DE CHINGOLO resto de su vida. Curiosamente, los tipos de melodioso parecen preferir a los machos con
MELODIOSO canta un repertorio canto que un macho produce pueden ser tan un repertorio más extenso. En nuestro estu-
de entre 5 y 15 tipos de canto variados, que bien podría parecer que proceden dio, estimulamos hembras cautivas de chin-
(las gráficas corresponden a un de especies distintas y no del mismo individuo. golo melodioso mediante la administración
espécimen con un repertorio Con todo, las melodías guardan semejanza de estradiol (hormona sexual) para exponerlas
de ocho tipos). El repertorio se suficiente (dentro y entre repertorios) para luego a grabaciones de cantos de chingolo
asimila a la edad de un año y que cualquier tipo de canto producido por melodioso.
se mantiene estable durante el cualquier chingolo melodioso sea reconocido Como ocurre en numerosas especies de aves
resto de la vida. por los humanos y por otros individuos de canoras, las hembras de chingolo melodioso
su especie. suelen responder al canto del macho con una
A pesar del amplio repertorio de los cantos exhibición de solicitud que precede a la cópu-
de los machos, no existen pruebas que de- la. En nuestros experimentos, estudiamos la
muestren su carácter específico de un contexto respuesta de hembras de chingolo melodioso a
(interacción con una hembra o con un macho) tandas de canto sucesivas con número distinto
o de un mensaje (agresividad o sumisión). de tipos de canto. En primer lugar, las hembras
Así, los chingolos melodiosos entrarían den- fueron expuestas a 32 cantos de cuatro tipos y
tro de la categoría de aves canoras con tipos de un solo tipo. La exhibición de las hembras
de canto intercambiables y, en ese sentido, fue mayor en las tandas de cuatro tipos que
redundantes. en las de uno. En experimentos posteriores,
Por tanto, ¿qué es lo que las hembras de la respuesta de las hembras fue mayor para
aves canoras oyen de un compañero potencial? 32 cantos de ocho tipos que para 32 cantos
Uno de nosotros (Searcy), junto con Meter de cuatro tipos; y mayor para 32 cantos de
Marler, hoy en la Universidad de California, 16 tipos que para 64 cantos de ocho tipos. En
Davis, encontró que las hembras de chingolo cada caso, por tanto, las hembras respondían
3. LAS HEMBRAS DE CHINGOLO 30 Repertorio limitado
MELODIOSO muestran prefe-
rencia por los repertorios de Repertorio extenso
25
canto extensos. Se trataron
con estradiol (hormona sexual)
hembras cautivas con objeto de 20
Nivel de exhibición

estimularlas para el cortejo. Se


expusieron luego a tandas con 15
el mismo número de cantos,
aunque diferían en cuanto al nú-
BARBARA AULICINO/American Scientist

10
mero de tipos de canto. El nivel
de exhibición mide el número
y la intensidad de exhibiciones 5
de cortejo. En cada caso las
hembras respondieron con 0
mayor intensidad al repertorio Uno Cuatro Ocho
más extenso. frente a cuatro frente a ocho frente a dieciséis

44 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


5 5

4 4

Progenie de la descendencia
3 3
Progenie

2 2

1 1

0 0

–1 –1
3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12
Extensión del repertorio musical del macho Extensión del repertorio musical del macho

con mayor intensidad cuanto más amplio era preferencia de la hembra por el macho con un 4. LOS MACHOS DE CHINGOLO
el repertorio de tipos de canto. amplio repertorio. Sin embargo, plantean una MELODIOSO con repertorios de
Como ocurre en toda investigación, las con- cuestión: teniendo en cuenta que evolucionan canto más extensos producen
clusiones extraídas en el laboratorio no siempre sólo los rasgos o comportamientos que impli- una progenie mayor. La descen-
son válidas cuando se traslada el experimento can una mejora de la condición física de la dencia se muestra, a su vez, más
al campo. Por tanto, esa preferencia conductual hembra o de su descendencia, ¿en qué sentido productiva que la de machos
detectada en aquel estudio no implicaba que beneficia a las hembras de chingolo melodioso con repertorios limitados. De
la extensión del repertorio afectara a la selec- esa preferencia por los machos más cantores? tales observaciones se infiere
ción de pareja de la hembra en la naturaleza. La respuesta se halla de nuevo en el estudio que las hembras obtienen
Nuestro primer intento por encontrar, fuera realizado con la población de la isla Mandarte. mayores beneficios al aparearse
con machos con mayor número
del laboratorio, una relación entre el número Junto a Peter Arcese y otros colaboradores
de cantos potenciales. Los datos
de tipos de canto que un macho produce y de la Universidad de Columbia Británica, el
aluden al número de individuos
el éxito de apareamiento resultó un fracaso: equipo de Reid encontró que, cuanto mayor
que alcanzaron la edad de aban-
entre todos los machos de la población de era el repertorio de cantos de un macho, mayor
donar el nido. Los resultados
estudio en Nueva York no hallamos ninguna descendencia producía a lo largo de su vida y pertenecen a un estudio reali-
prueba de que los machos con un extenso mayor era a su vez la productividad de dicha zado con una población cerrada
repertorio musical se emparejasen antes en la descendencia. Ello se debe, por una parte, a de chingolo melodioso de la isla
época reproductora que los que contaban con que los machos con repertorios vocales de Mandarte, donde los descen-
un repertorio restringido. mayor calidad son más longevos y realizan dientes pueden contabilizarse
En fecha reciente, sin embargo, el grupo mayor número de intentos de reproducirse; asi- de forma precisa gracias a su
que dirige Jane M. Reid, de la Universidad mismo, tienen más éxito a la hora de criar una dispersión restringida.
de Cambridge, ha encontrado pruebas de esa progenie más numerosa en cada apareamiento.
esperada relación a partir del análisis de otra Además, los hijos de machos con repertorios
población de aves. Investigaron los chingo- extensos generan mayor descendencia que los
los melodiosos de Mandarte, una pequeña de machos con repertorios reducidos.
isla frente a Victoria, en la Columbia Britá- De lo anterior se desprende que las hembras
nica. Dado que la mayoría de los chingolos que se aparean con machos más “cantarines”
melodiosos nacidos en Mandarte se anillan obtienen dos tipos de beneficios, uno, directo,
directamente en el nido, el equipo de Reid para sí mismas (se trata de machos más efica-
pudo identificar y centrarse en los machos que ces en la cría de pollos) y otro indirecto para
ocupaban por primera vez un territorio en un sus crías (esos machos transmiten, al menos
año determinado. La eliminación, en el análisis a los machos de su descendencia, su buena
de datos, de los machos de mayor edad reviste condición física).
suma importancia, ya que si se aparean con la
misma hembra del año anterior, su éxito de El coste de la variedad
apareamiento estaría determinado más por su Si las hembras basan su elección de pareja en
historia que por sus cualidades actuales. el número de cantos que un macho abarca,
A partir de la observación de los individuos ¿qué evita que éste exagere su talento musical
BARBARA AULICINO/American Scientist

que se reproducían por primera vez, Reid en- para resultar más atractivo? Hallamos parte de
contró que las probabilidades de que un macho la respuesta en el “principio del hándicap”,
atrajese a una hembra aumentaban conforme de Amotz Zahavi. Declara que resulta menos
incrementaba la extensión de su repertorio probable que un individuo mienta o fanfarro-
musical. nee si la emisión de la señal “falsa” supone
Junto con los obtenidos en el laboratorio, un coste adicional. La teoría de juegos, que
esos resultados respaldan la hipótesis de la estudia la elección del comportamiento óptimo

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 45


regiones cerebrales responsables del aprendiza-
je y producción del canto, y, por tanto, en la
estructura y complejidad del mismo.
d) Fernando Nottebohm y sus colaboradores,
i da
cal de la Universidad Rockefeller, identificaron los
ja
(ba núcleos cerebrales que controlan el canto de
e
C ost
io las aves. Desde entonces, decenas de investiga-
e fic Nivel óptimo
B en de señalización
dores han refinado y ampliado su descripción.
Nivel óptimo
lidad
) Reviste especial importancia el “centro vocal
lta ca
Costes físicos y beneficios

de señalización e (a
Cost superior” (CVS), en el prosencéfalo. El CVS se
aloja en la intersección de dos redes anatómi-
cas principales: el circuito motor descendente,
que participa en la producción del canto, y el
circuito anterior del prosencéfalo, implicado en
su aprendizaje. Varios estudios han demostrado
que el tamaño del CVS guarda relación directa
Intensidad de la señal con la extensión del repertorio de canto, entre
especies y dentro de una misma especie.
5. SI LOS COSTES DE LA SEÑAL cuando los costes y beneficios de cada opción En fecha reciente, Ian F. MacDonald y sus
DIFIEREN entre emisores de dependen de las elecciones de otros individuos, colaboradores, de la Universidad de Ontario
distinta calidad, los que actúen demuestra que el principio del hándicap se Occidental, estudiaron el efecto de la alimen-
en beneficio propio producirán cumple si el coste de la señal incrementa al tación sobre el desarrollo del CVS. Para ello
señales que reflejan fielmente aumentar la intensidad de la misma y si ese alteraron las fases iniciales de la nutrición de
su calidad. En este modelo de incremento es más rápido para los individuos pollos de chingolo melodioso. Los individuos
Rufus Johnstone, los beneficios de baja calidad que para los mejor dotados. se retiraron del nido tres días después de la
y los costes de la señalización Por ser óptimo el nivel de señalización cuan- eclosión; se criaron a mano en el laboratorio.
incrementan conforme aumenta do la diferencia entre los costes y beneficios es Las aves del grupo control recibieron una ali-
la intensidad de la señal. El máxima (máximo rendimiento del esfuerzo), mentación ilimitada; las del grupo experimen-
nivel de señalización es óptimo y por incrementarse con mayor prontitud los tal se redujo a dos tercios de la del control. Se
cuando alcanza su máximo la
costes para un emisor de baja calidad que para examinó el cerebro de los pollos a las tres o
diferencia entre los costes y be-
otro de alta calidad, dicho nivel óptimo de cuatro semanas de vida. El tamaño del CVS
neficios. Dado que los costes in-
señalización resultará mayor para el individuo (en términos absolutos y relativos al prosen-
crementan con mayor prontitud
para un emisor de baja calidad
de mayor calidad (véase la figura 5). Si todos céfalo) era mayor en los individuos sometidos
que para otro de alta calidad,
los individuos cantan a su nivel óptimo, la a una dieta ilimitada que en los que habían
el nivel óptimo de señalización intensidad de la señal reflejará fielmente la recibido la dieta restringida.
es mayor para el individuo de calidad del que la emite. Imaginemos un tipo En otro experimento con el sabanero plata-
calidad superior. de señalización con un coste energético no- nero (Melospiza georgiana, conocido también
table. Los individuos sanos y fuertes podrían por gorrión pantanero, pariente cercano del
permitirse la producción de esa señal a un chingolo melodioso), demostramos un efecto
ritmo mayor que los individuos peor dotados similar de la nutrición en las fases iniciales
o menos vigorosos. El ritmo de esa señal re- sobre el tamaño del CVS. Ambos trabajos
velaría, pues, el “estado” del emisor. muestran, pues, que las tensiones ejercidas en
Sin embargo, es poco probable que la ex- fases tempranas del desarrollo repercuten en
tensión del repertorio musical entrañe un coste una región cerebral básica para el aprendizaje
energético. Nada hace pensar que cantar dos y la producción del canto en las aves.
cantos de distinto tipo resulte más agotador que Estudios con otras especies de aves canoras
cantar dos cantos de un solo tipo. En nuestra han llevado más lejos todavía esa investigación:
opinión, la extensión del repertorio no depen- han demostrado que la presencia de tensiones
de de la fuerza o energía del individuo, sino de en fases iniciales del desarrollo afectan a la
la calidad de su desarrollo. La fabricación de la producción del canto en el adulto. El grupo
maquinaria neural necesaria para la producción que dirige Karen A. Spencer, de la Universi-
del canto es cara; por tanto, sólo los machos dad de Bristol, descubrió que los machos de
de alta calidad genética que han disfrutado de estornino pinto (Sturnus vulgaris) desarrollaban
BARBARA AULICINO/American Scientist

buenas condiciones de desarrollo tienen la ca- repertorios más limitados si al inicio de la vida
pacidad de invertir los recursos necesarios en el recibían una alimentación irregular.
desarrollo de repertorios de mayor extensión y Nosotros hemos demostrado que los saba-
riqueza. En apoyo de esa idea, nosotros y otros neros plataneros elaboran copias más pobres
investigadores hemos demostrado en el labora- de los cantos de los adultos a los que han
torio la implicación de diversas tensiones que oído si se les limita la alimentación antes de
repercuten negativamente en el desarrollo de las abandonar el nido. Habida cuenta de que esas

46 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


tensiones experimentadas durante el desarrollo Centro vocal superior Núcleo magnetocelular lateral
afectan no sólo al canto, sino también a otros de la porción anterior del nidopalio
aspectos físicos del animal, el canto constituye sto
Núcleo robusto
del arcopalioo
un indicador del desarrollo de un macho y,
por tanto, de sus características físicas.
El canto puede convertirse en un indica-
dor fiable de la calidad genética del macho.
El cruzamiento endogámico proporciona una
medida de esa calidad, dado que la condición
física de los individuos disminuye al intensi-
ficarse la endogamia. Mediante los historiales Area X
acumulados durante varios años de estudio,
Reid y sus colaboradores midieron la endo-
gamia de la población de chingolo melodioso
de la isla Mandarte. Hallaron que la extensión
del repertorio de cantos aumentaba conforme
disminuía el nivel de endogamia. Los machos
menos endogámicos (por tanto, con una ca-
lidad genética superior) estarían protegidos
Núcleo dorsolateral
de las tensiones que influyen en el desarrollo de la porción medial
cerebral en etapas tempranas de la vida y de Siringe del tálamo
sus consiguientes efectos sobre las habilidades Porción tráqueo-siríngea
del núcleo hipogloso
musicales.
6. EL APRENDIZAJE Y LA PRODUCCION DEL CANTO en aves canoras son controlados
Palabras de “lucha” por dos series de núcleos cerebrales interconectados. El circuito motor descendente
Los chirigolos melodiosos utilizan el canto (rojo) adquiere particular relieve en la producción del canto; el circuito anterior del
también para mostrarse agresivos hacia otros prosencéfalo (azul) controla el aprendizaje. El centro vocal superior (CVS) interviene
machos. Desarrollan varias conductas de seña- en ambas vías. La figura muestra otros núcleos cerebrales: el núcleo magnetocelular
lización que se piensa contienen información lateral de la porción anterior del nidopalio (LMAN), el área X, el núcleo dorsolateral
sobre esa agresividad. de la porción medial del tálamo (DLM), la porción tráqueo-siríngea del núcleo hipo-
Hallamos un ejemplo de ello en el “cambio gloso (nXIIts) y el núcleo robusto del arcopalio (RA).
de tipo de canto”. Para exhibir su repertorio,
un macho debe alternar entre sus tipos de sólo de forma ocasional, por azar. Sin embargo,
canto; la variación de la frecuencia de estos Philip K. Stoddard, Michael D. Beecher y
cambios proporciona al individuo una señal sus colaboradores, de la Universidad de Wa-
que no está a disposición de las especies que shington, demostraron que el ajuste del tipo
poseen un solo tipo de canto. De ese modo, de canto que realizan los machos de chingolo
un ave canora comunicaría un nivel elevado melodioso, cuando se simulaba la intrusión
de agresividad mediante el aumento o dismi- de otro individuo en su territorio mediante
nución de la frecuencia de cambio. Pruebas la reproducción de su canto por un altavoz,
obtenidas para distintas especies apoyan ambas era superior al esperado por azar.
opciones. Los investigadores denominan señal Descubrieron también otro comportamien-
“convencional” al “cambio de tipo de can- to semejante de señalización que alcanza un
to”, porque su significado se ha determinado grado de refinamiento mayor todavía: en
por convención y no porque exista ningún ocasiones, el macho de chingolo melodioso
7. LAS TENSIONES EN ETAPAS
vínculo intrínseco entre señal y significado. responde al macho vecino, no con el mismo
TEMPRANAS DEL DESARROLLO
En chingolos melodiosos, un elevado ritmo de tipo de canto que éste acaba de emitir, sino
afectan al volumen del centro
cambio parece ir asociado, al menos a prime- vocal superior (CVS) de sabane-
ra vista, con la agresividad. Howard Kramer 0,50
ros plataneros adultos. A los in-
y Robert Lemon, de la Universidad McGill, dividuos del grupo control se les
Volumen CVS (milímetros3)

demostraron que, en los machos de chingolo 0,40


proporcionó una alimentación
melodioso, la frecuencia del “cambio de tipo ilimitada; la alimentación del
de canto” es superior antes y después de los 0,30
grupo experimental se redujo
BARBARA AULICINO/American Scientist

enfrentamientos. en un 30 por ciento respecto de


Las aves canoras cuentan con una segunda 0,20 la del grupo control. A los 14
forma de mostrar agresividad hacia otro ma- meses de edad, el CVS del cere-
cho: el “ajuste del tipo de canto”. Cuando ello 0,10 bro de los individuos sometidos
ocurre, un individuo responde a otro con el a la dieta ilimitada era mayor
mismo tipo de canto que éste acaba de emitir. 0,00 que el de los que habían recibi-
Podría esperarse que tal ajuste se presentara Control Experimental do la dieta restringida.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 47


COMUNICACION MUSICAL
Intruso canta Respuestas del propietario

Macho intruso Macho propietario

Ajuste del tipo Ajuste del repertorio

Sin ajuste
a Ajuste del tipo de canto

Repertorio del intruso Repertorio del propietario

b Cambio del tipo de canto

c Canto tenue

Los machos de chingolo melodioso utilizan su repertorio musical para tipo de canto” (b). La posibilidad de cambiar de un tipo de canto a
interactuar de formas complejas. Si el macho 1 canta un tipo concreto otro proporciona al individuo una señal adicional que no está a dispo-
de canto, el macho 2 puede responder con ese mismo tipo (a); este sición de las especies que poseen un solo tipo de canto. La variación
“ajuste del tipo de canto” se considera una firme señal de lucha. El de la frecuencia de esos cambios podría indicar agresividad; en los
macho 2 puede responder también con otro de los cantos compar- chingolos melodiosos, es el incremento de la frecuencia de cambio
tidos con el macho 1 (distinto del primero); este tipo de “ajuste del el que está asociado con situaciones agresivas. El “canto tenue” (c)
repertorio” parece constituir una señal más débil de lucha. Asimismo, corresponde quizás a la respuesta más curiosa. El macho 2 podría
el macho 2 puede responder con un tipo de canto “no ajustado”, en indicar un comportamiento agresivo mediante un canto emitido a un
señal de desinterés. Otra respuesta posible se basa en el “cambio de volumen bajo.

con otro que ambos comparten en sus res- zumbido de un frigorífico; 80-85 decibelios
pectivos repertorios. Las pruebas sugieren que al sonido de una batidora).
ese “ajuste del repertorio” viene a constituir Se han observado cantos tenues en otras
una señal intermedia: menos intensa que un especies de aves canoras en ambos contextos,
ajuste directo del tipo de canto, aunque más de agresividad y de cortejo. Sin embargo, en
intensa que un canto sin ajustar. su estudio pionero sobre el comportamien-
Un tercer comportamiento curioso que los to del chingolo melodioso, Margaret Morse
chingolos melodiosos emplean en situaciones Nice registró cantos tenues en situaciones de
de agresividad consiste en cantar a un volumen agresividad exclusivamente. El hecho de que
BARBARA AULICINO/American Scientist

notablemente bajo. En ese tipo de “cantos una señal como el canto tenue sea emitida
tenues”, la amplitud (intensidad de la señal con mayor frecuencia durante un conflicto
acústica) puede llegar a los 50 decibelios SPL reflejaría que corresponde a una señal de agre-
en lugar de los 80-85 decibelios de un canto sividad (en el sentido de más amenazadora) o
normal (“dB SPL” remite al nivel de presión de sumisión (las señales de sumisión son más
de sonido en decibelios relativo al umbral de comunes en situaciones de agresión que en
audición humano; 50 dB SPL equivaldría al otras circunstancias).

48 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


¿Indica alguno de esos comportamientos de 1 8. LOS MACHOS DE CHINGOLO
canto si un individuo tiene o no la intención No ataca MELODIOSO avisan de su inten-
de atacar? Para resolver la cuestión, acometimos ción de atacar mediante “cantos
0,75
el experimento siguiente. Grabamos durante Ataca tenues” de baja intensidad (no
un minuto el canto de un chingolo melodioso mediante “cambios” ni “ajus-

Número de ajustes
macho. Luego, mediante la reproducción de 0,5 tes” del tipo de canto”). Los
la grabación, simulamos una intrusión en el machos que atacan producen
mayor número de cantos tenues
territorio del macho, con el fin de provocar
0,25 antes de la agresión que los
su canto agresivo. Registramos a continuación
machos que no atacan. No hay
otros cinco minutos del canto del individuo.
diferencias entre agresores y
Posteriormente, colocamos un ejemplar dise- 0 no agresores en la frecuencia
cado de la especie en su territorio, mientras de cambio o en el número de
Ajustes del canto
reproducíamos otros dos minutos de la última cantos ajustados.
grabación. Al individuo, se le concedieron
0,2
14 minutos para tomar la decisión de atacar
o no al espécimen disecado.
Con tal planteamiento experimental, nos 0,15
proponíamos identificar cualquier comporta-
Cambios/oportunidad

miento o exhibición que pudiera considerarse


una señal de agresividad. Nos sorprendió hallar 0,1
que la mayoría de las señalizaciones, incluidos
el cambio y el ajuste de tipo de canto, no
0,05
guardaban relación con una reacción agre-
siva. Pero había una señal que sobresalía en
nuestros análisis: el canto tenue. Los machos 0
que cantaban mayor número de cantos tenues Frecuencia del cambio de tipo
atacaban con mayor frecuencia que los que
producían pocos o ninguno.
5
El coste del canto tenue
Número de cantos tenues

4
Si el canto tenue constituye la señal que predi-
ce con mayor fiabilidad la agresión en los chin-
golos melodiosos, ¿qué evita que los machos 3
simulen para aparentar mayor agresividad? Para
responder a esta pregunta debemos acudir de 2
nuevo a la hipótesis del hándicap. Declara ésta
que los costes de una señal resultan cruciales 1
para garantizar la sinceridad de la misma. Se
han propuesto varios tipos de coste para las 0
señales agresivas, pero la mayoría no son apli- Cantos tenues
cables al canto tenue.
Por un lado estarían los costes energéti- la distancia, un receptor que percibe una señal
cos, poco probables si tenemos en cuenta que tenue puede identificarla como una señal cer-
cantar, y más en “voz” baja, consume poca cana de baja intensidad o como una señal de
energía. El coste de desarrollo que requiere alta intensidad producida a mayor distancia.
la ampliación del repertorio de canto parece Una señal que llegase con un volumen elevado
también poco probable, ya que este tipo de al receptor resultaría menos ambigua a la hora
coste es más propio de señales a largo plazo de comunicar proximidad.
que de señales que cambian voluntariamente Nosotros sostenemos que el canto tenue
a corto plazo. Una tercera posibilidad atañe
al “coste de vulnerabilidad”: la forma en que
corresponde a una señal fiable de agresividad
porque constituye un indicador inequívoco
Los autores
se emite la señal es la que hace al individuo y costoso de atención, no de proximidad o William A. Searcy y Stephen
Nowicki vienen colaborando
emisor más vulnerable al ataque. vulnerabilidad. El emisor suele producir el
BARBARA AULICINO/American Scientist

desde hace más de un decenio


Un coste de vulnerabilidad resultaría plausi- canto tenue bastante cerca del receptor, de en el estudio de la comunicación
ble para el canto tenue si, debido a su amplitud forma que éste puede no sólo observarlo, sino animal. Searcy ocupa la cátedra
reducida, fuera percibida por el receptor sólo también oírlo. De ese modo, el receptor de- Maytag de ornitología en la
Universidad de Miami. Nowicki
cuando el emisor se halla cerca, convirtiéndolo bería poder distinguir el volumen al que se
es profesor Bass de biología en la
en una señal inequívoca de proximidad y, por emite el canto, que, además, en razón de su Universidad de Duke.
tanto, de vulnerabilidad. Sin embargo, debido baja intensidad, quizá resulte inaudible para © American Scientist Magazine.
a la forma en que el sonido se amortigua con cualquier otro individuo. Cuando un emisor

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 49


9. LOS MACHOS DE CHINGOLO 2000 que se está oponiendo a un intruso. Cuando
MELODIOSO que se enfrentan un propietario utiliza un canto tenue para
a un intruso mediante cantos indicar a un intruso que su atención se en-
1500

Intrusiones (segundos)
tenues pagan un coste, ya que cuentra centrada en él, sacrifica su capacidad
fomentan la intrusión de otros de proteger el territorio contra nuevos intrusos
machos. Mientras el propietario 1000 potenciales.
del territorio se mantiene cauti-
vo, se simula con altavoces una
Fiabilidad y engaño
interacción entre el propietario 500 Si las señales animales persisten en la naturaleza
y un intruso. Las intromisiones
es porque son “fiables en promedio”. En otras
de otros machos son más fre-
0
palabras, aunque la selección natural favore-
cuentes cuando el propietario
simulado emite cantos tenues
ciese una comunicación engañosa, las señales
que cuando canta a un volumen deben ser lo suficientemente sinceras en pro-
elevado. medio para que los receptores se beneficien más
Propietario Propietario de atenderlas que de ignorarlas. Esa reflexión
con canto tenue con canto intenso
ha animado a los científicos a averiguar por
produce un canto tenue cerca de un intruso qué los animales se resisten a mentir.
indica, pues, que su atención se halla centrada Nosotros hemos propuesto dos mecanismos
exclusivamente en ese individuo. “antiengaño” para la señalización del chingolo
El canto tenue se hace oneroso para el melodioso. En primer lugar, los machos de la
emisor. Difícilmente le podrá servir para al- especie presentan dificultades para hacerse pa-
canzar otros objetivos. Cuando el receptor es sar por parejas de mayor calidad de la que les
Bibliografía una hembra, el coste supone una reducción corresponde; para incrementar las habilidades
complementaria de las posibilidades de apareamiento, ya que vocales que resultan atractivas a las hembras
SONG REPERTOIRE SIZE PREDICTS las hembras de chingolo melodioso encuen- deberían haber superado en etapas tempranas
INITIAL MATING SUCCESS IN MALE tran menos atractivo el canto tenue que el de su vida ciertas condiciones de desarrollo. En
SONG SPARROWS, Melospiza emitido a una amplitud sonora normal. Sin segundo lugar, parece poco probable que los
melodia. J. M. Reid, P. Arcese, embargo, el principal coste del canto tenue machos de chingolo melodioso transmitan me-
A. L. E. V. Cassidy, S. M. Hiebert,
J. N. M. Smith, P. K. Stoddard,
reside probablemente en su recepción, que diante un canto tenue su intención de atacar, si
A. B. Marr y L. F. Keller en la limita a un solo objetivo. El hecho de que no pretenden hacerlo en realidad. Al restringir
Animal Behavior, n.o 68, págs. otros machos receptores no puedan escuchar las señales a un solo receptor, renuncian a su
1055-1063; 2004. la respuesta del macho desafiado incremen- capacidad de comunicarse con otros.
ta la probabilidad de que vecinos y otros in- Aunque esos mecanismos garantizan que
THE EVOLUTION OF ANIMAL
COMMUNICATION: RELIABILITY
trusos potenciales realicen intromisiones en el las señales mantengan un nivel de fiabilidad
AND DECEPTION IN SIGNALING territorio del emisor. suficiente para que los animales sigan respon-
SYSTEMS. W. A. Searcy Un estudio reciente desarrollado por nues- diendo a ellas, cabe cierto grado de engaño.
y S. Nowicki. Princeton Univer- tro grupo apoya la hipótesis del coste elevado Podría ser que algunos chingolos melodiosos
sity Press, 2005. que entraña el canto tenue. Simulamos las contasen con un repertorio de canto más ex-
EARLY NUTRITIONAL STRESS
interacciones de canto entre un intruso y el tenso de lo que les corresponde de acuerdo
IMPAIRS DEVELOPMENT OF propietario de un territorio cuando éste can- con su calidad o produjesen cantos tenues, sin
A SONG-CONTROL BRAIN REGION taba de forma tenue o a un volumen normal. tener siquiera intención de atacar. No obstante,
IN BOTH MALE AND FEMALE JUVE- Primero, grabamos al propietario y cartografia- distinguir un engaño de un simple error no
NILE SONG SPARROWS (Melospiza
mos su territorio. Luego, capturamos al ave y constituye una tarea fácil.
melodia) AT THE ONSET OF SONG
LEARNING. I. F. MacDonald,
la retuvimos mientras dos altavoces colocados Puesto que no podemos saber si otros ani-
B. Kempster, L. Zanette en su territorio reproducían el canto de dos males, aparte de nosotros, pretenden engañar a
y S. A. MacDougall-Shackleton individuos, para simular una interacción entre sus conespecíficos —la cuestión podría carecer
en Proceedings of the Royal el propietario y un intruso. En la mitad de las de sentido— se identifica la falta de honradez
Society of London B, n.o 273,
pruebas, el canto del propietario fue reprodu- a partir del beneficio que obtiene del engaño
págs. 2559-2564; 2006.
cido a un volumen normal; en la otra mitad, el emisor. Para demostrar que se ha producido
BIRD SONG AS A SIGNAL OF AG- al volumen típico de un canto tenue. El canto un engaño, debe comprobarse no sólo que la
GRESSIVE INTENT. W. A. Searcy, del intruso pertenecía a un macho que ocupaba señal es errónea, sino también que el emisor se
R. C. Anderson y S. Nowicki un territorio distante; fue reproducido en todas beneficia de ese error. En humanos, necesitaría-
en Behavioral Ecology and
las ocasiones a un nivel normal. mos demostrar no sólo que alguien mintió al
BARBARA AULICINO/American Scientist

Sociobiology, n.o 60, págs. 234-


241; 2006. Las intrusiones de otros machos de chin- decir que era un importante gestor de fondos
golo melodioso resultaron más frecuentes y de inversión cuando en realidad trabajaba en
SIGNAL INTERCEPTION AND THE más graves cuando el propietario simulado el departamento de registro, sino también que
USE OF SOFT SONG IN AGGRESSIVE emitía cantos tenues. Presumiblemente, los ese engaño le benefició ayudándole a conseguir
INTERACTIONS. W. A. Searcy y
S. Nowicki en Ethology, n.o 112,
machos que perciben la interacción desde fuera una cita. Ese enfoque quizás arroje luz sobre
págs. 865-872, 2006. del territorio no oyen al propietario si emite la evolución de la comunicación animal, in-
cantos tenues; no pueden, por tanto, saber cluida la nuestra.

