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HISTORIA DE LA INGENIERÍA QUÍMICA

La historia de la ingeniería química es relativamente reciente.


De hecho, recién en 1839 apareció por primera vez la frase “Ingeniero Químico” en
el Dictionary of Arts, Manufacturing and Mines, para designar a un ingeniero que
trabajaba con procesos químicos.
Esta rama de la ingeniería nació para responder a la demanda de productos
químicos generada durante la Revolución Industrial. Durante esta época, fue
necesario evolucionar de la producción a escala laboratorio y usando procesos
discontinuos, a la producción a gran escala que pudiera abastecer las necesidades
de las industrias base. En esa época, el primer gran hito de la industria química fue
l descubrimiento del proceso de producción de carbonato de sodio, por Nicolas Le
Blanc, en 1791.
Así apareció y se desarrolló la industria química pesada, que se encargaría de
fabricar productos simples a gran escala, que serían de insumo para otras
actividades industriales. Quienes dirigían las plantas eran todavía conocidos como
químicos industriales, y poseían conocimientos elementales de química y de
ingeniería mecánica.
Con la llegada de la Primera Guerra Mundial, la necesidad de trabajar con mayor
eficiencia llevó a racionalizar las distintas operaciones de fabricación. De esta forma
se creó un campo propicio para el nacimiento de la Ingeniería Química como
disciplina. De los químicos con una inclinación por la ingeniería, y los ingenieros
con gusto por la química, fueron apareciendo de facto los “ingenieros químicos”.
Al respecto, Arthur D. Little (el creador del concepto de “operaciones unitarias”)
diría: "Con el creciente número y complejidad de los problemas surgidos de la
rápida expansión de las industrias químicas, se empezó a reconocer gradualmente
que había necesidad y sitio para una rama distinta dentro de la ingeniería, a la cual
estos problemas le fueran asignados. En respuesta a esta necesidad tenemos la
Ingeniería Química, no como una mezcla de química con ingeniería mecánica y
civil, sino como una rama separada de la ingeniería”.

