You are on page 1of 10

31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information.

 Theory and Practice

20 Information Design Milestones

By sheilapontis / January 16, 2012 / diagrams, Information Design, literature review / 2
comments
Throughout the history key movements, people, schools, organisations and publications have
contributed to the development, evolution and consolidation of the information design field.
Here it is a non‑exhaustive personal selection of 20 of them:

1. Pre‑cuneiform tablets (https://sheilapontis.wordpress.com/2011/11/07/the‑older‑the‑better/)
(3000 bc). First ways of visual communication developed in Sumer, a region of Mesopotamia.
These tablets can be seen as one of the first attempts of information design. The way
pictograms and signs were engraved in these types of tablets had a logic, and followed a
rationale to organise information and improve understanding.

(https://sheilapontis.files.wordpress.com/2012/01/01‑ok.jpg)
Clay tablets (Meggs, 2006)

2. Early cartographic examples. The first map of the world was a simple illustration where the
world is synthesised in a circle, containing three continents: Asia, Europe and Africa. It was
created in Turkey (around 550 BCE) by Anaximander. While, the first route map (366 BCE)
represents the road system of the Roman Empire. Much later, in 1375 a world atlas was made,
which was a complete visual work of cosmography, along with a perpetual calendar and a
thematic representation of the known world. The Atlas was commissioned by Charles the Fifth
of France and made by Catalonian Abraham Cresques.

https://sheilapontis.wordpress.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 1/10

files. This book has superb typographic legibility.com/2012/01/02‑550aok. (https://sheilapontis.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 2/10 . This was the first major book printed with a movable type printing press marking the start of the ‘Gutenberg Revolution’ and the age of the printed book.wordpress.wordpress.wordpress.com/2012/01/03‑1375atlas2ok.com/2011/11/07/the‑older‑the‑better/) (1456). Europe and Africa.files. Theory and Practice (https://sheilapontis. https://sheilapontis.jpg) First map of the world (550 BCE). defining a hierarchical structure of the information.31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information.jpg) Visual Atlas (1375) known as ‘Most complete atlas of visual geographical knowledge of the late Middle Ages’ (Friendly) 3.wordpress. and a sense of visual organisation. The Gutenberg Bible (https://sheilapontis. Simple illustration of three continents: Asia.

jpg) Statistical graphic created by Playfair published in The Commercial and Political Atlas (London) https://sheilapontis. Joseph Priestley created the first recorded graph of time depicted as a timeline.jpg) Double‑spread of the Gutenberg Bible 4.com/2012/01/05‑1765priestleyok.com/2012/01/05‑playfairok.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 3/10 . The Commercial and Political Atlas (London).jpg) Timeline‑graphic created by Priestley in 1765 (https://sheilapontis.files. which was published in 1765. Playfair said that: “Graphics are preferable to tables because graphics show data from a comparative perspective” (https://sheilapontis.com/2012/01/04‑ok.files. Charts and Graphs (1770‑80s).files.31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information.wordpress.wordpress. While in 1786 William Playfair published a great collection of graphics in his Atlas.wordpress.wordpress. Theory and Practice (https://sheilapontis. The importance of Playfair’s study was the creation of a new graphic language that offered an alternative to the tabular presentation of information used prior to that date. representing information about economics.

 Theory and Practice 5.files.visual‑literacy. https://sheilapontis.files. Carté Figurative (https://sheilapontis.org/periodic_table/periodic_table. (https://sheilapontis. Thanks to the clear organisation of the elements. His work displays a great amount of information carefully organised and visually coded.wordpress. Mendeleev predicted several new elements that would complete the table.com/2010/12/10/the‑rose‑diagram/) (1858).jpg) Diagram created by Nightingale to explain the causes of death during the Crimean War 6. Nightingale believed that diagrams could be more effective ways of communication than only written words. The periodic table was later a piece of inspiration (http://www. noticing patterns that led him to develop his periodic table. Also worthy of mention is the graphic created by the French engineer Charles Joseph Minard.com/2012/01/07‑minardok. (https://sheilapontis.com/2012/01/06‑nightingaleok.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 4/10 .31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information.html) for organisation and classification of complex information for disciplines not related to experimental sciences. Diagram created by the nurse Florence Nightingale to show the poor sanitary conditions of hospitals under which the British army was exposed during the Crimean War (1853‑1856). Nightingale’s diagram was part of her report about the soldiers’ causes of mortality in hospitals during the war aimed to change UK’s attitude to hospitals care. Mendeleev presented a classification of the elements according to their chemical properties. The Rose Diagram (https://sheilapontis. Periodic Table (1871).wordpress. who added statistical diagrams and bar graphs to cartographic maps.wordpress.wordpress.com/2010/10/18/broken‑graphics/) (1869).jpg) Graphic created by Minard to explain the journey of Napoleon’s army to Russia in the XIX century 7.wordpress.