50 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


Fármacos contra
el cáncer de mama
Las nuevas terapias dirigidas facilitan el desarrollo de tratamientos
cada vez más eficaces, diseñados a medida para cada paciente
FRANCISCO J. ESTEVA Y GABRIEL N. HORTOBAGYI

E
l cáncer de mama constituye el proceso sis, pues se cuenta con un número creciente
maligno que se diagnostica con ma- de fármacos contra HER2.
yor frecuencia entre las mujeres. En El próximo decenio promete ser un período
los EE.UU. es la segunda causa de mortalidad muy productivo en el desarrollo de terapias
tumoral, por detrás del cáncer de pulmón. Sin contra el cáncer dirigidas hacia moléculas con-
embargo, a diferencia de lo que ocurre con el cretas. Los nuevos medicamentos —que se
cáncer de pulmón, la esperanza de vida de las están ensayando en animales y en humanos—
mujeres con cáncer de mama ha aumentando operan sobre rasgos moleculares tumorales que
de forma espectacular durante el último dece- desempeñan una función crítica en el inicio
nio, hasta el punto de que el cáncer de mama y la supervivencia del proceso maligno, así
podría perder pronto el segundo lugar en la como en el avance del cáncer hacia fases del
clasificación de tumores letales. Nada alegraría desarrollo cada vez más amenazadoras. Junto
tanto a los médicos y a nosotros. con las mejoras en las terapias ya existentes y
Esa mejora puede atribuirse, en parte, a en los cuidados paliativos, los medicamentos
CONCEPTOS BASICOS la detección precoz, que resulta de la mayor de última generación ofrecen un abanico cada
En EE.UU. y Europa, la concienciación sobre la necesidad de realizar vez más amplio de opciones para personalizar
esperanza de vida de las con regularidad mamografías y de la mejora el tratamiento. Con ello, el médico puede
pacientes con cáncer de del acceso a estas pruebas diagnósticas. Pero hacer frente al perfil molecular de un tumor
mama aumenta sin cesar las pacientes con cáncer de mama se están concreto, lo que viene a respaldar nuestra fir-
gracias a una creciente también beneficiando de una investigación in- me convicción de que el cáncer de mama no
detección precoz y a los tensa que ha arrojado luz sobre la enfermedad corresponde a una sola enfermedad.
nuevos tratamientos. y ha posibilitado el desarrollo de una gama
Muchos de los nuevos
más amplia de medicamentos que los médicos Evolución de los tratamientos
combinan para diseñar terapias personalizadas. Aunque la perspectiva de personalizar el tra-
fármacos se dirigen contra
moléculas específicas de
Durante los últimos diez años se ha logrado tamiento en función de las características mo-
las células tumorales, lo dirigir fármacos contra determinadas moléculas leculares del tumor resulta esperanzadora, no
que permite administrar tumorales que impulsan el desarrollo de la debemos olvidar que los avances registrados
cócteles farmacológicos enfermedad. ya contribuyen a la disminución de la tasa
personalizados en función Cuando se aprobó el fármaco trastuzumab de mortalidad de las mujeres con cáncer de
del perfil tumoral de cada (Herceptina), en 1998, el cáncer de mama se mama. El refinamiento de las técnicas de ex-
paciente. convirtió en el primer tipo de tumor sólido ploración facilita sin duda la detección precoz,
tratado mediante esa estrategia terapéutica di- lo que es una bendición, pues el cáncer de
El cáncer de mama fue el
rigida contra una molécula. La proteína contra mama es mucho más fácil de curar en una
primer tipo de tumor sólido
para el que se dispuso de
la que se diseñó el trastuzumab, la HER2, detección precoz.
una terapia dirigida contra
promueve el crecimiento agresivo del tumor. Las técnicas modernas incluyen la mamo-
una molécula. El éxito de Antes de la aparición del medicamento, el grafía digital —que genera una imagen más
esta estrategia promete diagnóstico de un tumor que produjese un nítida que las mamografías obtenidas mediante
avances aún más espec- exceso de HER2 constituía una terrible noticia placas fotográficas— y los métodos de obten-
taculares. para la paciente. Hoy, en cambio, se considera ción de imágenes basados en ultrasonidos y en
uno de los tipos de tumor con mejor progno- resonancia magnética (RM). En la actualidad,

52 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


se realiza una exploración de mamas anual
mediante RM a las mujeres con un riesgo
elevado de desarrollar cáncer de mama, por
antecedentes familiares o por mutaciones en
alguno de los genes BRCA. Los ultrasonidos
se reservan para el seguimiento de las ano-
malías detectadas en una mamografía o una
exploración física.
Asimismo, los procedimientos quirúrgicos
para la extirpación de tumores han evolucio-
nado de forma notable en los últimos veinte
años: se ha pasado de una extirpación radical
del tejido (en tumores que se hallaban confi-
nados en una pequeña región) a terapias que
tienden a conservar el pecho. Y la radiación
que se aplica ahora es más focalizada, lo que re-
sulta menos lesivo para los tejidos sanos como
el corazón o los pulmones. Tales cambios han
reducido la agresividad del tratamiento sin
menoscabar su eficacia.
A los avances en la detección y el tratamien-
to local de los tumores de mama, debemos
añadir la depuración de las terapias sistémicas
adyuvantes, o auxiliares, merced al desarrollo
de nuevos medicamentos y a la mejora de
su administración y tratamiento de los efec-
tos secundarios. Esas terapias persiguen la
erradicación de cualquier célula maligna
que no se haya eliminado por medio
de la cirugía o la radiación. La es-
trategia está justificada porque
incluso los tumores diminutos
que en apariencia se hallan
encapsulados pueden haber
generado metástasis micros-
cópicas, tumores indetectables
en lugares alejados del tumor
originario. Mediante el ataque
de esos tumores invisibles, la qui-
mioterapia posquirúrgica prolonga
el período durante el cual no se ma-
nifiesta la enfermedad y aumenta la
esperanza de vida.
La quimioterapia auxiliar está me-
jorando las perspectivas de las pacientes
que presentan tumores avanzados. Durante
el decenio de los setenta, nuestro grupo y o biológicos). Durante los últimos tres dece-
otros comenzamos a desarrollar programas de nios, gracias a esta estrategia de “emparedado”
tratamiento multidisciplinar para las mujeres (quimioterapia-cirugía-quimioterapia), equipos
con cáncer de mama localmente avanzado, especializados de médicos, enfermeras y otros
es decir, que ha invadido el tejido colindan- profesionales de la salud han incrementado en
te. En esas pacientes, el cáncer se diagnostica cuantía significativa la tasa de curación de esas
demasiado tarde, cuando la cirugía ya no es pacientes. Incluso aquellas cuyos tumores de
suficiente para erradicarlo. Nuestra estrategia mama han metastatizado hacia otros órganos
consiste en tratarlas mediante quimioterapia disponen ahora de nuevas terapias que pro-
prequirúrgica (neoadyuvante), para reducir los longan su esperanza de vida y de cuidados
tumores hasta un tamaño que permita ope- paliativos que refuerzan su calidad de vida.
JAMES PORTO

rarlos, y someterlas luego a cirugía, seguida Otro de los pilares del tratamiento del cán-
de otra quimioterapia adicional, radioterapia cer de mama, al menos en pacientes cuyos
y otros tratamientos sistémicos (endocrinos tumores dependen de estrógenos o de proges-

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 53


terona, es la terapia endocrina. Las manipu- RIESGOS HITOS EN EL TRATAMIENTO DEL CANCER DE MAMA
laciones hormonales para tratar el cáncer de
Las mutaciones heredadas en el gen En el siglo XIX, se comenzó
mama se remontan hasta los años noventa del a tratar el cáncer de mama
Años 1880-1890
0
BRCA1 decuplican el riesgo de
siglo xix, cuando George T. Beatson observó contraer cáncer de mama. Hasta 2007 de forma agresiva. En Se publica un
informe en el
que en mujeres premenopáusicas con cáncer no se descubrió la razón. BRCA1 1882 se realizó la primera que se describe
de mama avanzado los tumores entraban en interviene en la reparación del ADN; mastectomía. Sin embargo, una regresión
regresión tras la extirpación de los ovarios. En su disfunción aumenta, pues, la los conocimientos sobre los notable de
probabilidad de que se produzcan mecanismos que impulsan los tumores de
1966, se identificaron receptores hormonales cáncer de mama tras ras
errores en otros genes que la enfermedad y que George
—moléculas que se unen a determinadas hor- conducirían al desarrollo la extirpación de los T. Beatson
promueven el cáncer. ovarios o al iniciarse
monas— en varios tejidos, incluida la mama. de terapias cada vez más
la menopausia. Ello sugiere una
Estudios posteriores demostraron que un nú- En 2002 se publicó un informe dirigidas surgieron a partir conexión hormonal del cáncer.
mero notable de cánceres de mama invasivos que establecía que la terapia
de los descubrimientos 1896: George T. Beatson realiza
(hasta el 75 por ciento) presentaban receptores realizados en el decenio de la primera extirpación de ovarios
de sustitución hormonal (HRT)
los cincuenta del siglo XX. para tratar un cáncer de mama.
de estrógenos, receptores de progesterona o aumentaba el riesgo de contraer
ambos, con lo que estas moléculas se convir- cáncer de mama en mujeres
tieron pronto en dianas terapéuticas. postmenopáusicas. Desde entonces receptores de esteroides sexuales promueven
cayó la aplicación de las HRT.
En 1977, se aprobó en EE.UU. el tamoxi- la proliferación celular en tejidos sanos y en
En 2003, se registró en EE.UU.
feno (un fármaco antiestrogénico) para el tra- una espectacular disminución
tumores; la eliminación de su capacidad para
tamiento de cánceres de mama avanzados en de la incidencia de los cánceres transmitir señales de crecimiento ayuda, por
mujeres postmenopáusicas. La molécula, al de mama invasivos (7,3 por ciento) tanto, a controlar el aumento de tamaño del
unirse al receptor de estrógenos, impide que y no invasivos (5,5 por ciento). tumor. Asimismo, los cambios en la forma o
éstos se acoplen a su receptor. El tamoxifeno en la función de los receptores pueden contri-
ha demostrado su eficacia en pacientes con buir a las características malignas de las células
tumores de mama confinados que contienen tumorales. Pero raramente el gen que codifica
receptores de estrógenos o de progesterona; se al receptor de estrógenos se encuentra mutado
administra también como terapia preventiva en los cánceres de mama, lo que significa que
en mujeres sanas con un riesgo elevado de no se trata de un verdadero oncogén.
desarrollar cáncer de mama. Los medicamentos Quizás el hallazgo más importante para la
modernos han dado mejores resultados que el investigación oncológica, desde la época en que
tamoxifeno en pacientes postmenopáusicas; se descubrieron los receptores de las hormonas
por ejemplo, los fármacos que inhiben la en- sexuales, sea el hecho de que determinados
zima aromatasa para suprimir la producción genes, cuando sufren mutaciones, pueden
natural de estrógenos en el organismo. transformar en cancerosa una célula normal.

ANGELA ROWLINGS AP Photo (corredores); LISA APFELBACHER (todas las píldoras); LINEA DEL TIEMPO: WELLCOME LIBRARY, LONDRES (Beatson);
MARK J. WINTER Photo Researchers, Inc. (receptor de estrógeno); SCIENCE MUSEUM (tamoxifen); P. MARAZZI Photo Researchers, Inc. (Herceptin)
Los receptores de estrógenos y de progeste- Se cree que esos oncogenes son responsables
rona vinieron a convertirse en los primeros ras- del comienzo de la transformación de una
gos moleculares tumorales que podían atacarse célula normal en cancerosa y del crecimiento
directamente mediante fármacos. Sin embar- del tumor. Por ese motivo el cáncer de mama y
go, cabe resaltar una diferencia notable entre los demás tipos se clasifican entre las patologías
esos objetivos moleculares y las nuevas dianas de los genes. Una mutación oncogénica —un
identificadas durante el último decenio. Los pequeño cambio en la secuencia de nucleótidos
del ADN de un gen, por ejemplo— puede
inhabilitar un gen protector o fomentar la
actividad de un gen causante de tumores. En
algunos casos, se eliminan o duplican genes
enteros.
En la actualidad, los tumores se clasifican
a partir de los genes que se han hiperactiva-
do o desactivado en sus células y según las
alteraciones producidas en la síntesis o en la
función de las proteínas codificadas por esos
genes. Los genes dañados varían de un tumor
a otro; esta heterogeneidad génica explica por
qué el comportamiento del cáncer de mama

LA CONCIENCIACION CRECIENTE sobre la impor-


tancia de la detección precoz junto con una mayor
aportación financiera a la investigación han resul-
tado en una notable disminución de la mortalidad
provocada por el cáncer de mama en los países
desarrollados.

54 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


Años 1950-1960 Años 1970-1980 Años 1990-2008
1951: Se descubre que los estrógenos y la 1976: Se descubren, 1994: Se aísla el BRCA1, gen responsable del aumento de la
testosterona impulsan el crecimiento del cán- en mamíferos, sensibilidad ante el cáncer de mama.
cer de mama y de próstata, respectivamente. oncogenes que pro- 1995: Se aprueba en EE.UU. el anastrozol (bloqueador de la
1958: Se identifican otras proteínas, los mueven el cáncer. Tamoxifeno, síntesis de estrógenos) para tratar a pacientes cuyos tumores no
modulador selectivo
“factores de crecimiento”, que contribuyen 1976: Ensayos clínicos demuestran que del receptor de responden al tamoxifeno.
a la expansión de los la lumpectomía junto con la radiote- estrógenos 1998: Se aprueba en EE.UU. el trastuzumab (primera
tumores. rapia pueden ser tan eficaces como la terapia dirigida contra una molécula) para tratar el cáncer
1966: Se identifica mastectomía. de mama.
el receptor de 1977: Se aprueba en los EE.UU. el tamoxifeno (bloqueador 2007: Se aprueba en EE.UU. el lapatinib (inhibidor de las
estrógenos. de hormonas) para el tratamiento de los cánceres de mama señales de crecimiento) para tratar el cáncer de mama.
sensibles a los estrógenos o a la progesterona. 2008: Se aprueba en EE.UU. el bevacizumab (inhibidor de la
Estructura de la 1988: Los ensayos demuestran que la quimioterapia preope- angiogénesis) para tratar el cáncer de mama.
proteína receptora rativa reduce el tamaño de los tumores; ello posibilita el uso
de estrógenos de cirugías menos invasivas. Trastuzumab (nombre comercial: Herceptina)

varía de una paciente a otra. Algunos cánceres moleculares internas, vale decir, estimulan la
poseen un potencial invasivo y metastásico actividad por medio de genes que codifican
limitado, mientras que otros se propagan con proteínas que regulan la actividad de otros
prontitud a órganos distantes. genes situados corriente abajo en esa cascada
Conocer el perfil molecular del tumor de de sucesos. Poco después del descubrimiento
una paciente debería permitir al equipo mé- del gen HER2, los científicos se dieron cuenta
dico centrarse en la inhibición de los meca- de que, en las células de cáncer de mama, el
nismos que impulsan a ese tumor concreto y gen de marras se hallaba con frecuencia du-
seleccionar en cada caso, dentro del arsenal plicado y que la presencia de múltiples copias
farmacológico, los medicamentos que obstru- del gen estaba asociada a un pronóstico poco
yen las moléculas implicadas en la iniciación, esperanzador.
crecimiento y propagación del cáncer. El éxito Los estudios de laboratorio confirmaron que
del trastuzumab y de otros fármacos dirigidos la adición de copias del gen HER2 provocaba
contra HER2 ilustra el potencial de semejante la transformación de una célula normal en
estrategia terapéutica a la hora de combatir el cancerosa, una característica distintiva de los
cáncer de mama. oncogenes. Dado que el 20 por ciento de los
tumores de cáncer de mama producen HER2
Objetivo: HER2 en exceso, esta proteína se convirtió en una
A principios de los años ochenta del siglo pa- diana terapéutica. La compañía Genentech
sado, un equipo de investigadores del Instituto creó el trastuzumab, a finales de los años
de Tecnología de Massachusetts descubrieron ochenta, a partir de anticuerpos monoclonales
en tumores neuronales de rata la forma mutada que se unen al receptor HER2, evitando así su
del gen que da lugar a HER2. Lo denomina- activación. En los ensayos clínicos se demostró
ron Neu. No tardaron en percatarse de que que el trastuzumab alargaba la esperanza de
se trataba de una versión en mamíferos de vida de las pacientes durante la etapa inicial Los autores
ERBB, un oncogén identificado anteriormente del cáncer de mama, así como en su estado Francisco J. Esteva dirige el
en virus. Neu se convirtió entonces en ERBB2. matastásico. Laboratorio de Investigación
Pero ese no fue tampoco el nombre definitivo. Apoyándose en el éxito del trastuzumab, se Aplicada del Cáncer de Mama
en el centro oncológico M. D.
Cuando se identificó la proteína codificada han desarrollado terapias similares basadas en Anderson en la Universidad de
por ERBB2, se descubrió que guardaba una anticuerpos. Así el pertuzumab, que se une a Texas. Gabriel N. Hortobagyi
estrecha relación con el receptor del factor de HER2 por un sitio distinto del que elige el dirige en el mismo centro el
crecimiento epidérmico (EGFR), una proteína trastuzumab y posee el efecto añadido de evitar Programa de Investigación Mul-
tidisciplinar sobre el Cáncer de
de membrana. Cuando por fin consiguieron que el receptor interaccione con otros miem-
Mama. Esteva imparte clases en
aislar la versión humana de ERBB2, pasó a bros de su familia presentes en la membrana los departamentos de oncología
denominarse receptor del factor de crecimiento celular, como EGFR y HER3. El bloqueo médica mamaria y oncología
epidérmico humano 2 (HER2, de “human de tales interacciones reduce las señales de celular y molecular; centra su
epidermal growth factor receptor”). crecimiento a lo largo de las rutas intracelu- labor en cubrir el vacío que existe
entre la investigación básica y las
Al final, resulta que todos los integrantes de lares de comunicación molecular posteriores
aplicaciones clínicas. Hortobagyi,
la familia de proteínas EGFR revisten impor- a estos receptores en la cascada de sucesos. El presidente de la Sociedad Ameri-
tancia para el crecimiento de las células tumo- pertuzumab interrumpe incluso ciertos tipos cana de Oncología Clínica, dirige
rales en diversos tipos de cáncer. Cuando se de activación de HER2 en células tumora- y es profesor del departamento
activan mediante determinadas moléculas que les que se han vuelto resistentes al trastuzu- de oncología médica mamaria.
Su investigación abarca todos los
se unen a ellas (sus ligandos), esos receptores mab. No sólo eso. Hemos demostrado que la aspectos de la biología del cáncer
transmiten a la célula una señal de prolifera- combinación de trastuzumab con pertuzumab de mama.
ción que inicia una cascada de interacciones incrementa la tasa de muerte celular en las

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 55


células del cáncer de mama que producen un EE.UU. aprobó en 2007 la utilización del
exceso de HER2. lapatinib combinado con capecitabina para el
Hay otra forma incluso de esgrimir anti- tratamiento de las enfermedades metastásicas.
cuerpos contra el receptor HER2. Consiste Actualmente se están llevando a cabo ensayos
en unirlos a una potente toxina que luego es clínicos para determinar la eficacia del lapa-
transportada por el anticuerpo hasta las células tinib como tratamiento auxiliar en una gama
cancerosas. Una vez que el complejo toxina- más amplia de circunstancias, así como ensayos
anticuerpo accede al interior de la célula, la con otros inhibidores de las tirosina quinasas
toxina se desprende y mata a la célula. Esta es- que operan sobre HER2 y EGFR.
trategia se ha utilizado con éxito en otros tipos Importa pergeñar métodos alternativos para
de cáncer, como la leucemia mieloide aguda. obstaculizar las mismas rutas de crecimien-
Se están llevando a cabo ensayos clínicos en to, pues, como sucede con el trastuzumab,
pacientes con cáncer de mama metastásico para es frecuente que las células cancerosas acaben
determinar la seguridad y la eficacia de esos por encontrar formas de eludir un fármaco
conjugados basados en el trastuzumab. determinado. También se están llevando a
Para enviar una señal de crecimiento al cabo investigaciones para determinar cómo
interior de una célula, la región intracelular y por qué las células cancerosas desarrollan
de las proteínas de la familia EGFR debe in- resistencia al trastuzumab, de modo que pue-
teraccionar primero con las tirosina quinasas, dan aplicarse esos conocimientos al diseño de
unas enzimas que activan el dominio tirosi- combinaciones farmacológicas más eficaces o
na quinasa. Dado que las tirosina quinasas de nuevos agentes para pacientes cuyos tumo-
operan a modo de factores estimuladores del res produzcan un exceso de HER2.
crecimiento, su inhibición constituye otra Mediante estudios realizados en cultivos
forma de aniquilar las señales de crecimiento celulares y en animales, hemos descubierto
mediadas por EGFR en las células. Por ese que las células cancerosas se valen de múltiples
motivo la industria farmacéutica muestra in- mecanismos para sobrevivir en presencia de

JEN CHRISTIANSEN
terés en el desarrollo clínico de tales medica- trastuzumab: entre ellos, un aumento en la
mentos. El lapatinib (Tykerb), un inhibidor producción de otros receptores de factores de
dual de la tirosina quinasa (EGFR/HER2), crecimiento, bien de la familia EGFR/HER,
ha conseguido resultados extraordinarios en
el laboratorio: interrumpe el crecimiento y
provoca el suicidio celular en líneas celulares RUTAS TUMORALES
de cáncer de mama que producen exceso
La hiperactividad de ciertas proteínas y genes en las células del
de HER2. ce
r
cáncer de mama activa una serie de interacciones molecula- án
Una forma de mejorar la eficacia de las c
res, o rutas, que estimulan la proliferación de las células Factor un
e
terapias dirigidas contra HER2 consiste, por y su supervivencia. Entre estas proteínas se encuen- de crecimiento ad a
l ul am
tanto, en combinar un medicamento (el trastu- tran HER2 (miembro de la familia de receptores de Cé e m
d
zumab) con un inhibidor de la tirosina quinasa factores de crecimiento epidérmico, o EGFR), el IGF-1R
(el lapatinib). En las líneas celulares de cáncer receptor del factor de crecimiento parecido a la
de mama, esa combinación da lugar a una insulina de tipo 1 (IGF-1R) y otros receptores
mayor inhibición sinérgica del crecimiento y de la superficie celular.
HER2 Ruta
a tasas superiores de suicidio celular. de señalización
En las propias líneas celulares que han de-
ACTIVACION EGFR
sarrollado resistencia al trastuzumab tras un Una vez estimulada por medio
tratamiento prolongado, el lapatinib ha de- de un factor de crecimiento, una Factor
molécula de la proteína de crecimiento
mostrado idéntica eficacia a la hora de inducir
receptora se une, o dimeriza,
el suicidio celular. Un extenso ensayo clínico con una molécula vecina. Ese
Dímero
(fase III) realizado en fecha reciente con pa- emparejamiento hace que la
enzima tirosina quinasa añada
cientes con cáncer de mama metastásico que un grupo fosfato a ambas Fosforilación
producía un exceso de HER2 y que había moléculas. Así se emite una
desarrollado resistencia al trastuzumab ha de- señal que llega al núcleo de
la célula. Esos receptores
mostrado que la quimioterapia con lapatinib son, por tanto, dianas Tirosina quinasa
más capecitabina duplicaba el período medio potenciales para las
de evolución de la enfermedad (el tiempo que terapias antitumorales
Estrógeno Receptor de estrógenos
(derecha).
transcurre desde la aplicación del tratamiento,
hasta que la enfermedad empieza a empeorar), Membrana celular Al igual que otros receptores de factores de creci-
miento, las proteínas receptoras de estrógenos dime-
en comparación con la administración de ca- rizan cuando son activadas por estrógenos. A conti-
pecitabina sola. nuación, la pareja de receptores opera directamente
sobre el ADN (centro) para activar los genes implica-
A partir de esos resultados, la Agencia Fe- dos en el crecimiento y la supervivencia celulares.
deral de Fármacos y Alimentos (FDA) de los

56 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


bien de otras familias, como la del receptor del participa en el desarrollo, mantenimiento y
factor de crecimiento parecido a la insulina de progresión de múltiples tipos de cáncer. Las
tipo 1 (IGF-1). Las células pueden también señales producidas por el receptor de IGF-1
perder o inactivar el gen supresor de tumo- regulan diversos procesos celulares: el creci-
res PTEN. En condiciones normales, ese gen miento, la motilidad y la protección frente al
bloquea una ruta de supervivencia en la que suicidio celular. De hecho, se ha comprobado
participa la fosfatidilinositol 3-quinasa (PI3K), que esas señales protegen de los efectos de la
enzima que permite a las células dañadas igno- quimioterapia y la radioterapia a las células
rar las señales inductoras de suicidio. Hemos tumorales. Y a la inversa, la investigación sobre
visto incluso células que pierden o inutilizan el ratones ha demostrado que la inhibición del
sitio de unión extracelular del receptor HER2 receptor de IGF-1 producida por la quimio-
al que se une el trastuzumab. AMPLIFICACION terapia o las radiaciones incrementa la tasa de
A la vista de esas observaciones, la identi- suicidio de las células tumorales.
ficación de nuevas dianas moleculares en las DE HER2 Además de abordar el efecto terapéutico de
células hiperproductoras de HER2, así como En células de cáncer de la inhibición del receptor de IGF-1 contra el
de otras dianas presentes en el otro 80 por mama se marca con una sus- cáncer de mama, se están evaluando formas de
ciento de los tumores que no contienen mu- tancia fluorescente roja el aplicar dicha estrategia para prevenir o revertir
gen que codifica el receptor
taciones en HER2, constituye una labor de del factor de crecimiento
la resistencia a otros tratamientos. Nos referi-
investigación de la máxima prioridad. HER2 (arriba). En las células mos a las terapias endocrinas, el trastuzumab
cancerosas HER2-positivas y el lapatinib. El intercambio de señales entre
Abastecimiento del arsenal (abajo), el gen se duplica una el receptor de IGF-1 y los diversos receptores
De entre las nuevas dianas más prometedoras y otra vez, con la consiguien- para otros factores de crecimiento (incluido el
te superproducción de pro-
CORTESIA DE FRANCISCO J. ESTEVA

para las terapias contra el cáncer de mama, des- receptor de estrógenos, HER2 y otros EGFR)
teínas HER2, que hace que
taca el receptor de IGF-1, junto con las hor- constituye un mecanismo fundamental para el
las células reciban un exceso
monas de crecimiento que lo activan: IGF-1 e de señales de crecimiento.
crecimiento y la supervivencia del cáncer de
IGF-2. Se ha informado de concentraciones en mama. Se cree que esa dependencia mutua
sangre elevadas de IGF-1 con un mayor riesgo y la comunicación entre rutas intracelulares
de contraer cáncer de mama. Según estudios desempeñan una función clave en la resistencia
clínicos y de laboratorio, el receptor de IGF-1 a fármacos.

ATAQUE A LAS PROTEINAS TUMORALES


Núcleo Los fármacos que inhiben los receptores de los factores
de crecimiento en las células tumorales operan de varias
formas; por ejemplo, inducen la introducción celular
de toxinas por los receptores.