LA INGENIERÍA QUÍMICA COMO CARRERA


El primer dato que se tiene respecto a los orígenes académicos de la Ingeniería
Química es el intento fallido de George E. Davis de fundar una Sociedad de
Ingenieros Químicos en 1880, en Londres.
Por suerte, Davis no se rindió ante el fracaso y en 1887 comenzó a dictar un curso
de Ingeniería Química en su cátedra de la Manchester Technical School. Este curso
fue la primera carrera académica de Ingeniería Química en el mundo. Luego, el
material de esos cursos fue compilado por él en el primer manual de Ingeniería
Química, el cual se publicó en
1901 bajo el título "A Handbook of Chemical Engineering". Si tienes un interés
histórico en acceder a este documento, puedes encontrar el Volumen 1 y el
Volumen 2 de este Manual como PDFs descargables.
Manual del Ingeniero Químico de Davis
Paralelamente, en Estados Unidos también aparecieron los primeros cursos de
Ingeniería Química. En 1888 se empezó a enseñar como carrera de grado en el
prestigioso Massachusetts Institute of Technology (MIT). La fecha en que se abrió
ese curso es reconocida oficialmente como el día de la fundación de la Ingeniería
Química.
Dicho curso consistía básicamente en una descripción de los principales procesos
comerciales de fabricación, y corresponde a lo que hoy llamaríamos Química
Industrial. Lo que se trataba en las aulas eran los problemas ingenieriles
relacionados con la fabricación de productos químicos, y se ponía un especial
interés en las operaciones mecánicas. Uno de los profesores era Lewis Mills
Norton, cuyo real aporte fue el formar un grupo extraordinariamente activo de
ingenieros químicos en el MIT, quienes marcaron el inicio del sistema
norteamericano de educación de la Ingeniería Química.
Las universidades que siguieron al MIT creando departamentos de Ingeniería
Química fueron la Universidad de Pennsylvania (1892), la Universidad Tulane
(1894) y la Universidad de Michigan (1898).
A pesar de que la concepción original de la Ingeniería Química tuvo lugar en
Inglaterra, ésta se desarrolló fundamentalmente en los Estados Unidos. La razón
de dicha situación radicó, principalmente, en que el crecimiento de la industria
británica se caracterizó más por un aumento de la escala y eficacia de las
máquinas, que por la incorporación de nuevos descubrimientos científicos. Como
consecuencia, y a pesar de ser la mayor del mundo, empezó a ser obsoleta.
Justamente por ese motivo, la sistematización de la Ingeniería Química y su
inclusión como tal en los planes de estudio se realizó en los Estados Unidos. Así,
en 1908 se fundó el American Institute of Chemical Engineers (AIChE), cuya rápida
implantación contrastó con los vaivenes de su homóloga británica, la Institution of
Chemical Engineers (1922).
En 1925, el AICHE comenzó la acreditación de los Programas de Ingeniería
Química, los cuales serían la base del Programa ABET de acreditación de carreras
ingenieriles, instituido en el año 1932 y con el AIChE como uno de sus socios
fundadores.
En 1902 apareció la primera revista comercial de Ingeniería Química, la Chemical
Engineering, que aún hoy existe y a la que es posible suscribirse en forma gratuita.
En 1909, la American Chemical Society comenzó a publicar una revista de carácter
más científico, denominada "Journal of Industrial and Engineering Chemistry". La
tabla de contenidos de ese primer número de la revista está disponible en la web.
LAS OPERACIONES UNITARIAS Y SU ROL EN EL CRECIMIENTO DE LA
INGENIERÍA QUÍMICA
Un vez que se estableció la Ingeniería Química como una nueva rama de estudio,
el primer avance teórico significativo sucedió en 1915. Se trató del concepto de
operaciones unitarias, desarrollado por William Walker y Arthur Little. En palabras
de Little, esto significaba que "cualquier proceso químico, cualquiera sea su escala,
puede ser analizado como una serie coordinada de lo que podría ser denominado
'operaciones unitarias'”.
Este concepto permitió evolucionar de un estudio desordenado de multitudes de
procesos químicos aparentemente distintos, al reconocimiento de los pasos u
“operaciones unitarias” que intervienen en cada uno de esos procesos (por ejemplo,
filtración, cristalización, evaporación, etc.). Por ejemplo, el concepto permite
entender las similitudes entre separar alcohol del agua, de gasolina del diesel en
una refinería. Ambos procesos son iguales, en el sentido que el fundamento de la
separación es la generación de vapor de composición distinta al líquido.
Fueron las operaciones unitarias lo que permitieron determinar el espacio de
actuación del Ingeniero Químico en la industria, y lograr que se reconociera a esta
nueva ingeniería como independiente de las demás y con una metodología propia.
Además, el concepto de operaciones unitarias fue el pilar de la epistemología de la
Ingeniería Química de los siguientes 30 años, y permitió nuclear la enseñanza de
esta ciencia en torno a una teoría común. Las operaciones unitarias se tornaron el
centro de los programas de enseñanza académica de Ingeniería Química.
Esta filosofía de las "Operaciones Unitarias", promulgada por Arthur D. Little, fue
predominante en la profesión por mucho tiempo. Pero lentamente, y en el marco de
una evolución sostenida que buscaba diferenciarse cada vez más de la química y
de las otras ingenierías, la teoría fue perfeccionándose.
A partir de esta noción, sobrevino la idea de que entre ciertas operaciones unitarias
había importantes similitudes, por lo que su estudio podía resumirse en tres
operaciones de cambio: transporte de masa, energía, y cantidad de movimiento.
Estos pensamientos tomaron forma en el clásico libro "Fenómenos de Transporte"
(1960) de R. B. Bird, W. E. Stewart y E. N. Lighfloot. Este libro sentó las bases del
pensamiento moderno de la Ingeniería Química. Las operaciones básicas quedaron
agrupadas de acuerdo con la transferencia que en ellas se produce. Dicho texto se
utilizó durante años, hasta que en 2001 se realizó su segunda edición.
Otro gran hito en el desarrollo académico de la Ingeniería Química fue en 1918,
cuando Fritz Haber recibió el Premio Nobel por su trabajo en la síntesis de
amoníaco. De esta forma, la comunidad científica estaba validando el trabajo de
esta nueva rama de la ingeniería.
LA INGENIERÍA QUÍMICA COMO INGENIERÍA DE PROCESOS
En 1957, en el Congreso de la Federación Europea de Ingeniería Química
celebrado en Amsterdam, se introdujo el concepto de
Ingeniería de las Reacciones Químicas, utilizándose por primera vez este término
para hacer referencia al estudio de los procesos de reacción que tienen lugar en la
industria química.
En la evolución de la Ingeniería Química luego comenzaría una etapa de
interdisciplinaridad, entre 1965 y 1975, resultando en el desprendimiento de nuevas
ramas. Algunos ejemplos fueron la Ingeniería de Materiales, la Bioingeniería, y la
Ingeniería en Alimentos.
Durante esta misma época, la Ingeniería Química comenzó a tomar su perfil que
conserva en la actualidad: una ingeniería de procesos, basada en el diseño,
desarrollo y optimización de plantas de procesos químicos. Esto también significó
un cambio en la enseñanza, ya que exigió que se incorporaran nuevas
herramientas y técnicas.
Refinería de Petróleo
En las décadas del '80 y '90, la computación abrió nuevos horizontes al Ingeniero
Químico. Facilitó su aplicación al cálculo teórico, así como a la automatización, la
programación y el control de las operaciones unitarias y de los procesos de
fabricación. De esta forma, en 1981 aparecieron los programas para la simulación
de procesos químicos en PC: DESIGN II, ASPEN, SIMSCI (PRO II), HYSIM,
CHEMCAD, y otros. Muchos de estos programas continúan usándose en la
actualidad.

