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sobre Minería
SEGUNDA EDICIÓN

Eddy Lavandaio

Instituto de Geología y Recursos Minerales


Servicio Geológico Minero Argentino

Serie Publicaciones Nº 168 - 2ª edición

Buenos Aires - 2014


AUTORIDADES

Presidente de la Nación
Dra. CRISTINA FERNÁNDEZ de KIRCHNER

Ministro de Planificación Federal, Inversión Pública y Servicios


Arq. JULIO DE VIDO

Secretario de Minería
Ing. JORGE MAYORAL

Secretario Ejecutivo del Servicio Geológico Minero Argentino


Lic. PEDRO ALCÁNTARA

Director del Instituto de Geología y Recursos Minerales


Lic. ROBERTO PAGE

REFERENCIA BIBLIOGRÁFICA

Esta publicación debe citarse como:

Lavandaio, E., 2014. Conozcamos más sobre Minería. Serie


Publicaciones Nº168 - 2ª edición. Instituto de Geología y
Recursos Minerales, SEGEMAR, Buenos Aires.

DISEÑO EDITORIAL: DANIEL RASTELLI

ISSN 0328-2317
ES PROPIEDAD DEL INSTITUTO DE GEOLOGÍA Y RECURSOS MINERALES – SEGEMAR
PROHIBIDA SU REPRODUCCIÓN

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(11)5670-0211 | telefax (11)4713-1359 telefax (11)4349-3162 | www.segemar.gov.ar

BUENOS AIRES - 2014


INDICE

PRÓLOGO A LA SEGUNDA EDICIÓN ............................................................................... 1

INTRODUCCIÓN: NUESTRA CULTURA MINERA .............................................................. 1

TEMA 1 - GENERALIDADES ................................................................................ 3


Qué son los minerales?. Para qué sirven los minerales? La sociedad es mineral dependiente.
Qué minerales se Usan?. De donde se obtienen? Características de la minería: realidad y
leyenda. Componentes de un Establecimiento minero. Clasificación de las materias primas
minerales. Quienes son los dueños de las minas? Cómo se adquiere una mina? Autoridad
minera y derechos Mineros.

TEMA 2 - YACIMIENTOS ................................................................................ 15


Qué es un yacimiento? Forma. Cantidad. Tamaño del yacimiento y escala de producción.
Recursos y reservas. Ubicación. Composición. Calidad.

TEMA 3 - ETAPAS DE LA ACTIVIDAD MINERA – ETAPA DE RIESGO MINERO


O DE PREINVERSIÓN ................................................................................ 21
Etapas. Búsqueda y descubrimiento. Prospección. Exploración. Cubicación de recursos
y/o reservas. Estudio mineralúrgico e ingeniería del proyecto. Estudio de factibilidad.
Informe de impacto ambiental. El carácter no renovable de los recursos mineros

TEMA 4 - ETAPAS DE LA ACTIVIDAD MINERA – ETAPA DE NEGOCIO MINERO


O DE INVERSIÓN ................................................................................ 35
Financiación y construcción. Explotación o extracción. Preparación o tratamiento de
minerales. Cuantos minerales pueden separarse y concentrarse como mena?
Cierre de la mina.

TEMA 5 - IMPACTO ECONÓMICO Y SOCIAL DE LOS PROYECTOS MINEROS ............... 43


Características particulares del negocio minero. Relación con el concepto mundial de
desarrollo sustentable. La construcción de una mina. El impacto de las minas como
fuente de producción y trabajo. Cómo se distribuye el impacto económico de una mina.
El impacto social.

TEMA 6 - IMPACTO AMBIENTAL DE LOS PROYECTOS MINEROS ................................. 49


El antes y el después. Las materias primas minerales y el medio ambiente. El Régimen
de Protección Ambiental. Impacto ambiental en las diferentes etapas. Algunos ejemplos
de impacto ambiental. 1.- Cambios en el paisaje 2.- Impacto físico y químico de la mina
propiamente dicha. 3.- Impacto de plantas industriales de tratamiento 4.- Cantidad de
agua que se usa 5.- Minería y glaciares. 6.- Diques o depósitos de colas 7.- Minería a cielo
abierto o minería subterránea? 8.- Seguridad. Contingencias. Accidentes. Monitoreo.
9.- Cierre de minas. Remediación paisajística y de otros pasivos.

TEMA 7 - APROVECHAMIENTO INDUSTRIAL ................................................................. 70

TEMA 8 - POLÍTICA Y ECONOMÍA MINERA ................................................................... 73


La realidad minera previa a 1990. Una nueva política minera. Resultados de la política
minera. País con minería: producción, importación y exportación. Beneficios impositivos
y recaudación tributaria. Las instituciones de la minería.

BIBLIOGRAFÍA ................................................................................ 82

ANEXO 1 - Minas y proyectos mineros importantes ............................................................. 84


ANEXO 2 - Cianuro – Su uso en la minería del oro ............................................................... 89
ANEXO 3 - Minerales de uso común en la construcción de una vivienda .............................. 91
ANEXO 4 - Abundancia promedio de elementos químicos en rocas ígneas más comunes ..... 92
EL AUTOR

Eddy Omar Luis LAVANDAIO, es GEOLOGO egresado de la Universidad Nacional de


Córdoba en 1967. Realizó un post grado en METALOGENIA, TIPOLOGIA, PROSPEC-
CION Y EVALUACION DE YACIMIENTOS CUPRIFEROS, en la Universidad Nacional de San
Juan, y asistió a diversos cursos de capacitación y/o especialización, tanto en el país
como en el extranjero.
Ingresó al Instituto Nacional de Geología y Minería (actual SEGEMAR) en 1967 y
realizó trabajos de prospección y exploración minera en diferentes lugares del país.
Dentro de la Repartición ocupó diversos cargos y funciones como Coordinador Técni-
co del Plan La Rioja, Director Ejecutivo del Plan Mendoza, Director de Recursos Geo-
lógico Mineros y Coordinador de las Delegaciones Regionales.
En otro ámbito ha sido miembro de la Autoridad Minera de la Provincia de Men-
doza y Representante en el Consejo Federal de Minería. También fue vicepresidente
del Consejo Profesional de Ingenieros, Arquitectos, Agrimensores y Geólogos de Men-
doza, vicepresidente de la Asociación Argentina de Geólogos Economistas y presiden-
te de la Asociación Geológica de Mendoza.
Se ha desempeñado durante veinte años como profesor titular de Mineralogía y
Geología en la Universidad Juan A. Maza y ha sido Profesor visitante en la Universi-
dad Nacional de San Luis. Ha dictado cursos sobre su especialidad en diferentes
ámbitos y ha publicado numerosos trabajos de tipo científico y de interés general.
Entre otras obras, es coautor y coeditor de la Historia de la Minería Argentina publi-
cada por el SEGEMAR en 2004.
Actualmente se desempeña en la Delegación Mendoza del SEGEMAR y además es
docente en cursos de capacitación del INAP y en la carrera de Minería del Instituto
Superior Técnico de Mendoza.
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PRÓLOGO A LA SEGUNDA EDICIÓN

En los últimos años, la minería ha sido noticia con más asiduidad que nunca y
también ha sido el tema central de acalorados debates. La inversión en minería, la
creación de nuevas fuentes de trabajo, la producción y la exportación de sus produc-
tos se han incrementado en forma significativa pero los cuestionamientos económi-
cos, políticos y ambientales pusieron reparos al desarrollo de la actividad, generando
prohibiciones y otros impedimentos en varios lugares del país.
A fines del 2007 el SEGEMAR decidió publicar un pequeño libro destinado a expli-
car cómo es la actividad minera, cuál es la importancia del uso de los minerales,
cómo funciona la actividad, cuáles son sus partes y como se inserta en el contexto del
desarrollo sustentable de la sociedad. La publicación se hizo en mayo de 2008 con el
título "Conozcamos más sobre minería".
Esa edición se agotó y en general consideramos que cumplió con el objetivo de
informar a la población de una manera objetiva y en un lenguaje accesible. Por eso,
en esta nueva edición se reiteran varios de los temas básicos del primer libro y se
agregan o amplían otros que, a través del tiempo transcurrido, hemos percibido que
no estaban suficientemente abarcados o que requerían un mayor detalle en su desa-
rrollo.