EFECTOS
Las señales activan determinados genes, como RAS, que cifran proteínas que Factor de crecimiento Fármaco
operan sobre otros genes. Esta serie de interacciones entre genes y proteínas
da lugar al crecimiento celular y a la supresión de los mecanismos que, en Ataque
condiciones normales, inducirían a una célula anormal a suicidarse. Las al factor
mutaciones en cualquiera de los genes implicados en esas rutas de de cre-
señalización ofrecen resultados similares, con lo que esos genes y las cimiento
proteínas que codifican se convierten también en dianas terapéuticas.
Bloqueo del lugar
Activación de unión al factor
del gen de crecimiento
RAS RAF MEK MAPK Crecimiento
celular

Inhibición
de la dimerización
Supervivencia
PI3K AKT mTOR celular

Bloqueo
de la
ADN tirosina
quinasa

Toxina Introducción
de toxinas
en la célula

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 57


Nuestro grupo de investigación ha demos- célula se divida o se resista al suicidio, pese a
trado que el bloqueo del receptor de IGF-1 los daños en su ADN, entraña una gran com-
con un anticuerpo monoclonal restablece la plejidad. Pero se está descubriendo que, en las
sensibilidad de las células resistentes al trastu- células tumorales, los genes cruciales alojados
zumab e interrumpe las interacciones entre los a lo largo de esas rutas sufren frecuentes mu-
receptores de IGF-1 y HER2. La supresión del taciones o disfunciones. Uno de los ejemplos
receptor de IGF-1 mata las células resistentes. mejor conocidos es el PI3K, gen que codifica
Y no sólo eso. Parece que el lapatinib inhibe una proteína interesante: un polipéptido que
las señales producidas por el IGF-1 en células modifica químicamente a la proteína AKT,
resistentes al trastuzumab; ello sugiere que su que, a su vez, modifica al complejo “diana
capacidad para limitar la proliferación de cé- de la rapamicina en mamíferos” (mTOR, de
lulas tumorales no resulta sólo de su actividad “mammalian target of rapamycin”). La ruta
anti-EGFR y anti-HER2, sino también de la PI3K/AKT/mTOR desempeña una función
inhibición directa del receptor de IGF-1. crucial en la obtención de energía a partir
La maraña de rutas de señalización que par- de glucosa y en otros procesos fisiológicos
ten de los receptores aquí descritos y conducen importantes para las células normales; pero
hasta los procesos celulares que hacen que una en las células cancerosas se encuentra patoló-
gicamente hiperactivada, lo que aumenta la
TERAPIAS DIRIGIDAS esperanza de vida de las mismas. Dado que
los efectos de la ruta son ubicuos en el or-
Crece el número de DIANA FARMACO ganismo, la administración de medicamentos
medicamentos Proteínas que la inhiban alteraría a las células sanas y
Anastrozol
inhibidores de proteínas
receptoras Letrozol a las cancerosas, un inconveniente que, hasta
tumorales que se
de estrógenos Exemestano la fecha, ha limitado la utilización de este
aprueban (en negrita)
para el tratamiento de o de progesterona Tamoxifeno tipo de agentes.
pacientes con cáncer de Fulvestrant Con todo, se trabaja con varios inhibidores
mama o que se someten Proteína receptora Trastuzumab de mTOR en ensayos clínicos, administrados
a ensayos clínicos. HER2 solos o combinados con otras terapias. Hasta
Pertuzumab
Lapatinib la fecha, los estudios realizados con rapamicina
TIPO DE FARMACO NeuVax —antibiótico inhibidor de mTOR— junto
Inhibidor dHER2 con un inhibidor del receptor de IGF-1 dan a
de la aromatasa MVF-HER2 entender que esta combinación puede provocar
Bloquea una enzima E1A (terapia génica) efectos antitumorales aditivos, si los compa-
implicada en la síntesis ramos con los efectos producidos cuando se
Proteína receptora IMC-A12
de estrógenos y de administran por separado. De ahí el interés
progesterona de IGF-1 CP-751, 871
AMG 479 potencial de evaluar clínicamente el efecto in-
Anticuerpo hibidor de la combinación de ambas rutas.
h7C10
monoclonal
OSI-906 Otra estrategia prometedora se basa en la
Impide la activación de
los receptores celulares Ruta PI3K/AKT/
combinación de agentes antitumorales directos
BGT226
mTOR para con compuestos dirigidos contra elementos
Inhibidor BEZ235A
la supervivencia RAD001
del entorno del tumor. Los cánceres secretan
de la quinasa
Inhibe las señales de la célula Rapamicina diversos factores de crecimiento para atraer a
emitidas por los las células endoteliales que construyen nuevos
Proteína receptora Bevacizumab
vasos sanguíneos mediante la angiogénesis. Se
receptores celulares
de VEGF (implica- Sunitinib
Vacunas cree que la superproducción del más impor-
da en la angiogé- Vatalinib
Estimulan la producción tante de todos ellos, el factor de crecimiento
nesis tumoral) Pazopanib
de anticuerpos endotelial vascular (VEGF) aumenta la agre-
AZD2171
específicos contra las sividad del tumor. Concentraciones elevadas
proteínas tumorales;
AMG706
AMG386 de VEGF se corresponden con esperanzas de
constan de células o de
PTC299 vida más cortas en los humanos con cánceres
péptidos
de mama invasivos.
Otros Otras dianas Dasatinib (inhibidor de SRC) El bevacizumab (Avastin) de Genentech es
Inhibidores directos THERATOPE (vacuna)
un anticuerpo monoclonal dirigido contra el
de otras moléculas Vacunas con células dendríticas
o terapia génica VEGF, cuya administración para combatir el
Vacuna peptídica P53
encaminada a alterar la cáncer de colon se aprobó en 2004. En en-
ALT801 (inhibidor de p53)
síntesis de proteínas sayos clínicos más recientes, realizados con
Ad5CMV-p53 (terapia génica)
Reintroducción de células T anti-p53
pacientes de cáncer de mama metastásico que
AZD2281 (inhibidor de la proteína PARP) ya se habían sometido a otros tratamientos, el
BSI-201 (inhibidor de PARP) bevacizumab mostró sólo un efecto limitado.
Sin embargo, algunas mujeres a las que se

58 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


Poder global Lawrence en Berkeley, y sus colaboradores
Las terapias dirigidas serán más eficaces, en princi-
anunciaron un hallazgo de ese tipo. Identi-
pio, cuando se combinen en mezclas hechas a la me-
dida de las características tumorales que impulsan el
ficaron el gen SATB1 como el “regulador
cáncer en cada paciente. Los ensayos clínicos de “cócteles
principal” de la actividad de más de 1000
farmacológicos” aportan información fundamental sobre qué genes implicados en la metástasis del cáncer
tratamientos ofrecen mayor eficacia en determinados perfiles de mama. Kohwi-Shigematsu demostró que la
tumorales; asimismo, ponen de manifiesto interacciones ines- intervención de la proteína SATB1 es necesaria
peradas entre fármacos. Pero se necesita tiempo, años quizá, y suficiente para que el cáncer de mama se
para reunir a un número de participantes suficiente para que vuelva metastásico, lo que la convierte en una
el ensayo genere resultados estadísticamente significativos. diana terapéutica idónea. Este grupo trabaja
Por ese motivo, los consorcios de investigación multinacio- ahora en un inhibidor de la proteína SATB1,
nales establecidos en Europa y en EE.UU. están acopiando que podría estar listo para los ensayos clínicos
recursos para emprender un ensayo que abarca a 50 países: en pocos años.
el Estudio para la Optimización del Tratamiento Auxiliar con El progreso en la identificación de dianas
Lapatinib, Trastuzumab o ambos (ALTTO, de sus siglas en moleculares para combatir el cáncer de mama
inglés), que acaba de empezar a reclutar participantes en los y en las terapias personalizadas dependerá del
Estados Unidos. desarrollo de herramientas de análisis que per-
En alrededor de 1500 centros se tratará a pacientes con mitan determinar si el tumor de una paciente
cáncer de mama temprano (fases I o II) que producen un produce un exceso de HER2, SATB1 u otras
exceso de proteína HER2. Se les administrará quimioterapia y proteínas que puedan ser objetivo directo de
Lapatinib o Trastuzumab solos, primero uno de los fármacos
los medicamentos. Contamos también con los
y después el otro o bien los dos a la vez. El ensayo proporcio-
análisis genéticos, que permiten caracterizar
nará la primera comparación simultánea de esos tratamientos
el patrón global de actividad génica de un
dirigidos contra HER2 pero que operan mediante mecanismos
tumor (un posible anuncio de una buena o
distintos.
Se pretende incluir hasta 8000 mujeres de los seis conti-
mala prognosis). Otras pruebas, algunas ya
nentes. ALTTO tiene, por tanto, potencial para arrojar en poco
disponibles y otras a punto de aprobarse, ayu-
tiempo resultados que podrán aplicarse luego a pacientes darán a trazar el perfil de cada paciente para
de cualquier lugar. Además, este estudio global resaltará determinar si presenta variaciones génicas que
las diferencias entre grupos étnicos en cuanto a la respuesta pudiesen hacer que su organismo metabo- Bibliografía
al tratamiento y en cuanto a la toxicidad, un fenómeno que
se ha observado en ciertos tipos de quimioterapia y que
lice un medicamento más lentamente de lo
normal; nos hallamos ante un inconveniente complementaria
se debe a variaciones genéticas que afectan a la forma en para medicamentos que, como el tamoxifeno, MOLECULAR ONCOLOGY OF
BREAST CANCER . Dirigido por
que el organismo metaboliza los medicamentos. Con tal dependen del organismo para convertirse en
Jeffrey S. Ross y Gabriel N.
información se avanzará en el diseño de tratamientos más la forma activa. Hortobagyi. Jones & Bartlett
personalizados todavía, hechos a la medida de cada tumor y Mientras tanto, habrá que multiplicar las Publishers, 2005.
de cada paciente. pruebas clínicas de “cócteles farmacológicos”
para comprobar la eficacia del ataque múl- LONG TERM CARDIAC TOLER-
ABILITY OF TRASTUZUMAB IN
tiple. Un ensayo que abarca a 50 países ha
METASTATIC BREAST CANCER: THE
administró bevacizumab combinado con cape- comenzado a reclutar pacientes en los EE.UU. M. D. ANDERSON CANCER CENTER
citabina respondieron con una mejora notable para analizar el lapatinib y el trastuzumab, EXPERIENCE. Valentina Guarneri
[véase “Terapia vascular para tratar el cáncer” solos y combinados entre sí o con otros me- y col. en Journal of Clinical
por Rakesh K. Jain; Investigación y Ciencia, dicamentos. Oncology, vol. 24, n.o 25, págs.
4107-4115; 1 de septiembre,
marzo de 2008]. En otro estudio, el cáncer de Ese proyecto internacional constituye una
2006.
mama metastásico HER2-negativo progresó muestra de los cuantiosos recursos y la atención
en pacientes que habían recibido paclitaxel y que se dedican a la investigación sobre el cán- TRASTUZUMAB: TRIUMPHS AND
bevacizumab con mayor parsimonia que en cer de mama, lo que supone un reconocimien- TRIBULATIONS. Rita Nahta y
pacientes que habían recibido sólo paclitaxel. to de su importancia como amenaza sanitaria Francisco J. Esteva en Oncoge-
ne, vol. 26, n.o 25, págs. 3637-
A partir de esos resultados, se ha aprobado el global. Ciertamente, una investigación cientí-
3643; 28 de mayo, 2007.
uso del bevacizumab en pacientes con cáncer de fica tenaz y una mayor concienciación están
mama. Asimismo, se están desarrollando otros dando sus frutos. Cuando se compara el cáncer ADVANCES IN THE TREATMENT OF
inhibidores de VEGF. Citemos el sunitinib de mama con otros tipos de tumores (pulmón BREAST CANCER . Stacy Moulder
(Sutent) de Pfizer, un inhibidor de la tirosina o cerebro), los avances realizados durante el y Gabriel N. Hortobagyi en
Clinical Pharmacology & The-
quinasa dirigido contra el receptor de VEGF. último decenio resultan impresionantes. La rapeutics, vol. 83, n.o 1, págs.
Al propio tiempo, la investigación bioló- capacidad de los médicos para caracterizar un 26-36; enero, 2008.
gica básica sigue descubriendo nuevas dianas tumor y diseñar un tratamiento personalizado
moleculares que, por un lado, ahondan en los para combatirlo mediante un arsenal terapéu- BREAST CANCER . Segunda edi-
mecanismos que subyacen bajo el cáncer y, tico cada vez más extenso está prolongando la ción. Dirigido por Kelly K. Hunt,
Geoffrey L. Robb, Eric A. Strom
por otro, abren nuevas vías para el desarrollo esperanza de vida de las pacientes con cáncer y Naoto T. Ueno. Springer,
de fármacos. A principios de 2008, Terumi de mama. El próximo decenio promete éxitos 2008.
Kohwi-Shigematsu, del Laboratorio Nacional todavía más espectaculares.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 59


DETECCION
DE MANIPULACIONES

FOTOGRAFICAS
DIGITALES
Los programas modernos de tratamiento
de imágenes han facilitado mucho la
manipulación de fotografías y han hecho
que sea más difícil descubrirla. Pero la
informática también proporciona nuevos
métodos para detectar los montajes
fotográficos Hany Farid
CONCEPTOS BASICOS
Q Aparecen sin cesar

L
fotografías fraudulentas, a historia está plagada de manipulaciones hubiera hembras preñadas, pero no terneros,
producidas con potentes fotográficas. En tiempos de Stalin, estos como habría de suceder en la época del año
programas comercialmente fraudes fotográficos exigían largas ho- de la puesta en servicio del tren. Las dudas
disponibles, lo que abre un ras de laborioso trabajo en el cuarto oscuro. saltaron a la luz cuando la fotografía fue ex-
campo nuevo: el examen Hoy, quien disponga de un ordenador puede hibida en el suburbano de Pekín, ya en este
forense de imágenes construir falsificaciones cuya detección resulte año, y pudieron apreciarse otros fallos, como
digitales. muy difícil. una línea de unión donde habían sido pegadas
Q En muchos casos es posible Raro es el mes que transcurre sin que al- dos imágenes. El fotógrafo, Liu Weiqing, y el
descubrir las falsificaciones guna imagen fraudulenta recién descubierta director de su periódico tuvieron que dimitir;
por incoherencias en la ilu- llegue a ser noticia. En febrero pasado, por las agencias de noticias gubernamentales chinas
minación (a menudo, por ejemplo, una fotografía premiada, que mostra- se disculparon por la distribución de la imagen
puntos de luz reflejados en ba una manada de antílopes tibetanos —una y prometieron borrar de sus bases de datos
los globos oculares de los especie en peligro de extinción— paciendo todas las fotografías de Liu.
fotografiados). tranquilamente mientras un tren bala pasaba En ese caso, como en muchos de los ejem-
a gran velocidad en las cercanías, resultó ser plos más publicitados de imágenes fraudulen-
Q Existen algoritmos capaces
de detectar si una imagen
un montaje. La fotografía había sido publi- tas, la falsificación fue descubierta por indivi-
contiene una zona “clona- cada en centenares de periódicos chinos al duos atentos, que al examinar cuidadosamente
da” o si carece de las pro- poco de entrar en servicio esta discutida línea una copia de la imagen detectaron en ella fallos
piedades de una fotografía férrea, inaugurada con gran boato patriótico a de algún tipo. Pero hay muchos otros casos
digital sin manipular. mediados de 2006. Unos cuantos observaron en los que el examen de la imagen a simple
de inmediato cosas raras, por ejemplo, que vista no basta para demostrar la existencia de

60 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


la manipulación. Por ello es necesario recurrir a manipulación, contar con una gran panoplia 1. ESTA IMAGEN HA SIDO MO-
medios más técnicos, a métodos informáticos, de instrumentos. Mis colegas, mis alumnos y DIFICADA en diversas partes.
para su análisis. Es lo que se podría llamar yo, amén de un colectivo cada vez más extenso Las técnicas forenses digitales
CHRISTOPHE ENA AP Photo (ciclistas); LIU YANG Redlink/Corbis (cabeza de mujer); SHEARER IMAGES/CORBIS (boca de incendios)

análisis forense de las imágenes digitales. de investigadores, hemos ido desarrollando a lo que se describen en las páginas
Los medios, la policía, los tribunales o largo de los cinco últimos años un repertorio siguientes detectan los cambios
incluso ciudadanos particulares me piden a de métodos orientados al descubrimiento de que se han efectuado. Se dan las
menudo que certifique la autenticidad de manipulaciones en las imágenes digitales. En respuestas en la última página.
imágenes. Cada una de las imágenes que se la creación de cada herramienta, nuestro mé-
ha de analizar plantea problemas peculiares y todo parte del conocimiento de cuáles son las
exige una metodología diferente. Por botón de propiedades geométricas o estadísticas de una
muestra: he utilizado una técnica para detectar imagen perturbadas según cada forma concreta
incoherencias de iluminación en una imagen
que, se pensaba, combinaba la de dos perso-
de manipulación. A continuación, desarro-
llamos un algoritmo matemático que revele
El autor
nas. Cuando se me presentó una fotografía tales irregularidades. En recuadros sucesivos Hany Farid ha trabajado con
diversos organismos policiales y
de un pez, destinada a un concurso de pesca explicamos cinco de esas técnicas. legales, para descubrir imágenes
deportiva con caña, busqué artefactos pixelares, La validez de una imagen puede resultar amañadas. Farid comparte la
que se producen al cambiar el tamaño en la decisiva para condenar a un acusado o para de- cátedra David T. McLaughlin
fotografía. Las incongruencias en una imagen terminar si un presunto descubrimiento cien- de Ciencias de Cómputo con
la enseñanza de informática
relacionadas con su compresión JPEG —un tífico constituye un progreso revolucionario o
del Colegio Dartmouth. Desea
formato digital estándar— permitieron demos- un falaz engaño que arrojará un borrón sobre manifestar su agradecimiento a
trar manipulaciones en una captura de pantalla la correspondiente especialidad. Una imagen los alumnos y colegas con los que
presentada como prueba en un litigio sobre amañada puede sesgar unas elecciones, como se ha desarrollado métodos digitales
derechos de programas de ordenador. cree que ocurrió en 1950, cuando el senador forenses, en particular a Micah
K. Johnson, Eric Kee, Siwei Lyu,
Como vemos en estos ejemplos, al análisis Millard E. Tydings las perdió al publicarse Alin Popescu, Weihong Wang y
forense de imágenes le conviene, a causa de la una foto trucada en la que aparecía hablando Jeffrey Woodward.
gran variedad de imágenes y de formas de con Earl Browder, líder del partido comunista

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 61


BAJO UNA LUZ DIFERENTE
Las imágenes compuestas a partir de fotografías distintas pueden exhibir sutiles diferencias en las condiciones de iluminación bajo las cuales cada
persona u objeto fue fotografiado. A menudo, tales discrepancias pasan inadvertidas.

En el caso de una imagen como la que vemos a la derecha,


mi grupo puede calcular la dirección de la fuente de luz
correspondiente a cada persona u objeto (flechas).

HUGHES LEGLISE-BATAILLE (disturbio); CHARRO BADGER InTheSunStudio (patos); LISA APFELBACHER (ilustración)
Nuestro método se funda en un hecho sencillo: la canti-
dad de luz incidente sobre una superficie depende de la
orientación de la superficie con respecto a la fuente de luz.
Una esfera, por ejemplo, recibe iluminación máxima por el
lado situado directamente frente a la luz, e iluminación
mínima en el diametralmente opuesto, con gradaciones
de sombreado sobre su superficie dependientes del ángu-
lo que forme en cada punto la superficie con la dirección
de la luz.

Para inferir la dirección de


la fuente luminosa, es pre-
ciso conocer la orientación
local de la superficie. En la
mayoría de los puntos de
los objetos contenidos en
una imagen resulta difícil
determinar la orientación.
La única excepción es a lo largo del contorno de una
superficie, donde la orientación es perpendicular al con-
En el caso de la imagen que vemos aquí, la dirección de la fuente de luz correspondiente a la policía
torno (flechas rojas, sobre estas líneas). Por medición del
no es coherente con la de los patos (flechas). Convendría analizar otros elementos para cerciorarnos
brillo y la orientación a lo largo de diversos puntos del
de que se añadieron los patos.
contorno, nuestro algoritmo determina la dirección de la
fuente de luz.

LOS OJOS Y LA POSICION


Dado que los ojos tienen formas muy regulares, pueden resultar útiles para evaluar si se ha alterado una fotografía.

Aunque los iris de los seres humanos son circulares, ofrecen un


aspecto cada vez más elíptico si vuelven la mirada hacia arriba, Foto auténtica
Mundo
hacia abajo o hacia los lados (a). Es posible determinar aproxi- c
madamente el aspecto que tendrán los ojos en una fotografía Iris del sujeto
trazando rayos de luz dirigidos hacia ellos desde un punto lla-
mado centro de la cámara (b). La foto se forma donde los rayos
cruzan el plano de la imagen (en azul). El punto principal de la Punto principal
inferido
cámara —la intersección del plano imagen y el rayo a lo largo
del cual apunta la cámara— se encontrará cerca del centro de
la fotografía.

a Foto amañada
d
b
Fotografía

Punto principal Centro de la cámara


CORTESIA DE HANY FARID (a); LISA APFELBACHER (b-d)

Mi grupo utiliza la forma que ofrecen en la fotografía los dos iris de una persona para inferir qué
orientación tienen sus ojos con relación a la cámara y determinar así dónde cae el punto princi-
pal de la cámara (c). Un punto principal que se encuentre distante del centro de la cámara, o
bien varias personas cuyos puntos principales resulten incongruentes, son claros indicios de
manipulación (d). El algoritmo funciona también con otros objetos si se conoce su forma, como
en el caso de las ruedas de un coche.
Iris Con todo, nuestra técnica presenta limitaciones, pues el análisis se funda en la medición pre-
cisa de las formas ligeramente diferentes de los iris de las personas. Mis colaboradores y yo
hemos hallado que podemos estimar fiablemente grandes diferencias en la cámara, como
ocurre cuando un sujeto es desplazado hacia el centro desde un lado de la imagen. Pero la
determinación resulta difícil si el desplazamiento del sujeto es mucho menor.

62 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


norteamericano. En las contiendas políticas de
tiempos recientes ha sido increíble el número DESTELLOS REVELADORES
de fotografías amañadas; por ejemplo, un falso Las luces circundantes se reflejan en los ojos y crean manchitas blancas, los destellos
recorte de periódico, distribuido por Internet especulares. La forma, color y localización de estos reflejos resultan muy informativos
a principios de 2004, en el que presuntamente sobre la iluminación.
aparecía el candidato John Kerry en un escena-
rio con Jane Fonda, en una protesta contra la
guerra de Vietnam en los años setenta. Ahora,
más que nunca, es importante saber en qué
casos ver es creer.

Mires donde mires


Se trucan imágenes en muchas situaciones.
Liu no era ni mucho menos el primer fotó-
grafo de noticias que perdía su empleo y era
vetado en las bases de datos por falsificación
digital. Un fotógrafo independiente, el libanés
Adnan Hajj, le estuvo proporcionando a la
agencia Reuters fotografías impresionantes de
los conflictos de Oriente Medio durante unos
diez años, pero en agosto de 2006 Reuters
difundió una fotografía tomada por él que
obviamente era un montaje. En ella se mos-
traba Beirut tras un bombardeo israelí: algunas
de las voluminosas columnas de humo eran
copias añadidas.
Brian Walski fue despedido por Los Angeles
Times cuando se demostró que una fotografía
que había tomado en Irak y que se publicó
en portada combinaba elementos de dos fo-
tos diferentes para lograr un efecto más dra-
El responsable de fotografía de una publicación se puso en contacto con el autor en 2006 por una
mático. Un “ojo de lince” de otro periódico,
foto (arriba) del jurado y el presentador de American Idol [concurso estadounidense parecido, en
al examinarla atentamente tratando de ver si parte, a Operación triunfo] que iba a sacar su revista. Los destellos especulares eran claramente
aparecían amigos que vivían en Irak, observó diferentes (insertos).
que contenía personas duplicadas. No menos Esclerótica
controversia y condena han generado por- Luz
tadas, manipuladas también, de revistas tan especular

importantes como Time (una foto de la ficha Córnea


policial de O. J. Simpson tomada en 1994) y
Newsweek (un montaje en el que la cabeza de Centro de esferas
Martha Stewart, famosa empresaria del sector La posición de esos resaltes luminosos indica dónde se encuentra la fuente de luz (arriba a la
de la alimentación, aparecía sobre el cuerpo izquierda). Si la dirección de la fuente de luz (flecha amarilla) se desplaza de izquierda a derecha,
FOX NEWS (American Idol); LISA APFELBACHER (ojos); MELISSA THOMAS (destellos especulares)

de una mujer más esbelta). otro tanto le ocurre a las luces especulares.
También la comunidad científica se ha Los destellos especulares de la foto de American Idol son tan incoherentes, que basta una
visto estremecida por escándalos provocados inspección visual para inferir que la fotografía ha sido amañada. En muchos casos, sin embargo, se
por imágenes. El artículo sobre células ma- requiere un análisis matemático. La determinación precisa de la posición exige tener en cuenta la
forma del ojo y la orientación relativa entre el ojo, la cámara y la luz. La orientación es importante,
dre publicado en 2005 en Science por Woo porque los ojos no son esferas perfectas: la córnea, una película transparente que recubre el iris, es
Suk Hwang y sus colegas de la Universidad prominente, hecho que modelizamos en nuestros programas mediante una esfera cuyo centro está
Nacional de Seúl informaba de once colo- desviado del centro de la esclerótica, el blanco del ojo (arriba, a la derecha).
nias de células pluripotentes que el equipo
afirmaba haber cultivado. Un análisis inde-
pendiente llegó a la conclusión de que nueve
de las once eran falsificaciones, construidas
mediante imágenes retocadas de dos colonias
auténticas. Mike Rossner estima que, mien-
tras fue director editorial de Journal of Cell Nuestro algoritmo calcula la orientación de los ojos de una persona a partir de la forma de los iris
Biology, no menos de una quinta parte de los de la imagen. Con esta información y la posición de los destellos especulares, el programa efectúa
una estimación de la dirección de la luz. La imagen de grupo de American Idol (arriba; las
manuscritos aceptados contenían figuras que direcciones están representadas mediante puntos rojos sobre esferas verdes) se compuso muy
hubo que rehacer porque incluían imágenes probablemente a partir de tres fotografías, cuando menos.
indebidamente manipuladas.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 63


QUE ENTREN LOS CLONES
Clonar —copiar y repetir una parte de una imagen— es una manipulación muy potente y común.

Esta imagen ha sido tomada de un anuncio de televisión de


la campaña para la reelección de George W. Bush, a finales
de 2004. La búsqueda de regiones clonadas mediante una exploración El algoritmo computa, para cada bloque de seis por seis píxeles, un valor que
computerizada de fuerza bruta, píxel a píxel, de todas las posibles regiones caracteriza los colores de los 36 píxeles contenidos en el bloque. Seguidamente,
duplicadas no resulta práctica, porque éstas podrían adquirir una forma utiliza tal valor para ordenar la totalidad de los bloques en sucesión, de suerte

CORTESIA DE HANY FARID


cualquiera y hallarse ubicadas en cualquier punto de la imagen. El número de que los bloques idénticos o muy parecidos queden cercanos. Por último, el
comparaciones necesarias a realizar sería astronómico; por otra parte, habría programa busca bloques idénticos y trata de “cultivar” con ellos regiones
innumerables regiones pequeñas que resultarían idénticas por pura casualidad idénticas mayores, bloque a bloque. El algoritmo, al manejar bloques, reduce en
(“falsos positivos”). Mi grupo ha desarrollado una técnica más eficiente, que buena medida el número de falsos positivos que es preciso examinar y desechar.
trabaja con pequeños bloques pixelares, de ordinario cuadrados de seis por Cuando el algoritmo se aplica al anuncio político, detecta tres regiones
seis píxeles (inserto). idénticas (en rojo, azul y verde).

LA HUELLA DE LA CAMARA
El retoque digital rara vez deja tras de sí un rastro visual. Dado que el retoque puede adoptar muchas formas, me propuse desarrollar un algoritmo
que descubriera cualquier modificación de una imagen. La técnica que preparó mi grupo se funda en una característica del funcionamiento de las
cámaras digitales.

Los sensores digitales de una cámara están dispuestos según una parrilla
rectangular de píxeles, pero cada píxel detecta sólo la intensidad de una
franja de longitudes de onda próximas a un color gracias a una red de filtros
de colores asentada sobre la red de sensores. La red de filtros de colores
más comúnmente utilizada, el “mosaico de Bayer”, consta de filtros para el
rojo, el verde y el azul, dispuestos como podemos ver a la derecha. 38 42
Cada píxel de los datos en crudo posee un canal de color de los tres
requeridos para especificar un píxel completo de una imagen digital 40 32
estándar. Los datos que faltan se rellenan —sea por un procesador
instalado en la propia cámara o mediante programas que interpretan los 38 40 42
datos en bruto procedentes de la cámara— mediante interpolación desde (38 + 42) / 2 = 40 39 38 37
los píxeles cercanos. A ese procedimiento se le denomina “desmosaizar”. El (38 + 40) / 2 = 39
(38 + 42 + 40) / 4 = 38 40 36 32
método más simple consiste en tomar el promedio de los valores vecinos, si etc
bien es posible utilizar algoritmos más refinados y lograr mejores resultados.
Cualquiera que sea el algoritmo de desmosaizar que se aplique, los píxeles
de la imagen digital definitiva se hallarán en correlación con sus vecinos. Si una imagen no posee las correlaciones de píxeles correspondientes a la cámara
presuntamente utilizada para tomar la fotografía, es que la imagen ha sufrido
RICK WILKING Reuters (nota); LISA APFELBACHER (cuadrículas)

algún retoque.
El algoritmo creado por mi grupo busca esas correlaciones periódicas en una
imagen digital y encuentra las desviaciones que haya. Si las correlaciones faltan en
una región pequeña, es muy probable que se hayan efectuados allí modificaciones
locales. La correlación puede faltar si se han efectuado cambios que afecten a la
totalidad de la imagen, como es el caso al cambiar su tamaño o aplicar una fuerte
compresión JPEG. Esta técnica puede detectar cambios como los efectuados por
Reuters en una imagen que difundió de una reunión del Consejo de Seguridad de
las Naciones Unidas celebrada en 2005 (a la izquierda): se intensificó el contraste
de la nota para mejorar su legibilidad.
Un inconveniente de esta técnica es que sólo resulta aplicable de forma útil a
una fotografía digital presuntamente original; un escáner de una foto impresa,
por ejemplo, tendría nuevas correlaciones impuestas por el escáner.