31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information. exclusion of the sentimental choices and visual distractions. Ideas from all advanced art and design movements were explored. becoming the antithesis of the Arts and Crafts movement.files. Germany. The Bauhaus School (1919‑1933). he achieved visual clarity and understanding as a consequence of well‑structured ways of organising both typographic and visual information. working with shapes and colours purposefully organised and creating a visual unity throughout the pages. the Bauhaus.wordpress. In addition.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 5/10 . combined. Theory and Practice (https://sheilapontis.wordpress. Mass production was increasing every day.wordpress. he designed three books which could be considered a key contribution to information design.jpg) Mendeleev’s table showing the periodicity of the elements 8.com/2011/11/29/towards‑visual‑programme‑ functional‑design/) (1920s). In these books.jpg) The Bauhaus style was functional with non‑decorative elements 9. https://sheilapontis. EL Lissitzky (https://sheilapontis. and the machine aesthetic demanded reduction to essentials. and bridge the gap between art and industry. founded in 1919 in Weimar. and applied to problems of functional design and machine production at the German design school. The aims of the school were to create a functional and rational idea of design.files.com/2012/01/08‑bauhausok.com/2012/01/07‑mendeleievok. Among other works.wordpress. (https://sheilapontis. he introduced the concept of visual programme and functional design.

 not simply beauty.wordpress. Similarly to the Bauhaus. this movement stressed utilitarian aspects in design.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 6/10 . The originator of this language was Otto Neurath.wordpress. Isotype language (https://sheilapontis. The New typography (Berlin. (https://sheilapontis. The essence of the new typography was clarity.jpg) Pages from ‘The Story of Two Squares’ (El Lissitzky.wordpress. health and economics. and still has important influences today.files. its objective was to develop form from the functions of the text.wordpress.com/2012/01/09‑lizziskyok. using the Isotype language 12. inspired by how the Egyptians and diagrams visualise ideas and factual information. continued into the 1940s.com/2011/02/27/a‑closer‑view‑to‑the‑ isotype‑language/) (1930s). London Underground Diagram (https://sheilapontis. He developed a system of elementary pictographs to present complex data. https://sheilapontis. 1922) 10. Theory and Practice (https://sheilapontis. claiming that a thing becomes beautiful only when and because it serves a practical purpose.  The Isotype concept involves the use of elementary pictographs to convey information.files.31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information. Neurath felt that the social and economic changes following the First World War demanded clear communication to assist public understanding of important social issues relating to housing. This important movement towards developing a ‘world with out words’ began in the 1920s. 11.jpg) Visualisation of the story of Malaria.com/2012/01/11‑iso2ok. The difference between Henry Beck’s and other underground diagrammatic maps is that Beck defined and strictly followed a set of fundamental design rules to produce a usable and effective piece of design. denying any attempts to artificially ‘adorn’ it.wordpress.com/2009/08/09/why‑ diagrammatic‑maps/)(1933). 1920s). The invention of the LUD is another important contribution to the development of the information design discipline in the twentieth century.

 which became the essential book for organising visual and perceptual elements in accordance with information characteristics and relations. https://sheilapontis. Theory and Practice (https://sheilapontis. based on a mathematical grid and the used of sans‑serif typefaces. free from the exaggerated claims of propaganda and commercial advertising of the previous decades. developing a theory of graphic symbols and representational modes.files.wordpress.wordpress. (https://sheilapontis. The International Style (1950s). Its main characteristics were unity of design achieved by asymmetrical organisation of design elements on a mathematically constructed grid. objective photography and copy that present visual and verbal information in clear and factual manner. Ladislav Sutnar (https://sheilapontis. as he stated the importance of functionality over aesthetics in graphic design projects and the need to control and organise information in order to effectively communicate it.files. He is considered the progenitor of the information design discipline.jpg) First underground diagrammatic map created by Henry Beck in 1933 for the London Underground 13.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 7/10 .wordpress.com/2012/01/14‑circulargridok. Semiology of Graphics (1963).com/2012/01/12‑1933ok. Bertin’s work created the foundations of the principles of graphic semiotics.com/2011/02/10/a‑bigger‑picture‑of‑ information‑design/)(1940s). Jacques Bertin published Semiologie Graphique.31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information.wordpress. This style was a synthetic graphic language.jpg) Müller‑Brockmann mathematical grid system helps to organise information and elements in a clear way 15. 14.