INTRODUCCIÓN: NUESTRA CULTURA MINERA


La Argentina, cuyo nombre (derivado fue la eliminación de la asignatura "Mi-
del latín: argentum = plata) alude a las neralogía y Geología" que se dictaba en
minas de plata, desde los tiempos de la el cuarto año de todos los colegios na-
colonización española tuvo la intención de cionales y normales hasta mediados del
ser un país minero, intención que se sos- siglo XX. Correlativamente, esa asigna-
tuvo hasta las primeras décadas de la vida tura se cursaba después de un previo
independiente. Pero, desde fines del si- aprendizaje de Física y de Química, y de
glo XIX desarrolló un modelo económico ese modo tanto los estudiantes del ba-
agro-ganadero, fundamentalmente basa- chillerato como los futuros maestros ad-
do en las formidables condiciones de la quirían un conocimiento básico bien fun-
Pampa Húmeda, una región envidiable a damentado acerca de los recursos mine-
nivel mundial por su capacidad de pro- rales. Hoy, ni maestros ni alumnos tie-
ducción. Este exitoso modelo, lógicamen- nen la posibilidad de acceder a esos co-
te, creó una "cultura agro-ganadera" pa- nocimientos.
ralela en la comunidad, y la vieja "cultura La falta de cultura minera se hace
minera" se fue perdiendo con el correr evidente en muchas de nuestras actitu-
del tiempo, hasta desaparecer, de tal des cotidianas. Por ejemplo, si nos ser-
modo que la población argentina carece vimos una copa de vino, inmediatamen-
hoy en día de los conocimientos básicos te asociamos el contenido de la copa con
acerca de cómo es y cómo funciona la un viñedo, con las uvas que se usan para
minería, y particularmente, la incidencia elaborarlo. Sin embargo, generalmente,
que tiene el aprovechamiento industrial no se nos ocurre asociar el vidrio de la
de los minerales en la vida actual de los copa con los minerales que se utilizaron
seres humanos. para su fabricación. Lo mismo pasa si
Otro factor que contribuyó y mucho nos servimos un bife de chorizo cuya aso-
para llegar a la actual falta de conoci- ciación con la vaca y el campo es espon-
mientos sobre el uso de los minerales tánea, pero no se nos ocurre pensar de

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

Los cubiertos son de acero inoxidable, una


aleación que se fabrica utilizando hematita o
magnetita (óxidos de hierro), carbón mineral
(carbono), calcita (carbonato de calcio), dolo-
mita (carbonato de calcio y magnesio),
psilomelano (óxido de manganeso hidratado) y
cromita (óxido de hierro y cromo). El plato, de
loza esmaltada, se hace con caolín (silicato de
aluminio), feldespato (silicato de aluminio y
potasio), cuarzo (dióxido de silicio) y fluorita
La botella y la copa son de vidrio que se fabrica
(fluoruro de calcio).
con varios minerales: cuarzo (dióxido de sili-
cio), feldespato (silicato de aluminio y potasio),
calcita (carbonato de calcio), dolomita (carbo-
nato de calcio y magnesio), trona (carbonato
su mayoría internacionales, que llevaron
de sodio) y bórax (borato de sodio hidratado). a cabo inversiones de riesgo en yacimien-
tos y en áreas potencialmente favorables,
dónde salieron el tenedor, el cuchillo y el principalmente en la Región Andina y en
plato. la Patagonia. Como resultado de ese pro-
Como consecuencia del modelo ceso, se pusieron en producción varias
agroganadero, la minería argentina nun- minas que, en poco tiempo, crearon mi-
ca se había desarrollado de acuerdo a las les de puestos de trabajo y multiplicaron
posibilidades de sus condiciones geológi- el valor de las exportaciones de origen
cas y tradicionalmente el país padeció un minero, a la vez que se avanzó en la ex-
crónico déficit en su balance comercial ploración y estudios de factibilidad de
debido a que siempre tuvo que importar otros yacimientos.
mucho mas de lo que exportaba en mate- Sin embargo, apenas comenzado
ria de minerales. Varias provincias aleja- este nuevo siglo, se presentaron ciertos
das de la Pampa Húmeda quedaron rele- inconvenientes y algunos cuestiona-
gadas como consecuencia del modelo, ya mientos a proyectos mineros que no solo
que muchas de sus posibilidades de cre- alcanzaron repercusión pública sino que
cimiento económico dependían del desa- generaron actos concretos de algunas au-
rrollo del potencial minero. La consecuen- toridades políticas para detener o impe-
cia más dolorosa para esas provincias fue dir la concreción de los emprendimien-
el éxodo de sus jóvenes que buscaron un tos. Sin hacer juicios de valor, estos he-
futuro mejor en las provincias del este, chos han puesto de manifiesto, entre
especialmente en Buenos Aires. otras cosas, el déficit de conocimientos
Por obra de los vaivenes propios de sobre la actividad minera (y su utilidad)
la política o por la evolución de las condi- a nivel general y la falta de comunica-
ciones económicas, en la última década ción por parte de los actores hacia la
del siglo XX, los dirigentes del sector (po- comunidad.
líticos, empresarios, gremialistas, profe- Esperamos que este pequeño libro
sionales) se pusieron de acuerdo en for- sirva para aportar una base de informa-
mular una política de largo plazo para pro- ción acerca de esta actividad extractiva
mover la inversión en minería. Como con- que, con su desarrollo, permitió el pro-
secuencia, se produjo una positiva res- greso de la humanidad hasta el nivel que
puesta de empresas e inversionistas, en hoy disfrutamos.

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1. GENERALIDADES

¿QUÉ SON LOS MINERALES? cuando se den las condiciones físicas ade-
cuadas.
En general, los minerales son los com- El agua, por ejemplo, también es una
ponentes de las todas las rocas del pla- sustancia mineral y, por su estado común-
neta. Desde un punto de vista científico, mente líquido, tiene la particularidad de
los minerales son sustancias químicas contener otros minerales en solución. El
inorgánicas naturales, de propiedades fí- agua de mar es la que los contiene en
sicas constantes y composición química mayor proporción. Asimismo, el mercu-
definida que están formados por una com- rio nativo es un mineral líquido.
binación de dos o mas elementos quími- También se consideran dentro del rei-
cos (la calcita, por ejemplo, es una com- no mineral a los hidrocarburos, que son
binación de calcio, oxígeno y carbono) sustancias químicas orgánicas, formadas
aunque hay algunos constituidos por uno por carbono e hidrógeno.
solo (como el azufre, el oro o el grafito).
Son sólidos y cristalinos, con algunas ex-
cepciones. ¿PARA QUÉ SIRVEN LOS
Algunas veces, los minerales se pre- MINERALES?
sentan con formas cristalinas muy visto-
sas y llamativas (cristales de cuarzo, cal- La evolución del hombre y el progre-
cita, pirita, turmalina) que son las que so de la sociedad están directamente re-
comúnmente vemos y admiramos en los lacionados con el uso de minerales. En
museos de mineralogía (figura 1.1). Sin efecto, desde los tiempos más remotos,
embargo, en la gran mayoría de los casos los primitivos seres humanos fueron
se ven como simples agregados de as- aprendiendo a valerse de los minerales
pecto pétreo que llamamos rocas. Las para mejorar su vida cotidiana y los em-
rocas son los materiales que forman la pezaron a usar de manera cada vez más
parte sólida del planeta, sobre la que vi- variada y compleja, en la medida que
vimos y transitamos (figura 1.2). también desarrollaban su inteligencia.
Las definiciones científicas siempre Esa relación es tan importante que
se refieren a minerales en estado sólido, los estudiosos de la Prehistoria (Histo-
pero debemos tener en cuenta que en la ria anterior a la escritura) han basado la
naturaleza las sustancias minerales pue- división de esos tiempos haciendo exclu-
den cambiar de estado y pasar a ser lí- siva referencia al tipo de sustancia mi-
quidos o gases y viceversa, siempre y neral que en cada período utilizaron, en

Figura 1.1: Pocas veces los minerales se pre- Figura 1.2: Por lo general, el cuarzo se presen-
sentan con hermosas formas cristalinas como ta con aspecto pétreo como se ve en el aflora-
este cuarzo miento de la fotografía.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

PREHISTORIA
Resumen generalizado de la división en edades según el uso de los minerales

Comienzo en Referencias de la Referencias de la Arqueología .


Edades Divisiones
años antes del Antropología Uso de minerales y metales
presente

2.500.000 Homínidos Uso de guijarros


1.200.000 Homo hábilis. Primeros
seres humanos
Paleolítico 1.000.000 Primeras piedras bifaces

400.000 Los humanos dominan el Primitivas cerámicas por


fuego cocción de arcillas
Edad de
Piedra
Se usan utensilios y
Homo sapiens. Nómadas,
herramientas de piedra
Mesolítico 200.000 cazadores y recolectores
(pedernal, calcedonia,
cuarcita)y cerámicas

Desarrollo de la alfarería y
Se construyen primeras
elaboración de recipientes de
aldeas y comienza la
cerámica.
Neolítico 30.000 agricultura y la ganadería
Industria de piedras
geométricas y construcciones
megalíticas

Aparece estratificación
Edad del 8.000 Primeros objetos de cobre
social. Comienza la
Cobre Se inventa la rueda
fundición de metales.
Edad de
los Edad del 5.000 Desarrollo de comunidades Primeros objetos de bronce
Metales Bronce urbanas.
Se confeccionan
manufacturas más diversas
Edad del 3.300 y mejor elaboradas. Primeros objetos de hierro
Hierro

un todo de acuerdo con los restos arqueo- Una mayor cantidad de objetos se
lógicos existentes. produjeron eligiendo cierto tipo de pie-
Así, al primer lapso de los tiempos dras como pedernal, calcedonia, ága-
prehistóricos se le llama "Edad de Pie- ta, obsidiana, vidrio volcánico y cuar-
dra" o "Edad Lítica" porque en ese pe- citas, que tienen una gran dureza y al
ríodo los humanos comenzaron a usar cantearlas generan bordes filosos y pun-
cierto tipo de "piedras" para elaborar con tiagudos. Con ellas se elaboraron pun-
ellas desde rudimentarias herramientas, tas de lanza, cuchillos, hachas, raspa-
utensilios o armas, útiles para procurar- dores y martillos. Paralelamente, como
se alimentos, hasta primitivos refugios las piedras mencionadas (todas forma-
o viviendas das esencialmente por sílice microcris-
En la primera parte de la Edad de Pie- talina o cuarzo) producían chispas al
dra, que se denomina período Paleolíti- golpearse o rozarse también sirvieron
co, comenzó el uso de diversos guijarros
(cantos rodados o rocas redondeadas de
los cursos fluviales), partidos, canteados
o raspados para que tuvieran filos o pun-
tas (figura 1.3).

