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16 Temas de Física

Temas de Física

Plasmas fríos moleculares en el Universo
y en el laboratorio
Isabel Tanarro

1. Introducción suelen darse a bajas presiones (< 102 Pa), y presentan grados
de ionización mucho menores, ~ 104106. En ellos, los elec-
Según la energía de sus partículas, los plasmas constitu- trones pueden alcanzar temperaturas ~ 105 K, mientras iones y
yen el cuarto estado de agregación de la materia, tras sólidos, neutros se hallan a temperatura ambiente. Algunos ejemplos
líquidos y gases. Para cambiar de uno a otro, es preciso aportar son las lámparas de bajo consumo y los plasmas genera-
energía y aumentar la temperatura. Incrementando la tempe- dos en multitud de reactores industriales para producción
ratura en un gas considerablemente, sus átomos o moléculas de películas delgadas y tratamientos superficiales.
adquieren energía suficiente para ionizarse al chocar entre sí, En los plasmas calientes de precursores moleculares,
de modo que a ~ 20.000 K muchos gases presentan una ioni- cuanto mayor es la ionización del gas, más elevado es el
zación elevada. Sin embargo, átomos y moléculas pueden grado de disociación molecular, hasta poder constar sólo de
ionizarse también por impacto electrónico, absorción de electrones y especies atómicas neutras o cargadas; en cambio,
fotones, reacciones químicas o nucleares, u otros procesos. los plasmas fríos procedentes de especies moleculares
Un plasma es un gas muy ionizado, con igual número de contienen gran proporción de moléculas y una pequeña
cargas positivas y negativas. Las cargas otorgan al plasma un parte de iones y radicales, que son justamente quienes
comportamiento colectivo, por las fuerzas de largo alcance proporcionan al plasma su característica más importante:
existentes entre ellas. En un gas, cada partícula, independien- su altísima reactividad química, pese a la baja temperatura.
te de las demás, sigue una trayectoria rectilínea, hasta chocar En la naturaleza, existen plasmas fríos moleculares, por
con otra o con las paredes que lo confinan. En un plasma, ejemplo, en ciertas regiones de las nubes interestelares y en
las cargas se desvían atraídas o repelidas por otras cargas o las ionosferas de la Tierra y otros planetas o satélites; pero
campos electromagnéticos externos, ejecutando trayectorias también son producidos actualmente por el ser humano en
curvilíneas entre choque y choque. Los gases son buenos gran variedad para investigación y multitud de aplicaciones.
aislantes eléctricos, y los plasmas, buenos conductores. En un número de la Revista Española de Física dedicado
Aunque escasos en la Tierra, los plasmas constituyen la al Vacío, el tema resulta especialmente apropiado, pues no
materia conocida más abundante del Universo, más del 99%. pudieron generarse plasmas estables en descargas eléctricas
Abarcan desde altísimos valores de presión y temperatura, hasta no disponer de la tecnología necesaria para mantener
como en los núcleos estelares, hasta otros asombrosamente presiones suficientemente bajas; y en el Universo, aparecen
bajos en ciertas regiones del espacio. Uno de sus mayores plasmas fríos hasta presiones de 10––10 Pa, inalcanzables por
atractivos es que emiten luz visible, con espectros bien defi- el hombre. En la primera parte del trabajo, se describen
nidos, particulares de cada especie. Algunos objetos radian- los procesos clave para generar estos plasmas. Se ilustran
tes, como un filamento incandescente, con espectro continuo con una descarga a baja presión, pero son perfectamente
similar al cuerpo negro, o ciertas reacciones químicas pro- extrapolables a otras fuentes energéticas. A continuación se
ductoras de especies excitadas, no son plasmas, sin embargo, indican los mecanismos que proporcionan a estos plasmas su
lo son la gran mayoría de cuerpos luminosos. gran reactividad, gracias a las especies inestables formadas.
Los plasmas se clasifican según la energía media (o tempe- Posteriormente se aportan ejemplos sobre descubrimientos
ratura) de sus partículas pesadas (iones y especies neutras). Un recientes de especies moleculares y su transformación en
primer tipo son los plasmas calientes, prácticamente ioniza- diferentes regiones del Universo, y de cómo determinados
dos en su totalidad, y con sus electrones en equilibrio térmico plasmas de laboratorio pueden contribuir a aclarar algunas
con las partículas más pesadas. Su caso extremo son los plas- de las incógnitas planteadas en estas regiones remotas.