64 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


O
3 O
3

La autenticidad de las imágenes puede te- O


1
ner miríadas de consecuencias legales; en casos
de presunta pornografía infantil, sin ir más
lejos. El Tribunal Supremo estadounidense O
2
O
2
determinó en 2002 que las imágenes confec-
cionadas mediante ordenador que representen
menores ficticios están constitucionalmente
protegidas, derogando así ciertos artículos de O
2 O
2
una ley de 1996 que ampliaba las leyes fede-
rales contra la pornografía infantil hasta ese
tipo de imágenes. En un juicio celebrado en
Wapakoneta, en Ohio, en 2006, la defensa
aducía que, si la fiscalía no podía demostrar
que las imágenes contenidas en el ordenador
del acusado correspondían a imágenes reales,
éste tenía derecho a la posesión de tales imá-
genes. Yo testifiqué a favor de la acusación
en este caso, e informé al jurado sobre las
posibilidades y limitaciones de las técnicas 2. LA INCONGRUENCIA DE LOS DESTELLOS
modernas de procesamiento de imágenes; ESPECULARES (abajo) indica que los dos ciclistas
expuse, además, resultados de análisis de las de cabeza no fueron fotografiados juntos. La
imágenes en los que se utilizaban técnicas dirección de la fuente de luz (flechas) correspon-
para discriminar entre imágenes generadas por diente al rostro de la joven está en conflicto con
ordenador de fotografías reales. La pretensión la de “su” cuerpo y el de los demás ciclistas. La
de la defensa, que sostenía que las imágenes boca de incendios es un añadido y está iluminada
no correspondían a la realidad, fracasó. desde otra dirección más. La arboleda, la hierba y
Aun así, diversas reglamentaciones, lo el borde de la acera, O1 , han sido clonados y ocul-
mismo estatales que federales, han apreciado tan a ciclistas situados por detrás de la pareja. El
que, dada la gran perfección de las imágenes deterioro de correlaciones entre píxeles revelaría
generadas por medios informáticos, no se les zonas de retoque: en la ciclista se han retirado
debe pedir a los jurados que determinen cuáles los rótulos de las piernas, O2 , y se ha amañado su
corresponden a la realidad y cuáles son vir- casco, O3 , que es una copia recoloreada del casco
tuales. La capacidad de testigos expertos para de su compañero.
determinar cuál es el caso ha sido puesta en
duda por al menos un juez federal. ¿Cómo Las técnicas descritas en los tres primeros
podremos confiar en la fotografía digital recuadros se fundan en propiedades complejas
cuando es presentada como prueba ante un y sutiles, tanto geométricas como de ilumina-
tribunal? ción, del proceso de formación de imágenes
que resultan difíciles de corregir mediante los
Una carrera de armamentos programas típicos de edición o retoque de Bibliografía
Los métodos de detección de imágenes falsi- imágenes. complementaria
ficadas que se explican en los recuadros ofre- Al igual que en el enfrentamiento entre los
EXPOSING DIGITAL FORGERIES IN
cen la posibilidad de restaurar cierto grado métodos de defensa contra el correo basura y COLOR FILTER ARRAY INTERPO-
de confianza en las fotografías. Pero no cabe los de burlar esas defensas, o en el de virus LATED IMAGES. Alin. C. Popescu
duda de que, al par que sigamos desarrollando y antivirus, por no mencionar las actividades y Hany Farid en IEEE Transac-
programas que dejen al descubierto los engaños delictivas en general, la carrera de armamentos tions on Signal Processing, vol.
fotográficos, los falsificadores trabajarán tam- entre manipuladores y analistas se nos antoja 53, n.o 10, págs. 3948-3959;
octubre de 2005.
bién para hallar procedimientos para burlar inevitable. El análisis forense de las imágenes
cada algoritmo que les opongamos y tendrán, digitales, no obstante, seguirá haciendo más DETECTING PHOTOGRAPHIC
además, a su disposición programas cada vez ardua y lenta la creación de falsificaciones. Pero COMPOSITES OF PEOPLE. Micah
más perfectos de manipulación de imágenes no impedirá las manipulaciones indetectables. K. Johnson y Hani Farid. Presen-
concebidos con fines legítimos. Aunque algu- Las publicaciones científicas, las agencias tado en el 6th International
Workshop on Digital Water-
nos de los métodos de detección no sean de- de noticias y los tribunales de justicia han marking, Guagnzhou, China,
masiado difíciles de burlar —sería fácil escribir empezado ya a recurrir al análisis forense de 2007.
un programa que restaurase las correlaciones las imágenes digitales para certificar la auten-
de píxeles que cabe esperar en una imagen no ticidad de éstas. Tengo la esperanza de que LIGHTING AND OPTICAL TOOLS
FOR IMAGING FORENSICS. Micah
procesada—, habrá otros de los que costará al continuar el progreso de esta especialidad
K. Johnson. Tesis doctoral.
mucho más escapar; para lo cual sólo mediante a lo largo de los cinco o diez años próximos, Dartmouth College, 21 de
procedimientos que no estarán al alcance del llegará a ser tan común como los análisis fo- septiembre, 2007.
usuario corriente. renses físicos.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 65


¿Qué es una
especie? Hoy se sigue debatiendo al respecto.
La aplicación a los microorganismos
del concepto de especie, que
CONCEPTOS BASICOS
tampoco es trivial para animales
Q Los sistemas taxonómicos
formales identificaban en y plantas, tropieza con notables
un principio a las especies
basándose en rasgos mor-
dificultades Carl Zimmer
fológicos externos, como
las aletas o el pelaje. Más
tarde, el concepto de es-

S
pecie cambió: la clave era i visita el Parque Provincial de Algonquin en los últimos años los investigadores cana-
la capacidad de cruzarse. en Ontario, quizá pueda oír los aullidos dienses que han analizado el ADN del lobo
Q Actualmente, la diversidad solitarios de los lobos. Con suerte po- han cerrado el círculo. Ahora aducen que el
biológica puede estudiar- dría incluso avistar en la lejanía, en el bosque, lobo gris sólo vive en el oeste de Norteamérica.
se mediante muestras de una manada de esos cánidos. Pero cuando ya Los lobos de Parque Provincial de Algonquin
ADN y el rastro hasta el de vuelta a casa enseñe sus confusas fotos, pertenecen a una especie separada, a la cual
ancestro común de una ¿qué especie dirá que vio? Podría obtener una quieren llamar, una vez más, C. lycaon.
especie. respuesta distinta dependiendo del científico Otros expertos en lobos no creen que haya
al que preguntase. Algunos podrían incluso pruebas para separar C. lupus en dos especies.
Q El debate sobre la
definición de especie
proporcionarles varias respuestas distintas a Y ambos bandos coinciden en que la identidad
dista de hallarse cerrado la vez. del lobo de Algonquin se ha hecho más difusa
y es más que una mera En el siglo xviii los naturalistas europeos debido a los cruzamientos. El coyote (otra
discusión académica. Una nombraban al lobo del Canadá y del este de especie del género Canis) se ha expandido
clasificación adecuada es Estados Unidos Canis lycaon, porque parecía hacia el este y se ha hibridado con C. lycaon.
esencial para la confec- distinto del Canis lupus, el lobo gris de Europa Actualmente, una fracción apreciable de los
ción de la lista de especies y Asia. Pero a principios del siglo xx los na- coyotes orientales porta ADN del lobo y vi-
amenazadas. turalistas norteamericanos decidieron que los ceversa, en tanto que C. lycaon se ha cruzado
suyos eran también lobos grises. Sin embargo, con lobos grises en el límite occidental de su

66 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


distribución. Por lo tanto, los animales de lobo rojo (Canis rufus). Un enorme esfuerzo se LOS LOBOS constituyen un buen
Algonquin no sólo mezclan ADN de C. lupus ha llevado a cabo para salvarlo de la extinción, ejemplo del desconcierto que
con C. lycaon, sino que se pasan también el mediante un programa de cría en cautividad puede producir la clasificación
ALGONQUIN PARK MUSEUM (centro); RICHARD HAMILTON SMITH Corbis (derecha)

ADN del coyote. y de reintroducción en la naturaleza. Pero de los animales en especies.


JUSTINE COOPER; INSERTOS DE CANIS: W. PERRY CONWAY Corbis (izquierda);

Suponiendo que C. lycaon hubiera sido una los científicos canadienses aducen que el lobo Canis lycaon era una especie
especie, ¿sigue siéndolo actualmente? Para mu- rojo es en realidad una población de C. lycaon que vagaba por los bosques
de Ontario en el siglo XVIII. Los
chos, la mejor definición de especie sería la aislada en el sudeste. Si esto es cierto, entonces
biólogos reclasificaron a estos
de “una población cuyos miembros se cruzan el gobierno no está salvando realmente a una
lobos como C. lupus a principios
entre sí, de modo que constituyen un gru- especie de la extinción, pues miles de animales
del siglo XX, antes de volver
po genéticamente distinto de otras especies”. que pertenecen a la misma especie continúan
a llamarlos C. lycaon en los
Cuando se trata de lobos y coyotes, es difícil medrando en Canadá. últimos años. Algunos expertos
decir dónde termina una especie y empieza Como el caso del lobo de Algonquin de- consideran ahora a esos lobos
otra. “Me gusta llamarlo la sopa Canis”, dice muestra, la definición de especie puede tener una mezcla de varias especies,
Bradley White, de la Universidad de Trent, un efecto enorme en la protección de un grupo entre ellas el coyote (C. latrans)
en Ontario. amenazado o en la pérdida o conservación de y el lobo gris.
Es mucho más que un problema de no- un hábitat. “Por un lado es una disquisición
menclatura. Al lobo del sudeste de los Estados esotérica, pero por otro se trata de una cues-
Unidos se le considera una especie genuina, el tión práctica”, comenta Alan Templeton, de la

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 67


Universidad Washington en St. Louis, “incluso pecies como formas diversas produjo el Ser
con repercusiones legales”. Infinito en el principio”.
El nuevo orden de Linneo hizo mucho más
Demasiadas definiciones fácil el trabajo del taxónomo, pero tratar de
Puede sorprender que se debata en torno a delimitar las fronteras entre especies resultaba
algo tan básico como que un grupo de orga- a menudo frustrante. Dos especies de ratón
nismos constituya una especie. Quizá sea el podían cruzarse entre sí donde se solapan
latín con el que se nombra a las especies lo sus áreas de distribución, suscitándose así la
que transmite una sensación de certeza ab- duda de cómo nombrar a los híbridos. En el
soluta que ha confundido al público y le ha seno de una misma especie reinaba también
hecho creer que se rigen por reglas simples. la confusión. El lagópodo común de Irlanda,
Quizá sean los 1.800.000 de especies que se por ejemplo, presenta un plumaje ligeramente
han identificado en los últimos siglos. Quizá distinto del característico del lagópodo de Es-
sean leyes como la de Especies Amenazadas cocia, que difiere a su vez del de Finlandia. Los
promulgada en Estados Unidos, que dan por naturalistas no se ponen de acuerdo respecto a
sentado que sabemos lo que es una especie. si pertenecen a diferentes especies de lagópodos
SABIDURIA POPULAR Pero el concepto mismo de especie ha sido
motivo de debate durante décadas. “No existe
o son simplemente variedades, subconjuntos,
de una sola especie.
Antiguos sistemas tradicionales un acuerdo general entre los biólogos sobre qué A Charles Darwin le divertían estas discu-
de clasificación, todavía en uso es una especie”, comenta Jonathon Marshall, siones. “Es ciertamente risible el ver que ideas
por los bosquimanos san y otros
de la Universidad del Sur de Utah. En el úl- tan distintas prevalecen en las mentes de los
pueblos, designan las plantas y
animales a partir de características
timo recuento, había al menos 26 definiciones naturalistas cuando usan la palabra ‘especie’”,
observables. Métodos posteriores, en circulación. escribió en 1856. “Todo esto pasa, creo yo, por
como la taxonomía linneana, Lo más llamativo de este desacuerdo es tratar de definir lo indefinible”. Las especies,
suelen hacer categorizaciones que ahora se sabe mucho más sobre cómo argumentaba Darwin, no estaban fijadas desde
similares. evoluciona la vida hacia nuevas formas que la creación. Habían evolucionado. Cada grupo
cuando se inició el debate sobre las especies. de organismos que denominamos especie se
No hace mucho todavía, los taxonomistas sólo inicia como variedad de una especie más anti-
podían establecer una nueva especie a partir de gua. En el transcurso del tiempo, la selección
lo que podían observar, la morfología: aletas, natural la transforma conforme se adapta a
pelaje, plumas, etcétera. Hoy pueden leer las su ambiente; otras variedades se extinguen.
secuencias de ADN, donde descubren una gran Una vieja variedad acaba siendo notablemente
riqueza oculta de diversidad biológica. distinta de los demás organismos; decimos
Templeton y otros expertos piensan que el entonces que es una especie por derecho pro-
debate podría haber alcanzado su momento pio. “Veo el término ‘especie’ como algo que
decisivo. Creen que ahora es posible combinar se otorga arbitrariamente, por conveniencia,
las muchas nociones que compiten entre sí en a un conjunto de individuos que se parecen
un solo concepto. La unificación se aplicaría mucho entre sí”, decía Darwin.
a cualquier organismo, lo mismo a un ave Al igual que los taxonomistas que le pre-
que a un microorganismo. Y esperan que les cedieron, Darwin sólo podía estudiar especies
conduzca hacia una poderosa herramienta para por su morfología, observando el color de las
el reconocimiento de nuevas especies. plumas de un ave o contando las placas de
Mucho antes del amanecer de la ciencia, la un percebe. Hasta principios del siglo xx no
humanidad ya nombraba a las especies. Para se pudieron abordar las diferencias genéticas
cazar animales y recolectar plantas, había que entre especies. Investigarlas llevó a una nueva
saber de qué se estaba hablando. La taxonomía, forma de pensar. Las barreras que evitaban
la ciencia que denomina las especies, nació en la reproducción con otras especies hacían de
el siglo xvii y se convirtió en disciplina con una población una especie. Los genes fluían
derecho propio en el siglo siguiente, gracias entre los miembros de la especie cuando se
principalmente al trabajo del naturalista sueco apareaban, pero los individuos permanecían
BEVERLY JOUBERT National Geographic Image Collection

Carlos Linneo, quien inventó el sistema de dentro de la especie gracias a barreras de la


clasificar los seres vivos en grupos que in- reproducción. Las especies pueden desovar en
Se han cluían grupos menores. Los miembros de un
grupo dado compartían caracteres clave. Los
diferentes momentos del año, encontrar sin
atractivo el canto del cortejo de otras especies
publicado humanos pertenecían a la clase de los mamí- o, simplemente, sus ADN pueden resultar in-
al menos feros, y dentro de esta clase al orden de los
primates, y dentro de este orden al género
compatibles.
El aislamiento constituye el origen mejor
26 nociones Homo, y dentro de este género a la especie
Homo sapiens. Linneo declaró que cada espe-
conocido de la aparición de tales barreras.
Algunos miembros de una especie existen-
de especie. cie existía desde la creación: “hay tantas es- te —una población— se revelan incapaces

68 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


de aparearse con el resto de su especie. Por
ejemplo, un glaciar podría avanzar a lo largo El universo linneano
de su área de distribución. En la población
aislada evolucionan nuevos genes, algunos de Carl Linneo creó los fundamentos de la moderna taxonomía en el siglo XVIII. Clasificó
los cuales pueden dificultar o imposibilitar el los organismos en grupos jerárquicos, desde el nivel de reino (tales como los anima-
cruzamiento. A lo largo de centenares de miles les, plantas y hongos) hasta la especie individual en el nivel más bajo, cada uno con
de años habrán evolucionado tantas barreras, una colección característica de rasgos observables.
que las poblaciones aisladas se habrán conver-
tido en nuevas especies genuinas.
Esta forma de ver la aparición evolutiva de
Reino

Menos específico
nuevas especies condujo a una nueva noción Animalia
de especie. Según Ernst Mayr, ornitólogo de Organismos multicelulares
origen alemán, las especies no eran etiquetas de móviles incapaces de sintetizar
sus propios nutrientes
conveniencia, sino entidades reales, como las (heterótrofos)
montañas o las personas. En 1942 definió la
especie como acervo de genes: es, enunció, un Filo
Chordata
conjunto de poblaciones que pueden reprodu- Organismos con una varilla
cirse entre sí, pero no con otras poblaciones. El esquelética flexible (notocordio)
“concepto biológico de especie”, denominación y cordón nervioso

actual del criterio de Mayr, se convirtió en


norma de los libros de texto. Clase
Amphibia
Muchos han acabado insatisfechos con Tetrápodos de sangre fría
esta definición. La encuentran demasiado semiacuáticos, sin huevo
débil para que pueda dar un sentido al mun- amniótico

do natural. Por un lado, la noción de Mayr


no aporta ninguna indicación de hasta qué Orden
Anura
punto debe estar aislada reproductivamente Adultos sin cola,
una especie para cualificarla como tal. Hay con piel holgada
LUCY READING-IKKANDA (ilustración); CHRISTOPHE SIDAMON-PESSON/BIOSPHOTO Peter Arnold, Inc. (lagópodo de Finlandia); M. LANE Peter Arnold, Inc. (lagópodo de Escocia)

y cintura escapular
especies que, aunque parecen distintas, se cru-
zan regularmente. En México, por ejemplo, se
ha descubierto hace poco que dos especies de Familia
Hylidae
monos que se separaron de un ancestro común Ranas adaptadas
hace tres millones de años siguen cruzándose a la vida arborícola
regularmente. ¿Demasiado intercambio sexual
para clasificarlos en dos especies?
Aunque algunas especies parecen cruzarse Género
Litoria
sobradamente, a tenor del concepto de especie Ranas con pupilas
biológica, otras parecen que no lo hacen en horizontales,
no redondeadas
grado suficiente. Los girasoles, por botón de
muestra, viven en poblaciones muy aisladas
Especie
Más específico

a lo largo de Norteamérica. Los genes fluyen Litoria caerulea


muy raramente de una población a otra; en el Ranas con grandes glándulas
marco de la definición de Mayr, hablaríamos en la cabeza y agujeros
auditivos distintivos
de especies distintas.
Una dificultad todavía mayor concierne a
las especies sin reproducción sexual. El rotífero
bdeloides es un animal marino microscópico.
Muchos rotíferos se reproducen sexualmente, Pero...
pero los rotíferos bdeloides abandonaron esa
vía hace unos 100 millones de años. Todos Los naturalistas suelen encontrar
los rotíferos bdeloides son hembras. Producen dificultades para distinguir una es-
embriones sin necesidad de esperma. Según pecie de otra. El lagópodo común
el concepto biológico de especie, los rotíferos de Irlanda presenta un plumaje
bdeloides pasaron de ser una especie a ser una que le distingue del de Escocia,
no especie, por mucho que cueste entender pero no está claro si esa diferencia
qué quiere decir tal cosa. justifica dividir las aves en dos
especies linneanas distintas.
Sin contar la sexualidad
Este tipo de insatisfacción ha llevado a idear
nuevas nociones de especie, avanzadas para

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 69


La biología es destino Pero...
Los libros de texto suelen definir especie, el rango inferior de la jerarquía linneana, como Algunos organismos, como los rotíferos bdeloi-
“conjunto de organismos que comparten un acervo genético cohesivo”. Los miembros de una des, no tienen intercambio sexual. En cambio,
población perteneciente a una misma especie pueden aparearse exitosamente entre sí, pero hay dos especies del mono aullador mexicano
no con individuos de otras especies. (fotografías), que divergieron de un ancestro
Población común hace tres millones de años, que pueden
aparearse entre sí.

Alouatta
palliata X

cirse
epr odu
d en r
Pue
Especie de ave 1

Alouatta
pigra X

Especie de ave 2

captar la esencia de lo que significa una es- comparten rasgos distintivos. No hay por qué
pecie. Uno de los rivales más importantes del depender de cualidades resbaladizas, como el
concepto biológico de especie, el concepto aislamiento reproductivo. Recientemente, la
filogenético de especie, excluye al sexo de la pantera nebulosa de la isla indonesia de Bor-
ecuación y coloca en su lugar a la descendencia neo fue declarada especie por derecho pro-

LUCY READING-IKKANDA (ilustración); THOMAS Y PAT LEESON Photo Researchers, Inc. (A. pigra); D. TIPLING Peter Arnold, Inc. (A. palliata)
desde un antepasado común. pio, distinta de la pantera nebulosa del sur
Los organismos emparentados comparten de Asia. Las panteras nebulosas comparten
rasgos porque comparten antepasados. Los ciertos rasgos que no se encuentran en los
humanos, las jirafas y los murciélagos des- felinos continentales; entre ellos, su peculiar
cienden todos de un mamífero ancestral; como pelaje oscuro.
consecuencia de ello, todos tienen pelo y le- Algunos piensan que se está abusando de
che. Dentro de los mamíferos, los humanos la división de especies. Como dice Georgina
comparten ancestros más cercanos con otros Mace, del Colegio Imperial de Londres, el
primates. Del primate común ancestral, los problema es que no hay un nivel natural donde
primates heredan rasgos que les son propios, detenerse. Una sola mutación podría bastar, al
como los ojos dirigidos hacia delante. De este menos en teoría, para que un pequeño grupo
modo, se van obteniendo conjuntos más y de animales adquiriera la categoría de espe-
más pequeños de organismos, hasta que el cie. Según Mace, para que una especie pueda
proceso de aproximación llega a su fin. Hay dividirse, para que una población encuadrada
organismos que forman grupos que no pueden en ella pueda considerarse una especie aparte,
dividirse ya más. Según el concepto filogenéti- tal población debería diferenciarse ecológica-
co de especie, esos grupos son las especies. En mente (a juzgar por la geografía, el clima y
cierto sentido, esta noción retoma el concepto las relaciones de depredador y presa).
original del sistema linneano y lo actualiza a Pero otros investigadores piensan que debe-
la luz de la evolución.
El concepto filogenético de especie ha
El autor ríamos acudir donde nos lleven los datos, en
vez de preocuparse por el exceso de divisiones.
sido adoptado por investigadores que nece- Carl Zimmer escribe sobre evolu- Según John Wiens, biólogo de la Universidad
ción en New York Times, National
sitan identificar especies, que no se limitan Geographic y otras publicaciones.
de Stony Brook, suponer que existe algún tipo
a contemplarlas. Reconocer una especie su- Es autor de seis libros. de límite al número de especies existentes “no
pone encontrar un grupo de organismos que parece muy científico”.

70 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


Más confusión que sustancia fornia. Examinaron en el ADN marcadores
Hace unos años, los argumentos sin fin de genéticos que mostraban el parentesco de las
este tipo convencieron a Kevin de Queiroz, arañas entre sí. El árbol evolutivo de las arañas
biólogo de la Institución Smithsoniana, de que resultó estar constituido por un número de
el debate de las especies había ido demasiado linajes distintos.
lejos, de que estaba perdiéndose el control. Bond y Stockman buscaron entonces ver-
De Queiroz sostuvo que en buena parte el siones de genes en diferentes poblaciones para
debate no trataba de la sustancia del problema, encontrar pruebas de flujo génico. Por último,
sino de una confusión, y muy simple. La ma- registraron las condiciones climáticas en que
yoría de los conceptos de especie contrapuestos vivía cada grupo de arañas. Acabaron por
coinciden en aspectos básicos. Todos, por ejem- identificar seis especies que cumplían todos
plo, se fundamentan en que una especie es un los criterios. Si se aceptaran estos hallazgos, se
linaje evolutivo diferenciado. Para De Queiroz, duplicaría el número de especies de Promyr-
esta es la definición fundamental de especie. mekiaphila.
Muchos de los desacuerdos sobre las especies
no tendrían en realidad que ver con esa idea
básica en sí; se deberían sólo a discrepancias Linneo actualizado
acerca de cómo se reconoce una especie. De El concepto filogenético de especie emergió de un nuevo enfoque para clasificar la vida,
Queiroz piensa que métodos diferentes fun- la sistemática filogenética. A diferencia del sistema linneano, toma en consideración la
cionan mejor en casos distintos. Así, un gran historia evolutiva e ignora si dos especies pueden aparearse. Pertenecen a una especie
aislamiento reproductor constituye una prueba organismos que comparten un ancestro común con otras especies y se diferencian de los
valiosa a favor de que una población de aves es individuos de éstas en que han adquirido rasgos nuevos y distintivos. Un árbol filogené-
una especie. Pero no es la única vara de medir tico, o “árbol de la vida”, muestra la ramificación de las especies a partir de un ancestro
que puede usarse. En los rotíferos bdeloides, común conforme adquieren rasgos que el ancestro no tiene. El árbol de abajo muestra
que no tienen intercambio sexual, los cientí- algunos de los rasgos que los animales terrestres y los peces han acumulado desde que
ficos deben aplicar otro criterio. evolucionan por separado.
Muchos expertos en especies comparten
el optimismo de Queiroz, aunque no todos.
Para contrastar nuevas asignaciones de espe-
cie, en vez de limitarse a un patrón de oro,
recurren a diversos elementos de juicio. Jason
Bond, de la Universidad de Carolina Oriental,
y su alumna Amy Stockman, adoptaron este Trucha Tortuga Gato Gorila Humano
enfoque al estudiar un enigmático género de
arañas, Promyrmekiaphila, en California. Los
taxonomistas se las ven y se las desean desde
hace tiempo para saber cuántas especies hay
de Promyrmekiaphila. Estas arañas se resisten a Ancestro
ser clasificadas porque parecen casi idénticas. Y común
sin embargo forman poblaciones muy aisladas, Pulgar Locomoción
Rasgos distintivos Extremidades Pelo oponible bípeda
en gran medida porque es improbable que se
alejen mucho del hogar.
Una vez que una hembra cava una ma-
driguera idónea, forrada de seda y con una Pero...
trampilla, es improbable que se traslade, dice
Algunos afirman que la
Bond, que ha examinado madrigueras de
aproximación filogenética
Promyrmekiaphila que contenían tres gene-
tiende a categorizar en exce-
raciones de arañas hembra que habían vivido
LUCY READING-IKKANDA (ilustración); ALAN COMPOST (leopardo)

so. Por ejemplo, la pantera


allí durante años. Los machos abandonan las nebulosa de la isla de Borneo
madrigueras donde nacieron, pero antes de se ha clasificado reciente-
aparearse con una hembra de una madriguera mente como una especie
vecina no habrán ido muy lejos. debido a su pelaje oscuro y
Para identificar las especies de estas arañas, a otros rasgos, aunque hay
Bond y Stockman adoptaron métodos desarro- quienes argumentan que esas
llados por Templeton. Estudiaron la historia características no justifican
evolutiva de Promyrmekiaphila, midieron el que se le asigne una especie
flujo génico entre poblaciones y caracterizaron distinta a la de la pantera
el papel ecológico de las arañas. Obtuvieron la nebulosa del sur de Asia.
historia evolutiva secuenciando partes de dos
genes de 222 arañas de 78 puntos de Cali-

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 71


Dos especies Este enfoque permite ahora estudiar orga-
nismos que no parecían encajar en ninguna
mucho tiempo la mayor dificultad al concepto
de especie.
muy emparentadas noción de especie. Puesto que los rotíferos Cuando los microbiólogos empezaron a

de bacterias
bdeloides carecen de intercambio sexual, no nombrar especies en el siglo xix, no podían
encajan en el concepto biológico de especie. inspeccionar plumas o flores, como los zoó-
pueden divergir Tim Barraclough, del Colegio Imperial de
Londres, y sus colaboradores utilizaron otros
logos o los botánicos. Los microorganismos,
bacterias y arqueas sobre todo, se parecen mu-
más entre sí métodos para determinar si pertenecían a cho entre sí. Algunos tienen forma de bastón

que los humanos grupos análogos a especies. Tras secuenciar el


ADN, llegaron a la conclusión de que había
y otros son esferas diminutas. Para distinguir
dos bacterias con forma de bastón, se deben
diferir de los demás unas pocas ramas largas, cada una de ellas
coronada por un mechón de ramitas. La diver-
llevar a cabo experimentos con su metabolis-
mo. Un tipo de microorganismos puede ser
primates. sidad de los rotíferos no consiste, pues, en una capaz de alimentarse de lactosa (por poner un
vaguedad desorganizada. Los animales forman caso), mientras que otros no pueden. A partir
grupos, que son probablemente el resultado de de pistas como éstas, se han descrito especies
la adaptación de linajes separados a diferen- tales como Escherichia coli o Vibrio cholerae.
tes nichos ecológicos. Si esos grupos no son Detrás de este clasificar no había, sin embargo,
especies, se les parecen muchísimo. una idea clara de lo que significaba que unos
microorganismos perteneciesen a una especie.
Dónde encajan los microorganismos Y cuando Mayr presentó su concepto biológi-
La mayor parte del trabajo llevado a cabo co, pareció que quedaban excluidos muchos
sobre la noción de especie se ha hecho sobre microorganismos. No hay bacterias macho y
animales y plantas. Un sesgo éste, vinculado hembra que se reproduzcan sexualmente como
a la historia: los animales y las plantas eran los animales. Sólo se dividen en dos.
lo único que podían estudiar Linneo y los La confusión fue a peor cuando se empezó
primeros taxonomistas. Hoy sabemos que la a analizar el ADN de los microorganismos. Se
mayor diversidad genética se encuentra en el intentó averiguar en qué medida era diferente el
mundo invisible de los microorganismos. Y ADN de dos especies microbianas mediante la
los microorganismos le han planteado durante comparación de pequeños fragmentos. Para sor-
presa de todos, las diferencias podían ser enor-
mes. Dos especies de bacterias pertenecientes a
un mismo género por su metabolismo podían
divergir entre sí más que los humanos del resto
El mejor de los mundos de los primates. Y bacterias pertenecientes a una
Motivados por la confusión misma especie podían vivir de modo radicalmen-
en torno a la idea de especie, te distinto. Por botón de muestra, algunas cepas
algunos investigadores empe- de E. coli viven inofensivamente en el intestino,
zaron a crear clasificaciones en tanto que otras causan enfermedades fatales.
filogenéticas que combinan La variación genética en el seno de una especie
las historias evolutivas con es tan extraordinaria, explica Jonathan Eisen, de
datos biológicos, conductuales, la Universidad de California en Davis, que el
ecológicos y moleculares. Jason Historia evolutiva término especie no tiene el mismo significado
Bond y uno de sus alumnos para bacterias y arqueas que para las plantas y
de la Universidad de Carolina los animales multicelulares. LUCY READING-IKKANDA (ilustración); JASON BOND Universidad de Carolina del Este (araña)
Oriental estudiaron un género Los microorganismos no son excepciones de
de araña, Promyrmekiaphila escasa relevancia, que puedan ser ignoradas.
Flujo génico
(arriba), hallada en California. Conforme se estudia el mundo microbiano, se
Examinaron la historia evolutiva descubre que la diversidad de todos los anima-
de la araña y su papel ecológico, les es insignificante en comparación. “Siempre
y secuenciaron los genes de 222
Nicho ecológico me sorprendió que, si Mayr estaba en lo cierto,
ejemplares en 78 sitios. A partir
el 90 % del árbol de la vida no se presenta-
de toda la información obtenida,
ba en forma de especies”, dice John Wilkins,
agruparon los animales en seis
especies.
filósofo de la ciencia de la Universidad de
Queensland. “Obliga a la reflexión.”
6 especies Algunos han defendido que quizá los mi-
croorganismos sí encajan en el concepto bioló-
gico de especie, aunque de un modo que les es
peculiar. Las bacterias no se aparean como los
animales, pero intercambian genes. Los virus
pueden llevar genes de un hospedador a otro;

72 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


las bacterias pueden absorber ADN desnudo,
que luego incorporan en su genoma. Existen ¿Pertenecen los microorganismos a diferentes especies?
pruebas de que unas cepas íntimamente em-
Los biólogos siempre han tenido dificultades a la hora de agrupar los microorganismos
parentadas intercambian más genes que cepas
en especies. Las bacterias no practican relaciones sexuales. Sólo se dividen en dos. Sin
más distantes. Sería una versión microbiana de
embargo, las diferencias genéticas entre bacterias que supuestamente pertenecen, por
las barreras entre las especies animales.
el parecido externo o la conducta, a una misma especie pueden ser enormes. Algunos
Con todo, los críticos han señalado los di- afirman que es posible repartir las bacterias entre especies separadas por la genética
versos problemas que entraña tal analogía. y por el nicho ecológico. En una fuente termal del Parque Nacional de Yellowstone
Aunque los animales y las plantas intercambian (fotografía), hay diferentes especies de cianobacteria Synechococcus que habitan a
genes cada vez que se reproducen, los microor- diferentes profundidades o en áreas de diferente temperatura (nichos).
ganismos quizá lo hagan muy raramente. Y
cuando llevan a cabo el intercambio de genes, Sección transversal de tres centímetros
cúbicos de una alfombra compuesta
lo hacen con una asombrosa promiscuidad. enteramente de microorganismos
A lo largo de millones de años pueden ad- de la fuente Octopus de Yellowstone
quirir muchos genes, no sólo de parientes,
sino de microorganismos que pertenecen a
reinos completamente distintos. Es como si
nuestro propio genoma contuviera centenares
de genes de ciempiés, de abedul, de trufa.
Los críticos sostienen que tal flujo de genes
socava cualquier concepto de especie en los
microorganismos. Para W. Ford Doolittle, de
la Universidad de Dalhousie en Nueva Escocia,
mm
las especies son una ilusión.