Figura 1.3: Con guijarros se modelaron las Figura 1.4: Con pedernal se hicieron herra-
primeras herramientas. mientas y armas, y encendieron fuego.

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para prender fuego, cuyo dominio fue un El orden cronológico en que los dife-
elemento significativo de poder en la rentes metales se fueron obteniendo y
relación del hombre con otras especies utilizando permiten subdividir esta épo-
(figura 1.4) y le permitió, mas adelan- ca en una Edad del Cobre, cuyos regis-
te, disponer de energía calorífica para tros arqueológicos datan de unos 8.000
las primeras industrias. años atrás (Figuras 1.7 y 1.8), una Edad
La última parte de la Edad de Piedra, del Bronce, desde hace unos 5.000 años,
que es el período Neolítico, se caracteri- y una Edad del Hierro, a partir de unos
za por una mayor diversidad de usos de 3.300 años atrás.
rocas y minerales, con los que se elabo- El bronce no es un metal sino una
raron desde mazas y dispositivos para aleación obtenida mezclando nueve par-
trituración y molienda hasta viviendas tes de cobre con una de estaño. Con este
(Figura 1.5). Al mismo tiempo se comen- material se desarrolló la industria meta-
zó a utilizar el fuego para "cocinar" pie- lúrgica, fabricando gran variedad de ma-
zas hechas de barro (arcilla con agua) nufacturas (figuras 1.9 y 1.10).
de formas y tamaños cada vez más va- Durante la Edad del Bronce también
riados, fabricando recipientes (Figura 1.6) se conoció al hierro pero como su meta-
y otros elementos muy útiles como los lurgia era más difícil su utilización por
primeros ladrillos.
En este último período, y con esos
adelantos, los hombres dejaron de ser
recolectores de productos naturales y ca-
zadores en amplias zonas y comenzaron
a reunirse en aldeas, emprendiendo las
primeras formas de agricultura y gana-
dería (Cailleux A., 1964).
A la Edad de Piedra le sigue la Edad
de los Metales, época en la que se hicie-
ron los primeros hornos para fundir y se- Figura 1.7: Lingote de cobre de 8.000 años de
parar metales de los minerales que los antigüedad, hallado en Zagros, Irak.
contenían y, además, darles forma gol-
peándolos o moldeándolos. Los primeros
fueron los mas blandos y de menor punto
de fusión, como el cobre y el oro.

Figura 1.8: Objetos de cobre hallados en


Dholavira en el valle del Indo, India.

Figura 1.5: refugios construidos con piedras.

Figura 1.6: Con el calor del fuego se "cocina-


ron" piezas y recipientes modeladas en barro, Figura 1.9: Antiguo escudo británico de bronce
desarrollando la alfarería. decorado,

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

comenzar con la metalurgia del aluminio,


un metal con el que se hacen máquinas
más livianas como las aeronaves (figura
1.12).
El primer combustible usado para las
máquinas y vehículos fue el carbón mine-
ral. Luego sobrevino el aprovechamiento
de los hidrocarburos, y se generalizó la
fabricación de materiales plásticos hechos
Figura 1.10: Manufactura moderna de bronce a base de petróleo o gas. No puede dejar
de mencionarse el desarrollo de otras in-
parte del hombre se produjo mucho des-
dustrias como las del vidrio, de la cal, el
pués, hace unos 3.300 años. Desde esa
cemento, la cerámica, y muchísimas sus-
época se fueron obteniendo aleaciones de
hierro y carbono, con distintas propie-
dades, que son las que genéricamente
conocemos hoy en día como acero, un
material mucho mas duro y resistente que
el bronce.
La industria del acero, junto con la
metalurgia del cobre y demás metales po-
sibilitó la fabricación de las más variadas
manufacturas hasta llegar a las máquinas Figura 1.13: Caminos y puentes
y vehículos autopropulsados (figura 1.11).
Por ejemplo, con esas aleaciones metáli-
cas se hicieron generadores de energía
eléctrica, cables para su transporte y ba-
terías para su almacenamiento.
A la vez, la producción de energía
eléctrica posibilitó, a fines del siglo XIX,

Figura 1.14: Edificaciones

Figura 1.11: Locomotora La Porteña, hecha


con acero, que es una aleación de hierro y
carbono.

Figura 1.15: Vías férreas y trenes

Figura 1.12: Con aluminio se hacen


máquinas más livianas Figura 1.16: Embarcaciones y puertos

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tancias más, producidas a partir de ma- LA SOCIEDAD ES MINERAL -


terias primas minerales. DEPENDIENTE
Hoy en día podemos afirmar que ya
no vivimos desnudos y a la intemperie, En el título anterior decíamos que casi
como nuestros ancestros. Ahora vivimos todas las cosas que tenemos y usamos se
en una especie de "mundo artificial" en hacen con materias primas minerales.
el que casi todas las cosas que tenemos y Pero... ¿nos damos cuenta de eso? No,
usamos se hacen con minerales (figuras comúnmente no nos damos cuenta, tal vez
1.13 a 1.20). por falta de curiosidad por saber el origen
de cada una de las cosas con las que con-
vivimos o quizá por esa falta de cultura
minera mencionada en la introducción.
Si observamos nuestra propia casa,
podemos comprobar que casi todo está
hecho con minerales. En efecto, ladrillos,
tejas, cerámicas, baldosas, hormigones,
revoques, vidrios, plásticos, hierros, cha-
pas, alambres, bronces, caños, cables,
herrajes, pinturas, sanitarios, herramien-
tas, vajilla y utensilios están hechos con
Figura 1.17: Vehículos automotores materias primas de origen mineral.
Si salimos de casa para ir a cualquier
parte, usamos un vehículo que está cons-
truido en su totalidad con insumos toma-
dos del reino mineral. También son de
origen mineral el combustible que lo hace
funcionar, el pavimento sobre el que se
desplaza y hasta los semáforos que lo
detienen en las esquinas.
Sin materias primas minerales no exis-
tirían las grandes obras civiles, los ferro-
Figura 1.18: Tractores y máquinas agrícolas carriles, los barcos, los aviones y otros sis-
temas de transporte. No habría máquinas
ni instalaciones industriales. No tendría-
mos cocinas, lavarropas, heladeras, tele-
visores, máquinas de coser, calefones,
acondicionadores, estufas, planchas, en-
chufes ni lámparas. No existirían las com-
putadoras ni los sistemas de comunicación.
Tampoco se podría producir y transportar
energía, y no habría herramientas o má-
Figura 1.19: Máquinas viales quinas para sembrar, cosechar, elaborar,
procesar, conservar y transportar alimen-
tos o producir vestimentas.
En definitiva, el desarrollo de la so-
ciedad está sustentado sobre la base de
la producción e industrialización de mi-
nerales. Por eso decimos que la sociedad
es mineral - dependiente.

¿QUÉ MINERALES SE USAN?

Desde la muy conocida sal con la que


Figura 1.20: Energía y comunicaciones sazonamos nuestras comidas diarias has-

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ta las exóticas tierras raras (elementos caciones. El caso más notable es el del
químicos del grupo del lantano) con las cuarzo, que es utilizado para obtener cer-
que se hacen, entre otras cosas, elemen- ca de 100 productos diferentes, desde el
tos incandescentes que no se queman, la vidrio y el ferrosilicio hasta las siliconas,
cantidad de especies o compuestos de la fibra óptica y los paneles de celdas
origen mineral que se usan es enorme, fotovoltaicas.
no menor de quinientas. Esto está rela-
cionado con la evolución y perfecciona-
miento de la industria. ¿DE DÓNDE SE OBTIENEN LOS
Por ejemplo, la fabricación de vidrio MINERALES?
requiere no menos de seis minerales
(cuarzo, bórax, trona, calcita, dolomita El sector de la economía que produce
y feldespato) y la elaboración de cemen- los minerales que la sociedad demanda
to portland cinco (calcita, caolinita, mont- es la minería.
morillonita, yeso y hematita). Si bien hay minerales en todas par-
Por otra parte hay algunos minerales tes, la producción de un determinado
que tienen una gran diversidad de apli- mineral se realiza únicamente en ciertos
lugares que, geológicamente, se llaman
yacimientos. Los yacimientos son sitios
en los cuales la naturaleza se encargó de
concentrar una sustancia determinada, de
tal modo que su explotación es factible y
rentable. Comúnmente estas explotacio-
nes son conocidas con el nombre de mi-
nas y canteras.
La minería es una actividad
extractiva. Es decir que la sustancia mi-
neral que se requiere debe ser extraída
de la mina y llevada a su lugar de uso o
Figura 1.21: Cantera de arcillas en la Provincia
de Buenos Aires de industrialización. En el lugar del yaci-
miento donde estaba el mineral extraído
quedan huecos, que pueden tener distin-
ta forma y tamaño de acuerdo a la canti-
dad extraída y a su distribución original.
Son las llamadas labores de la mina, una
consecuencia inevitable de la extracción
(figuras 1.21 y 1.22).
¿Y dónde están ahora todos los mine-
rales que se extrajeron de esas labores
mineras?. Transformados en mayor o
menor grado por la industria, están aho-
Figura 1.22: Mina de boratos en la Puna
ra en las ciudades y en todas las cosas y
objetos que usamos (Figura 1.23).
Un buen ejemplo es la cantera del
cerro de la Cal, cerca de la ciudad de
Mendoza. Se trata de un cerro de relati-
va magnitud, compuesto por piedra cali-
za que se extrae para fabricar cemento y
cal para la industria de la construcción. A
medida que avanza la explotación el ce-
rro se va rebajando, se va achicando.
Todos los materiales que estaban en ese
"hueco" del cerro están ahora, transfor-
Figura 1.23: Los materiales extraídos de las
minas están ahora en las ciudades y en todas
mados, en los edificios y otras construc-
las cosas y objetos que usamos ciones de la ciudad de Mendoza.