mas de fusión, que alcanzan hasta 108 K, lo que permite a los
núcleos chocar entre sí, superando las enormes fuerzas repul-
sivas internucleares, y lograr su fusión. Pueden producirse a 2. Generación de plasmas fríos
presiones desde 1017 Pa, como en los núcleos estelares, hasta
1 Pa, como en los reactores experimentales de fusión. Otros En cualquier muestra de gas sobre la superficie terrestre
plasmas son los llamados térmicos, con electrones y especies hay algunas cargas libres debidas a ionizaciones causadas
pesadas en equilibrio, pero a menor temperatura ~ 103104 K, por la radiación cósmica y la radiactividad natural. Bajo la
y grados de ionización intermedios, son por ejemplo los rayos acción de un potencial entre dos electrodos, los electrones
de las tormentas o las descargas en arco usadas en ilumina- libres se aceleran y, a baja presión, alcanzan suficiente ener-
ción o para soldadura, que ocurren entre 105 y ~ 102 Pa. Otro gía entre colisiones como para ionizar las especies con las
tipo de plasmas muy diferente es el de los plasmas fríos, que que chocan, liberando más electrones, que producen nuevas

REF Abril-Junio 2010 http://www.rsef.org

Te y Tgas. el intercambio es mucho densidad de estados en el rango de energías adecuado. Por ello. incluso para 1000 K. no ocurren colisiones elásticas. En general. O1(D)+H2 o OH+D (figura 2b). desarro. suponiendo Fig. De este modo. En cambio. ganada del campo eléctrico. si m1 << m2. donde las partículas intercambian ener. la constante de aumenta el número de choques y la transferencia global Boltzmann. En efecto. la energía sobran- Cuando m1 = m2. más la liberada por la molécula AB al formar- depende de las masas (m1. lo que sólo ocurre cuando do la primera partícula a la segunda la mitad de su ener. se liberan nuevamente en el energía inicial. d. en un plasma ocurren también reactivas ligeras. Procesos reactivos más importantes corriente eléctrica y se genera una descarga. y las dos temperaturas se aproximan hasta da de las especies que chocan. los electrones pierden solo de potencial para reacciones binarias es menos común. emiten radiación.0 105 2a 2b E/eV E/eV Te O(1D)+H2 OH+H H+D2 HD+D 1 104 Temperatura (K) 0. ejemplo en la reacción CH3 + CH3 oC2H6 + hv.Plasmas fríos moleculares en el Universo y el laboratorio 17 ionizaciones. arrancando nuevas partículas que se cer qué reacciones son significativas en estos plasmas. te debe liberarse radiativamente. a medida que aumenta la presión. disociación molecular y formación de átomos y radicales. Así el gas se vuelve conductor. como en un gas. radicales y especies Además. resultando un plasma térmico (figura 1). y de a0. este intercambio es máximo.2. debida a las espe- recombinarían inmediatamente. de sus cinética. prácticamente a k(T) = rd2(8kBT/rn)1/2exp (––E0/kBT) temperatura ambiente. siendo E0 | la energía de activación. Todas estas potencial elevada. http://www. Procesos exotérmicos A+B ĺ AB entre átomos o especies Pero.0 0. A la izquierda se indica la ““temperatura”” de ambos grupos. C. Emax (en choque frontal). que necesitarían miles de grados en un partículas y fotones liberados interaccionan además con las reactor químico convencional.org REF Abril-Junio 2010 . caso de la reacción H+D2 oHD+D. y n la masa reduci- de energía. pero conduce a conjuntos bien diferenciados de distribuciones de energía dependencias similares. se establecen dos menor amplitud que para especies estables.1. kB. cies inestables generadas en ellos (iones.5 7. Sin tercer cuerpo. una de las más simples Constituyen una excepción las micro descargas. iones y electrones se lares radica en su alta reactividad química. cinética de A y B. el producto es suficientemente complejo para presentar alta gía. posibles a bajas temperaturas.rsef. la importancia de los plasmas fríos molecu- plasma. la existencia de una barrera de hidrógeno (m1 = m2/1858). la baja presión típica de estos plasmas dificulta Emax = E0 $ 4m1m2/(m1+m2)2 mucho que tres partículas coincidan simultáneamente para dar A + B + C o AB + C. por menor. mucho más que a las propias moléculas. Igual criterio es aplicable a neutralizaciones A+ + e o A. la de los electrones. Si el campo eléctrico cesase. k es tan solo de a 10––12 cm3 s––1 es demasiado pequeña para que los electrones efectúen y