Especie 1
0,1
Algunos, en cambio, se toman las especies 0,2
microbianas con más seriedad. Defienden que
0,3
los microorganismos, al igual que los rotíferos,
no presentan una variación difusa, sino que 0,4

la tienen organizada en grupos adaptados a 0,5


nichos ecológicos particulares. La selección na- 0,6
tural evita que esas agrupaciones se confundan:

Especie 2
0,7
favorece a nuevos mutantes que están todavía
0,8
mejor adaptados a sus nichos. Un solo y frágil
0,9
linaje que avance, dice Frederick Cohan, de la
Universidad Wesleyana, es una especie.
Distintas especies de bacteria
Cohan y sus colaboradores han encontrado Synechococcus, con forma de
esas especies microbianas en las fuentes terma- salchicha, construyen su hogar a
les del Parque Nacional de Yellowstone. Los Alfombra microbiana diferentes profundidades (amarillo-
verde en la superficie y verde oscuro en
microorganismos forman grupos genéticos y la capa inferior) dentro del milímetro
ecológicos. Cada grupo genéticamente relacio- superior de una alfombra microbiana.
nado de microorganismos vive en un nicho
determinado de las fuentes termales, con una
temperatura dada o requiriendo cierta cantidad Comprender la naturaleza de las especies
de luz solar. Para Cohan, basta esa correlación microbianas podría ayudar a quienes se de- Bibliografía
complementaria
LUCY READING-IKKANDA (ilustración); DAVID M. WSRD Universidad estatal de Montana

para justificar que se llame especie a un grupo dican a la salud pública a prepararse ante
de microorganismos. El y sus colaboradores se posibles nuevas enfermedades, afirma Cohan. WHAT EVOLUTION IS. Ernst Mayr.
hallan ahora traduciendo sus experimentos en Las bacterias que causan enfermedades sue- Basic Book, 2001.
una serie de reglas. Esperan que otros las sigan len evolucionar a partir de microorganismos
SPECIATION. Jerry A. Coyne y
para denominar a las nuevas especies. más bien inocuos que habitan tranquilamente
H. Allen Orr. Sinauer Associa-
Las reglas conducirán probablemente a que en el interior de sus hospedadores. Pueden tes, 2004.
el número tradicional de especies microbia- transcurrir decenios de evolución antes de
nas se divida en muchas más especies nuevas. que causen una epidemia de magnitud sufi- EVOLUTION: THE TRIUMPH OF AN
IDEA . Carl Zimmer. Harper-
Para evitar confusión, Cohan no quiere nuevas ciente para que resulte perceptible. Mediante
Collins, 2006.
denominaciones. Prefiere añadir un nombre la clasificación de esas nuevas especies, cabría
“ecovar” al final (“ecovar” viene de “varian- anticipar los brotes y ganar tiempo para pre- UNDERSTANDING EVOLUTION:
te ecológica”). La cepa bacteriana que causó parar la respuesta. Resolver el misterio de las YOUR ONE-STOP SOURCE FOR
en Filadelfia el primer brote registrado de la especies no sólo concierne al conocimiento de INFORMATION ON EVOLUTION. Un
sitio Web creado por la Univer-
enfermedad de los legionarios, por ejemplo, la historia de la vida o a la conservación de la sidad de California, Museo de
debería denominarse Legionella pneumophila biodiversidad. Nuestro propio bienestar de- Paleontología.
ecovar Philadelphia. pende de ello.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 73


El dilema del d
La teoría de juegos explica por qué
se ha extendido tanto el uso de sustancias
potenciadoras en el ciclismo, el béisbol
y otros deportes

Michael Shermer

P
ara un ciclista, nada es tan físicamente demoledor, rápido. “Seleccionar mejor a mis padres”, respondí.
nada desmoraliza tanto, como verse descolga- Todos tenemos ciertas limitaciones genéticas, proseguí,
do de sus competidores durante un ascenso. Las que no pueden superarse mediante el entrenamiento.
piernas le arden, los pulmones, abrasados, parece que ¿Podía haber hecho algo más?
van a reventar; aun así, echa el cuerpo sobre el manillar Sí. Ciertos ciclistas del equipo olímpico estadouni-
y realiza un esfuerzo supremo para no despegarse del dense de 1984 me explicaron que se habían inyectado
líder. Sabe —demasiado bien lo sabe— que si se rezaga sangre extra antes de las carreras, sangre propia (extraída
del pelotón se esfuma la motivación para redoblar el con anterioridad en la temporada) o de otros que tu-
esfuerzo y, con ella, toda esperanza de victoria. vieran el mismo tipo sanguíneo. En aquellos tiempos,
Conozco este sufrimiento, porque lo padecí en 1985 el “dopaje sanguíneo” no estaba prohibido; tenía casi la
durante una interminable subida, a la salida de Albu- misma consideración moral que el entrenamiento a gran
querque, cuando participaba en la Race Across America, altitud. En ambos casos, lo que se hace es aumentar en
una carrera de 5000 kilómetros sin paradas. A la salida la sangre el número de células portadoras de oxígeno.
de la ciudad había logrado ponerme a la par con Jo- Pero yo tenía ya 30 años y una carrera universitaria
nathan Boyer, que era entonces el segundo clasificado, que me aseguraba trabajo. Si competía en ciclismo era,
pero acabaría vencedor; ese esbelto ciclista especializado sobre todo, para averiguar hasta dónde podía llevar mi
en pruebas de carretera (routier) sería el primer esta- cuerpo antes de que éste se viniera abajo. La potencia-
dounidense en competir en el Tour de Francia. Hacia ción artificial de mi rendimiento no casaba con mis
la mitad de aquel rompepiernas, la conocida oleada de motivos para competir.
fatiga insuperable me bloqueó las piernas, mientras yo Supongamos, en cambio, que en lugar de 30 años
boqueaba desesperadamente, tratando de lograr oxígeno tuviera 20, que me estuviera ganando la vida con el
para continuar. ciclismo, mi única y auténtica pasión, y careciera de
De nada sirvió. Al coronar la pendiente, Boyer se otras salidas profesionales. Imaginemos que mi equipo
había convertido en un puntito lejano que bailaba sobre hubiera decidido incluir sustancias potenciadoras en su
el asfalto rielante. Ya no volví a verle hasta la meta, en “programa médico” y yo supiera que me vería excluido
Atlantic City, a miles de kilómetros. Aquella noche, Jim en cuanto no resultase suficientemente competitivo.
Lampley, comentarista deportivo de la cadena ABC, Supongamos, por último, que yo estuviera convencido
me preguntó qué podía haber hecho yo para ir más de que la mayoría de mis competidores las estaban

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


generalizados durante la temporada, tomada CONCEPTOS BASICOS

opaje
del brazo de su histórica tendencia para mirar
Q Desde hace algunos años, los
hacia otro lado, ha creado un ambiente que escándalos de dopaje han salpi-
conduce al dopaje. cado a un número alarmante de
Naturalmente, a la mayoría de nosotros nos deportes: béisbol, fútbol, atletis-
disgusta la idea de que las grandes figuras de- mo y, sobre todo, ciclismo.
portivas incurran en tales prácticas. Pero toda
una serie de pruebas e indicios convergentes Q Entre las numerosas sustancias
me llevan a concluir que en el ciclismo, así prohibidas en la farmacopea
del ciclismo, la más eficaz es la
como en el béisbol, el fútbol y el atletismo,
eritropoyetina recombinante
la mayoría de los competidores de los veinte
(r-EPO), una hormona artificial
últimos años han estado sirviéndose de sus-
que estimula la producción
tancias potenciadoras. Ha llegado la hora de de hematíes, lo que aumenta
preguntarse no si lo han hecho, sino el porqué. el aporte de oxígeno a los
La causa es trífida. Para empezar, se dispone músculos.
hoy de sustancias o cócteles de sustancias más
perfectas, así como de regímenes de entre- Q La teoría de juegos hace ver
namiento con ellas. En segundo lugar, se ha por qué el dopaje del ciclista
establecido una “carrera de armamentos” en profesional resulta de una
decisión racional: las sustancias
la que quienes se drogan vencen de forma
potenciadoras son sumamente
sistemática al sistema de control antidopaje.
eficaces y su detección difícil o
Y en tercero, se ha producido en numerosos
imposible; las recompensas del
deportes profesionales un desplazamiento que éxito, elevadas; y al ser cada
ha inclinado la balanza de incentivos a favor de vez más quienes las utilizan,
las trampas y en contra del juego limpio. los ciclistas “limpios” pueden
resultar poco competitivos, con
Teoría de juegos el riesgo de quedar eliminados
La teoría de juegos constituye una disciplina del equipo.
matemática que estudia las estrategias que han
Q La teoría de juegos puede
de elegir los participantes en un “juego” com-
extenderse a otros deportes.
petitivo para maximizar sus retornos, habida
El análisis muestra cuantita-
cuenta de las estrategias que podrían adoptar
tivamente cómo podrían las
los contrincantes. Los “juegos” para los que se federaciones deportivas y los
concibió la teoría no se limitan a los juegos organismos de control orientar
de apuestas, como el póquer o las competi- sus esfuerzos para rehabilitar el
ciones deportivas, en los que las decisiones deporte profesional.
tácticas desempeñan un papel crucial; se aplica
también a la toma de decisiones económicas,
militares e incluso diplomáticas. Lo que to-
dos esos “juegos” tienen en común es que los
“movimientos” de cada participante se analizan
teniendo en cuenta la gama de opciones que
tienen a su disposición los demás jugadores.
Hallamos un ejemplo clásico en el “dilema
utilizando y que casi nunca los descubrían en del prisionero”. Usted y su compinche han
los controles antidopaje. sido detenidos, acusados de un delito, encerra-
Tal es el escenario en el que muchos ciclistas dos e incomunicados en celdas distintas. En
de competición vienen actuando desde hace principio, nadie quiere confesar ni delatar a
unos quince años. Aunque los detalles pue- su compañero. Ahora bien, el fiscal les ofrece
dan variar en otros deportes como el béisbol, a cada uno las siguientes opciones:
las circunstancias generales del dopaje no son 1. Si tú confiesas pero tu compinche no,
disímiles. Un gran número de jugadores están quedarás libre y él será condenado a tres años
convencidos de que “todos los demás” se do- de prisión.
pan, con lo que han llegado a la conclusión de 2. Si tu cómplice confiesa, pero tú no,
que no podrán seguir siendo competitivos si él quedará libre y tú pasarás tres años “a la
no lo hacen ellos también. Por otra parte, en sombra”.
JOE ZEFF DESIGN, INC.

los aspectos normativos, la incapacidad de la 3. Si lo dos confesáis, la pena será de dos


liga de béisbol estadounidense para establecer años para cada uno.
normas claras, y su más escasa todavía volun- 4. Si ambos calláis, a cada uno os va a caer
tad de hacerlas cumplir mediante controles un año de prisión.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 75


En la tabla, o matriz del juego, de la iz- nes entre los corredores de segunda o tercera
ER L

ESTRATEGIA DEL OPONENTE


N E
O
IO D

quierda se resumen las cuatro posibilidades. fila. Debido a los castigos y penalizaciones
IS M A

COOPERACION DELACION
A la vista de estos resultados, la elección ló- de las infracciones, se establece un código de
PR ILE

(guarda (confiesa
D

silencio) el delito) gica consiste en romper el acuerdo previo y silencio que impide cualquier comunicación
delatar al compinche. ¿Por qué? Considere- abierta para invertir la tendencia y recuperar
(guardo silencio)
COOPERACION

Un año de Tres años mos las opciones desde el punto de vista del el respeto por las reglas.
prisión de prisión primer detenido. La única cosa sobre la que Pero no siempre ha sido así. En el período
(Pago (Pago
éste carece de control es la decisión del otro. de 1940 a 1980 eran muchos los corredores
MI ESTRATEGIA

elevado) del ingenuo)


Supongamos que el cómplice no “canta”. En que tomaban estimulantes y analgésicos. No se
ese caso, el primero se libra de la prisión si estableció ninguna normativa antidopaje hasta
(confieso el delito)

Quedar confiesa (pago de “la tentación”), mientras que que Tom Simpson, ciclista británico, falleció
DELACION

en libertad Dos años sufre un castigo de un año si guarda silencio en el Tour de Francia de 1967 durante el
(Pago de prisión
de la (Pago bajo)
(“pago elevado”). La mejor solución para el ascenso al Mount Ventoux, tras haber tomado
tentación) primer detenido es, pues, confesar. anfetaminas. A pesar de la muerte de Simpson,
Supongamos ahora que el segundo detenido los controles, durante los años setenta y ochen-
confiesa. También en ese caso el primero sale ta, eran, en el mejor de los casos, esporádicos.
mejor librado si confiesa (recibe el “pago bajo”: Sin una percepción clara de la importancia de
dos años de prisión) que si mantiene la boca atenerse a las reglas, pocos consideraron que
cerrada (recibe el pago “del ingenuo”: tres años el uso de estimulantes fuese trampa. Pero en
de cárcel). Dado que las circunstancias, exa- los años noventa ocurrió algo que alteró de
minadas desde el punto de vista del segundo raíz la matriz de pagos del juego.
detenido, son completamente simétricas a las
del primer, cada uno de ellos saldrá mejor El elixir EPO
librado si confiesa, independientemente de lo Nos referimos a la eritropoyetina recombinante
que haga el otro. obtenida por ingeniería genética, o r-EPO. La
Esas preferencias no son meramente teóri- EPO ordinaria es una hormona que produce
cas. Cuando se les pide a personas reales que nuestro organismo de forma natural. Los ri-
jueguen una o varias partidas de este juego, ñones la liberan al torrente circulatorio, que
un número prefijado de veces y sin que les sea la transporta hasta los receptores de la médula
posible comunicarse, la estrategia común es la ósea. Cuando las moléculas de EPO se ligan
confesión y la traición al otro. La situación a esos receptores, la médula pone en servicio
es distinta cuando los probandos juegan un mayor cantidad de glóbulos rojos. Las enfer-
número indeterminado de partidas. En tal medades renales y la quimioterapia provocan
caso, la estrategia más común es la de “toma anemia; por ello, el desarrollo de una substituta
y daca”: cada jugador coopera (guarda silencio) de la EPO, la r-EPO, hace unos veinte años,
en la primera partida y después imita lo que le prestó un gran servicio a los enfermos de
haya hecho el otro. La cooperación mutua anemia crónica... y a los atletas crónicamente
puede darse incluso en variantes multiperso- competitivos.
nales del dilema del prisionero, siempre que a La administración de r-EPO ofrece la misma
los participantes se les deje jugar un número eficacia que una transfusión sanguínea, pero
suficiente de veces para que surja la confianza ahorra las complicaciones del traslado y conser-
mutua. Las investigaciones revelan, empero, vación de las bolsas de sangre y las largas agujas
que en cuanto alguno de los participantes que se requieren para la inyección intravenosa.
traiciona al resto, la delación cobra impulso El atleta conserva las ampolletas de r-EPO guar-
aceleradamente y la confianza se desmorona dadas en hielo en un termo o en el refrigerador
como un castillo de naipes. de la habitación del hotel y se administra la
En el ciclismo, lo mismo que en el béisbol hormona por inyección subcutánea.
y en todos los deportes, la competición tiene El efecto de la r-EPO que más le importa
un reglamento. En el ciclismo están taxativa- al corredor guarda relación con un parámetro
mente prohibidas las sustancias destinadas a medible directamente: el índice de hematocrito
El autor potenciar el rendimiento. Pero siendo éstas (HCT), es decir, el porcentaje en volumen
tan eficaces y muchas de ellas difíciles (si no de hematíes, o glóbulos rojos, en la sangre.
Michael Shermer es autor de
imposibles) de detectar, y dado que los pagos La capacidad de transporte de oxígeno a los
numerosos libros, dos de ellos
sobre ciclismo. Su obra más re- con que se remunera el éxito son tan grandes, músculos aumenta con el número de hematíes.
ciente es The Mind of the Market: el incentivo para utilizar sustancias prohibidas En los varones, el índice normal de HCT ronda
Compassionate Apes, Competitive cobra fuerza. Y en cuanto unos pocos corre- el 45 por ciento. Los atletas bien entrenados
Humans, and Other Tales from dores de elite “hacen trampa” y recurren a en pruebas de resistencia mantienen de for-
Evolutionary Economics (Times
Books, 2007). Es fundador y direc-
ellas, los competidores que sí jugaban limpio ma natural su HCT en valores cercanos a un
tor editorial de la revista Skeptic. se ven en la necesidad de saltarse las normas: 50 por ciento. La EPO lo eleva hasta casi el
ello desemboca en una cascada de infraccio- 60 por ciento. El vencedor del Tour de Francia

76 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


de 1996, Bjarne Riis, era apodado el “60 por LeMond acabó en séptimo lugar en aquel
ciento”. El año pasado, Riis confesó que debía Tour. Se juró a sí mismo que al año siguiente
su extraordinario índice HCT a la r-EPO. vencería con claridad. Pero no iba a ser así.
Este fármaco se abrió paso en el ciclismo “Nuestro rendimiento [del equipo] fue pésimo;
profesional en los primeros años noventa del yo no pude siquiera acabar la carrera.” Los ci-
siglo pasado. Concretamente en 1991, según clistas que no se dopaban se quemaban tratando
Greg LeMond. Tras ganar el Tour de Francia de mantenerse a la par de sus competidores
en 1986, 1989 y 1990, LeMond puso la mira- “preparados”. LeMond me refirió una historia
da en lo que entonces hubiera sido un récord que le contó Philippe Casado, uno de sus com-
de cinco victorias en el Tour. En la primave- pañeros de equipo de aquellos tiempos. Casado
ra de 1991 estaba decidido a lograr su cuarto supo por Laurent Jalabert, corredor del equipo
triunfo. “Me encontraba mejor que nunca, mis español de la ONCE, que el programa personal
tiempos parciales en los entrenamientos de de dopaje de Jalabert estaba totalmente organi-
pretemporada fueron los mejores de mi carrera zado por el equipo de la ONCE. El programa
y contaba con un equipo magnífico”, comenta incluía la r-EPO. LeMond se negó a utilizarla,
LeMond. “Pero en el Tour de 1991 ocurrió apuntándose así a otro abandono en 1994, la
algo diferente. Corredores que en años ante- que sería su última carrera profesional.
riores no podían seguirme ahora me dejaban Otros, que sí cedieron a la presión para
atrás incluso en subidas no muy fuertes.” doparse, hubieron de pagar un precio mu-
(WWW.USADA.ORG/DRO/RESOURCE/RELATED.ASPX); “THE WORLD ANTI-DOPING CODE: THE 2008 PROHIBITED LIST, INTERNATIONAL STANDARD”, WORLD ANTI-DOPING AGENCY (WWW.USADA.ORG/GO/PROHIBITEDLIST)

SUSTANCIAS “POTENCIADORAS” EN LOS DEPORTES


FARMACO O TRATAMIENTO EFECTOS SECUNDARIOS FRECUENTES
El repertorio de sustancias potenciadoras del rendimiento
Eritropoyetina recombinante Coágulos sanguíneos, accidentes vasculares
a disposición de los atletas se compone de una asombrosa
TRANSFERENCIA

(r-EPO) cardíacos y cerebrales


BRYAN CHRISTIE DESIGN; FUENTES: “2008 GUIDE TO PROHIBITED SUBSTANCES AND PROHIBITED METHODS OF DOPING”, DIRIGIDO POR LARRY D. BOWERS ET AL. U.S. ANTI-DOPING AGENCY

AUMENTA LA

panoplia de productos sumamente especializados en diver-


sos efectos deseados. En casi todos los casos, el atleta que
Transfusión de sangre o de productos Reacciones alérgicas, lesiones renales, recurre a ellas corre riesgos que van desde meras molestias
asociados (dopaje sanguíneo) infecciones (VIH, hepatitis), sobrecarga
hasta la muerte. En la tabla se exponen algunos de ellos.
circulatoria, coágulos, choque metabólico
Los fármacos en cursiva corresponden a ejemplos de cada
Esteroides anabólicos: Lesiones hepáticas, retrasos en el desarrollo
categoría.
Androestenediona, testosterona, corporal, desarrollo de mamas en hombres,
Winstrol (estanozolol) alteración de la conducta, cloroacné en el torso
MUSCULA Y REFUERZA

Agonistas Beta2 (por vía oral Temblores, dolor de cabeza, taquicardia


ESQUELETO

o inyección): Albuterol

Moduladores hormonales: Reacciones alérgicas, diabetes y acromegalia (tur-


Hormona de crecimiento humano gencia de tejidos blandos, crecimiento de la mandí-
(HGH) bula, de las manos y los pies, expansión del cráneo)

Agentes antiestrogénicos: Cáncer, trastornos hepáticos,


Tamoxifeno coágulos sanguíneos

Diuréticos (para aumentar Deshidratación, calambres musculares,


ENMASCARA CONTROLA

la excreción de orina): cálculos renales, desequilibrio electrolítico


PESO

Acetozolamida

Diuréticos (para diluir la orina) (Véase celda anterior)


DOPAJE

Epitestosterona (para invalidar No se conocen


un control de testosterona)

Anfetaminas Taquicardia, hipertensión, alucinaciones,


ESTIMULACION

Agentes de efectos afines: pérdida de peso, temblores


RAPIDA

Efedrina, Ritalin

Epinefrina Arritmia, hipertensión


RELAJANTE

Betabloqueantes: Hipotensión,
ACCION

Acebutolol, alprenolol, atenolol bradicardia

Narcóticos: Elevación del umbral de dolor, que impide


REDUCE
DOLOR

Morfina, oxicodona la percepción de lesiones; dependencia;


riesgos por sobredosis

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 77


cho mayor. Casado, por ejemplo, abandonó nacional (UCI), organismo de gobierno de este
el equipo de LeMond y se inscribió en otro deporte, estableció el límite del 50 por ciento
que sí seguía un programa de dopaje. Murió para el hematocrito en hombres. Al poco, los
de repente en 1995, a los 30 años. Se igno- corredores averiguaron el modo de superar
ra si su muerte fue consecuencia directa del ese límite. Bastaba con “aclararse” la sangre a
dopaje. Lo que sí se sabe es que cuando el la hora de las pruebas mediante una técnica
índice de hematocrito llega al 60 por ciento permitida y practicada de forma rutinaria: las
o más, la sangre se vuelve tan espesa que se inyecciones de suero salino para rehidratación.
coagula con facilidad. El peligro aumenta al Hecha la ley, hecha la trampa.
dormir, cuando el ritmo cardíaco disminuye Willy Voet, masajista y hombre para todo
(en un deportista de resistencia, el ritmo car- del equipo ciclista Festina en los años noventa,
díaco en reposo apenas supera las 30 pulsa- explicaba en un libro revelador (Breaking the
ciones por minuto). Dos campeones ciclistas Chain) sus tácticas para despistar a los con-
holandeses murieron por infarto de miocardio troles antidopaje:
tras experimentar con r-EPO. Se dice que “Los médicos de la UCI se presentaban
algunos corredores empezaron a dormir con a veces de madrugada al hotel para verificar
un monitor de pulsaciones conectado a un los índices de hematocrito de los corredores.
despertador, que sonaba en cuanto el ritmo Pero yo lo tenía todo a punto... Llevaba a las
cardíaco descendía demasiado. habitaciones de los corredores disoluciones
sódicas... La transfusión tardaba unos veinte
Una carrera de armamentos minutos; la disolución salina diluía la sangre y
Al igual que en la evolución biológica existe reducía el índice de hematocrito en unos tres
una carrera de armamentos entre depredadores puntos... justo lo suficiente. El dispositivo se
y depredados, en el deporte profesional se pro- montaba en menos de dos minutos, lo que
duce una carrera similar entre quienes recurren daba tiempo para ponerlo en servicio mientras
a potenciadores y los encargados de perseguir los médicos de la UCI esperaban a que los
tal uso. En mi opinión, los perseguidores están corredores bajasen de su habitación.”
a cinco años de distancia de los primeros, y ¿En qué forma cambiaron las estrategias de
siempre lo estarán. Quienes estén dispuestos a los participantes a causa de las nuevas reglas del
sacar el máximo beneficio del juego sucio serán juego de dopaje? Le planteé sin ambages la cues-
siempre más emprendedores e imaginativos tión a Joe Papp, ciclista profesional de 32 años

KEVIN FRAYER AP Photo


que quienes velen por las normas, a menos de edad, al que se le ha prohibido competir por
que sus incentivos sean equivalentes. En 1997, haber dado positivo en testosterona sintética.
dado que no existían análisis de r-EPO —no Evocando el día en que le entregaron “la bolsa
llegarían hasta 2001—, la Unión Ciclista Inter- negra secreta”, Papp me explicó de qué modo

Dopaje en el béisbol
El análisis que la teoría de juegos propone para el dopaje en lidad de ser cazado escasa. Dependiendo del tipo de deporte
el ciclismo es aplicable también a otros deportes, sobre todo y del momento en que te encuentres en tu carrera, a menudo
al béisbol. En busca de conocimiento experto, me puse en vale la pena correr el riesgo. Si logras entrar y permanecer en
contacto con Lance Williams, periodista de investigación del el equipo te conviertes en millonario; si no, probablemente
San Francisco Chronicle y coautor (con Mark Fainaru-Wada) tendrás que volver a conducir una camioneta de reparto”.
de Game of Shadows, libro revelador sobre las prácticas de En cuanto las grandes figuras empiezan a doparse, se pro-
BALCO (“Bay Area Laboratory Co-Operative”), que suminis- duce una cascada de infracciones entre los competidores de
traba a los jugadores de béisbol y a otros atletas fármacos menor rango, hasta que se corrompe toda una especialidad
potenciadores del rendimiento. Cuando le expuse mis ideas deportiva. Según la estimación de Williams, basada en una
sobre la explicación que la teoría de juegos proporciona so- larga experiencia de reportero y en numerosas entrevistas
bre el uso generalizado del dopaje en los deportes, Williams con atletas, entrenadores, preparadores, proveedores de
respaldó mis opiniones: “Los atletas tienen un sustancias y técnicos antidopaje, entre el 50 y el 80 por cien-
enorme incentivo para doparse. Los beneficios to de los jugadores profesionales de béisbol y atletas se han
de hacerlo son tremendos y la probabi- estado dopando. Ante esa realidad, me explicaba Williams,

LA MUSCULATURA hiperdesarrollada de José Canseco, que terminó una carrera de


casi veinte años en la liga de béisbol estadounidense (“Major League Baseball”)
con 462 cuadrangulares (“home runs”), da fe del consumo de esteroides, práctica
ilegal que él mismo confesó. La imagen corresponde a 1999, cuando Canseco juga-
78 ba con los Tampa Bay Devil Rays. INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008
una decisión supuestamente ética se convierte ocurrido, y no era sólo puro entrenamiento.” EFECTOS
en una cuestión económica: “Cuando entras en
un equipo que tiene en marcha un programa
Andreu resistió la tentación lo más que pudo,
pero en 1999 ya no le fue posible seguir cum-
DEL DOPAJE
de dopaje, debes afrontar una decisión: tomar pliendo su tarea: “Gran parte del pelotón iba Las velocidades medias de los
las drogas, para mantenerte a la par, o no to- dopado; me vi obligado a hacer algo”. Em- vencedores del Tour de Francia
experimentaron un salto cuántico
marlas, asumiendo entonces que probablemente pezó a inyectarse r-EPO dos o tres veces a la a partir de 1991, cuando, al pare-
no podrás hacer carrera en el ciclismo”. semana. “No es como el Red Bull, que te da cer, se empezó a utilizar de forma
Cuando Papp lo confesó todo, el ciclismo energía al instante, pero sí te permite llegar generalizada la r-EPO en el ciclis-
profesional le abofeteó con dos años de sus- un poco más lejos, aguantar en el grupo un mo.
pensión. Pero las consecuencias sociales fueron poco más, rodar a 50 o incluso 51 kilómetros Para compensar las variaciones
peores todavía. “El deporte me dejó fuera, me por hora, en lugar de a 48”. interanuales en el recorrido y la
meteorología, se han promediado
escupió como se escupe un salivazo”, lamenta.
“Un equipo viene a ser como una banda de Efectos del dopaje las velocidades correspondientes
a períodos de 14 años, lo mismo
hermanos... pero en un equipo de dopados, Uno de los beneficios más sutiles que pro- anteriores que posteriores a 1991.
existe un lazo más: un secreto compartido y, porciona la r-EPO en una carrera de tres se- Los puntos de la gráfica corres-
con él, un código de silencio. Si te cazan, debes manas tan despiadada como el Tour es que ponden a esos promedios.
mantener la boca cerrada. Desde el momen- no sólo aumenta los índices de hematocrito,
to en que confesé, mis antiguos amigos me sino que también los mantiene en valores Velocidades medias
repudiaron, pues a su modo de ver, les ponía elevados. Jonathan Vaughters, antiguo com- en el Tour de Francia
(en km/h)
en peligro. Uno de ellos llegó a telefonearme pañero de equipo de Lance Armstrong, me
y amenazarme de muerte si revelaba que él hizo los números. La gran ventaja del dopaje 25
se chutaba.” sanguíneo es que permite mantener un nivel
Ahora bien, Papp no llegó nunca a ser de hematocritos del 44 por ciento durante tres
un ciclista de calibre suficiente para el Tour. semanas. Un corredor “limpio” que empezase 23
Podría pensarse que la matriz de pagos del con un HCT del 44 por ciento, al cabo de
juego fuese distinta para un corredor de elite. tres semanas de carrera vería su volumen de 21
Ni mucho menos. Así me lo hizo saber otro eritrocitos reducido al 40 por ciento, a causa

1991–2004

2005

2006

2007
1963–1976
1949–1962

1977–1990
corredor que vivió el problema desde dentro. de la dilución natural de la sangre y de la
“Durante años no tuve dificultad para hacer mi rotura de los hematíes. Con sólo estabilizar el
trabajo de apoyo al líder del equipo”, explicaba índice HCT en el 44 por ciento, se obtiene Año
Frankie Andreu, la “liebre” (superdomestique) una ventaja del 10 por ciento.
que ayudó a Lance Armstrong durante buena Los estudios científicos sobre los efectos de
JEN CHRISTIANSEN