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Esta es una regla general de esta ac- y lo que se extrae de una mina metalífera
tividad: a medida que avanza la extrac- es una roca, una mezcla de diferentes
ción, los huecos y la disposición de rocas minerales entre los cuales están los que
sobrantes producen un impacto visual que contienen el metal que nos interesa.
es inevitable. No obstante, como se ex- Por ejemplo, un yacimiento de cobre
plicará más adelante, el impacto no debe es una masa de material rocoso que con-
producir daños en el medio ambiente. tiene un pequeño porcentaje de mineral
Para ello hay normativas y controles es- de cobre mezclado con otras sustancias.
pecíficos que este tipo de establecimien- El material debe extraerse del yacimien-
tos tienen que cumplir en su etapa de to y transportarse a una planta industrial
producción, y para el cese de la actividad en la que es sometido a una serie de pro-
productiva existe la obligación de plani- cesos metalúrgicos para separar el mine-
ficar y llevar a cabo un adecuado cierre ral de cobre de los otros componentes.
de la mina y la remediación del paisaje, De esa manera, a partir del material ex-
en armonía con el entorno. traído del yacimiento se elabora un pro-
ducto, que se llama concentrado de co-
bre, que es el que finalmente se vende.
CARACTERÍSTICAS DE LA La demanda creciente de minerales por
MINERÍA: REALIDAD Y LEYENDA parte de la sociedad y el avance científico
y tecnológico han cambiado la escala y las
Como toda actividad económica, la formas de trabajo, de manera que en la
minería funciona sobre la base de nor- mayoría de los casos las minas son com-
mas y encuadres específicos de tipo le- plejos establecimientos minero industria-
gal, técnico y comercial. Para desarrollar les que ocupan predios de un tamaño acor-
una actividad minera en forma adecuada de a todo ese despliegue de construccio-
hay que conocer y observar esas normas. nes, instalaciones y operaciones.
En la imaginación de mucha gente, A través del cine se han mostrado
se la suele incluir en un contexto de aven- muchas historias fantásticas con exage-
turas y leyendas, como si fuera una acti- raciones y distorsiones que no se ajustan
vidad totalmente dependiente del azar, a la realidad. Las famosas "fiebres del
en especial en lo que se refiere a los des- oro" existieron en muchas partes, inclu-
cubrimientos. En realidad, hoy en día el so en nuestro país. En todos esos casos,
descubrimiento de una manifestación mucha gente terminó en la ruina, y los
mineral se hace sobre la base de sólidos que lograron mantenerse lo hicieron en
conocimientos geológicos y la aplicación base a un trabajo muy duro e insalubre
de tecnología apropiada, y ya no se pue- que sólo les permitió alcanzar el precario
de hablar de un hallazgo como si fuera un sustento personal y de su familia, a la
simple acto de suerte. No debe compa- espera de tiempos mejores.
rarse con encontrar un tesoro o con ga- Otros relatos se refieren a la búsque-
nar la lotería. La suerte puede ayudar, da de la mina abandonada o mina perdi-
como en cualquier actividad, pero no es da. Cuando los buscadores encuentran la
el factor determinante. mina, festejan como si hubieran encon-
Tampoco debe pensarse que una vez trado un tesoro y termina la película. En
descubierto un yacimiento mineral sólo realidad el mundo está lleno de minas
hay que "sacar y vender" su contenido. abandonadas. Y las minas se abandonan,
Muchas personas aún imaginan la mina lógicamente, cuando no generan ningún
como un simple socavón en medio de las beneficio económico.
montañas y un pequeño grupo de mine- Dejando de lado historias y relatos
ros saliendo del interior con una carga de poco acordes con la realidad, la población
metal valioso para su venta. padece de una falta de información so-
No es así. El aislado socavón, que al- bre la minería. En primer lugar, la mayo-
gunos evocan como "la minería tradicio- ría no tiene oportunidad de ver minas
nal", salvo escasas excepciones, ha sido porque casi siempre se ubican en lugares
reemplazado por un mayor desarrollo de alejados de las ciudades y rutas más tran-
labores rodeadas de obras e instalaciones, sitadas. En segundo lugar, la información

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

que se recibe a través de las escuelas, es nes de construir un establecimiento de-


muy escasa e inadecuada para alcanzar dicado a la producción. El yacimiento en
un conocimiento mínimo razonable sobre producción también recibe el nombre de
el tema. Y por último, la información ins- mina y ahora sí, tiene valor económico.
titucional de las entidades del sector, sean Si bien es muy frecuente que con el nom-
gubernamentales o privadas, no suelen bre de la mina se designe a todo el esta-
tener carácter docente. blecimiento, debe quedar claro que en
Por eso, una de las primeras cosas sentido estricto mina es solamente el
que vale la pena explicar es que la pala- lugar donde se extrae el mineral del
bra mina tiene dos significados, uno le- yacimiento.
gal y otro económico. Al igual que en otras actividades,
De acuerdo al ordenamiento legal vi- existen explotaciones mineras pequeñas,
gente en nuestro país, las autoridades medianas y grandes, de modo que en este
mineras otorgan minas a cualquier ciu- sector también hay empresas de diferen-
dadano o empresa que lo solicita con el te tamaño. Hay algunos casos en los que
solo requisito de que demuestren haber la minería se hace en muy pequeña esca-
descubierto la presencia de un mineral la, mediante un trabajo individual y con
determinado. métodos principalmente manuales, como
En este caso mina es, simplemente, la extracción de oro de arenas fluviales
el nombre de la propiedad minera otor- de la zona de La Carolina, en San Luis.
gada, pero todavía no tiene ningún valor En estos casos se prefiere hablar de mi-
económico. En consecuencia, no debe nería artesanal o microemprendi-
asociarse mágicamente a un concepto de mientos.
riqueza, como a veces se hace.
En una etapa posterior debe reali-
zarse la inversión necesaria para explo- LOS COMPONENTES DE UN
rar ese descubrimiento y estudiar sus po- ESTABLECIMIENTO MINERO
sibilidades hasta ejecutar un estudio de
factibilidad que demuestre que ese mi- La apertura, la operación y la produc-
neral descubierto es explotable con be- ción de una mina requieren obras, cons-
neficio. Una vez hecho y si los resulta- trucciones, instalaciones, maquinaria,
dos son positivos, se está en condicio- transportes y, por supuesto, mano de obra,
agua, energía y servicios.
Con frecuencia, los minerales útiles,
que llamamos mena, están mezclados con
otras sustancias no útiles denominadas
ganga. En estos casos, a la actividad
extractiva que se hace en el yacimiento
debe agregarse una planta industrial cer-
cana que procesa el material extraído y
separa la mena del resto. Este proceso
genera un producto que es el concentra-
do y un material sobrante llamado cola
que se almacena en un lugar seguro pre-
viamente establecido: el dique o depósi-
to de colas (figura 1.24).
Por otra parte, el yacimiento suele
estar cubierto y rodeado por otros mate-
riales pétreos que, en parte, deben ser
removidos para acceder a la mena duran-
te la explotación. Esos materiales se de-
Figura 1.24: Imagen satelital Aster del establecimiento minero industrial
Bajo de la Alumbrera. A la izquierda (a) está la mina a cielo abierto (llama- positan en lugares previamente elegidos
da open pit, en inglés), un poco mas arriba se observa la cinta transpor- y su acumulación se llama escombrera.
tadora y el sector de almacenamiento (b) de mineral para alimentar a la
planta (c). En el centro de la imagen se ven las escombreras (d) y a la
En la mayoría de los casos las minas
derecha está el dique de colas (e). están lejos de centros poblados y se cons-

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Conozcamos más sobre Minería