disminuye cuatro órdenes de magnitud a 300 K. Enseguida se establece un estado estacionario. incorporan al plasma y depositando otras. y la del resto de partículas. donde la distancia entre electrodos peratura. el parámetro de impacto. al estables del tipo AB+CD ĺ AD+BC. En la figura 2a se representa el equilibrarse. cuyo valor máximo. Incluso en cada choque con un átomo Entre especies reactivas. donde tantas cargas como Independientemente en buena medida de la fuente de desaparecen en los electrodos. aparece una 3. En 2c se indica su dependencia de k con la tem- lladas recientemente. cedien. m2) y viene dada por se. lo que explica el nombre de estos plasmas. con una barrera de des-excitarse espontáneamente. En cambio. Así ocurre cuando los electrones chocan con áto.01 10––10 102 10––16 O(1D)+H2 10 ––1 10 1 10 3 H+D2 k Presión (Pa) 10––18 10––11 Fig. en general tipo Arrhenius. coeficientes cinéticos. las bajas temperaturas imposibilitan procesos entre especies o excitan átomos y moléculas a niveles superiores que. posibles [1]. en reacciones sin barrera como incluso a presiones relativamente altas. Ahora bien. suficientes colisiones para perder apreciable energía. que absorba la energía gía cinética. los electrones con energías adecuadas producen excitadas). prácticamente sin un tercer cuerpo.0 Energía (eV) Coordenada de reacción Coordenada de reacción 0. k no sólo es independiente Potencial Potencial 0.2% de su energía.1 Tgas 10––12 103 10––9 H2++H2 k 2c 2d 10––14 k(T)/cm3s––1 k(T)/cm3s––1 0. con la temperatura: a temperaturas muy altas (supuestas distribuciones de Maxwell). Energía potencial (arriba) y coeciente de reacción (abajo) distribuciones de Maxwell para una reacción con barrera (izquierda) y sin ella (derecha). mos o moléculas. k. es importante cono- superficies circundantes. Variación típica con la presión de las energías medias de los 1 2 3 4 2 3 4 1000/T 1000/T electrones y las partículas ““pesadas”” en un plasma.

Mayores mencionada [5]. así como sus analogías en plasmas origen de la vida. sobre todo. tes de la temperatura. en un área importante desde el descubrimiento de las prime- ras especies poliatómicas en el medio interestelar. o bien. realmente vía el mecanismo de Langmuir-Hinshelwood [10]. Descargas de H2 a baja presión con trazas de las otras especies en laboratorio 4.rsef. mientras a a80-100 km (región D) abundan iones la transformación de ésta por radiación ultravioleta. de estructura triangular. donde X = O. acabando con su incorporación a En la ionosfera rica en hidrógeno de Júpiter.18 Temas de Física de la temperatura (2d. pero dada la esferas rígidas con los diámetros típicos de esas especies! ineficiente asociación radiativa del H para formar H2. basados primordialmente en reaccio- En resumen. línea discontinua). se presentan aquí algunos casos concretos de par. Muy impor. línea continua). que reacciona superficies. Durante 3 décadas. la alta reactividad química de un plasma frío nes exotérmicas sin barrera con altos valores de k independien- molecular es debida esencialmente a reacciones bimolecu. dad de absorber y radiar la energía resultante del colapso Por ejemplo. vos suelen presentar concentraciones mucho menores que los Experimentos recientes de desorción programada sobre neutros. La neutralización de cargas superfi. si bien ambos reacti. son justamente las reacciones sin barrera silicatos ultrafríos. Detectando las débiles cuando intervienen átomos o radicales en estados excitados emisiones cuadrupolares del H2 en infrarrojo. 5. si en la atmósfera terrestre N2 y O2 representan gravitatorio. pero buena parte de éstas pueden reprodu. Abundan las reacciones sin barrera carecen de espectro rotacional. pues las bajas presiones favorecen la rápida a108107 a temperaturas a10 K. ¡mayores que los correspondientes a una colisión entre de a104 partículas/cm3 (¡10––10 Pa!) [9]. el H2 sufre disociación. año de su identificación en laboratorio [11. no reacciona con H2 y resulta nan nuevamente por reacciones heterogéneas [5]. tema solar. formadas a menudo por el propio Por otro lado.org . por ello muy ““estable”” y abundante en tales zonas. conducen a la aparición de moléculas lares sin barrera y a interacción superficial. Por ejemplo. Otros ejemplos muy interesantes de plasmas COH+ y N2H+. Júpiter