LA EVOLUCIÓN CONTINÚA
Los grandes accidentes de la industria química generaron (y siguen generando)
cambios en la disciplina, al entender los impactos que ésta tiene en en el ambiente
y las personas.
Los ingenieros quimicos debieron incorporar, además de conocimientos sobre
cómo diseñar, operar y controlar los procesos industriales, una visión sustentable
del uso de fuentes de energía, agua, y materias primas, así como estándares de
seguridad y de responsabilidad social y ambiental.
La Ingeniería Química, si bien asentada como disciplina, no deja de evolucionar. La
constante aparición de nuevos problemas, de nuevas herramientas, de materias
primas cambiantes, y legislaciones ambientales más estrictas, la hacen una
disciplina en constante cambio.
(Scodelaro, 2015)
PROCESOS Y OPERACIONES UNITARIAS
Los pasos en la obtención de cualquier producto químico, pueden clasificarse en
tres grandes grupos: Con pocas excepciones, la parte más importante de cualquier
planta química es el reactor, donde ocurre el cambio químico de reactivos a
productos.
Antes de que los reactivos lleguen al reactor pueden pasar por diferentes equipos.
El objetivo de estos aparatos es colocar estos compuestos en las condiciones
apropiadas de presión, temperatura, fase, etc., necesarias en el reactor.
Después que los productos abandonan esta unidad deben ser procesados,
modificando así su temperatura, presión, pureza, etc., para poder salir al mercado.
En general, todos los equipos - excepto el reactor - son utilizados para producir
cambios físicos: calentamiento, compresión, molienda, separación, etc.
PROCESOS UNITARIOS: Es cualquier operación o serie de operaciones que
provocan un cambio físico o químico a un producto o una mezcla de materiales.
Algunos ejemplos de procesos unitarios son:
 OXIDACION. - Proceso por el cual una especie química pierde electrones
simultáneamente a la ganancia de los mismos por otra sustancia.
 COMBUSTION. - Reacción química entre una sustancia oxidante
(comburente) y otra reductora (combustible) con desprendimiento de calor y
eventualmente de luz.
 FEMENTACION. - Conjunto de reacciones químicas por las que una
sustancia orgánica se transforma en otra por medio de ciertos
microorganismos y generalmente va acompañada de gases.
 SAPONIFICACION. - proceso químico por el cual los esteres se esdoblan
en ácidos y alcohol por acción del agua son acciones reversibles, muy lentas
y en general catolizadas por ácidos minerales o por alcálisis.
 SULFHIDRACION. - Proceso de adicionar un reactivo que contenga sulfuro
de hidrogeno.
 CAUSTIFICACION. - Proceso unitario que implica al carbonato sódico con
cal y la producción electrolítica de sosa cáustica con sal común produciendo
hidróxido sódico.
 HIDROGENACION. - Reacción química entre el hidrogeno molecular y un
compuesto orgánico en presencia de catalizadores.
 PRECIPITACION.- Aparición de una fase sólida en el seno de una disolución
se produce cuando la concentración de poluto supera la máxima posible.
 ELECTROLISIS. - Descomposición de sustancias que se encuentran
disueltas o fundidas al paso de la corriente eléctrica. El proceso tiene lugar
en una cuba electrolítica, de manera de que sobre el electrodos positivo y
negativo se depositan los iones negativos y positivos respectivamente.
 ALOGENACION. - Consiste en insertar un átomo de cualquier halógeno en
una cadena de compuesto orgánico por desplazamiento de una doble
ligadura.
 POLIMERIZACION. - Es el proceso en el cual se forman productos de alto
peso molecular a partir de materias primas de bajo peso molecular.
 REDUCCION. - Proceso químico caracterizado por la aceptación de
electrones por parte de una molécula, átomo-ion.
 SULFONACION. - Introducción del radical sulfurilo en un compuesto
orgánico.
 NITRACION. - Introducción del radical nitro (NO) en un compuesto orgánico,
formado por nitrocompuestos.