 Theory and Practice (https://sheilapontis. 18. https://sheilapontis. His books display old‑fashioned. The Visual Display of Quantitative Information (1983).com/2012/01/15‑variablesok.wordpress. Organisations. IIID (1986) and IDA (1991).31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information. Associations such as SND (1979). flat modern ones. understanding the problem is essential.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 8/10 .jpg) Value and Shape: two of the 7 visual variables proposed by Bertin to code information 16. Publications and Conferences (https://sheilapontis.com/2011/05/05/info‑design‑associations‑journals‑online‑ platforms/) (1980s). Karl Gerstner introduced the concept of visual programme to the graphic design discipline. Wurman explains that for effective organisation. sharing and learning about information design emerged during the last decades of the xx century.files. 19. 17.edwardtufte. that is capable of generating a broad range of design solutions in which results are not fixed and the form should and must take its shape in obedience to an order or formula. Wurman devotes most of his books to explaining the meaning and importance of ‘understanding’. and design publications such as Information Design Journal (1979) and Visible Language (1967) were also ‘born’ during those years.com/tufte/)’s first book introduced the idea that effectiveness is not related to beauty or technology but to appropriate organisation of information.wordpress. information architect or information designer to acknowledge the power of organisation to increase understanding and to have in their repertoire an efficient method of organising.com/2011/11/29/towards‑visual‑ programme‑functional‑design/) (1964). He points out that it is essential for the graphic designer. Edward Tufte (http://www. Richard S. Understanding is everything (https://sheilapontis.com/2011/02/22/understanding‑is‑everything/) (1989). Gerstner created a systematic method. but clear diagrams over cluttered.wordpress.wordpress.wordpress. First PhD investigations about design started to appear in the 80s. merging art and science. presenting a design method called the ‘morphological box of the typogram’. Visual programme (https://sheilapontis. An interest forresearching.

. Vol. diagrams. and thus information design.com/2012/01/imagen‑1. Milestones in the History of Thematic Cartography. 3. In 1993. Daniel J. Madison: The University of Wisconsin Press. Theory and Practice (https://sheilapontis. the first edition of the annual. P.wordpress.com/) (1993‑2012). networks. professionals and researchers of the field. Malofiej (http://www.informationdesign. and Data Visualization.wordpress. learning and sharing. Canada. Osiris. https://sheilapontis. If you serve that God. Denis.com/2012/01/19‑192021ok. named for Argentinean infographer Alejandro Malofiej. – Funkhouser. it brings together a great number of specialists.png) This year Malofiej is 20 years old The above 20‑milestone list makes evident the essence of information design: understanding and information organisation. 1983. creating a rich space for discussions. (https://sheilapontis.malofiej20.files. Michael. Statistical Graphics. maps. – Friendly. was launched. 1937.31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information.wordpress.org/) – Bertin.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 9/10 . this event has been an invaluable key contributor and essential reference for the development and consolidation of information graphics. students. The design of the London Underground diagram. 1969.jpg) Wurman’s project focussed on better understanding population’s effects regarding urban and business planning and its impact on consumers around the world 20. My quote is: “The only way to communicate is to understand what it is like not to understand.20.21 Project (http://192021. Undeniable. J.files. all the others will be taken care of. Historical Development of the Graphical Representation of Statistical Data. In addition. Conferences and workshops have been also part of the programme of this event. Semiology of graphics. 62. G. The Penrose Annual. 272‑464 – Garland. international competition for print and online information graphics.’ Some references – 19.org/special/wurman_interview.htm) words:‘There is only one God that I serve and that is the God of Understanding.” It is at that moment that you can make something understandable. That’s why I would like to conclude with Wurman’s (2004) (http://www. K.. York University. H.

68‑82. J. P.wordpress. 3rd ed.com https://sheilapontis.. Chichester: John Wiley. Theory and Practice Blog at WordPress. P.com/tag/diagrams/).com/tag/understanding/) 2 comments 1.  Pingback: Information Design? « darkwarrior630 2. information graphics (https://sheilapontis. 2006.com/tag/information‑graphics/). Theory and Practice pp..com/tag/sheila‑pontis/).wordpress.com/tag/richard‑s‑wurman/). The Imbalance 2 Theme.31/07/2015 20 Information Design Milestones | Mapping Complex Information. Baden: Lars Muller Publishers. typographers and three dimensional designers. Wurman (https://sheilapontis.wordpress.B. Edward Tufte (https://sheilapontis.com/tag/edward‑tufte/). Rotterdam: 010 Publishers.wordpress. Theory and Practice” Build a website with WordPress.com/tag/information‑design/). programmes for solutions.com/2012/01/16/20­information­design­milestones/ 10/10 . K.com/tag/london‑underground‑map/). Sheila Pontis (https://sheilapontis. Meggs’ history of graphic design.wordpress. 1996. London Underground Map (https://sheilapontis.com/tag/information‑organisation/). 2007. Visual function: an introduction to information design.  Pingback: Reconciling Beauty and Function | Mapping Complex Information. Malofiej (https://sheilapontis. Grid systems in graphic design: a visual communication manual for graphic designers..wordpress.wordpress. Richard S. Tags: diagrams (https://sheilapontis. Information Design (https://sheilapontis..wordpress. Follow Follow “Mapping Complex Information. understanding (https://sheilapontis. – Meggs. – Mijksenaar.wordpress. information organisation (https://sheilapontis.wordpress. – Müller‑Brockmann. 1997.com/tag/malofiej/). Designing programmes: instead of solutions for problems.com. – Gerstner. Niederteufen: Arthur Niggli.wordpress.