o Titán. como la Tierra. demuestran que tal recombinación ocurre entre especies muy reactivas. Así se inician mecanismos más cial es además esencial para el equilibrio del plasma. donde tantes son también los procesos en los que algunas especies ha sido detectado mediante sus absorciones infrarrojas [11]. ya Es el caso de la reacción H2++H2 oH3++H [3]. sino mucho mayor El H2 y otras moléculas diatómicas homonucleares que en las anteriores [2]. que podrían contribuir a explicar en el futuro el ticular interés astrofísico. procedentes del plasma. Otros iones significativos. con diámetros AB++e o A+B (k a10––6––10––7 cm3 · s––1). es (a104) en nubes interestelares con densidades típicas decir. CO y N2 mayoritariamente. en cuyo caso. sólidas en suspensión.12]. más de 150 especies moleculares han sido des. mación juega un papel clave el H3+. en una descarga de hidrógeno a baja eficientemente con H2. sino que O2+ y NO+ llegan a en el espacio comienza con la eyección de materia al medio ser hasta 70 veces más abundantes que el N2+ a ~ 100-150 km interestelar por estrellas en sus últimas fases de evolución y (región E). ducen a una rica variedad de especies y procesos cinéticos. La ionización inicial corres- difusión de las especies reactivas y su recombinación en las ponde principalmente al H2 para formar H2+. suple eficientemente la ausencia de reacciones libres de condensación estelar presentan grados de ionización trimoleculares. rayos complejos de la forma (H2O)nH+ y iones negativos [14]. a1 nm –– 1 nm. es nueva- nuevas estrellas y sistemas planetarios. la interacción con las paredes o partículas aún deben ser mejorados [9]. Aparte del interés intrínseco tantas manifestaciones de plasmas fríos moleculares inducidos y riqueza de procesos químicos que implican. Con la llega- REF Abril-Junio 2010 http://www. dando H3++H (k = 2 · 109 cm3·s––1 [3]). C. son habi. y N2. si intervienen iones. aunque en baja concentración. pero sus átomos se recombi. se ha estimado y. o en caracterizadas por primera vez en 1980 en descargas de H2 los que partículas de éstas son arrancadas e incorporadas al en laboratorio [12]. estas especies por radiación solar de alta energía y rayos cósmicos. si bien los modelos que expliquen las concentraciones de H2 Por otro lado. en su ionosfera los iones no mucho más eficientemente que los átomos. y de facilitar la neutralización global de cargas. Muchas resultan muy exóticas para estándares ““terrestres”” Las ionosferas planetarias y de algunos satélites del sis- (iones. El H3+. el H2 debe producirse en las superficies coeficientes aún presentan las neutralizaciones disociativas. ciertas regiones de las nubes en etapas plasma [4]. de granos de polvo interestelar de C y Si. ya que el N2 no emite en infrarrojo. los procesos más importantes en fase gas. permite estimar la proporción N2/CO existente en esas regiones. Formación de moléculas en el medio interestelar conducen casi instantáneamente a la aparición de tales iones y moléculas [13]. y su caracterización puede contribuir a la El papel de las moléculas en Astronomía se ha convertido comprensión de este tipo de procesos. representan otras cirse en plasmas de laboratorio. La detección por espectroscopia infrarroja de de laboratorio. aquellos en las que el propio material experi. radicales). hidrocarburos. Para ilustrar su tan significativas como H2O o HCN y una gran variedad de relevancia. Ionosferas planetarias cubiertas gracias al análisis espectral de la radiación [9]. son los iones protonados menta modificaciones por las especies reactivas o los fotones resultantes de reacciones X + H3+ oXH++H2. detectado allí tras sólo un de miles de millones de años. una proporción de H2 frente a H abrumadoramente alto tuales k mayores de 10––9 cm3 · s––1 (2d. del plasma acaban depositándose sobre las superficies. y en cuya for- plasma. en un proceso cíclico mente el H3+ el ión mayoritario. presión. relativamente abundantes en estas nubes. formados en reacciones con H3+ a partir de CO fríos y sus aplicaciones se describen en las referencias [6-8]. cósmicos y colisiones. Su formación guardan una relación análoga. En general. el 78 y 21% de su composición. en estos plasmas. N. que con- influyen en la aparición de nuevas estrellas por su capaci. o menos complejos que.