Q En el período 1991-2004, la
parte de los años noventa. “Entonces, hacia las drogas potenciadoras son escasos. Aunque velocidad media de los vencedores
1996, las velocidades aumentaron en las ca- por lo general no se han efectuado sobre at- subió de forma notable (un 8 por
rreras de una forma impresionante. Algo había letas profesionales, sino con individuos que ciento) sobre la correspondiente al
no practican deporte o atletas aficionados, período 1977-1990, un aumento
no atribuible al refinamiento de los
los resultados coinciden con la evaluación de
equipos, la alimentación o el
Vaughters. (Por razones obvias, los atletas de entrenamiento.
elite que recurren al dopaje no están dispuestos
para muchos atletas el dopaje no es sólo una trampa sino a revelar sus datos.) Según los expertos, la r- Q El dopaje no pareció arredrarse ni
una necesidad. Recordemos a Charlie Francis, “el Químico”, EPO mejora el rendimiento entre un 5 y un siquiera tras 2004, año en que se
preparador de Ben Johnson, plusmarquista en los 100 10 por ciento, cuando menos. Si la r-EPO aplicaron controles más estrictos.
metros lisos y medalla de oro (durante breve tiempo) en En los Tours de 2005 y 2006 se
se combina con un cóctel de otras sustancias,
los Juegos Olímpicos de 1988. Johnson fue condenado por corrió más rápido que nunca.
dopaje, expulsado y desprovisto de sus medallas. Según
todavía es posible exprimir del motor humano
Francis, se dopó en defensa propia. “O hacía trampa o un rendimiento extra de un 5 a un 10 por
ciento. En pruebas como el Tour, que se deci- Q En 2007, es posible que la
perdía”. descalificación en masa de quienes
¿Qué pueden hacer los organismos reguladores para den por diferencias inferiores al 1 por ciento,
se dopaban empezase a surtir
cambiar los incentivos de la matriz de pagos en el béisbol? una ventaja así resulta colosal. efecto: la velocidad media en ese
Williams propuso castigos más fuertes, individuales y para Michele Ferrari, especialista en fisiología Tour fue inferior a la del promedio
los equipos enteros, acompañados de penas más duras del deporte, tan impuesto en dopaje como 1991-2004.
impuestas por los tribunales. Irónicamente, Williams y personaje controvertido (por su estrecha aso-
Fairanu-Wada sufrieron personalmente el acoso de la ciación con atletas de elite que han dado po-
justicia por negarse a revelar sus fuentes. “Nos enfrentá-
sitivo en controles antidopaje, o que han sido
bamos a tener que pasar más tiempo entre rejas [se pedían
acusados de doparse), lo explica como sigue:
18 meses de prisión a cada uno] que cualquiera de los
vendedores de esteroides convictos en la conspiración BAL-
“Si el volumen de hematíes aumenta en un
CO y que cualquiera de los atletas de los que informamos, 10 por ciento, el rendimiento [la ganancia
entre ellos uno de los grandes bateadores de los Giants de neta en egreso de energía cinética útil] mejora
San Francisco [Barry Bonds].” Se sabe que un sistema está en alrededor del 5 por ciento. Ello equivale a
corrupto cuando se mata al mensajero y los verdaderos una ventaja que ronda en torno a 1,5 segundos
responsables del fraude siguen en la calle. por kilómetro para un ciclista que rueda a

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 79


COMO HACER PERDER A LOS TRAMPOSOS
Hipótesis del juego: la competición actual
¿Por qué hacen trampa los ciclistas? La teoría de juegos ofrece un modelo de análisis (basado en el dilema
Q Valor de ganar el Tour de Francia: 10 millones de euros
del prisionero) que explica por qué el dopaje responde a una decisión racional, si se cuentan sólo los
Q Probabilidad de que un corredor dopado gane si sus
competidores no se dopan: 100 %
incentivos y los valores esperados de los pagos integrados en las competiciones actuales. (El valor esperado
Q Valor de dedicarse profesionalmente al ciclismo durante se obtiene multiplicando el importe del premio por la probabilidad de conseguirlo.) Los pagos del supuesto
un año, en condiciones de igualdad: 1 millón de euros no son inverosímiles, pero se dan sólo a título de ejemplo; los rótulos “alto”, “tentación”, “ingenuo”
Q Coste de ser descubierto haciendo trampa (multas y y “bajo” corresponden a las denominaciones típicas de las estrategias del dilema del prisionero. Se supone
pérdida de ingresos): 1 millón de euros también que, si los contrincantes se hallan “en igualdad de condiciones” (todos hacen trampa o todos
Q Probabilidad de ser descubierto: 10 % juegan limpio), sus ganancias sumarán en total 1 millón de euros para cada uno, sin ajuste adicional por
Q Coste de ser eliminado de un equipo (pérdida las ventajas de doparse. — Peter Brown, redactor
de ingresos y prestigio): un millón de euros
Q Probabilidad de que un corredor “limpio” sea
CASO I CASO II
eliminado de un equipo por no ser suficientemente Mi oponente respeta las reglas (“coopera”). Mi oponente hace trampa y se dopa (“engaña”).
competitivo: 50 % Yo tengo dos opciones: Tengo, como antes, dos opciones:
ESTRATEGIA DEL OPONENTE Pago alto Pago del ingenuo
O
SU E
CI
O EC

Respeto las reglas (“coopero”). Respeto las reglas (“coopero”). Obtengo las ganancias
EG R

CASO I CASO II
JU AVO

COOPERACION ENGAÑO
Hay igualdad de condiciones. de un corredor profesional sólo si mi oponente
F

(respeta las reglas) (toma drogas) Valor de competir durante un año: 1 millón de € es descubierto y descalificado.
EL

Puesto que no hago trampa, Valor esperado de competir


durante un año: 1 millón de € × 10% = 0,1 millones de €
(respeto las reglas)
COOPERACION

no espero sanción: 0€
–0,4 millones Coste esperado de ser eliminado
Un millón Pago total esperado: 1 millón de €
de euros del equipo: 1 millón de € × 50% = −0,5 millones de €
de euros
MI ESTRATEGIA

(Pago Pago de la tentación Pago total esperado: −0,4 millones de €


(Pago alto)
del ingenuo) Hago trampa y tomo drogas (“engaño”).
Pago bajo
Valor esperado de ganar el Tour de Francia
(si no me descubren haciendo trampa): También hago trampa y tomo drogas (“engaño”).
10 millones de € × 90% = 9,0 millones de € Hay igualdad de condiciones.
(tomo drogas)

8,9 millones Valor esperado de competir durante un año


ENGAÑO

0,8 millones Sanción esperada por hacer trampa:


de euros (si me descubren): 1 millón de € × 10%= −0,1 millones de € (si no me descubren): 1 millón de € × 90% = 0,9 millones de €
de euros
(Pago Sanción esperada por hacer trampa
(Pago bajo) Pago total esperado: 8,9 millones de €
de la tentación) (si me descubren): 1 millón de € × 10% = −0,1 millones de €
Pago total esperado: 0,8 millones de €
Dado que 8,9 millones de euros es mucho más que
1 millón de euros, en el caso I tengo un incentivo También en el caso II tengo un incentivo para
para hacer trampa. hacer trampa.

Hipótesis del juego: competición reformada Para reformar el ciclismo y fomentar el respeto de las reglas, es preciso cambiar los valores esperados
Q Mayor coste de ser descubierto haciendo
del juego del dopaje. En este caso, un régimen de controles más estricto aumenta la probabilidad de ser
trampas (sanción y pérdida de ingresos): descubierto; el castigo por dopaje se eleva desde la prohibición temporal a la descalificación perpetua.
5 millones de euros
Q Mayor probabilidad de ser descubierto: 90 % CASO I CASO II
Q En consecuencia, menor probabilidad Mi oponente respeta las reglas (“coopera”). Mi oponente hace trampa y usa drogas (“engaña”).
de ser eliminado de un equipo por no resultar Yo tengo dos opciones: Tengo, como antes, dos opciones:
competitivo: 10 %
Pago alto Pago del ingenuo
Respeto las reglas (“coopero”). Respeto las reglas (“coopero”). Obtengo las ganancias de
ESTRATEGIA DEL OPONENTE Hay igualdad de condiciones. un corredor profesional sólo si mi oponente es descubierto
y descalificado.
O

Valor de competir durante un año: 1 millón de €


LI E
PI
O EC
M

CASO I CASO II Valor esperado de competir


EG OR

Puesto que no hago trampa,


COOPERACION ENGAÑO durante un año: 1 millón de € × 90% = 0,9 millones de €
JU AV

no espero sanción: 0€
F

(respeta las reglas) (toma drogas)


Pago total esperado: 1 millón de € Coste esperado de ser eliminado
1 millón de € × 10% = −0,1 millones de €
EL

del equipo:
(respeto las reglas)

Pago de la tentación
COOPERACION

Pago total esperado: 0,8 millones de €


0,8 millones
Un millón Hago trampa y me dopo (“engaño”).
de euros Pago bajo
de euros Valor esperado de ganar el Tour de Francia
MI ESTRATEGIA

(Pago Si también hago trampa y me dopo (“engaño”).


XXXXXXXXXXXXXXXXXX/American Scientist

(Pago alto) (si no me descubren haciendo trampa):


del ingenuo) 10 millones de € × 10% = 1,0 millones de € Hay igualdad de condiciones.
Sanción esperada por hacer trampa: Valor esperado de competir durante un año
(si me descubren) (si no me descubren): 1 millón de € × 10% = 0,1 millones de €
5 millones de € × 90% = −4,5 millones de € Sanción esperada por hacer trampa
(tomo drogas)

–3,5 millones (si me descubren): 5 millones de € × 90% = −4,5 millones de €


ENGAÑO

–4,4 millones Pago total esperado: −3,5 millones de €


de euros Pago total esperado: −4,4 millones de €
de euros
(Pago
(Pago bajo) Dado que ganar un millón de euros es mejor que
de la tentación)
perder 3,5 millones de euros, en el caso I tengo un En el caso II también me conviene respetar
incentivo para respetar las reglas. las reglas.

80 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


50 km/h en una prueba contrarreloj, o ha de reconocer que existe un problema o de controladores ineptos —ambos
a unos 8 segundos por kilómetro en el que debe resolverse. Seguidamente, han existen—, el sistema de arbitraje y
ascenso a 10 km/h de un puerto con una de realizarse los controles antidopaje; los apelación debe ser transparente y me-
pendiente media del 10 por ciento”. resultados deben comunicarse de forma recedor de confianza. Sin embargo, una
En el Tour de Francia, ello significa regular y transparente a todos, hasta que vez que se llegue a una decisión, ésta
que un ciclista que refuerce su HCT en se demuestre un juego limpio. De esa ha de ser concluyente y definitiva.
un 10 por ciento rebajará su marca en forma, cada jugador podrá ver que el pa- Q Descalificar de la carrera a todos los
75 segundos en una contrarreloj de 50 ki- go por jugar limpio es mayor que el pago miembros del equipo si uno cualquiera
lómetros, prueba que suele dirimirse por por hacer trampa, independientemente de de sus componentes da positivo en los
unos pocos segundos. En cualquiera de lo que hagan o dejen de hacer los otros controles antidopaje. Obligar al atleta
los numerosos ascensos de 10 kilómetros jugadores. convicto a devolver a sus patrocinado-
que se han de afrontar en los Alpes o los He aquí mis recomendaciones sobre la res todo el salario y los incentivos di-
Pirineos, con fuertes pendientes que supe- forma en que el ciclismo y otros deportes nerarios que haya ganado. La amenaza
ran el 10 por ciento, esa misma diferencia puede alcanzar un equilibrio de Nash de esta pena provocará que el efecto
en la sangre le permitiría al corredor ga- (situación en la que desaparecen los in- psicológico de “banda de hermanos”
nar unos impresionantes 80 segundos en centivos para doparse y hacer trampa): conlleve importantes presiones psicoló-
cada ascenso. Si alguno de los favoritos gicas sobre los miembros del equipo y
se dopa, sus competidores inmediatos no Q Conceder inmunidad a todos los at- les proporcione un poderoso incentivo
pueden permitirse concederle tal margen. letas por las trampas realizadas antes para hacer cumplir sus propias reglas
Aquí es donde la matriz del juego pasa a de 2008. Dado que el sistema entero antidopaje.
la modalidad de defección. está corrompido y la mayoría de los
competidores se han dopado, nada se Todo esto puede sonar utópico. Pero
Equilibrio de Nash logra desposeyendo de un título a un funcionaría. Vaughters, director del equi-
En la teoría de juegos, si ninguno de vencedor si todos los que estaban en po ciclista estadounidense Slipstream/
los jugadores tiene la posibilidad de situación de disputárselo se dopaban Chipotle, ha comenzado ya un programa
aumentar su ganancia mediante el cam- también. Amparados por esa inmuni- regular de control antidopaje en su equi-
bio unilateral de estrategia, se dice que dad, los atletas retirados podrían contri- po. “No debemos olvidar que estos chicos
el juego se encuentra en equilibrio de buir a mejorar el sistema antidopaje. son atletas, no delincuentes”, insiste en
Nash. Esta noción fue definida por el Q Aumentar el número de competidores decir. “Si están convencidos de que los
matemático John Forbes Nash, Jr. (el examinados (en la competición, fue- demás lo han dejado [el dopaje] y lo
protagonista, en versión cinematográfica, ra de la competición y, sobre todo, sienten así en la velocidad del pelotón,
de Una mente maravillosa). Para poner inmediatamente antes o después de lo dejarán ellos, y con un gran suspiro
fin al dopaje en el deporte es preciso una carrera) para anular las contra- de alivio.”
reestructurar el sistema de pagos, de medidas. Los análisis deben ser rea- La esperanza es lo último que se pier-
modo que la estrategia de jugar limpio lizados por agencias independientes, de. Pero, en mi opinión, con estos cam-
corresponda a un equilibrio de Nash. Es no afiliadas a ningún organismo san- bios será posible sustituir, en la psicología
decir, los organismos que gobiernan cada cionador, corredores, patrocinadores o del juego, el engaño y la defección por
uno de los deportes han de modificar equipos. Los equipos deben recurrir la cooperación. El deporte recuperará la
en la matriz del juego el valor de los igualmente a empresas independientes tradición de celebrar la excelencia del
pagos correspondientes a los resultados de análisis antidopaje para controlar a ejercicio, multiplicada tan sólo por la
esperados. En primer lugar, cuando otros sus corredores; en la pretemporada se ambición ganadora de los atletas.
jugadores se estén ateniendo a las reglas, realizaría a cada atleta una prueba de
el pago por hacer otro tanto ha de ser rendimiento para obtener un perfil de
mayor que el pago por hacer trampa. En referencia. Los patrocinadores tendrían
segundo lugar —lo que quizás reviste que aumentar la financiación para ga- Bibliografía
mayor importancia—, incluso cuando rantizar el rigor de los controles. complementaria
otros jugadores sean tramposos, el pago Q Ofrecer recompensas, en forma de pre-
BEHAVIORAL GAME THEORY: EXPERIMENTS IN
por jugar limpio debe ser mayor que el mio dinerario (como los premios X, STRATEGIC INTERACTION. Colin F. Camerer.
pago por jugar sucio. Los jugadores no que otorgan grandes sumas de dinero Princeton University Press, 2003.
deben tener la sensación de que cumplir a los autores de logros técnicos), para
las reglas sea de tontos. fomentar el desarrollo de métodos de FROM LANCE TO LANDIS: INSIDE THE AMERICAN
En el dilema del prisionero, si se rebaja análisis que detecten sustancias dopan- DOPING CCNTROVERSY AT THE TOUR DE FRANCE.
David Walsh. Ballantine Books, 2007.
la tentación de confesar y se aumenta el tes indetectables en la actualidad. El
pago por cerrar la boca si el otro prisio- incentivo para los controladores debe ROUGH RIDE: BEHIND THE WHEEL WITH A PRO
nero confiesa, aumenta la cooperación. La ser mayor o igual que el de los tentados CYCLIST. Paul Kimmage. Random House UK,
forma más eficaz de aumentar la coope- a saltarse las normas. 2007.
JOE ZEFF DESIGN, INC.

ración es permitir que los jugadores se Q Aumentar los castigos para quienes
THE TOUR DE FRANCE: A CULTURAL HISTORY.
comuniquen antes de empezar la partida. sean descubiertos: una falta y expul- Christopher S. Thompson. University of
En el deporte, ello equivale a romper sión automática... para siempre. Para California Press, 2008.
el código de silencio. Todo el mundo proteger al atleta de falsos positivos,

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 81


Helmintos succionadores LOS ESQUISTOSOMAS
ADULTOS miden alrededor
de sangre y parásitos temibles. de un centímetro de largo.
La secuenciación de su genoma Una vez acoplados, se
desplazan por la sangre;
y un potente arsenal de la hembra, de menor ta-
maño, se aloja en un canal
técnicas genéticas ayudarán (surco ginecofórico) del
a sacar a la luz sus secretos cuerpo del macho; de ahí
el nombre de estos
platelmintos (esquisto
significa “escisión” y soma,
“cuerpo”).

ESQUISTOSOMAS
Patrick Skelly

S
egún la leyenda, los vampiros ni tienen años. Varios proyectos persiguen la obtención
sombra, ni se reflejan en los espejos y de una vacuna que reclute nuestras defensas
ni siquiera podemos captarlos con las para que se abalancen sobre el parásito y evitar
CONCEPTOS BASICOS técnicas fotográficas ni videográficas. Pero los así la enfermedad o facilitar la eliminación de
Los esquistosomas consti- vampiros pertenecen al reino de los mitos. En las infecciones existentes. Tales vacunas cons-
tuyen una de las principa- cambio, los esquistosomas, que se compor- tituyen un componente necesario —y lejano
les causas de incapacidad tan en ciertos aspectos de forma semejante, todavía— para afrontar a escala mundial esta
y muerte en parte extensa viven en el mundo real. Vermes infecciosos, enfermedad. Los resultados, hasta la fecha,
del mundo, sobre todo en medran en las venas de los humanos. Se no han sido alentadores. No obstante, quie-
Africa subsahariana. alimentan de nuestra sangre. nes investigamos la esquistosomiasis tenemos
Aunque existe trata- Según la Organización Mundial de la Sa- la convicción de hallarnos a las puertas de
miento, la reinfección es lud, entre las enfermedades provocadas por un gran progreso. La investigación genómica
habitual. parásitos la esquistosomiasis cede sólo ante está dejando al desnudo la secuencia de ADN
La situación sería muy
la malaria en cuanto al número de víctimas del parásito. Y se están desarrollando armas
distinta de contar con
mortales o con incapacidades crónicas. Por nuevas y poderosas para calar en sus secretos
una vacuna contra esos no hablar del lastre que supone para el de- moleculares. Con tal arsenal, será posible re-
DAVID SCHARF Photo Researchers, Inc.

helmintos parásitos, pero sarrollo social y económico de los países. Lo forzar la inmunidad y acelerar la obtención
ninguna ha resultado mismo que los vampiros, los esquistosomas de vacunas, sin duda.
eficaz hasta la fecha. La han logrado hacerse invisibles. Cierto es que
investigación genética las cámaras pueden captarlos; pero nuestro A la caza de humanos
da nuevo aliento a los sistema inmunitario, no. Una vacuna aliviaría muchísimo sufrimiento.
esfuerzos por hallarla. La lucha contra la capacidad evasiva de Unos 200 millones de personas, sobre todo
esos platelmintos tremátodos dura ya muchos de países tropicales y subtropicales, son por-

82 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


tadoras de esquistosomiasis. Alojan esquisto- Por temor al desarrollo de variedades resis-
somas en su sangre. En los niños, la infección tentes y siendo la prevención preferible siempre El autor
persistente retarda el crecimiento y provoca a la curación, las autoridades sanitarias ansían Patrick Skelly se doctoró en la
deficiencias cognitivas. En cualquier persona, disponer de una vacuna para luchar contra el Universidad Nacional de Australia
provoca anemia, lesiones en intestinos, vejiga parásito. En las vacunas suelen suministrarse en Canberra. Es profesor en la
urinaria, hígado y vesícula biliar, cuyos efectos patógenos muertos o inactivos, o segmentos facultad de veterinaria Cummings
de la Universidad Tufts. Preside
van desde diarreas hemorrágicas y calambres característicos de moléculas producidas por di- la asociación de parasitología de
hasta hemorragias internas y fracaso renal chos organismos (a menudo proteínas), con el Nueva Inglaterra.
potencialmente mortales. La esquistosomiasis fin de inducir al sistema inmunitario a operar
reduce drásticamente la capacidad de trabajo como lo haría ante una auténtica infección.
de las víctimas, con ruina de los individuos El sistema produce células que reconocen es-
y quebranto de la economía. pecíficamente ciertas moléculas presentes en
La infección en humanos se produce por la vacuna. A partir de entonces, algunas de
contacto con aguas infestadas de formas inma- esas células se mantienen en alerta, atentas al
duras del esquistosoma; éstas, aunque carecen patógeno, al que tienden una emboscada con
de dientes, degradan la piel y se infiltran en los anticuerpos dirigidos contra las dianas recono-
vasos sanguíneos. Allí instalados, los parásitos cidas con otras armas, antes que la amenaza
inmaduros se desarrollan y alcanzan el estado provoque enfermedad.
adulto hemosuccionador. Tras aparearse, las Nadie esperaba que el desarrollo de una
hembras empiezan la oviposición. vacuna contra la esquistosomiasis iba a resultar
Los huevos agravan la situación. Hasta la tan difícil. El ciclo biológico de los gusanos
mitad de los centenares que la hembra lanza permitía suponer que los esquistosomas serían
a diario podrían alojarse en órganos distintos. una diana fácil para nuestro poderoso sistema
De no existir restricciones, las toxinas que los inmunitario. Pero estos platelmintos han resul-
huevos segregan alcanzarían concentraciones tado ser de todo menos domeñables.
letales. El sistema inmunitario, si bien no
logra eliminar a los gusanos, impide la leta- Nadar con el enemigo
lidad aguda; lo consigue a costa de lesionar el Una de las razones que al principio hicieron
propio organismo, pues provoca la formación pensar que los esquistosomas iban a ser ene-
de tejidos cicatriciales, una de las principales migos fáciles de vencer tenía que ver con su
causas de pérdida funcional en órganos que tamaño. De porte notable, ni siquiera buscan
se observa en la enfermedad. Al parecer, esa escondrijos en nuestro cuerpo. Los estudiantes
respuesta inmunitaria ayuda a los huevos a de doctorado suelen llevarse una sorpresa cuan-
perforar los vasos sanguíneos, lo que en el do ven por primera vez un gusano adulto. Están
tracto intestinal les permite llegar a las he- familiarizados con microorganismos, bacterias o
ces, abandonar el organismo y proseguir su
desarrollo.
virus, que a menudo logran evadirse del ataque
inmunitario ocultándose en el interior de células
UN ENEMIGO
Los huevos que invaden la vejiga urinaria o desbordando a las células del sistema inmu- FORMIDABLE
pueden escapar por la orina. En el agua, los nitario mediante una reproducción celerísima: Se estima que hay en el mundo
huevos hacen eclosión; de ellos emergen larvas un virus, o una bacteria, llegan a engendrar alrededor de 200 millones de
que infectan a gasterópodos. En los caracoles millones, e incluso miles de millones, de copias infectados. Unos 20 millones lo
están de gravedad. Cada año
infectados, los esquistosomas se replican de de sí mismos en el curso de una infección.
fallecen por esta causa
forma asexual antes de ser vertidos al agua, Los esquistosomas, en cambio, se nos ofre- alrededor de 200.000
desde la que por fin infectan, o reinfectan, cen a simple vista. El adulto mide alrededor de personas.
nuevas víctimas humanas. un centímetro de largo. Además, los gusanos
En numerosos países, el saneamiento de que desencadenan una infección en el día 1 Aunque las especies
las aguas y el control de los gasterópodos han son los mismos que encontraremos días, años o responsables de la
puesto coto a la enfermedad. Pero en regiones decenios más tarde. Una vez en el interior del esquistosomiasis humana no
donde la pobreza golpea con fuerza y no se cuerpo humano, su número no aumenta, a no proliferan en el organismo de
sus víctimas, sobreviven en su
dispone de suministro de agua potable, el mal ser que se produzcan nuevas infecciones.
sangre durante 30 o 40 años.
medra. Hace unos 30 años se desarrolló un fár- Y eso que la morada que la evolución ha
maco contra el esquistosoma: el praziquantel. elegido para los esquistosomas es un lugar Estos gusanos han llegado a
Sus efectos secundarios son escasos y su precio hostil. No parece que yacer sin protección arruinar a un ejército entero.
reducido; además, un solo tratamiento basta en el torrente circulatorio sea el hábitat ideal Se dispersan en las aguas. En
para eliminar la infección. Sin embargo, las para un parásito. La sangre, aunque nutriti- 1948 incapacitaron a un
reinfecciones son frecuentes y se teme que los va, constituye un poderoso cauce portador notable contingente de la
República Popular de China
esquistosomas se tornen resistentes al fármaco. de todas las fuerzas inmunitarias, que estos
que se estaban preparando
Se han dado ya casos de esquistosomiasis que gusanos logran eludir. para un ataque anfibio contra
exigen dosis mayores de la normal, un posible Amén de grandes y “desvergonzados”, los Taiwán (antes Formosa).
indicio de resistencia incipiente. esquistosomas poseen otras características que

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 83


EN BREVE LUGARES ENDEMICOS
Es probable que los Casi todas las esquistosomiasis humanas están provocadas por tres Schistosoma mansoni
esquistosomas aparecieran en especies del parásito. Dado que se propaga en aguas contaminadas por
Asia y se propagasen después S. haematobium
orina o heces, su abundancia resulta máxima en lugares que carecen de
hacia la India y Africa. Llegaron S. mansoni y S. haematobium
sistemas de saneamiento y redes de distribución de agua. Alrededor del
a América en la sangre de
85 por ciento de los casos se dan en Africa subsahariana. S. japonicum
africanos esclavizados.

Estos platelmintos carecen de


ano. Expulsan por la boca los
desechos digestivos; la sangre
del hospedador los arrastra.

Las hembras no maduran, a


menos que se acoplen con
machos. Separadas del canal
ginecofórico masculino sufren
regresión corporal.

Los helmintos responsables de


la esquistosomiasis humana se
replican en gasterópodos
acuáticos. Para limitar la
propagación de esos gusanos
deberían erradicarse los
caracoles de las aguas dulces
e impedir que colonizaran
nuevas masas acuáticas, como sugieren que el sistema inmunitario podría señable. Con todo, una de ellas ha superado
los lagos creados por la ser inducido a reconocerlos si las condiciones los requisitos para ser incluida en un extenso
construcción de presas. Se
fuesen propicias. La enérgica reacción del orga- ensayo clínico de fase III (la etapa final de en-
teme que la de las Tres
Gargantas, en China, suscite
nismo contra sus huevos avala la hipótesis. Más sayo en humanos, previa a la comercialización
nuevas infecciones por todavía, en las moléculas de que están com- del producto). Esta vacuna, desarrollada en el
esquistosomas. puestos los gusanos nada hay que les confiera Instituto Pasteur de Lille, contiene la variante
invisibilidad inmunitaria. El equipo de R. Alan creada por S. haematobium de una proteína
En el gasterópodo, las larvas Wilson, de la Universidad de York, entre otros descubierta en 1987: la glutationa S-transfe-
de esquistosoma a menudo grupos de investigación, ha demostrado que, rasa. Mientras todos los expertos esperan el
han de competir con otros si los esquistosomas son mortalmente heridos éxito del preparado, prosigue la cacería en
parásitos, que no pocas veces

LISA APFELBACHER; FUENTES: CARLO DENEGRI FOUNDATION Y WHO (mapa); DU HUAJU AP Photo/Xinhua (Presa de las Tres Gargantas)
las devoran. Al objeto de
mediante dosis elevadas de radiación e intro- busca de otros candidatos.
reducir las poblaciones de ducidos luego en animales de experimentación,
esquistosomas se está los parásitos agonizantes provocan una enér- Astucias rastreras
considerando la posibilidad de gica reacción inmunitaria. De hecho, operan Para desarrollar vacunas contra los esquistoso-
sembrar en charcas y lagunas a modo de vacunas, pues protegen al animal mas necesitamos conocer el modo en que éstos
esos competidores. frente al ataque de cientos de esquistosomas eluden el sistema inmunitario. Los parásitos
sanos. Para nuestro infortunio, la vacunación se valen de diversas añagazas, que explicarían
Otras especies de
esquistosomas, cuyas dianas
de humanos mediante gusanos así preparados por qué parecen resultar invisibles a nuestras
preferidas son las aves resulta inviable. defensas. Una de ellas es que van pertrecha-
acuáticas, provocan una No obstante, ese trabajo con animales sí dos de moléculas con capacidad de “cegar” o
erupción en la piel (cercariosis alienta la esperanza de obtener vacunas baratas desactivar el sistema inmunitario. Kalyanasun-
cutánea). El parasitólogo y abundantes a partir de una sola molécula de daram Ramaswamy y sus colaboradores, de la
William W. Cort descubrió en esquistosoma o de una combinación de ellas. Universidad de Illinois, han demostrado que,
1927 la conexión con el gusano
a partir de la deposición sobre
La inmensa mayoría de las esquistosomiasis in vitro, ciertas moléculas de esquistosoma
su propia piel de larvas de humanas están provocadas por tres especies: inhiben la proliferación de células inmunitarias
agua contaminada. a saber, Schistosoma mansoni, S. haematobium o inducen su muerte.
y S. japonicum. Por tanto, una vacuna óptima Además, algunos genes de esquistosoma
debería mostrar eficacia contra las tres. Hasta identificados en fecha reciente guardan se-
la fecha, sin embargo, los trabajos se centran mejanza con genes humanos que se activan en
en el desarrollo de vacunas que mantengan a las células inmunitarias. Otros genes codifican
raya sólo a una, antes de intentar combatir receptores, o “puntos de anclaje” molecular,
las tres a la vez. emparentados con receptores humanos que se
Por ahora, las moléculas de esquistosoma unen a citoquinas —moléculas que controlan
que se han investigado por su potencial tera- la actividad de las células inmunitarias— o
PRESA DE LAS TRES GARGANTAS péutico no han demostrado una eficacia re- a hormonas, portadoras de mensajes a gran

