You are on page 1of 4

Digital Revolution: Indigenous Peoples in Cyberia  

Harald E.L. Prins 
(Kansas State University) 
Published in 
William H. Haviland, Cultural Anthropology  
(Wadsworth, 10th ed.), 2000 

The  current  Digital  Revolution  is  changing  the  world  we  all  live  in,  and  many 
indigenous communities are taking active part in this global transformation. Linking 
even  the  most  remote  corners  of  the  world  by  fiberoptic  cables,  radars,  and 
communication  satellites  orbiting  the  planet,  modern  cybertechnology  enables 
anyone with access to Internet‐connected computers to instantly communicate and 
exchange information. Lured by the promises and opportunities of the World Wide 
Web  (WWW),  hundreds  of  North  American  Indian  tribes  (or  First  Nations)  have 
already put up their own web sites. With the help of powerful search engines such as 
Inktomi (named after the Spider trickster of Lakota Indian myth), it is not difficult to 
navigate through cyberspace and discover the virtual home of one or another tribal 
community in Canada, the United States, New Zealand, or elsewhere in the world.  
The idea of the Internet started in 1962. Initially developed for US military 
purposes during the Cold War, it quickly expanded to academic institutions. As soon 
as a special networking protocol was developed ten years later, widely dispersed 
computer networks were Ainternetted.@ From then on, electronically‐linked machines 
could instantly communicate and exchange information. Soon, commercial services 
began  to  offer  access  to  the  Internet,  resulting  in  an  explosive  growth  rate  in 
cyberspace development. Essential graphical browser software to design and put up  
Harald E.L. Prins: Digital Revolution 2000