V.. 313 (1997).. G... Phys..... ficativas como H2O. A 111. V.......... En su ionosfera. SÁEZ-RÁBANOS. ANICICH...es . [5] MÉNDEZ. que me inculcó el afán por comprender la naturaleza.........P..... J...J.. J. [14] WAYNE........... E.... Complutense...ucm. Mass Spectrom..... T............. E-mail: . R329 (2006). 18...... Astrophys.... L.. J.... Madrid tro.. L. GORDILLO-VÁZQUEZ........ el mayor satélite Estudios citados en el presente trabajo han recibido apoyo de Saturno.M. BAÑARES.. T..J.... 12.....J..es/info/rsef Datos bancarios para domiciliación http://www...... Oxford (2000).......... 4017 (2005).J.... complejos iones CxNyHz+ [16]....... I.... Rev..J... se ha confirmado la presencia mayoritaria de de los Proyectos ENE 2006-14577-C04-03. La evolución molecular abarca de miles a miles de millo.. B.. K. 45... la única en un satélite del y CSD2009-00038 del MCI de España.. sistema solar tan densa como la de la Tierra (1... Technol. HERRERO. LIU.ucm......... adquirido gran impulso reciente.... Astrophys. eléctricas se logra en fracciones de segundo. la obten.... Phys...... ción en laboratorio de estas especies mediante descargas [15] MCCALL. A............ TAFALLA. Press. Instituto de Estructura de la Materia. Real Sociedad Española de Física Facultad de Ciencias Físicas Si deseas afiliarte. F...... y que podría guardar similitudes con la atmós.. a esta atmósfera su aspecto brumoso.. Lett... A... Madrid 28040 Fax: 91 394 41 62 Dirección: . TANARRO.J. Data. HERRERO. A 101... I............. 13..... J. 267 (2007).... HCN y multitud de cadenas carbonadas.. planetarias. estudio en tiempos asequibles al experimentador.J... V... FIS 2007-61686 N2 y CH4 (a3%) en su atmósfera. responsables de la aparición de moléculas tan signi.. Phys... Phys.. debido al descubrimiento de [11] MCCALL..... Oxford Univ..... MÉNDEZ. TABARÉS.. J..... NIF: .. Frente a tales periodos..... Chem. Phys.. B. Ref........ F. éstos son los Universidad Complutense datos que debes aportarnos Tel.... SIMONS.... 39. Phys.. La posibilidad de caracterizar espectralmente las [10] PIRRONELLO... OKA. 6165 (1997).. V. D. Chem. J.Plasmas fríos moleculares en el Universo y el laboratorio 19 da en 2005 de la sonda Huygens a Titán...... V.... I... . 9003 (2007)... Para más información: http://www. J.J.. V..... J. ISLYAIKIN....... M. 26.... Chem.... F... Conclusiones [6] GORDILLO VÁZQUEZ. 22.J... AOIZ...L. 1 (1998)... C.J.. HERRERO.. I....... Plasma Sources Sci... Phys......... Provincia: . BROUARD...... 278............ especies análogas en el medio interestelar y en las ionosferas 522.. [12] OKA..... doctor en física y excepcional maes..1941 (2000)........... 6060 (2006). Revista Española de Física.... V......J...... la formación de partículas sólidas (tolinos) que proporcionan [3] ANICICH... Teléfono/Fax: .. Chem. F..... terrestres... BAÑARES...... Investigación y Ciencia.... con relativa abundancia en descargas de laboratorio [17].... baja presión proporcionan una gran riqueza de especies exóti... GEBALLE. J.........M.... VIDALI... F.......... Lett.. Referencias bibliográficas fera terrestre primigenia. Isabel Tanarro Agustín Tanarro Sanz.. I. V.. A..... s/n 91 394 43 50 Nombre: . Phys. la ionización y disociación de estos precursores conduce a la presencia de [1] AOIZ.......... 7.... 70.. Agradecimientos Dedico este trabajo a mi padre recientemente fallecido.....G.. F. Chem.. OKA. y a HERRERO.J........... A.. I. . Junio 2008. J. HERRERO. ALBELLA...J...... cas altamente reactivas y procesos inexistentes en otros medios Vapor Deposition. 6..... I... [8] GORDILLO-VÁZQUEZ..org REFDCAbril-Junio 2010 http://www.... 109...rsef........ T..... V..G.. L.. Science 287. permitiendo su [16] MCEWAN........ TANARRO....... 281 (2007).J.5 atm a nivel de suelo).. 91 394 43 59 Avda. 034007 (2009). HINKLE... CSIC.... Y. TANARRO.J. Chem. L69 (1997). [9] HERBST. [17] TANARRO...rsef. D: Appl...... [13] TANARRO..... M..... HERRERO....... Chem... nuevas especies y estudiar sus mecanismos de formación ha 475....org Entidad Oficina Cuenta email: rsef@fis. algunos encontrados también [2] ALEXANDER. V.. Los plasmas fríos moleculares generados en descargas a [7] GORDILLO VÁZQUEZ.. F.... 1469 (1993)...... T..... Phys....R.... nes de años en el espacio... SHEN.. Chemistry of Atmospheres. 8.... 531 (1980)..J.. R.. 110.. [4] WATANABE... Rev. 338 (1999).