84 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


distancia. Parece razonable que los parásitos neos peculiares (las que determinan los grupos
saquen provecho de la interceptación de mo- A, B o sus variantes). Una tesis, que cuenta INFECTADO,
léculas que estimulan la reacción de nues- con partidarios y detractores, afirma que las OTRA VEZ
tro organismo ante la infección. Se presume moléculas humanas robadas podrían servirles La reinfección por
que los gusanos utilizan sus receptores, sobre de camuflaje, pues al recubrir a las moléculas esquistosomas es frecuente
todo, para espiar la comunicación intercelu- del parásito las tornarían invisibles a la vigi- incluso después de haber sido
lar y obtener información sobre la situación lancia de nuestro sistema inmunitario. tratada con éxito. Ello se debe
en su entorno, lo que les permitiría preparar a que son pocos los individuos
contramedidas antes de que intervengan las Contraataque humano que desarrollan protección
inmunitaria; además, en
células inmunitarias. Desde hace decenios, los investigadores vienen
muchas zonas, como
Los esquistosomas cuentan con una suerte tratando de perforar el impresionante escudo Morogoro, en Tanzania, la
de capa que les hace invisibles: una envoltura de astucias y camuflajes de los esquistosomas. población lava la ropa, se baña
inusitada, el tegumento. La mayoría de los pa- Para ello se valen de las armas clásicas de la y se refresca en aguas
rásitos se hallan recubiertos por una membrana biología molecular: aislar uno por uno los infestadas. La elevada tasa de
lipídica, solitaria. El tegumento, en cambio, genes y proteínas del esquistosoma, discernir reinfección acentúa la
presenta además una membrana exterior que qué funciones desempeñan y convertir las mo- apremiante necesidad de una
vacuna preventiva.
contribuye a la capacidad de ocultación del léculas correspondientes en vacunas. Ese pro-
parásito. El tegumento proporciona protec- ceso, lento y meticuloso, puede cobrar ahora
ción al esquistosoma cuando migra a través de mayor velocidad gracias a nuevas técnicas y a
nuestra sangre. En manos de los científicos, los enfoques que éstas autorizan.
en cambio, resulta extraordinariamente frágil Se avanzaría mucho en la superación de los
y nebuloso. Tal fragilidad ha dificultado la in- recursos evasivos del escurridizo esquistosoma
vestigación de cuestiones fundamentales sobre si se dispusiera de un catálogo completo de
la biología del tegumento; verbigracia, cuáles sus proteínas. Tal es la razón de que se haya
son las proteínas que residen en él y si alguna ansiado la descodificación del genoma de este
de ellas sobresale de la superficie. Esta última parásito, es decir, de la secuencia de códigos
cuestión reviste interés en el diseño de vacunas, que operan a modo de planos de montaje en
ya que las dianas de las vacunas más eficaces la construcción de cada una de las proteínas
corresponden a proteínas u otras moléculas que lo componen.
presentes en la superficie de los patógenos. Sin embargo, al igual que en tantos otros
Se sabe que esa capa externa se apropia de aspectos de esas criaturas, esta primera meta
moléculas “humanas”, que toma de la sangre. entraña una gran dificultad. Para empezar, el
Se han detectado adheridas a la superficie del genoma del esquistosoma cuenta con más de
gusano moléculas de nuestros grupos sanguí- 300 millones de pares de bases nucleotídicas
DANIELA NAOMI MOLNAR; NIBSC/PHOTO RESEARCHERS, INC. (huevo); ANDY CRUMP TDR, WHO/Photo Researchers, Inc. (foto superior)

UN CICLO BIOLOGICO COMPLEJO


El complejo ciclo biológico del esquistosoma Cronificación
8 Los huevos se alojan en los intestinos de la enfermedad
comprende su multiplicación prodigiosa o en la vesícula biliar. Desde allí
en caracoles y la puesta de huevos en la llegan a las heces o la orina. Los huevos lesionan los
sangre de humanos (diagrama). Esos El ciclo recomienza tejidos a su paso y provocan
huevos son los responsables de los efectos reacciones inmunitarias de
a largo plazo de la infección (columna de la 7 La pareja macho- efectos destructivos.
derecha). hembra remonta la Las respuestas a los
corriente sanguínea huevos de S. mansoni
hasta puntos distantes,
donde efectúa la puesta y S. japonicus suelen afectar
de huevos al hígado y a los intestinos;
1 Los huevos de esquistosoma provocan diarreas sangran-
producidos en individuos 6 Las esquistosómulas, llevadas
infectados llegan hasta aguas hasta el hígado por la sangre, se
tes, hemorragias internas
dulces por la orina y las heces instalan allí, donde se acoplan mortales y, posiblemente,
en parejas y maduran hasta la cáncer de colon.
fase adulta Las respuestas a los hue-
2 Los huevos eclosionan.
Las larvas, o miricadias, vos de S. haematobium
5 Las cercarias, aunque carecen de
invaden caracoles dientes, segregan enzimas que lesionan el tracto
perforan la piel. Se transforman en urinario y los
3 En los caracoles, las esquistosómulas y se infiltran en venas
riñones; pueden
larvas se multiplican
4 Las larvas que escapan de los caracoles inducir cáncer
repetidamente. En su
forma final infectan a (cercarias) nadan hasta una nueva de vejiga.
humanos víctima. En general, emergen al
mediodía, cuando es máxima la
probabilidad de encontrar hospedador HUEVO DE ESQUISTOSOMA

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 85


(las unidades del ADN); constituye el mayor codificadores de proteínas que sobresalieran
¿UN ASPECTO de los genomas parasíticos que se haya trata- del tegumento. Las moléculas separadas por
POSITIVO? do de secuenciar hasta el momento. (El geno- esa criba, las tetraspaninas, cuentan con largos
En animales de laboratorio, los
ma de Plasmodium, el parásito responsable de dominios de aminoácidos grasos, que recubri-
esquistosomas previenen o la malaria, es más de 10 veces menor.) No me- rían, en principio, la superficie oleosa de la
alivian un abanico de nos ominoso resultó el descubrimiento de que membrana exterior pero dejarían expuestos
enfermedades debilitantes casi la mitad del genoma del esquistosoma cons- dos bucles proteínicos en la superficie. Dos
autoinmunitarias, como el mal ta de secuencias repetidas de ADN de función de esas proteínas recién identificadas, TSP-1 y
de Crohn, que provoca desconocida; ese genoma “basura” obstaculiza la TSP-2, cuando se utilizaron para vacunar ra-
inflamación intestinal crónica
obtención de una secuencia completa. tones, provocaron una reducción notable en el
(colitis) en los humanos.
Estudios dirigidos por Joel
Con todo, merced a un proyecto interna- número de huevos y de gusanos adultos en los
Weinstock, de la facultad de cional dirigido por Philip T. LoVerde, de la múridos; en el caso de TSP-2, tal reducción
medicina de la Universidad Fundación para la Investigación Biomédica del fue de más de la mitad.
Tufts, y sus colaboradores han Sudoeste, se ha logrado secuenciar el genoma El equipo demostró seguidamente que, en
demostrado que tras inyectar de S. mansoni, secuencia disponible ya en la casos raros, la sangre de personas supuesta-
huevos de esquistosoma a Red. Y el Centro Chino para el Genoma Hu- mente resistentes a los esquistosomas, pues no
ratones con colitis, éstos
mano, con sede en Shanghai, está cada vez más habían sido infectadas por el parásito tras años
sufrían menos inflamación
intestinal y se encontraban cerca de obtener la lista de los genes activos de hallarse en riesgo de contraer la enfermedad,
más protegidos contra de S. japonicum. poseía anticuerpos contra TSP-2. En quienes
inflamaciones letales que otros Una de las grandes ventajas que ofrece la padecían la infección crónica, en cambio, no se
congéneres. revelación del genoma completo del esquisto- detectaron los anticuerpos. De esa observación
soma estriba en lo siguiente: cada gen puede se desprendía que el reconocimiento de TSP-2
Los huevos de esquistosoma verse ahora en el contexto de la dotación génica constituye un componente de la peculiar in-
y la enfermedad de Crohn
entera del organismo. Hemos descubierto, por munidad a los esquistosomas y que, integrada
invocan en el sistema
inmunitario respuestas
ejemplo, que el parásito posee más de una ver- en una vacuna, esta proteína podría utilizarse
diametralmente opuestas. En sión de las proteínas que podrían servir de diana para suscitar la inmunidad protectora.
ese tira y afloja, la respuesta para las vacunas. Ello podría ocasionar que los El trabajo del grupo australiano abre nuevos
suscitada por los huevos es la esquistosomas siguieran activos a pesar de la caminos alentadores. ¿Y si las moléculas que
que se impone. Se están respuesta inmunitaria inducida por la vacuna, no logran provocar una respuesta inmunita-
buscando las moléculas que la pues seguirían utilizando una versión no-diana ria durante una infección llegaran a hacerlo
inducen, pues quizás algunas
de la proteína. El análisis genómico facilita la administradas en forma de vacuna? El equipo
de ellas resulten valiosas para
el tratamiento de trastornos identificación de los rasgos estructurales que de Loukas, y otros, han demostrado que, en
autoinmunitarios. comparten tales proteínas, rasgos que podrían ratones, si dichas moléculas le son correcta-
incorporarse a una vacuna e impedirían que los mente presentadas al sistema inmunitario, sí
gusanos escapasen al ataque inmunitario. provocan, en ocasiones, una enérgica respuesta
Alex Loukas y sus colaboradores, del Insti- protectora.
tuto de Investigación Médica de Queensland, En paralelo al examen del genoma del es-
se han servido de la secuencia completa del quistosoma, se están investigando las funciones
genoma, aunque han tomado un camino dis- que desempeñan las proteínas que fabrican
tinto. Buscaron en él genes potencialmente los parásitos. Tal información contribuirá a la

OCULTOS A LA VISTA DE TODOS


Los esquistosomas cuentan con numerosas formas de eludir al Las vacunas deberán suscitar respuestas inmunitarias que no sean
sistema inmunitario. Algunas de ellas se representan aquí. burladas por tales subterfugios.
DESARME DE LAS CELULAS Vena INVISIBILIDAD
Membrana Membrana
INMUNITARIAS interna externa En la sangre, los gusanos adultos se
Las larvas liberan moléculas que hallan recubiertos por una “piel”
incapacitan a las células inmunitarias poco común, el tegumento, cuya
necesarias para eliminar las larvas. membrana externa apenas
exhibe moléculas propias del
parásito. Por ese motivo, el
Célula inmunitaria
Pareja sistema inmunitario presta
desactivada
adulta escasa atención a los
acoplada esquistosomas adultos.

CAMUFLAJE
Moléculas humanas, como
DANIELA NAOMI MOLNAR

Molécula las que determinan el grupo


adherida del sanguíneo, se adhieren a la
Proteínas Superficie hospedador superficie de los gusanos; ello
del gusano del tegumento contribuiría a camuflarlos y
Secreciones ocultarlos al sistema inmunitario.
Larva

86 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


determinación de proteínas candidatas a con-
vertirse en vacunas. Por ejemplo, las moléculas Hacia una vacuna
que el gusano necesita para sobrevivir o para La propuesta de vacuna que ha llegado más lejos en los ensayos clínicos se funda en una
producir huevos en el interior del organismo proteína del esquistosoma, la glutationa S-transferasa (Sm28GST), para despertar un ataque
humano podrían resultar útiles, ya que una inmunitario contra los gusanos. En algunos ensayos de esa vacuna con animales, sobrevivie-
respuesta inmunitaria que los tuviera por diana ron menos gusanos de lo habitual. Y los que sobrevivieron produjeron menos huevos.
resultaría letal para el parásito o limitaría su Se han identificado otras proteínas prometedoras. Las tetraspaninas se insinúan a través
producción de huevos. de la superficie exterior de los gusanos adultos, por lo que se convierten en dianas ideales
para el sistema inmunitario. Las vacunas de tetraspaninas han proporcionado cierta protec-
El comodín funcional ción contra infecciones en ensayos con animales.
El conocimiento de la función proteínica nos Otras líneas de estudio se centran en las moléculas de transporte. Puesto que deben
llevó hace varios años a Charles Shoemaker, establecer contacto directo con la sangre del hospedador para acceder a los nutrientes, que-
de la facultad de veterinaria Cummings de la dan al alcance del sistema inmunitario. Se trabaja también con moléculas que los parásitos
segregan para mantener la infección: proteínas que degradan moléculas del hospedador o
Universidad Tufts, y a quien escribe, a buscar
amortiguan la inmunidad antiparasitaria.
proteínas con potencial para el desarrollo de
vacunas. Se trata de proteínas que intervienen
en la importación de nutrientes (glúcidos, ami- ción que desempeñan las proteínas segregadas
noácidos). Los esquistosomas, bañados como y otras proteínas del esquistosoma, podemos
están en sangre, no sólo engullen alimento por silenciar los genes que las codifican.
la boca, sino que ingresan numerosos nutrien- En el futuro, la investigación en vacunas
tes directamente a través del tegumento; para contará con otros útiles para sacar a la luz
tal fin, se sirven de proteínas “importadoras”. la función de las proteínas esquistosómicas,
Para cumplir su función, las proteínas deben averiguar dónde residen y conocer en qué mo- ESQUISTOSOMAS ACOPLADOS
hallarse en contacto directo con la sangre del mento de la vida del parásito se sintetizan.
hospedador, lo que las convierte en dianas A este respecto, Paul Brindley, de la Univer-
muy atractivas para las vacunas; de activarse sidad George Washington, Christoph Gre-
inmunidad contra ellas, orientarían un ataque velding, de la Universidad de Düsseldorf, y
que dañaría al parásito —al hallarse en su Edward Pearce, de la de Pennsylvania, están
superficie— y bloquearían su capacidad de desarrollando métodos para modificar gusanos
tomar alimentos de la sangre. por ingeniería genética. Los vermes transgéni-
El enfoque funcional ha planteado también cos admitirían la inclusión de marcadores en
la posibilidad de desarrollar una vacuna a par- una proteína, con lo que podría realizarse el
tir de proteínas segregadas por los parásitos. seguimiento de la producción y ubicación de
A primera vista, podría parecer una idea absur- la misma. Mediante esa técnica podría determi-
da: una respuesta inmunitaria dirigida contra narse cuáles son las proteínas que residen en el
tales moléculas marraría, porque éstas se se- tegumento y sobresalen de la superficie. Otros
paran del cuerpo del gusano y son arrastradas grupos, entre ellos el de Karl Hoffman, de la
lejos. Pero la unión de componentes inmuni- Universidad de Gales, han tomado una senda
tarios a las moléculas secretadas evitaría que distinta: han creado micromatrices de ADN
éstas realizasen tareas vitales para el parásito, (“chips génicos”) que revelan cuáles son las
con lo que la vacuna reduciría la supervivencia combinaciones de genes de esquistosoma que
del gusano o su patogenicidad. El siguiente se activan en cada fase del desarrollo. Bibliografía
paso consistiría en desactivar los genes de las Los beneficios de la aplicación de las nume- complementaria
secreciones, uno por vez, para descubrir cuáles rosas metodologías de nuevo cuño al estudio THE IMMUNOBIOLOGY OF SCHIS-
son los más necesarios y, por consiguiente, las del parásito van más allá del desarrollo de TOSOMIASIS. Edward J. Pearce
mejores dianas para este enfoque terapéutico. vacunas. El conocimiento de la constitución y Andrew S. MacDonald en
Hasta hace poco, los métodos al uso para genética completa de este organismo podría Nature Reviews Immunology,
vol. 2, n.o 7, págs. 499-511;
la desactivación de genes no funcionaban en facilitar la detección de proteínas cruciales para julio de 2002.
esquistosomas. Pero en mi laboratorio y en el su supervivencia; en tal caso, se podrían de-
de Tim Yoshino, de la Universidad de Wis- sarrollar fármacos que, por acción sobre dichas MAKING SENSE OF THE SCHISTO-
consin en Madison, tomamos ejemplo del tra- proteínas, derrotasen al gusano. Por supuesto, SOME SURFACE. P. J. Skelly y
bajo de Andrew Z. Fire, de la Universidad de la ruta que conduzca desde todos esos nuevos R. A. Wilson en Advances in
Parasitology, vol. 63, págs.
Stanford, y Craig C. Mello, de la facultad de conocimientos y métodos hasta una vacuna o 185-284; 2006.
medicina de la Universidad de Massachusetts. un tratamiento no es ni sencilla ni segura. El
NIBSC/PHOTO RESEARCHERS, INC.

Mediante la técnica de interferencia de ARN, éxito dependerá de la inteligencia e intuición CURRENT STATUS OF VACCINES
desarrollamos métodos para silenciar genes de los investigadores, de su buena fortuna y de FOR SCHISTOSOMIASIS. D. P. Mc-
específicos de esquistosoma [véase “Interfe- la financiación destinada. Resulta apasionante, Manus y A. Loukas en Clinical
Microbiology Reviews, vol. 21,
rencia de ARN”, por Nelson C. Lau y David empero, saber que la investigación sobre la n.o 1, págs. 225-242; enero de
P. Bartel; Investigación y Ciencia, octubre esquistosomiasis avanza por rutas que hace 2008.
de 2003]. Así pues, para sondear en la fun- pocos años ni siquiera estaban en el mapa.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 87


CURIOSIDADES DE LA FISICA

Siga la flecha ...


Para que una flecha llegue al blanco, no debe sólo ser disparada por un arquero de gestos
precisos, sino que hace falta también que su rigidez esté adaptada al arco que la impulsa,
de tal modo que no roce la empuñadura
Jean-Michel Courty y Edouard Kierlik

A una distancia de 70 metros, los me-


jores arqueros mundiales colocan
la mitad de sus flechas a menos de 5 cen-
referencias; luego, alinea el visor del arco
con el centro de la diana.
¿En qué dirección debe partir la fle-
dos con la recta definida por el tirador
y el centro de la diana.

tímetros del centro de la diana. Una pre- cha para ir a parar al centro de la dia- La caída controlada de la flecha
cisión que impresiona: la trayectoria del na? Aquí la resistencia del aire tiene un No basta con tirar en la dirección
tiro está lejos de ser recta y la flecha se efecto relativamente escaso. La trayecto- correcta. La distancia de caída depende
encuentra sometida a múltiples y a ve- ria de la flecha es poco más o menos ba- del tiempo de vuelo y, por consiguien-
ces sutiles fuerzas parásitas. ¿De qué lística, o sea, parabólica. Para una velo- te, de la velocidad inicial de la flecha.
modo la destreza del arquero junto con cidad típica de 70 metros por segundo En cada tiro, el arquero debe armar el
la constitución de la flecha aseguran un (250 kilómetros por hora), el vuelo dura arco con una fuerza tal, que la altura de
tiro de tal precisión? alrededor de un segundo. Cuando da en caída quede controlada con un margen
Las dianas de tiro con arco tienen un el blanco, la flecha ha descendido cierta de 5 centímetros, o sea, con un error de
disco central de 10 centímetros de diá- distancia respecto al punto situado en la un uno por ciento. Como el tiempo de
metro. A 70 metros, el arquero la ve prolongación de la velocidad inicial (fi- vuelo es inversamente proporcional a la
bajo un ángulo menor que una décima gura 1). Esa distancia de caída es igual velocidad de la flecha, y ésta es propor-
de grado; debe ajustar la posición de la a la mitad del producto de la aceleración cional a la apertura real (separación de
cuerda y de sus manos con un margen de la gravedad por el cuadrado del tiem- la cuerda respecto a su posición en re-
de milímetros, reproduciendo además po de vuelo (gt2/2). En nuestro ejemplo, poso), la altura de caída es inversamen-
con la misma precisión el movimiento la “caída” es de unos 5 metros, de lo que te proporcional al cuadrado de la aper-
de un tiro para otro. Para lograrlo, se se deduce que la velocidad inicial de la tura real. Este resultado implica que, para
sirve de la nariz y de los labios como flecha debe formar un ángulo de 4 gra- obtener una precisión del uno por cien-

C lic

1. Para alcanzar el blanco, a 70 metros de distancia, el arquero (ampliación), que emite un clic indicativo cuando la flecha ha
primero debe apuntar bien, es decir, mantener el arco perfecta- retrocedido a su posición de suelta. La trayectoria de la flecha
BRUNO VACARO

mente vertical y alinear el visor, supuestamente bien calibrado, es casi parabólica. A su llegada, habrá “caído” unos 5 metros
con el centro del blanco. Debe asimismo comunicar a la flecha (en violeta) respecto al punto situado en la prolongación de la
una velocidad constante; para lograrlo, se sirve del clicker velocidad inicial.

88 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


a

2. La fl echa, apoyada contra la empuñadura del arco, se halla la fl echa un impulso lateral. Como consecuencia, la fl echa,
ligeramente desalineada respecto a la fuerza de propulsión mientras avanza se ladea hacia un lado y otro y contornea la
y al disparar (b) los dedos comunican a la parte posterior de empuñadura (c, d).

to sobre la altura de “caída”, el arquero quier punto situado en el plano del Para minimizar los efectos perturba-
debe atinar con la apertura real dentro arco! dores, Klopsteg concibió en los años
de una precisión del 0,5 por ciento, o Esta “paradoja del arquero” fue di- treinta el antecesor de los arcos actua-
sea, unos 3 milímetros. lucidada en los años treinta del pasado les. Gracias a una empuñadura con una
Para conseguir tal reproducibilidad, siglo por el físico estadounidense Paul acanaladura en el centro, la flecha se ha-
ya no basta la cinestesia, la percepción Klopsteg. Con una cámara ultrarrápida lla en el plano del arco. Además, al ob-
de la posición y del esfuerzo. Un clicker comprobó que, durante el disparo, la jeto de evitar un apoyo lateral excesivo,
ayuda al arquero a controlar la apertu- flecha se torcía y vibraba mientras avan- la flecha reposa en un botón montado
ra. Se trata de una lámina flexible fija- zaba: parecía serpentear en torno a la sobre un muelle. Controlando la rigidez
da a la parte delantera de la empuñadu- empuñadura. ¿Cómo explicar esas con- de éste con la ayuda de un tornillo, el
ra del arco. Cuando el arquero arma, la torsiones? El pequeño bandazo de la arquero regula la amplitud de las vibra-
flecha separa el clicker de su posición de cuerda, causado por los dedos al soltar- ciones de la flecha.
reposo y se desliza por debajo de él, ha- la, comunica al extremo posterior de la Por otra parte, hay que elegir las fle-
cia atrás. Cuando la punta de la flecha flecha una aceleración lateral muchos chas de modo que las plumas no rocen
se separa de la lámina, ésta chasca con- cientos de veces superior a la de la gra- con la empuñadura. Para ello importa
tra la empuñadura. El arquero sabe en- vedad. El astil de la flecha se flexiona, que el tiempo que tarda la cola de la
tonces que la apertura es la correcta y pues la inercia impide que el citado flecha en llegar a la empuñadura sea del
puede disparar. desplazamiento lateral se transmita ins- orden de 1,5 veces el período de vibra-
tantáneamente a la punta, la cual, por ción de la flecha. La separación entre
La paradoja del arquero su parte, sufre una fuerza procedente el emplumado y la empuñadura se acer-
Aun cuando el visor está bien reglado de la empuñadura. Como una lámina ca al máximo. El período de vibración
y el arquero controla la dirección y la de vibráfono golpeada en un extremo, depende de la masa y de la rigidez de
fuerza impulsora, hay numerosos efec- la flecha se pone a vibrar en un plano la flecha. Sin embargo, la masa no in-
tos que aguan la fiesta. Observemos el horizontal. terviene en el ajuste entre ese período
disparo en un arco recto. Primero, la Si el avance de la flecha y sus contor- y el tiempo que tarda la flecha en re-
flecha reposa contra la empuñadura y, siones se sincronizan, el astil no hará basar la empuñadura: los cálculos mues-
por ello, apunta un poco lateralmente. contacto con la empuñadura (figura 2). tran que una flecha pesada oscila más
Como la fuerza ejercida por la cuerda Cuando el centro de la flecha llega al ni- lenta que una flecha ligera, pero su ve-
no está dirigida según el eje de la fle- vel de la empuñadura, los extremos del locidad de salida se reduce en las mis-
cha, aquélla hace que ésta gire en tor- proyectil están en el plano del arco, no mas proporciones. Para saber si una fle-
no a un eje vertical. Además, cuando así el centro de la flecha (figura 2c). cha se adapta a un arco, basta con
el arquero suelta la cuerda, ésta resba- Cuando la flecha abandona el arco, está determinar su rigidez. Para ello, con la
la levemente sobre los dedos y adquie- combada en sentido contrario (figura 2d). flecha horizontal, se suspende un peso
re una velocidad transversal. Por últi- En virtud de esas oscilaciones, la trayec- de uno de sus extremos y el otro se in-
mo, la parte posterior de la flecha es toria de la flecha es inicialmente sinuo- moviliza, y luego se mide la flexión. Si
BRUNO VACARO

más larga que el astil, a causa del em- sa, pero las vibraciones se atenúan gra- la rigidez no es la adecuada, no habrá
plumado. Mas, pese a tales fenómenos, cias a la fricción del aire: la flecha sigue otro remedio que cambiar de material...
¡la flecha alcanza sin dificultad cual- bastante bien en la dirección apuntada. o de arco.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 89


J U E G O S M AT E M AT I C O S

El duelo de los números grandes


¿Cuál es el número más grande que puede escribirse en una pizarra?
Agustín Rayo

I magínese el duelo siguiente: dos con-


tendientes; una pizarra; quien escriba
el número más grande gana. A eso, ni
posición de responder escribiendo ‘el nú-
mero más grande que Adam nombrará en
su vida, más uno’, dejándonos con un
El concurso había comenzado. Dado
que estaba compitiendo en campo pro-
pio, fui el primero en enfrentarme a la pi-
más ni menos, me desafió mi amigo problema. (Si está bien definido lo que zarra. Sin pensarlo mucho, escribí una se-
Adam Elga, ahora profesor de la Univer- dice Adam, el número que nombra tiene cuencia de treinta o cuarenta unos: ‘1111
sidad de Princeton. que ser más grande que cualquiera que 11111111111111111111111111’. “Esta-
Fijamos algunas reglas. Decidimos, en nombraré yo; y si está bien definido lo mos apenas calentado motores”, pensé.
primer lugar, que estableceríamos turnos que digo yo, el número que nombro tie- Pero mi primer esfuerzo resultó desastro-
escribiendo números sobre la pizarra, y ne que ser más grande que cualquiera que so. Adam se acercó a la pizarra y trazó con
que el último en presentar una entrada nombrará él. Por tanto, alguno de los dos su borrador una línea a través de todos
válida ganaría. En segundo lugar, acorda- tiene que haber dicho algo que no está mis unos excepto los dos primeros, dejan-
mos que sólo los números finitos conta- bien definido.) do lo siguiente: ‘11! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! ! !
rían como entradas válidas. El número 17 Por último, hicimos un acuerdo de ca- ! ! ! ! ! ! ! !’. “Once factorial, factorial, facto-
contaría como entrada válida, por ejem- balleros. Cada vez que uno de nosotros rial, ...” declaró triunfante. El público se
10
plo, o el número 10101010 , pero no el nú- escribiera un número sobre la pizarra, el volvió loco de entusiasmo. n! (o n facto-
mero ω, o el ω + ω. otro debería reconocer la derrota o res- rial) es n × (n – 1) × ... × 2 × 1. Eso signi-
(El número omega, ω, es el primero ponder con un número mucho más gran- fica que 11! es 39.916.800, un número
de los ordinales transfinitos. Viene justo de. ¿Cuánto más grande? Tan grande cercano a la población de España; 11! ! es
después de los ordinales finitos: 0, 1, 2, como para que sea imposible, en térmi- aproximadamente 6 × 10286.078.170 (mu-
3,... A ω le siguen ω + 1, ω + 2,... Después nos prácticos, rebasarlo utilizando sólo chísimo más que el número de partículas
vienen ω + ω, ω + ω + 1, ω + ω + 2,... métodos introducidos antes en la lid. Eso en el universo: 1087, de acuerdo con una
luego ω + ω + ω, ω + ω + ω + 1, ω + ω + significa, por ejemplo, que si la última estimación generosa); y 11! ! ! es tan gran-
+ ω + 2,..., y así sucesivamente hasta lle- entrada de Adam fue ‘101010’, no sería de de, que resulta imposible, en términos
gar a ω × ω, (ω × ω) + 1, (ω × ω) + 2,... caballeros que yo respondiera con ‘101010+ prácticos, aproximarlo usando una expre-
¡Y ese es sólo el principio! Los teóricos de + 1’, o con ‘10101010’. (Estos dos números sión de la forma ‘10n’, donde ‘n’ es un
conjuntos suelen identificar un ordinal pueden ser fácilmente rebasados, en tér- numeral en base 10 (y, por tanto, imposi-
con el conjunto de sus predecesores. En minos prácticos, utilizando un método ya ble, en términos prácticos, aproximarlo
particular: 0 = { }, 1 = {0}, 2 = {0, 1}, 3 = introducido; en este caso, la iteración de escribiendo una secuencia de unos sobre
= {0, 1, 2},... ω = {0, 1, 2, 3,...}, ω + 1 = exponenciales.) Queríamos que el duelo la pizarra). ¡El número de Adam —11 se-
= {0, 1, 2, 3,..., ω} y ω + ω = {0, 1, 2, fuera una guerra de originalidad, no una guido de 30 o 40 factoriales— era mucho
3,..., ω, ω + 1, ω + 2, ω + 3,...}.) guerra de paciencia. más grande que el mío!
En tercer lugar, decidimos que todo Establecidas las reglas, nos citamos en Por fortuna, recordé la función del cas-
vocabulario semántico —es decir, palabras el auditorio de mi centro de trabajo, el tor laborioso, CL(n). Aunque todo pro-
como ‘nombra’, ‘remite a’, o ‘significa’— Instituto de Tecnología de Massachusetts grama de cómputo consiste en una se-
quedaría vedado. La restricción es crucial. (o MIT, por sus siglas en inglés). En casi cuencia finita de símbolos, hay algunos
Sin ella, Adam hubiera estado en posición cualquier otro lugar, habría sido difícil programas que no se detendrían nunca,
de escribir sobre la pizarra ‘el número más encontrar público para un evento de este una vez puestos en marcha. Un programa
grande que Agustín nombrará en su vida, tipo. Pero en el MIT el auditorio estaba que consista, por ejemplo, en la instruc-
más uno’, y cantar victoria en la primera lleno a reventar. En cuanto entré y vi tan- ción “Imprime un uno en pantalla; repi-
ronda. Peor todavía: yo hubiera estado en ta gente, comencé a ponerme nervioso. te.” comenzaría a escribir unos en panta-
Conozco a Adam desde que éramos lla y no se detendría nunca. Digamos que
alumnos de doctorado —también en el un programa de cómputo tiene producti-
¿Quieres saber más? MIT— y años de experiencia me han en- vidad k si acaba por detenerse y antes de
La idea del concurso nos vino de leer este señado que cuando de acertijos lógicos se detenerse imprime en pantalla una se-
artículo de Scott Aaronson: <http://www. trata, Adam es una fiera. Pero el árbitro cuencia de k unos. La función del castor
scottaaronson.com/writings/bignumbers.html> del duelo no me dio tiempo de arrepen- laborioso es una medida de la productivi-
Aquí hay más detalles sobre el número tirme. “En esta esquina” —comenzó a dad. Fijemos un lenguaje de programa-
ganador, y referencias adicionales: <http:// vocear— “Adam... el Loco Bayesiano... ción: BASIC, por ejemplo. Entonces
web.mit.edu/arayo/www/bignums.html> ELGAAA. En esta otra, Agustín... el CL(n) es la productividad del más pro-
Multiplicador Mexicano... RAYOOO”. ductivo de los programas BASIC escritos