Web sites was developed in 1992. Precisely 500 years after Columbus= Adiscovery@ of 
the  Americas,  another  ANew  World@  had  emergedCthe  WWW.  Immediately, 
technologically more advanced institutions, media organizations organizations, and 
commercial companies rushed to post their own sites on the WWW. Within the first 
year, the Web expanded from a handful to several thousand sites. With the growth 
rate  doubling  every  six  months,  there  are  now  several  million.  Although  most 
Internet users reside in wealthy industrialized countries, hundreds of millions across 
the globe now participate in this electronic communication revolution. 
Allowing instant gathering and spreading of almost unlimited information, the 
Internet  serves  as  a  mega‐bulletin  board  without  the  filtering  mechanisms  of 
mainstream media. As such, it renders it difficult for governments and corporate 
print and broadcast media to be gatekeepers of information. Widely recognized as an 
effective  collaboration  tool  for  local,  regional,  national,  and  global  political 
organizations, cultural institutions, businesses, and so on, the Internet has also been 
adopted  as  an  effective  communications  medium  by  many  tribal  communities. 
Quickly recognizing its strategic potential for global networking, information sharing, 
marketing, and political action, as well as other functions, a myriad of indigenous 
organizations and enterprises have become active on the Internet and have posted 
their own web sites. Particularly attractive to them is that this new medium enables 
them to creatively represent themselves on their own terms and according to their 
own aesthetic preferences to the entire world. 
As early as May 1994, even before the U.S. President=s Office in the White House 
made its presence known on the WWW, the Oneida Indian Nation, one of the six 
Iroquois tribes still residing in upstate New York, had posted its own web site, oneida‐ Emblazoned on its homepage is its official seal, depicting the Iroquois 
Confederacy wampum belt superimposed on a green pine tree with an eagle perched 
atop, all on a field of red. The site offers numerous hyperlinks to very well designed 
and artfully illustrated sites, some enhanced with sound. It reports news and events, 
and offers basic information about Iroquois cultural history, clans, wampum belts, 
and  treaties.  In  addition  to  web  pages  devoted  to  the  Oneida  cultural  center,  it 
contains  links  to  pages  dealing  with  the  controversial  Oneida  Indian  landclaim 
(including e‐mail address for comments and questions). There are also links to the 
tribally‐owned Shenandoah Golf and Country Club, as well as to its multimillion dollar 
Turning  Stone  Casino  Resort.  Further,  it  provides  useful  information  links  to 
government resources, other indigenous Web sites, and hosts a special communica‐  
Harald E.L. Prins: Digital Revolution 2000
tion section for a number of smaller eastern tribes in the United States that do not 
yet have their own Internet capabilities. 
In Canada, the first tribal group to launch its own web site was the Blackfoot 
Confederacy in Alberta, organized as the Treaty 7 First Nation Reserves Interband 
Council (in September 1995). These Blackfeet Indians mark their virtual headquarters 
( with a logo of its own Acoat of arms@Ca shield with five eagle 
feathers  dangling  down,  a  stylized  thunderbird  doubling  as  a  mountain  range,  a 
yellow sun at the top, and a crossed spear and stone tomahawk at the center. Using 
their own resources, the Blackfeet also took the initiative to establish Canada=s first 
Native Internet server, which provides thirteen direct links, plus many indirect, to a 
host  of  other  Indian  Web  sites.  Capitalizing  on  their  modern  electronic 
communications skills, they also offer multimedia development services through a 
special computing and Internet services department. These services include video 
digitizing, editing, and titling, as well as photo/document scanning and editing, video, 
audio, graphics design and animation production in 2D and 3D, as well as CD‐ROM 
Today, taking an excursion through virtual AIndian Country,@ one may even opt for a 
guided cybertour, choosing from a dozen or so indigenous AWeb rings.@ For instance, 
the Seminole Tribe in Florida runs the Indian Webring, while the Lac d=Oreille Ojibway 
own the Native People=s Ring. One of the most heavily trafficked indigenous Web 
rings is The Native Trail, which interconnects about 600 Canadian Native and Native‐
related sites. Some of these Web rings, including The Native Trail, offer cybermaps to 
a wide range of clearly marked and hyperlinked indigenous Web sites. These sites are 
not only of value to widely‐dispersed tribal members, but, for various reasons, must 
also appeal to outside visitors. Typically identifiable as AIndian,@ these sites are often 
beautifully designed with stereotypical images such as eagles, buffalo skulls, feathers, 
calumets (ceremonial pipes), tipis, war bonnets, petroglyphs (rock etchings), or wild 
animal tracks. But, there are also more culture‐specific motifs. For instance, quite a 
few Mi=kmaq web sites are marked by the eight‐pointed star, or kagwet; well known 
from traditional porcupine quillwork designs, this symbol is said to represent a place 
of happiness. 
Especially  since  1997,  the  Internet  has  made  deep  inroads  on  other  tribal 
peoples scattered throughout the world. Many thousands of modern tribespeople, 
often living far away from their home villages, log on frequently to stay in touch with 
Harald E.L. Prins: Digital Revolution 2000

each other, trying to stay informed about their relatives and friends, and letting each 
other  know  about  gossip,  political  news,  and  special  celebrations.  Through  the 
Internet, they seek to maintain a sense of cultural belonging in spite of the enormous 
geographic distances that may separate them from their home villages. 
Although  indigenous  peoples  are  proportionally  under‐represented  in 
cyberspaceCfor  obvious  reasons  such  as  economic  poverty,  technological 
inexperience, linguistic isolation, political repression and/or cultural resistanceCthe 
Internet has vastly extended traditional networks of information and communication. 
Greatly enhancing the visibility of otherwise marginal communities and individuals, it 
also provides them with new opportunities to market traditional arts and crafts to a 
far‐flung clientele. And although the super information highway is not without its 
dangers, it enables even very small and isolated communities to expand their sphere 
of influence and mobilize political support in their struggles for cultural survival. In 
addition to maintaining contact with their own communities, indigenous peoples also 
use the Internet to connect with other widely dispersed tribal groups in the world. 
Today, it is not unusual for a Mi=kmaq in Newfoundland to go on the Internet and 
communicate with individuals belonging to other remote groups such as the Maori in 
New Zealand, Saami in Norway, Kuna in Panama, or Navajo in Arizona. Together with 
the rest of us, they have pioneered across the new cultural frontier and are now 
surfing daily through Cyberia.  


                                  [Harald E.L. Prins, Manuscript 1999]