OPERACIONES UNITARIAS: Los pasos, estadios o unidades que son


independiente al material que se procesa, o bien, otras características del sistema
en particular.se ha restringido a aquellos estados donde os cambios son
esencialmente físicos y afectan a la materia sin afectar sus propiedades químicas.
(orozco, 1998)
Algunos ejemplos de operaciones unitarias son:
 FILTRACION. -Separación de las partículas sólidas en suspensión en un
fluido, mediante el paso forzado de este a través de un medio filtrante o
membrana sobre la cual depositan los sólidos.
 DESTILACION. - Separación de los componentes de una mezcla liquida por
vaporización de la misma. Al calentar primero se desprenden los
componentes más volátiles y va quedando un residuo liquido constituido por
las sustancias de punto de ebullición más alto.
 CENTRIFUGACION. - Procedimiento de separación de líquidos mezclados
o de partículas sólidas en suspensión en un liquido por efecto de una fuerza
centrífuga.
 TRITURACION. -Se usa pare reducir sólidos duros a tamaños menos
grandes y más manejables.
 SECADO. - Operación de separar un líquido que acompaña a un sólido.
 EXTRACCION. -Operación química básica de separación de sustancias
disueltas en liquidas.
 DISOLUCION. - Mezcla de dos o mas componentes cuyas propiedades
varían al ser modificadas sus proporciones.
 CRISTALIZACION. - Proceso fisico por el cual un cuerpo adquiere la
estructura cristalina. Puede realizarse por sublimación por fusión y
posteriormente por enfriamiento de la masa fundida o por evaporación
gradual del disolvente en una solución saturada.
 AGITACION. -Operación química que consiste en crear movimientos
turbulentos en un fluido mediante dispositivos mecánicos que actúan sobre
el (agitadores). Se emplea industrialmente para acelerar ciertas operaciones
como la extracción, el mezclado y la absorción.
 DILUCION. - Es una aplicación al problema de la medición de una corriente
de flujos se basa en la adición de una sustancia soluble en el fluido.
 DECANTACION. - Es la separación por inclinación de un líquido de un
sólido.
 EVAPORACION. - Paso de una sustancia del estado líquido al de vapor, a
una temperatura inferior a la de ebullición y tiene lugar solo en la superficie
del líquido además de que se produce en forma gradual.
 PRECIPITACION. - Aparición de una fase sólida en el seno de una
disolución se produce cuando la concentración de soluto supera la máxima
posible. Se usa en análisis como método de purificación de sustancias.

La solución de casi cualquier problema de ingeniería química, que involucre una


operación o un proceso unitario incluye los siguientes pasos:
Realizar el balance de materia para calcular las masas de reactivos y productos.
Realizar el balance de energía para encontrar todas las interacciones energéticas
del proceso, fundamentalmente calor y trabajo. Algunas veces es necesario
resolver los balances de materia y energía de manera combinada.
Calcular las velocidades de reacción y de transferencia de masa, de lo cual se
ocupan la cinética química y los fenómenos de transporte. (llanos, 2012)

DIFERENCIAS ENTRE PROCESOS Y OPERACIONES UNITARIAS


La diferencia que existe entre un proceso y una operación unitaria es que en un
proceso unitario a diferencia de las operaciones unitarias, es en donde se presentan
los fenómenos físicos y en algunos casos químicos, en cambio en las operaciones
unitarias son principios fundamentales de física.
Los procesos químicos en general y cada operación unitaria en particular tienen
como objetivo el modificar las condiciones de una determinada cantidad de materia
en forma más útil a nuestros fines. Este cambio puede realizarse por tres caminos:
- Modificando su masa o composición (separación de fases, mezcla, reacción
química).
- Modificando el nivel o calidad de la energía que posee (enfriamiento, vaporización,
aumento de presión,...).
- Modificando sus condiciones de movimiento (aumentando o disminuyendo su
velocidad o su dirección).
Los tres cambios mencionados anteriormente son los únicos cambios posibles que
un cuerpo puede experimentar. Un cuerpo está absolutamente definido cuando
están especificadas:
- cantidad de materia y composición.
- energía total (interna, eléctrica, magnética, potencial, cinética).
- las componentes de velocidad de que está animado.
Este hecho experimental tiene su expresión matemática en tres leyes de
conservación:
- ley de conservación de la materia.
- ley de conservación de la energía.
- ley de conservación de la cantidad de movimiento.
(Vasquez, 2018)

BIBLIOGRAFIA
1. Scodelaro, F. Historia de la ingeniera química y de procesos, pag 1-7, 2015
2. Llanos, A. Operaciones unitarias para el diseño de proyectos – 2012
3. Orozco, M. Libro de operaciones unitarias - Editorial Limusa, 1998 – pag 7
4. http://procesosyoperacionesunitarias.blogspot.com.co/2015/10/desarrollo.html