truyen edificios para oficinas y depósitos, aplicado exclusivamente por las autori-
y un campamento para la vivienda del per- dades mineras de las Provincias. Este sis-
sonal que tiene los mismos requerimien- tema no otorga la concesión sino la pro-
tos que una pequeña ciudad en materia piedad particular de las minas, super-
de servicios, seguridad, salud, prevención puesta a la propiedad del terreno y regi-
de accidentes y mantenimiento. da por los mismos principios que la pro-
En definitiva, lo que llamamos gené- piedad común (Código de Minería, artí-
ricamente minas son casi siempre com- culos 10, 11 y 12). Las minas son
plejos establecimientos minero - indus- inmuebles que se pueden vender, alqui-
triales que poseen todas las unidades o lar, heredar o hipotecar. En definitiva, las
componentes necesarios para producir las minas son propiedades particulares, y
materias primas minerales que la indus- cualquier persona física o jurídica puede
tria requiere. ser el propietario.
Para llevar adelante un negocio mi-
nero por lo general se constituye una
CLASIFICACIÓN DE LAS empresa que puede tener uno o varios
MATERIAS PRIMAS MINERALES dueños. También hay algunas empresas
cuyo propietario es el Estado. Esto es
Desde un punto de vista práctico, y importante aclararlo porque el Estado no
atendiendo al destino que se da a los mi- tiene ninguna prohibición que le impida
nerales, se acostumbra dividirlos en cua- realizar negocios mineros pero para ha-
tro grupos: cerlo debe adecuarse a la legislación. Esto
significa que cualquier gobierno (nacio-
1. Minerales metalíferos: Son los que se nal o provincial) puede crear empresas
utilizan para obtener un metal. Por que se dediquen a la minería con los mis-
ejemplo, la calcocita es un sulfuro de mos derechos que los particulares (artí-
cobre que se procesa para obtener el culo 25 del Código de Minería).
cobre metálico.
2. Minerales industriales: Por sus pro-
piedades físicas o químicas, se usan ¿CÓMO SE ADQUIERE UNA
como insumos o materias primas para MINA?
obtener sustancias o productos indus-
triales con determinadas caracterís- En Argentina, como en la mayoría de
ticas. Por ejemplo, la silvita es cloru- los países del mundo, la propiedad del
ro de potasio al que se le eliminan las suelo se considera independiente de la
impurezas y se envasa para usarlo propiedad minera.
como fertilizante. Legalmente, la propiedad de los te-
3. Sustancias combustibles y minerales rrenos se rige por las disposiciones del
energéticos: Los hidrocarburos, el Código Civil y la propiedad de las minas,
carbón mineral, el uranio y los vapo- por el Código de Minería.
res endógenos sirven para producir La existencia del derecho minero se
energía. basa en un principio fundamental expre-
4. Rocas de aplicación y materiales de sado en el citado Código y que podemos
construcción: arena, arcilla, caliza,
yeso, mármol son materiales bastan-
te comunes que se destinan a la in-
dustria de la construcción.

¿QUIENES SON LOS DUEÑOS DE


LAS MINAS?

Este punto es una frecuente fuente


de errores. El sistema de concesión legal
del Código de Minería de la Argentina es Figura 1.25: Código de Minería.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

resumir de la siguiente forma: "Las mi- el titular del derecho minero, en cada una
nas son bienes privados del dominio ori- de las etapas de la actividad. Las regula-
ginario del Estado y éste las concede a ciones incluyen algunas prohibiciones es-
los particulares para aprovecharlas y dis- pecíficas para la actividad minera y un
poner de ellas como dueños, de acuerdo sistema de fianzas e indemnizaciones que
a las prescripciones del mismo ordena- evitan que el dueño del terreno se perju-
miento legal". dique (Código de Minería, artículos 32,
No hay que confundir el "dominio ori- 54, 91, 92, 146, y 152 al 162).
ginario del Estado" con la "propiedad Por último, hay que agregar que no
de las minas". Son dos cosas distintas. todas las sustancias minerales son obje-
Para que esto se entienda, digamos to de concesión legal. En efecto, el artí-
que, en principio, el Estado es el dueño culo 2° del Código de Minería define tres
originario de todo: del suelo y del sub- categorías de minas:
suelo. Por eso, cuando los colonizadores 1ª. "Minas en la que el suelo es un acce-
españoles fundaron las ciudades, en nom- sorio, que pertenecen exclusivamen-
bre de la máxima autoridad del Estado, te al Estado, y que sólo pueden ex-
otorgaron la propiedad de las parcelas plotarse en virtud de concesión legal
urbanas a los futuros pobladores. De la otorgada por autoridad competente".
misma manera, a través de mecanismos 2ª. "Minas que, por razón de su impor-
como las mercedes y otros más moder- tancia, se conceden preferentemen-
nos, el Estado fue otorgando la propie- te al dueño del suelo; y minas que,
dad de los campos a los particulares. por las condiciones de su yacimien-
El mismo criterio se aplica a la pro- to, se destinan al aprovechamiento
piedad minera, es decir que el Estado otor- común".
ga la propiedad de la mina, en este caso 3ª. "Minas que pertenecen únicamente al
por un mecanismo que se llama "conce- propietario del suelo, y que nadie
sión legal" y a partir de ese momento la puede explotar sin su consentimien-
mina es una "propiedad particular". No to, salvo por motivos de utilidad pú-
obstante, hay que considerar una diferen- blica".
cia fundamental: a las minas hay que bus-
carlas y descubrirlas, de modo que el Es- Si bien se hicieron algunas modifica-
tado ha otorgado y seguirá otorgando pro- ciones durante el siglo XX, esta clasifica-
piedades mineras a particulares en la me- ción en categorías es muy antigua y res-
dida que haya nuevos descubrimientos. Por ponde a los criterios vigentes en 1886,
otra parte, los propietarios de minas de- cuando se sancionó el Código de Minería.
ben cumplir con ciertas condiciones de En la primera categoría se incluyen los
amparo (pagar un canon anual, realizar una minerales considerados más importantes,
inversión específica y no interrumpir la ya sea desde un punto de vista económi-
actividad) para mantener esa propiedad co o estratégico, como los energéticos o
por tiempo ilimitado. Si no cumplen, o si los metalíferos, y que el Estado tiene es-
la mina se agota o se abandona, la Autori- pecial interés en promover su producción,
dad Minera puede establecer la caduci- considerándolos más valiosos que el te-
dad de la propiedad minera. rreno donde se encuentran. En la segun-
En la práctica, siempre hay que tener da categoría se agrupa a la mayoría de
en cuenta que la propiedad minera está los minerales no metalíferos (excepto al-
superpuesta a la propiedad del terreno y gunos que fueron reubicados por leyes
reviste el carácter de utilidad pública. En posteriores), necesarios para la industria
consecuencia, la actividad minera no pue- pero de menor importancia que los ante-
de ser impedida pero debe respetar to- riores. Y en la tercera categoría se inclu-
dos los derechos que le asisten al propie- yen las piedras (granitos, mármoles, etc.)
tario del terreno. y a los materiales de construcción cuya
En este aspecto es muy importante naturaleza y aprovechamiento hacen
decir que el propio Código de Minería es- aconsejable considerarlos como "parte del
tablece regulaciones específicas para la terreno".
relación entre el propietario del terreno y En definitiva, solamente en los dos

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Conozcamos más sobre Minería

primeros casos existe la propiedad mi- que sirven para materiales de construc-
nera superpuesta a la del terreno. En cam- ción y ornamento, cuyo conjunto forma
bio, para las sustancias de la tercera las canteras.
categoría la propiedad minera no exis-
te; esas sustancias pertenecen al dueño
del suelo únicamente. AUTORIDAD MINERA Y
Sustancias que corresponden a cada DERECHOS MINEROS
categoría. según los artículos 3º, 4º y 5º
del Código de Minería Como en Argentina ya no existen te-
rritorios de jurisdicción nacional, salvo
Primera Categoría el mar epicontinental, cuando hablamos
del Estado nos referimos fundamental-
a) Las sustancias metalíferas siguien- mente a los Estados Provinciales. Cada
tes: oro, plata, platino, mercurio, Provincia es la dueña originaria de sus
cobre, hierro, plomo, estaño, zinc, ní- recursos mineros y, en su estructura de
quel, cobalto, bismuto, manganeso, Gobierno (en el Poder Ejecutivo o en el
antimonio, wolfram, aluminio, beri- Judicial), posee una Autoridad Minera
lio, vanadio, cadmio, tantalio, molib- que concede y caduca derechos mineros
deno, litio y potasio. a particulares.
b) Los combustibles: Hulla, lignito, La Autoridad Minera de cualquier Es-
antracita, e hidrocarburos sólidos. tado Provincial no tiene la misma depen-
c) Arsénico, cuarzo, feldespato, mica, dencia política que tienen otras oficinas
fluorita, fosfatos calizos, azufre y del Gobierno. Su decisión sobre conceder
boratos. o caducar derechos mineros se hace apli-
d) Las piedras preciosas. cando el Código de Minería y es indepen-
e) Los vapores endógenos. diente de las órdenes que puedan ema-
nar de un ministro o secretario de Esta-
Segunda categoría do. En la práctica esta autoridad funcio-
na como un juzgado de primera instancia
a) Las arenas metalíferas y piedras pre- y sus decisiones solo pueden ser apela-
ciosas que se encuentran en el lecho das ante las dos instancias judiciales que
de los ríos, aguas corrientes y los pla- están por encima. Según el esquema de
ceres. cada Provincia, la segunda instancia pue-
b) Los desmontes, relaves y escoriales de ser una Cámara del Poder Judicial o el
de explotaciones anteriores, mientras Gobernador, y la tercera instancia siem-
las minas permanecen sin amparo, y pre es la Suprema Corte Provincial.
los relaves y escoriales de los esta- Sin entrar en detalles y haciendo una
blecimientos de beneficio abandona- gran simplificación de los tipos de dere-
dos o abiertos, en tanto no los reco- chos mineros, hay tres niveles fundamen-
bre su dueño. tales de concesión por parte de las Auto-
c) Los salitres, salinas y turberas. ridades Provinciales:
d) Los metales no comprendidos en la a) Permisos de Exploración: son gran-
primera categoría. des superficies (desde 500 hasta
e) Las tierras piritosas y aluminosas, 10.000 hectáreas por permiso, y has-
abrasivos, ocres, resinas, esteatitas, ta veinte permisos por persona) que
baritina, caparrosas, grafito, caolín, se otorgan para la búsqueda de yaci-
sales alcalinas o alcalino terrosas, mientos. El titular del permiso tiene
amianto, bentonita, zeolitas o mine- plazos para efectuar reducciones obli-
rales permutantes o permutíticos. gatorias del área otorgada y también
una fecha final en la que el permiso
Tercera categoría caduca. Si el titular del permiso des-
cubre yacimientos dentro del área,
Componen la tercera categoría las antes de su vencimiento, puede pe-
producciones minerales de naturaleza dir que la Autoridad Minera le otor-
pétrea o terrosa, y en general todas las gue pertenencias mineras o minas

