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El proyecto GNU es un proyecto colaborativo de software libre con el objetivo de crear

un sistema operativo completamente libre: el sistema GNU. Fue anunciado por Richard
Stallman en 1983.
En la década de 1970 UNIX era un sistema operativo no libre o privativo muy popular
entre los reducidos usuarios académicos e industriales de la época. Su éxito es
atribuido a su portabilidad, entonces descomunal; a su arquitectura relativamente
simple que ha demostrado ser técnicamente estable; y a las viejas prácticas liberales de
distribución de software aunadas a regulaciones anti-monopolio, que obligaron durante
un tiempo a su propietario AT&T a ofrecer el código gratuitamente a diversas
instituciones.

Mientras tanto Stallman venía de una tradición de programadores completamente
distinta en los laboratorios del MIT, donde se usaban otros sistemas operativos
autóctonos bajo el control de sus usuarios, como el Incompatible Timesharing System.
Hacia principios de la década de 1980 la comunidad hacker del MIT se desmoronaba
junto con sus sistemas. Muchos miembros partieron para desarrollar software privativo
para compañías como Symbolics, y la nueva ola iba reemplazando el viejo software del
MIT que quedaba atrapado en las arquitecturas de hardware. Habiéndose
acostrumbrado a modificar y compartir tales programas en extinción; Stallman asegura
que el desarrollo de un sistema operativo libre moderno y portátil (y con éste el
lanzamiento del movimiento del software libre) fue una reacción contra lo que de otra
manera le parecía un futuro desagradable rodeado de software privativo. Así el sistema
GNU fue diseñado para ser totalmente compatible con UNIX; aprovechando tanto el
diseño modular y portable como sus usuarios.