90 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


nito (10100, por ejemplo) es siempre un
número finito y, por tanto, una entrada
válida en la lid.
Algo interesante había sucedido. Nues-
tro esfuerzo por descubrir números finitos
cada vez mayores nos había llevado a bus-
car números infinitos cada vez mayores.
La jerarquía que logramos construir en la
competencia llegó hasta CLθ (n), donde θ
es el primer ordinal no recursivo —un
número transfinito relativamente peque-
ño. (Los ordinales recursivos son aquellos
cuya construcción puede especificarse uti-
lizando un programa de ordenador sin
oráculos, como BASIC.)
Mis amigos teóricos de conjuntos me
aseguran que la conexión entre números
transfinitos y números finitos va mucho
más allá. Si existiera, por ejemplo, un
con n símbolos o menos. Mi siguiente en- salvedad: tiene un oráculo, una operación cardinal medible —un número transfini-
trada en el concurso fue CL(10100), la primitiva que le permite determinar ins- to de tamaño verdaderamente monstruo-
productividad del más productivo de los tantáneamente si un programa en BASIC so, cuya existencia no está garantizada
programas BASIC escritos con un googol (sin oráculos) se detendría o no. (Aquí por los axiomas usuales de la teoría de
de símbolos o menos. no es necesario que sea posible construir conjuntos— existirían también oráculos
¿Cómo se compara este número con la un oráculo. Basta con que el concepto muchísimo más poderosos que cualquie-
entrada de Adam? Es posible escribir en abstracto de un oráculo esté bien defini- ra de los que construimos Adam y yo,
unas cuantas líneas un programa BASIC do.) En BASIC1 sí es posible escribir un oráculos que permitirían escribir en tér-
que compute la función factorial y que programa que compute CL(n). Por tan- minos prácticos números mucho mayo-
imprima en notación unaria (es decir, to, hay programas en BASIC1 que son res que CLθ(10100).
como una secuencia de unos) el resultado mucho más productivos que cualquier La última entrada en el concurso, la
de aplicarle esta función al número 11 programa en BASIC de igual o menor entrada ganadora, fue un número más
treinta o cuarenta veces. No sé cuál será el longitud; en consecuencia, la función grande todavía. A saber: el número más
programa más corto que lo haga, pero CL1(n) —la función del castor laborioso pequeño con la propiedad de ser mayor
sin duda tiene menos de 103 símbolos. aplicada a BASIC1— puede usarse para que cualquier número que pueda ser
De esto se sigue que CL(103) —un nú- expresar números mucho mayores que nombrado en el lenguaje de la teoría de
mero mucho menor que CL(10100)— es CL(10100). Un ejemplo es CL1(10100). conjuntos —un lenguaje en el que puede
por lo menos del tamaño del número de Resulta ser que ningún programa en expresarse el 99,9 % de la matemática
Adam. (De hecho, es muchísimo mayor.) BASIC1 puede computar CL1(n). Para contemporánea— usando 10100 símbolos
CL(10100) es un número gigantesco. Por computar esta función habría que refor- o menos. Esta descripción del número
grande que sea un número g, mientras sea zar BASIC1 con un oráculo para BA- ganador no hubiera sido válida en el con-
CORTESIA DE WWW.INTERNATIONALPOSTER.COM (ilustración superior en el poster); DISEÑO DEL POSTER ADAM ELGA

posible escribir en la práctica un progra- SIC1. Se tendría así un nuevo lenguaje, curso porque incluye la palabra ‘nombra-
ma BASIC que se detenga habiendo es- BASIC2, con su correspondiente función do’, que cuenta como vocabulario se-
crito en pantalla g unos o más, podemos del castor laborioso, que permitiría escri- mántico. Pero en el concurso utilizamos
estar seguros de que CL(10100) será más bir en la práctica números mucho mayo- una descripción de ese mismo número
grande que g. res que CL1(10100). Y así sucesivamente. que no requiere vocabulario prohibido.
Durante las siguientes rondas, el duelo Conforme pasaron las rondas, Adam y El secreto consiste en usar un lenguaje de
se convirtió en una búsqueda de lengua- yo generamos una jerarquía de funciones segundo orden: un lenguaje que permite
jes de programación cada vez más poten- del castor laborioso. Miembros subse- expresar no sólo la cuantificación singu-
tes. Una característica del BASIC es que cuentes de la jerarquía nos permitieron lar (“existe un número tal que ese núme-
no existe ningún programa BASIC que escribir números más y más grandes. Pri- ro es tal cosa”), sino también la cuantifi-
permita determinar, para un programa mero usamos niveles finitos de la jerar- cación plural (“existen unos números
BASIC arbitrario, si acabará o no por de- quía: CL(n), CL1(n), CL2(n),... Luego, tales que esos números son, colectiva-
tenerse. (Lo mismo es cierto de cualquier niveles transfinitos: CLω(n), CLω+1(n), mente, tal cosa”).
otro lenguaje de programación que sea- CLω+2(n),..., CLω+ω(n),..., CLω+ω+ω(n),..., Los lenguajes de segundo orden son
mos capaces, en términos prácticos, de CLωω (n),... CLωωω (n),... mucho más expresivos que los de primer
poner en marcha.) De tal limitación se si- Importa advertir que, aunque utiliza- orden. ¿Y si tuviéramos un lenguaje más
gue que no es posible escribir en BASIC mos números infinitos para construir la expresivo todavía? Entonces podríamos
un programa que compute CL(n). Pero jerarquía, y aunque la jerarquía misma es referirnos, en términos prácticos, a núme-
pensemos en el lenguaje BASIC1. BASIC1 infinita, el resultado de aplicarle un ros más grandes todavía... ¿Qué se le
sería exactamente como BASIC, con una miembro de la jerarquía a un número fi- ocurrirá a Adam la próxima vez?

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 91


IDEAS APLICADAS

Libros electrónicos y lectores

Biblioteca portátil
Stuart F. Brown

C rece la atención que están desper-


tando los lectores de libros elec-
trónicos, una suerte de tabletas de poco
carga de una sola batería. La descarga de
libros consume una energía adicional.
En el Reader de Sony (que puede
neración (las pantallas de color) conven-
za a las masas. E Ink está desarrollando
un prototipo de papel electrónico que
peso y del tamaño de un libro en rús- comprarse por unos 200 euros), caben incorpora los filtros rojos, verdes y azu-
tica en los que pueden descargarse y al- del orden de 160 libros; pueden bajarse les necesarios para desplegar imágenes a
macenarse el contenido de hasta 200 li- de la librería virtual de la compañía me- todo color; esa superficie soportaría ví-
bros. Aunque las generaciones prece- diante una conexión USB a un ordena- deos y libros en una pantalla mayor que
dentes pasaron sin pena ni gloria, el dor en red. El Kindle de Amazon (de un teléfono celular, aunque más ligera
Reader de Sony, introducido en 2006, unos 250 euros) puede almacenar unos que un ordenador portátil.
y el Kindle de Amazon, que apareció 200 libros; se descargan por conexión a
en 2007, se están vendiendo bien. La la red inalámbrica de datos de Sprint.
diferencia principal entre ambos reside Amazon ofrece también suscripciones de ¿SABIA USTED QUE...?
en la pantalla. pago a diarios y revistas. La mayoría de ä RESOLUCION: Las pantallas de los
Hacía decenios que los investigadores los libros procedentes de ambos servicios lectores con papel de E Ink tienen una
venían luchando con los lectores de li- cuestan de seis a siete euros. Algunos resolución de 167 puntos por pulgada
bros electrónicos. Pero la mayoría de ellos usuarios señalan, sin embargo, que los (ppp). Una impresora de chorro de
recurrían a las pantallas LCD de ilumi- programas de descarga y gestión de ar- tinta consigue 300 ppp; una página
nación posterior, que consumen mucho chivos resultan un poco engorrosos. Web, 72 ppp.
y brillan cuando la luz es escasa pero se En ambos lectores (Sony y Amazon),
oscurecen bajo la intensa luz del sol. puede aumentarse o reducirse el tamaño ä CHINA, FRANCIA: En China, STARe-
BOOK de eRead Technology goza del
Ahora el gran paso adelante corresponde de las letras; pueden visualizarse imáge- favor general, al igual que en Francia
a la pantalla de “papel electrónico” de nes “jpeg” y “gif ” en blanco y negro, do- CyBook de Booken. Les Echos, editorial
E Ink Corporation, de Cambridge (Mas- cumentos de Microsoft Word y noticias de un diario electrónico parisiense,
sachusetts). Ese material lo están utili- en formato RSS. Cada fichero ocupa una ofrece ediciones descargables, me-
zando Sony, Amazon y otros fabricantes parte de los cerca de 190 megabytes de diante conexiones WiFi, a iLiad, lector
de todo el mundo. memoria disponible. que fabrica iRex en los Países Bajos.
Los visualizadores de papel electróni- Los analistas de mercados se mantie-
ä PRECURSORES: En los años setenta
co son reflectores: en ellos rebota la luz nen dubitantes acerca de si los lectores del siglo pasado, investigadores del
ambiental, por lo que parecen y se leen y los libros electrónicos acabarán gene- Centro de Investigaciones de Xerox
como el papel ordinario. Ofrecen, ade- ralizándose. Hay gente que sigue adhe- en Palo Alto trabajaron en un sistema
más, una gran eficiencia energética. Se rida al tacto —e incluso al olor— de los de microcápsulas rellenas de aceite
gasta energía sólo al volver las páginas. libros y publicaciones de papel; a otros, de nombre Gyricon. En 1971, Michael
Cuando una página aparece en la pan- en cambio, les resulta atractiva la idea Hart, estudiante de la Universidad de
Illinois, consiguió tiempo de cómputo
talla no se consume energía para man- de llevar encima montones de documen-
en el ordenador central para digitalizar
tener los caracteres en ella. Pueden dar- tos en un dispositivo que pesa menos de y archivar libros y otros artículos, con
se unas 7500 vueltas de página con la 300 gramos. Puede que la próxima ge- el objetivo de distribuir algún día una
enorme biblioteca digital.
Kindle Reader
de Amazon de Sony ä EL ULTIMO LIBRO: En 1997, Joseph
Jakobson, joven profesor del Labora-
torio de Medios de Comunicación del
Instituto de Tecnología de Massachu-
AMAZON.COM, INC. (Kindle); SONY ELECTRONICS, INC. (Reader)

setts, y uno de los fundadores de E Ink,


publicó un trabajo titulado “El último
libro”. En él imaginaba para el futuro
un libro de tapas duras que contenía
varios centenares de páginas electróni-
cas en blanco; en el lomo, un futurista
microcircuito de memoria contenía
todos los libros del catálogo de la
Biblioteca del Congreso, cualquiera de
los cuales podía visualizarse con un
sencillo mando.

92 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


EL LECTOR almacena unos 160 libros en una
memoria interna. Un microprocesador controla
la pantalla de papel electrónico. Para ampliar la
capacidad de almacenamiento puede insertarse
una tarjeta de memoria externa.

Puerto
de memoria
externa

Entrada USB

Memoria

Microprocesador

Batería de iones
de litio recargable

Circuitos

EL VISUALIZADOR está hecho de papel electrónico de la Electrodo superiorr


transparente Electrodo
marca E Ink. Funciona mediante electroforesis. Millones de inferior
diminutas microcápsulas, cada una del ancho de un cabello
Microcápsulas
humano, se hallan encerradas entre dos láminas transparen-
tes que operan a modo de electrodos.
GEORGE RETSECK; FUENTES: SONY (reader); E INK (microcápsulas)

LAS MICROCAPSULAS contienen partículas blancas dota-


das de carga positiva y partículas negras dotadas de carga Circuitos
negativa suspendidas en un fluido translúcido. Cuando el
circuito de la lámina superior aplica un campo eléctrico ne-
gativo a una microcápsula, las partículas blancas se mueven
hacia ella; el campo negativo que consiguientemente se
forma bajo ella arrastra hacia abajo las partículas negras Partículas Partículas
Microcápsulas de pigmento positivas Fluido translúcido de pigmento negativas
(izquierda). La inversión de las cargas hace que el píxel se
torne negro por arriba (derecha). La inversión del campo
durante un periodo breve de tiempo provoca la reunión de
partículas blancas y negras para dar tonalidades de gris
(centro). Una vez orientadas, las partículas se mantienen en Campo positivo Campo negativo
posición sin necesidad de alimentación eléctrica adicional.

INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008 93


LIBROS
Para abordar el origen de la vida
puede partirse de un enfoque retroac-
tivo y un enfoque proactivo. El pri-
mero arranca de la vida tal como la
conocemos (células y sus componentes
macromoleculares), retrotrayéndonos en
una suerte de “ingeniería inversa” has-
ta sus inicios putativos: moléculas de
ARN y reacciones que utilizarían ese
nucleótido como catalizador y se tradu-
ciría en proteína. El método proactivo
es mucho más especulativo: imaginar-
se sitios potenciales de aparición de la
FITNESS OF THE COSMOS UNIVERSE OR MULTIVERSE?
FOR LIFE. BIOCHEMISTRY
vida —humeros profundos, remansos de
Preparado por Bernard mareas, surgencias calientes y otros—
AND FINE-TUNING. Carr. Cambridge University
Preparado por John D. Press; Cambridge, 2007.
donde pudieran precipitarse precursores
Barrow, Simon Conway y darse las reacciones que, concatenadas,
Morris, Stephen J. Freeland y llevaran a la protocélula.
Charles L. Harper. Cambridge Pero la vida adviene en un momen-
University Press; Cambridge, to y en un universo determinados. Las
2008. constantes cósmicas, las leyes físicas y las
condiciones terrestres eran los requeridos
para la aparición y desarrollo de la vida.
Ajuste fino y multiverso En el instante inicial, las velocidades de
expansión, matemática y físicamente
Aunque el concepto de multiverso emerge de los avances imaginables, las constantes gravitatorias
y densidades de materia quedaron des-
en cosmología y física de partículas, se halla íntimamente cartadas y sólo un conjunto único, que
asociado a la idea de ajuste fino antrópico andando el tiempo privilegiaría la vida, se
hizo realidad. Tras el descubrimiento en
1965 de que el fondo de radiación cós-

E n 1913, mucho después de que Char-


les Darwin abogara por la adapta-
ción de los organismos a su entorno,
volcanes, atraído por una Luna cercana
y acribillada por impactos meteoríticos.
Sobre su superficie y sus océanos había
mica de microondas era isotrópico hasta
por lo menos el nivel porcentual de 0,1,
la ciencia comenzó a preguntarse por las
Lawrence J. Henderson (1878-1942), pro- miríadas de moléculas, unas formadas en condiciones iniciales que posibilitaron la
fesor de Harvard, señalaba que no habría procesos endógenos y otras importadas situación en que nos encontramos miles
vida sin un entorno adaptado. “La adap- del espacio. A partir de ese universo de de millones de años después.
tación debe estar en el medio igual que caos y moléculas, emergió sin que sepa- Brandon Carter y otros situaron la
en el organismo”, declaraba en su The mos cómo un subconjunto de procesos cuestión bajo otro prisma: ¿qué hubiera
Fitness of the Environment (1913). John químicos, que se replicó y señaló el cami- ocurrido si las constantes básicas de la na-
Barrow y Frank Tipler vieron ahí un pri- no que desembocaría en la constitución turaleza adimensionales, como las razones
mer avance del principio antrópico apli- de la protocélula. ¿Del caos a la célula? entre las intensidades de las cuatro fuerzas
cado a los sistemas bioquímicos. En ho- Lo normal hubiera sido que el orden fundamentales, hubieran sido distintas?
menaje a la obra de Henderson se cele- degenerase en desorden, no al revés. ¿En qué repercutiría sobre la posibilidad
bró noventa años después el congreso Porque la vida entraña organización. de vida? En muchos casos, bastaría un
cuyas ponencias se recogen en Fitness of Se caracteriza por su naturaleza compar- pequeño cambio porcentual en el valor
the Cosmos for Life. Biochemistry and Fi- timentada: la célula, su elemento último, de una constante física, manteniéndose
ne-Tuning. se rodea de una membrana que separa inalteradas las demás, para desarrollarse
Cosmólogos y físicos de partículas lo “interno” de lo “externo”. La vida es un universo inhóspito para la vida. Si
no cejan en su empeño de investigar disipativa o está fuera del equilibrio, vale la fuerza electromagnética hubiera sido
el alcance de que las leyes observadas decir, requiere un flujo de energía; si los ligeramente más intensa con respecto a
y las constantes de la naturaleza caigan procesos químicos y físicos de las células las demás fuerzas fundamentales, todas
dentro de un intervalo muy estrecho, alcanzan el equilibrio, la célula muere. las estrellas serían enanas rojas y no se
justo el que permite que la compleji- Propio de la vida es su autorreplicación. habrían formado los planetas. Si la fuerza
dad y la vida evolucionen y se adapten. También, su adaptación al medio. Y, al electromagnética hubiera sido ligeramen-
Suele afirmarse que la vida empezó “por menos en la forma en que la conoce- te menos intensa, todas las estrellas serían
casualidad”. Mas una casualidad harto mos, la vida ocurre en el agua; implica muy calientes y, por tanto, de corta vida.
inverosímil, si tenemos en cuenta que la moléculas y sales disueltas u organizadas Si la interacción nuclear fuerte hubiera
Tierra prebiótica era un planeta inhós- en un medio que es predominantemente sido ligeramente más intensa, todo el
pito, violento, sacudido por tormentas y acuoso. hidrógeno que hubiere en el universo

94 INVESTIGACION Y CIENCIA, agosto, 2008


primitivo se habría convertido en helio; si que haya observadores para conocerla; gravedad antes de que se diera la posibi-
hubiera sido ligeramente menos intensa, el universo tiene que tener aquellas pro- lidad de formación de galaxias.
no se habría formado helio, dejándonos piedades que permitan que la vida se La situación se torna más compleja
un universo de sólo hidrógeno. Si la fuer- desarrolle en él dentro de alguna etapa cuando se postula que hay más de un
za nuclear débil hubiera sido ligeramente de su historia. parámetro físico que es una variable
más débil, no se habrían desarrollado Avances ulteriores en cosmología y en aleatoria. Por ejemplo, Q, la amplitud
las supernovas y, por consiguiente, los física incidieron directamente sobre el de la fluctuación generada después de
elementos más pesados no se habrían ajuste fino. En 1981, Alan Guth propuso la gran explosión, podría tomar distintos
creado. Si la intensidad de la gravedad una modificación de la teoría de la gran valores en otros universos. Sin embargo,
fuera ligeramente mayor o ligeramen- explosión. Postuló una inflación impo- en un dominio antrópico, podría haber
te menor que su valor real, la vida (al nente del universo emergente a lo largo una correlación entre Λ y Q, en el sen-
menos la vida basada en la química del de su primer segundo de existencia y que tido de que en un universo que posee
carbono) no podría haber evolucionado. duró no más de unos 10-35 segundos, si fluctuaciones de densidad de muy alta
Con un valor de G ligeramente mayor, bien en tan brevísimo lapso multiplicó el amplitud, podrían formarse estructuras
resultaría que sólo podrían existir estrellas diámetro del universo en unos 1050. incluso en presencia de una aceleración
enanas rojas, que son demasiado frías El descubrimiento posterior de la notable. Para valores de Q que fueran
para permitir que, en su zona aledaña, aceleración de la expansión del univer- menores de 10-6, se formarían sólo pe-
hubiera planetas aptos para sustentar la so obligó a reintroducir la “constante queñas estructuras de materia obscura; e
vida. De manera similar, si G fuera lige- cosmológica”, que Einstein había pos- incluso eso se daría en una fase avanzada
ramente menor, todas las estrellas serían tulado para evitar el colapso gravitatorio de la vida del universo. En el seno de
gigantes azules y persistirían durante un del universo y fue luego desechada por tales estructuras el gas se hallaría tan di-
intervalo temporal demasiado corto para innecesaria, una vez que la recesión de las luido, que no se enfriaría radiativamente,
que pudiera desarrollarse la vida. galaxias avaló la hipótesis de la expansión orillándose pues la formación de estrellas.
Barry Collins y Stephen Hawking arri- cósmica. La constante cosmológica es Para valores de Q por encima de 10-3, las
baron en 1973 a la conclusión de que la energía del vacío, esto es, la energía estructuras grandes sufrirían un colapso
debió de darse una densidad de energía almacenada en las fluctuaciones cuánticas gravitatorio y crearían así imponentes
exactamente equilibrada entre valores del espacio vacío. Vuelve de nuevo la agujeros negros. Para cualquier valor
que condujeran a un universo en ex- constante, aunque por diferente razón. dado de Q, por encima de determinado
pansión indefinida (“universo abierto”) Sin embargo, su valor extraordinariamen- valor de Λ no se formarían sistemas liga-
o a un universo en colapso (“universo te exiguo en comparación con los de dos de masa galáctica, antes de que se
cerrado”), la así llamada densidad críti- otras constantes (unos 120 órdenes de iniciara la expansión acelerada.
ca. Muy pronto la expresión ajuste fino magnitud) es llamativo. Tal vez es así La tesis antrópica, en particular su
se convirtió en locución corriente para porque se requiere para el desarrollo de versión fuerte, fue recibida con desdén
referirse a esa restricción. Ni Collins ni estrellas y galaxias y, por ende, de la vida por muchos físicos, que no le reconocían
Hawking creían que una restricción tan compleja. Antaño las cuestiones plantea- estatuto científico. Los cosmólogos se
específica fuera mera coincidencia. Pero, das eran: ¿por qué debe un espacio vacío han percatado de que existen muchos
¿cómo explicar ese ajuste fino? ejercer una fuerza? ¿Por qué debe haber contextos en que nuestro universo podría
Brandon Carter publicó en 1974 su una constante cosmológica? Ahora nos ser sólo uno (de un conjunto de infini-
idea del principio antrópico. Concepto preguntamos: ¿por qué es tan pequeña tos posibles) de universos “paralelos” en
que, desde entonces, ha tomado vida esa fuerza? Si hubo una era inflacionaria los que las constantes físicas varían. Ese
propia. El principio podía revestir una con una gran repulsión cósmica, cómo conjunto se denomina a veces multiverso
forma fuerte y una forma débil. Esta pudo inactivarse esa fuerza (o neutrali- (Universe or Multiverse?).
acepta las leyes de la naturaleza y las zarse) con tan asombrosa precisión? En Las propuestas de multiverso derivan,
constantes físicas como algo dado y pro- nuestro universo actual, Λ es inferior en no obstante, de los propios avances teó-
pone que la existencia del observador un factor de 10120 que el valor que les ricos en cosmología y en física de partí-
impone entonces un efecto de selección parece natural a los teóricos. culas. Con todo, ahora parece claro que
dónde y cuándo observamos el universo; Algunos modelos de universo se han los dos conceptos (ajuste fino antrópico
los valores observados de las magnitudes construido partiendo de una constante y multiverso) se hallan intrínsecamente
físicas y cosmológicas no son equiproba- cosmológica que se supone una variable unidos. Si hay muchos universos, se nos
bles, sino que toman valores restringidos aleatoria, cuya distribución de probabili- plantea la cuestión de por qué vivimos
por la exigencia de que existan emplaza- dad a priori está determinada por las leyes en uno muy particular y, por ende, debe
mientos donde pueda desarrollarse vida de la física (en el marco de la cosmología considerarse que nuestra existencia no es
basada en el carbono y por la exigencia inflacionaria). Si nos consideramos unos ajena al efecto de selección. De hecho,
de que el universo tenga la antigüedad observadores típicos (mediocres), pare- puesto que vivimos en uno de los univer-
suficiente para que se desarrollara la ce encontrar una explicación natural la sos que conducen a la vida, el escenario
vida. Por su parte, el principio antró- coincidencia aproximada entre el tiempo de multiverso reduce el principio antró-
pico fuerte sugiere que la existencia del en que la energía obscura comienza a pico fuerte a un aspecto del principio
observador impone restricciones sobre dominar la densidad de energía cósmica y antrópico débil.
las propias constantes físicas; la reali- la edad presente del universo: si Λ fuera Parece hoy necesaria la realidad del
dad material no puede existir, a menos mayor, la aceleración habría superado la multiverso para entender el origen del

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universo. Los cosmólogos discrepan so- La inflación de Linde es una distribu- polémicas en torno a las nuevas concep-
bre su origen. Unos elaboran modelos en ción caótica de campos escalares inicia- ciones, especialmente entre 1912 y 1915.
que un solo universo acomete ciclos de les (inflatones), asociada a la expansión En esta misma línea, las tres pruebas
expansión y contracción y en el que las cósmica. Por mor de la inflación, cada experimentales clásicas de la TRG son
constantes cambiarían en cada rebote; los uno de esos campos engendró su propio objeto de atención especial.
universos aparecerían en serie consecuti- dominio. Los dominios quedan separa- Comienza por referirse a los diferentes
va. Otros se apoyan en un modelo “in- dos por muros. Puesto que los campos e insatisfactorios intentos por explicar
flacionario”, en el que nuestro dominio varían de un dominio a otro, las fuerzas los 43 segundos de arco que el perihelio
observable formaría parte de una burbuja fundamentales pueden romperse por de Mercurio se adelanta cada siglo, para
que experimentó una fase de expansión separado y variar por ende las leyes de concluir con la explicación que Einstein
celerísima en algún momento precoz. la física. Cada dominio constituiría su presenta ya en 1915. Analiza las circuns-
Habría más burbujas, innumerables, propio universo, sin contacto causal tancias que rodearon a las expediciones
cada una de las cuales dotada de dife- con otros. —y al no del todo riguroso análisis de
rentes leyes de física de bajas energías; Leonard Susskind, padre de la teoría las observaciones— a Sobral (Brasil) y
en este caso, los universos se distribuirían de cuerdas, sugiere que la miríada de a la isla Príncipe (Africa occidental), en
espacialmente. Una variante de esta idea soluciones de la teoría de cuerdas re- 1919, para comprobar que la deflexión
es la propuesta por Andrei Linde y Alex presentan “universos de bolsillo” en el de los rayos de luz por efecto del campo
Vilenkin, quienes invocan una inflación seno de un “megaverso” de gigantescas gravitatorio del Sol se ajustaba a las pre-
eterna, en la que cada universo se halla proporciones. En consecuencia, nuestro visiones de la TRG. Vale la pena señalar
en continua autorreproducción, puesto universo observable sería una islita en que este resultado favorable catapultó a
que predice que podría haber un número un mar inmenso de realidad. En su opi- Einstein hacia la fama universal como
infinito de dominios, todos ellos con nión no hay alternativa a alguna forma hombre público. Eisenstaedt acaba por
diferentes constantes de acoplamiento. de explicación antrópica de la constante referirse a la comprobación experimental
Tales diferentes universos se extenderían cosmológica. en un laboratorio terrestre, en 1960, del
en el espacio y en el tiempo. —Luis Alonso previsto retraso de la marcha de los re-
lojes por efecto del campo gravitatorio;
un resultado que barrió buena parte de
las resistencias contra la TRG.
THE CURIOUS HISTORY OF RELATIVITY, Los agujeros negros —extraño e inelu-
por Jean Eisenstaedt. dible concepto consecuencia de la TRG,
Princeton University Press; Princeton, 2006. que surgió a finales de los sesenta— sirve
al autor para sumergirnos en lo que él
denomina “la segunda revolución relati-
vista”, puesto que implicaba una nueva
Einsteiniana interpretación de la TRG. Aunque pres-
cindiendo del formalismo matemático
Un análisis esclarecedor de las tres pruebas —hasta el final del libro ya no aparece
ni una sola fórmula—, no cabe duda
experimentales clásicas de la teoría general de que captar los conceptos que aquí
de la relatividad se exhiben requiere el máximo esfuerzo
por parte del lector no especializado. La
recompensa vale la pena, pues se trata
nada menos que de introducirle en el

E l profesor Eisenstaedt, además de co-


laborar en la edición de las obras
completas de Albert Einstein, ha escrito
ello significa. Para alcanzar su objetivo,
Eisenstaedt ha sacrificado la exposición
del formalismo matemático, optando por
sugestivo ambiente de la cosmología
moderna y contemporánea.
Con motivo de su cincuenta cumplea-
varios libros de divulgación sobre la teo- seguir el hilo del contexto en el que se ños Einstein respondió a preguntas de la
ría de la relatividad. El que comentamos gestó y desarrolló la teoría. prensa alemana: “La búsqueda, e incluso
es la traducción inglesa del original fran- Tras una ligera introducción acerca de el juicio sobre lo hallado, se realiza, en lo
cés Einstein et la relativité générale. Les la teoría de la relatividad especial —que esencial, por una especie de instinto. Pero
chemins de l’espace-temps, que apareció incluye el papel de Lorentz y Poincaré casi siempre puedo, a posteriori, darme
en 2003. en su advenimiento—, el autor dirige cuenta de los fundamentos”. Es posible
Estamos ante un intento más, aunque su atención hacia la formulación del que el libro de Eisenstaedt sirva también
con elevada dosis de originalidad, de principio de la equivalencia entre gra- de gran ayuda para los interesados por
divulgación de la teoría de la relatividad vitación y aceleración, de 1907, que es las intuiciones que hicieron posible la
general (TRG), una de las más bellas el comienzo de la ruta que desembocará creación de la TRG y por las vicisitu-
teorías sobre el mundo físico, aunque ocho años después en la formulación de des que hubo de pasar hasta lograr su
de no fácil asimilación. Es sencillo re- la TRG einsteiniana. Un enfoque como aceptación mayoritaria.
citar que “el universo es curvo”, pero el de Eisenstaedt, y aquí está una de sus
no tanto hacerse una idea de lo que virtudes, no puede obviar las críticas y —Luis Navarro Veguillas

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EN EL PROXIMO NUMERO DE SEPTIEMBRE 2008

Migraciones prehistóricas,
por Gary Stix
Nuestro ADN arroja luz sobre la ruta
de la expedición milenaria que emigró
desde Africa hasta la punta de Sudamérica.

El universo cuántico
autoorganizado,
por Jan Ambjørn,
Jerzy Jurkiewicz y Renate Loll
Un nuevo enfoque del viejo
problema de la gravedad cuántica
muestra el proceso de mutua ordenación
de los bloques constituyentes del espacio
y el tiempo.

Espartales ibéricos,
por Fernando T. Maestre
Función biológica Los espartales, uno de los ecosistemas más representativos
de las zonas más secas de la península Ibérica, constituyen
de las chaperonas, un laboratorio natural de los ecosistemas semiáridos.
por Pramod K. Srivastava
Desde hace tiempo se
sabe que las proteínas
de choque térmico nos
protegen del estrés.
Ahora se les atribuye otras
funciones en el cáncer
y la inmunidad.

Las dos caras de la Luna,


por Surdas Mohit
Los expertos buscan comprender
por qué las caras visible y oculta de nuestro
vecino celeste son tan distintas.