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

que cubran el o los descubrimientos mensura y documenta cualquier otra


efectuados. Cada presentación de diligencia o detalle ocurrido en ese
este tipo se llama manifestación de acto. El Acta y el Plano de Mensura,
descubrimiento. previo registro, se archiva en la Es-
b) La manifestación de descubrimien- cribanía de Minas y se entrega copia
to es el primer registro de la mina en autenticada al titular como título de
la Autoridad Minera (Registro y Ca- propiedad de la mina.
tastro) y tiene un plazo específico A partir de este acto el titular está
para que el descubridor cumpla con obligado a pagar un canon anual, a eje-
ciertos requisitos para que la Autori- cutar una determinada inversión en un
dad Minera pueda otorgarle las per- plan a cinco años y a mantener la activi-
tenencias mineras. Fundamentalmen- dad de la mina. En tanto se cumplan es-
te el descubridor debe "poner de ma- tas obligaciones, la mina es un inmueble
nifiesto" o demostrar que allí existe y su titular dispone de ella como dueño.
un "criadero" o depósito del mineral Por lo tanto, puede explotarla, alquilarla,
denunciado. hipotecarla o venderla.
c) Pertenencias mineras o minas: Una En cambio, si el minero no cumple con
vez cumplidas las obligaciones y for- alguno de estos requisitos, el Código de
malidades que establece el Código, Minería faculta a la Autoridad Minera a
la Autoridad Minera concede la mina. realizar las gestiones pertinentes para
Para ello debe hacer la mensura de la caducar la propiedad minera. La cadu-
superficie que corresponde a esa nue- cidad significa que la propiedad minera
va propiedad minera y labrar un acta vuelve al dominio originario del Estado.
que contiene todos los datos de esa

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Conozcamos más sobre Minería

TEMA 2 - YACIMIENTOS

¿QUÉ ES UN YACIMIENTO? nes, que permiten la clasificación de los


yacimientos en grupos, tipos o modelos.
En el tema anterior se explicaron los Pero aún así, cada yacimiento del mis-
significados legal y económico de la pala- mo grupo es diferente a los demás. Por
bra mina. Digamos ahora que el cuerpo o ejemplo, Bajo de la Alumbrera, Pachón y
la masa mineral que se extrae o se pre- Agua Rica son tres yacimientos clasifi-
tende extraer de una mina es el yacimien- cados como pórfidos cupríferos. Sin
to o depósito mineral. Técnica y econó- embargo, sus características en cuanto
micamente es el punto de partida de la a forma, volumen, contenido metálico,
minería. Para que exista una explotación comportamiento físico y químico, es to-
minera debe haber un yacimiento. talmente diferente. Esto será explicado
Geológicamente, un yacimiento mi- más adelante con más detalle, especial-
neral se define como una concentración mente por sus implicancias técnicas y
natural de una determinada sustancia económicas.
mineral, susceptible de ser aprovecha- La definición también dice que la sus-
da con beneficio. tancia mineral se debe poder aprovechar
Se habla de una concentración por- con beneficio y eso implica que tiene que
que las rocas de la corteza terrestre por reunir ciertas características de forma,
lo general contienen todos los elementos cantidad y calidad para que sea consi-
químicos conocidos (los 92 elementos derada como un yacimiento, desde el
naturales de la tabla periódica) aunque punto de vista económico
sólo unos pocos son sus componentes
mayoritarios y los demás están en pro- FORMA
porciones muy pequeñas, casi siempre
medibles en partes por millón (gramos por En ciertos casos se puede asimilar la
tonelada) o unidades de menor magnitud forma de un yacimiento a la de un cuerpo
(Ver Anexo 4). En consecuencia, para que geométrico, aunque diste mucho de ser
un cuerpo de roca sea considerado como un cuerpo perfecto. Los mineros usan al-
un yacimiento de un determinado mine- gunas denominaciones para designar
ral, ese mineral debe estar presente en cuerpos minerales, tales como veta o fi-
la roca en una proporción muy superior a lón, manto, banco, bolsada o bolsón,
la de cualquier otra roca. etc. Las vetas son cuerpos tabulares,
Por ejemplo, casi todas las rocas su- bastante irregulares, verticales o inclina-
perficiales contienen aluminio (en prome- das. Si son horizontales se llaman man-
dio 8%). Sin embargo, en pocos lugares tos. Los ensanchamientos localizados de
hay yacimientos de aluminio porque para las vetas, se llaman bolsadas o bolso-
ser explotable tienen que presentarse en nes.
forma de óxidos, contener más del 30% También se llama manto o banco a
de metal, en una cantidad suficiente para los estratos sedimentarios que se explo-
justificar una inversión y tener una for- tan en minas, y que son mucho más re-
ma que permita su explotación económi- gulares que las vetas.
ca. Algunos yacimientos tienen forma de
Otro ejemplo: la materia prima fun- anillos, cilindros, monturas o lentes, y
damental para fabricar vidrio común es muchos poseen formas tan irregulares que
la arena. Arena hay en todas partes, pero no pueden compararse con ningún cuer-
para que sirva en esta industria tiene que po geométrico.
tener más de un 97 % de cuarzo (dióxido La forma de un yacimiento puede ser
de silicio: SiO2), y esto es poco común. determinante para que su aprovecha-
Una verdad geológica fundamental a miento sea económico o no. Por ejem-
tener en cuenta es que no existen dos plo, en la quebrada de Talacasto, en la
yacimientos iguales. De hecho, hay cier- provincia de San Juan, hay un estrato de
tas características que se repiten, como fosforita (capa de rocas con fosfatos úti-
así también elementos que son comu- les para elaborar fertilizantes) intercala-

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

do en sedimentitas paleozoicas. La CANTIDAD - TAMAÑO DEL


fosforita es de buena calidad y parece YACIMIENTO Y ESCALA DE
tener una continuidad importante, pero PRODUCCIÓN
el espesor del estrato es de solo 10 centí-
metros. Hasta ahora nadie ha intentado Suele clasificarse a los yacimientos
su explotación porque para hacerlo debe- en pequeños, medianos y grandes, aun-
rían removerse grandes cantidades de que no siempre se usan las mismas ci-
rocas "de caja" cuyo costo tornaría fras para distinguir esos tamaños.
antieconómico el emprendimiento. En materia de yacimientos de cobre,
por ejemplo, se consideran de tamaño
pequeño los que poseen reservas me-
nores de 50 mil toneladas de cobre me-
tálico. Los que tienen entre 50 mil y 1
millón son medianos y los que exceden
de 1 millón se califican como grandes.
Cuando estos últimos superan los 10
millones de toneladas se consideran muy
grandes. Por ejemplo el yacimiento Bajo
de la Alumbrera (Catamarca), con reser-
vas originales de 3,9 millones de tonela-
das, es un yacimiento grande, y Pachón
(San Juan), con 13 millones de tonela-
das califica como muy grande (SEGEMAR,
1998).
Hay minas muy pequeñas que llegan
a tener volúmenes de poca magnitud. Sin
embargo, siempre se establece un límite
mínimo para la cantidad de mineral que
Figura 2.1: Yacimiento con forma de veta un yacimiento debe tener, que es el volu-
vertical. Mina Hishikari (oro y plata) de Japón. men cuyo valor pueda pagar o amortizar
La roca oscura, a ambos lados, es la roca de
caja la inversión necesaria para su explota-
ción. De lo contrario sería inviable su
aprovechamiento económico.
No hay que confundir el tamaño del
yacimiento con la escala de producción.
Aunque a menudo coinciden el gran yaci-
miento con la gran mina, también exis-
ten yacimientos grandes que son explo-
tados a escala de pequeña minería.
Es importante agregar que la escala
de operación se va haciendo más grande
a medida que pasa el tiempo. De la mis-
ma manera que el incremento de la po-
blación y el avance tecnológico hizo que
las huellas para carros fueran reemplaza-
das por carreteras y las carreteras por
autopistas, las ciudades "chatas" de ca-
sas con amplios terrenos se cambiaron
por conjuntos de edificios de gran altu-
ra. En minería ha pasado exactamente lo
mismo. La demanda de minerales es cada
vez mayor y las máquinas y vehículos son
cada vez más grandes de modo que la
Figura 2.2: Representación tridimensional de
un yacimiento de forma irregular: mina
escala de trabajo se ha incrementado en
Noranda (níquel y cobre), Quebec, Canadá la misma medida.

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Conozcamos más sobre Minería

RECURSOS Y RESERVAS veces, puede hacer inviable un negocio


minero porque la ubicación puede ser to-
Las reservas de un yacimiento están talmente inadecuada.
constituidas por la cantidad de mineral Por ejemplo, en la Cordillera de los
apto para su explotación económica, Andes hay muchos yacimientos de caliza
determinadas en base a las reglas del arte y otros materiales de construcción que no
de la exploración minera. Expresado de se explotan porque están lejos de los cen-
otra manera, es la cantidad de mineral tros de consumo. En cambio, en la pro-
que se calcula que se puede extraer y vincia de Buenos Aires se explotan mate-
vender con beneficio. Cuando no hay se- riales de menor calidad, porque hay una
guridad sobre su venta con beneficio, en demanda cercana.
lugar de la palabra reserva se prefiere A veces la ubicación de depósitos
usar el término recurso. minerales puede coincidir con áreas des-
Las reservas de una mina y la calidad tinadas a la conservación de la naturale-
o aptitud de sus materiales son datos za, como ocurre con manifestaciones de
básicos para la formulación del proyecto sulfuros metálicos que se encuentran en
minero. las áreas de los cerros Aconcagua (Men-
En este punto, y aunque el tema será doza) y Mercedario (San Juan) donde exis-
tratado más adelante, conviene introdu- ten prohibiciones específicas para la ac-
cir otro dato fundamental: se considera tividad extractiva.
que el yacimiento es el punto de partida Desde el punto de vista geológico,
de la explotación minera porque si no hay existen áreas, fajas o regiones que son
yacimiento no hay minería. Sin embargo más favorables para la existencia de de-
hay que tener siempre presente que, an- terminados yacimientos. En la Argentina
tes que nada, tiene que haber una de- hay más posibilidades de encontrar yaci-
manda del mercado. Si no existe un mientos metalíferos en las áreas con re-
mercado comprador de una determinada lieve del oeste y del sur que en las zonas
sustancia, no tiene ningún sentido iniciar llanas del este y noreste. No obstante,
la explotación de un yacimiento de esa hay excepciones. Los mayores recursos
sustancia. de titanio del país se encuentran en la
costa de la Provincia de Buenos Aires,
cerca de Bahía Blanca.
UBICACIÓN Todos los yacimientos se encuentran
en el subsuelo, pero algunos son visibles,
Sin ser una regla general, puede de- aunque sea en parte, y otros están total-
cirse que en nuestro país las minas no mente ocultos.
suelen estar cerca de las ciudades. Ade- La mayoría de las rocas ornamenta-
más, por razones geológicas, casi siem- les (granitos, mármoles) y los materiales
pre están en las zonas montañosas o de de construcción (caliza, yeso, arena) se
relieve irregular, y son muy escasas en explotan de yacimientos superficiales
zonas de llanura. Estas condiciones limi- (canteras) porque se trata de rocas bas-
tan las posibilidades de la gente de ob- tante comunes y de bajo precio. Otros
servar este tipo de centros productivos, minerales de mayor valor suelen explo-
por lo cual la mayoría de nuestros habi- tarse hasta cierta profundidad. Las mi-
tantes desconoce cómo son y cómo fun- nas de oro de Sudáfrica son las más pro-
cionan. fundas y han superado los 3.000 metros.
Los geólogos dicen que los yacimien- En Argentina, la mina Aguilar, de plata,
tos están donde se encuentran. Esto se zinc y plomo, en la provincia de Jujuy,
dice a modo de comparación con otros comenzó su producción a cielo abierto
emprendimientos económicos para los pero al poco tiempo se desarrolló como
cuales podemos elegir la ubicación más mina subterránea y ya ha alcanzado los
adecuada para su desarrollo. A las minas 1.000 metros de profundidad (figura 2.3).
hay que buscarlas y encontrarlas. Y una A escala mundial, las perforaciones
vez que se encuentran, no se pueden cam- más profundas con fines de extracción de
biar de lugar. Esta sola circunstancia, a petróleo no exceden los diez mil metros.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

dos sustancias: siderita (carbonato de


hierro) y cuarzo (dióxido de silicio). Es-
tos cinco minerales son los componentes
de las vetas de la mina.
La argentita, la galena y la esfalerita
son los minerales útiles porque de ellos
se extraen los respectivos metales, en un
proceso posterior. Estos minerales útiles
son los que los mineros llaman la mena.
Los otros dos, que se desechan porque
no son útiles, se denominan ganga.
Un ejemplo más sencillo es el de los
hidrocarburos. El petróleo (líquido) y el
gas están contenidos dentro de ciertas
rocas (sólidas), llenando intersticios, frac-
turas y otros huecos. En este caso el di-
ferente estado físico permite que las téc-
nicas de bombeo solamente extraigan las
sustancias que nos interesan, es decir el
líquido o el gas. Aún así, hay casos en
que las bombas extraen petróleo (mena)
y agua (ganga).
Otra característica de los yacimien-
tos es que son masas heterogéneas. Es
decir que si tomamos dos muestras de
distintos lugares de un solo yacimiento,
esas muestras tienen diferente composi-
ción. Por eso, cuando se habla de las ca-
racterísticas físicas y químicas de un ya-
cimiento, en realidad se hace referencia
Figura 2.3: Corte o perfil vertical esquemático
del desarrollo de la Mina de zinc, plata y plomo a un promedio.
Aguilar, en Jujuy, que alcanza los 1000 metros En los yacimientos metalíferos
de profundidad.
vetiformes, la mena tiene una participa-
ción importante en la masa de la veta (por
COMPOSICIÓN ejemplo, un 10 % o más). En los yacimien-
tos llamados diseminados, la participa-
De manera simplificada, podemos ción de los minerales metalíferos es muy
considerar a un yacimiento como una pequeña (alrededor de 1 %). Por el con-
masa mineral aprovechable, con una for- trario, el tamaño de las vetas es general-
ma y un volumen determinados. Pero esa mente pequeño y el de los yacimientos
masa puede ser aprovechable en su tota- diseminados es muy grande.
lidad, como en el caso de una arena para
construcción o una arcilla para elaborar
ladrillos comunes, o como ocurre muy a CALIDAD
menudo, puede ser una mezcla de una
sustancia útil con otra que no lo es. Es de fundamental importancia cono-
Por ejemplo, la mina Paramillo de cer la calidad de la sustancia mineral del
Uspallata, en Mendoza, es una mina de yacimiento ya que, en la práctica, sólo
plata, plomo y zinc. Estos tres metales pueden venderse o aprovecharse sustan-
no se encuentran puros sino que están cias que cumplan con las especificacio-
contenidos, respectivamente, en los mi- nes que requieren las industrias consu-
nerales argentita (sulfuro de plata), ga- midoras.
lena (sulfuro de plomo) y blenda o La calidad, según el caso, se expresa
esfalerita (sulfuro de zinc). A su vez, es- de manera diferente. En minerales
tos tres sulfuros están mezclados con otras metalíferos es costumbre expresar la ley

18
Conozcamos más sobre Minería

o tenor, que es el contenido de metal por fragmentos o trozos que permiten la cir-
unidad de peso, en forma de porcentaje. culación del calor por los intersticios. Todo
Por ejemplo, un mineral de cobre de 1% esto complicaba y encarecía su aprove-
contiene 10 kg de metal por tonelada chamiento.
(1000 kg) de mineral. Cuando los conte- Por lo expresado, la especificación de
nidos son menores, se habla de gramos la calidad de un mineral de hierro, com-
por tonelada. Es el caso del oro, la plata y prende como mínimo, lo siguiente:
el platino. Así empleada, la ley o tenor es
una expresión incompleta de la calidad - Contenido de hierro: se exige un mí-
del mineral, porque también interesan nimo de 35 a 40%
otros componentes de la masa mineral, - Composición mineralógica y química:
como así también sus características fí- se prefieren óxidos como la magne-
sicas y químicas. tita y la hematita
Por ejemplo, en Argentina hay tres - Contenido de fósforo, azufre, arsé-
grupos de yacimientos importantes de nico, plomo y zinc: son elenentos in-
hierro: Unchimé (Salta), Zapla (Jujuy) y deseables
Sierra Grande (Río Negro). Las leyes de - Granulometría: se exigen trozos de
hierro son similares en Unchimé y en un determinado tamaño de grano.
Zapla, pero en el primer caso una parte
importante del hierro está en forma de En general, la expresión de la calidad
silicatos lo cual hace más complicado y se puede hacer de muy variadas maneras,
caro su tratamiento industrial. El mine- de acuerdo al uso o al destino de la sus-
ral de Zapla, en cambio, está compuesto tancia mineral. Mas aún, un mismo mine-
por óxidos de tratamiento más sencillo y ral puede tener más de un uso, y para cada
económico. Por esa razón el mineral de uso tener requerimientos diferentes de
Zapla ha sido utilizado como materia pri- calidad. Por ejemplo, una caliza para fa-
ma para fabricar acero y el de Unchimé bricar cal debe tener un mínimo de 95% de
no. Sierra Grande tiene leyes de hierro carbonato de calcio, pero para fabricar
más altas que los otros dos, y por eso se cemento portland es suficiente un conte-
podría presumir que es mejor mineral. nido de 78%. El cuadro adjunto muestra
Sin embargo, también contiene una can- en forma simplificada las distintas espe-
tidad de fosfatos que lo hacen inapto para cificaciones para los tres usos que tiene la
la industria siderúrgica instalada cuyos fluorita (fluoruro de calcio) de acuerdo a
hornos requieren un mineral exento de la Norma IRAM Nº 10.251 de 1960.
fósforo. En definitiva, la calidad debe expre-
Por esa razón, para ponerla en pro- sarse de tal manera que se evidencie si
ducción (desde 1976 hasta 1990) hubo que es apto para su uso, de acuerdo a las
montar una planta de tratamiento desti- especificaciones industriales o a las nor-
nada a separar los fosfatos y bajar el por- mas, si es que existen.
centaje de fósforo. La separación reque- Para determinar la calidad de un mi-
ría la molienda previa del mineral y, una neral se requiere obtener y analizar un
vez obtenido el concentrado libre de la gran número de muestras, de acuerdo a
impureza, había que aglomerarlo para técnicas especiales para cada caso.
formar unas "pelotitas" (técnicamente se A todo esto, hay que comprender que
llaman "pellets") debido a que los altos es difícil que en la naturaleza se presen-
hornos no se cargan con polvo sino con ten yacimientos de sustancias que se ajus-

Especificaciones para los usos de la fluorita - Norma IRAM Nº 10.251 de 1960

CaF2 SiO2 CaCO3 Fe2O3


mínimo máximo máximo máximo
Para fabricar ácido fluorhídrico
97 % 1,5 % 1,2 % ---
Para la industria cerámica
93,5 % 3,5 % --- 0,12 %
Para uso como fundente
metalúrgico 85 % 5% --- ---

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

ten exactamente a las normas y especifi- cuenta con una planta de tratamiento que
caciones de la industria. Por lo general separa los sulfuros de cobre de los otros
no es así y, por lo tanto, los minerales componentes de la roca que se extrae de
que se extraen de las minas son objeto la mina (figura 24). El producto de ese
de un proceso de tratamiento o prepa- proceso se llama concentrado, tiene en-
ración destinado a modificar las carac- tre 28 % y 30 % de cobre y es apto para la
terísticas de los minerales de tal manera fundición.
de hacerlos aptos para su aprovechamien- También hay plantas destinadas a eli-
to industrial. minar impurezas indeseables. En las cer-
Como ejemplo, la roca mineralizada canías de Mendoza se usan procesos de
que se explota en la mina Bajo de la Alum- lavado para eliminar la arcilla que tienen
brera contiene 0,7 % de cobre. Así no es las arenas destinadas a la industria de la
apto para su fundición. Por ello, la mina construcción.

20
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TEMA 3 - ETAPAS DE LA ACTIVIDAD MINERA

ETAPA DE RIESGO MINERO decide el futuro del proyecto. Si su resul-


O DE PREINVERSIÓN tado es negativo, el yacimiento no se ex-
plota y lo invertido hasta ese momento
ETAPAS se pierde. Por eso esta etapa se llama
etapa de riesgo minero, y diferencia a la
Desde el punto de vista económico, minería de otras actividades económicas.
la actividad minera tiene dos etapas: la Las estadísticas muestran que más
primera, de riesgo minero, y la segun- del 90% de las prospecciones y explora-
da, de negocio minero. ciones no tienen éxito, es decir que de
La etapa de riesgo comprende la bús- cada cien trabajos que se inician sólo unos
queda del mineral, su descubrimiento, la pocos llegan a un estudio de factibilidad
determinación de su cantidad y calidad, positivo. En este último caso, cuando el
y el estudio de factibilidad de explota- estudio de factibilidad es positivo, se
ción. Desarrollar esta etapa no es fácil. construye el proyecto y se inicia la etapa
Es necesario realizar trabajos y estudios de producción o de negocio minero.
(técnicamente llamados de prospección y Para ejemplificar la inseguridad que
exploración) que llevan su tiempo y tie- trae aparejada el riesgo minero en ma-
nen un costo. teria económica, hay que señalar que nin-
Con respecto al tiempo, por lo gene- gún banco del mundo presta dinero para
ral esta actividad es de muy largo plazo. esta etapa de la minería, con excepción
La prospección y la exploración deben de algunas instituciones del Estado que
hacerse siguiendo sucesivos pasos, algo respondan a una política específica de
equiparable a un proceso de investiga- promoción, en su país o en el extranjero.
ción cuyo avance se hace sobre la base Por eso, los economistas suelen llamarla
de las conclusiones del paso anterior. Ade- etapa de pre inversión.
más, una vez que se termina la explora- En la práctica, la financiación de la
ción aún quedan muchas cosas por estu- etapa de riesgo se puede hacer de varias
diar y resolver, relacionadas fundamen- maneras. Una de ellas consiste en que las
talmente con la tecnología, la economía empresas mineras que están en produc-
y las normas vigentes. Por ejemplo, en ción hagan una previsión en sus balances
los casos de minas importantes como contables para constituir un fondo espe-
Cerro Vanguardia, Bajo de la Alumbrera o cial para invertir en exploración. Esto
Veladero, desde que se descubrieron has- equivale a destinar una parte de las ga-
ta que comenzaron a producir pasaron nancias a la integración de ese fondo.
más de dos décadas. Otras como Pachón, Otra forma consiste en emitir acciones
San Jorge, Lama, Agua Rica y Río Colora- que se venden a través de la Bolsa, ya
do, cuyos descubrimientos datan de va- sea en forma directa o incorporándose a
rias décadas atrás, aún no han entrado los llamados fondos comunes de inver-
en producción. sión. Estos últimos están integrados por
El costo de los trabajos de prospec- una mezcla de activos financieros que les
ción y exploración es muy variable y de- permite absorber la eventual pérdida de
pende del tipo de yacimiento, de su ubi- valor de algunas acciones. Por último, el
cación, de su heterogeneidad, y de otras propietario de un prospecto minero pue-
características. Por ejemplo, la explora- de asociarse con otra persona o empresa
ción de yacimientos como Pachón, Bajo que aporta el dinero necesario a cambio
de la Alumbrera o Agua Rica, demandó, de un porcentaje del futuro negocio.
en cada caso, varias decenas de millones
de dólares.
Terminada la exploración se elabora BÚSQUEDA Y DESCUBRIMIENTO
el estudio de factibilidad. Si bien este es-
tudio abarca todos los aspectos del pro- El descubrimiento de una ocurrencia
yecto, la factibilidad económica es la que mineral puede hacerse por casualidad o

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

como resultado de una búsqueda racional, estructura" útil para ese fin: mapas de
utilizando técnicas con bases científicas y distinto tipo, fotografías aéreas, imáge-
elementos tecnológicos adecuados. nes satelitales, antecedentes mineros,
En el pasado, la mayoría de las minas geológicos, geofísicos, geoquímicos,
se descubrieron por casualidad. En nues- catastrales, económicos, etc. Esta "infra-
tro país, los puesteros eran los más fre- estructura" casi siempre es provista por
cuentes descubridores de minas debido a el Estado y, en algunos casos, por empre-
que, por su trabajo de trasladar rebaños sas especializadas.
en zonas de montaña, eran los que más La ejecución de las tareas de pros-
oportunidades tenían de hallar manifes- pección (trabajos de campo y de labora-
taciones minerales a simple vista. torios) está en manos de geólogos espe-
El avance científico y tecnológico, cialistas, que cuentan con la ayuda de la
unido al hecho de que cada vez son me- tecnología apropiada para cada caso, ve-
nos frecuentes los hallazgos casuales, han hículos, equipos, instrumental, laborato-
motivado el desarrollo de una nueva dis- rios, etc. (figuras 3.1 a 3.4).
ciplina de búsqueda racional de yacimien- En este aspecto es conveniente
tos, que se llama prospección. desmitificar algunas exageraciones que
se hacen a raíz de los avances científicos
y tecnológicos. Algunas personas creen
PROSPECCIÓN que los países desarrollados conocen to-
dos nuestros recursos mineros a través
La prospección se hace sobre la base de la información satelital. Pero eso no
de sólidos conocimientos científicos y es así. A pesar de los enormes adelantos
técnicos de manera que, para llevarla a tecnológicos, no hay ningún método que
cabo, es necesario contar con una "infra- permita conocer, dimensionar y calificar

Figura 3.3: Imagen satelital Landsat de un


Figura 3.1: Los geólogos estudian los antece- sector de la cordillera de San Juan.
dentes científicos y técnicos.

Figura 3.2: Un antecedente importante es la Figura 3.4: Interpretación geológica de la


carta geológica de la zona imagen

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Figura 3.5: Trabajos geológicos de campaña y obtención de muestras para su estudio

un recurso minero en forma indirecta. Es importante agregar que, previa-


En la práctica, los avances científi- mente a cualquier trabajo de campo, el
cos y tecnológicos proporcionan herra- responsable de la prospección, debe ase-
mientas importantes para mejorar la gurarse los permisos de acceso a la zona
prospección, haciéndola más simple, mas de búsqueda y los derechos mineros so-
rápida, menos costosa y más eficaz, pero bre lo que llegue a descubrir. Para ello,
la información satelital no elimina los tra- tiene que solicitar ante la Autoridad Mi-
bajos e investigaciones de campo (Figu- nera un permiso de exploración (así se
ras 3.5 a 3.8). denomina en el Código de Minería el per-
La prospección puede hacerse de dis- miso de búsqueda o de cateo) que abar-
tintas maneras y con diferentes técnicas, que esa zona. Además, debe presentar
de acuerdo al tipo de yacimiento que se un Informe de Impacto Ambiental y es-
busque. Lógicamente, el conocimiento de perar su aprobación por parte de la Auto-
la geología es fundamental porque los ridad para iniciar los trabajos.
yacimientos siempre son formados por un
determinado proceso geológico. El resul- Descripción muy sucinta de las
tado de la búsqueda (cuando es positiva) tareas de prospección
es el descubrimiento de una manifesta-
ción mineral. 1.- Prospección geológica. Consiste en
la aplicación de los conocimientos de
la geología a la búsqueda de yacimien-
tos. Cada concentración mineral se
presenta en un determinado ambien-
te geológico que es favorable para su
presencia. Por ello, muchas veces se
busca primero el ambiente geológico

Figura 3.7: En lugares de mucho relieve se Figura 3.6: hallazgo de una manifestación
usan mulas para acceder al lugar de trabajo mineral visible en superficie.

23
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

la posible presencia de minerales que se


asocian a sulfuros metálicos de origen
hidrotermal.

Trabajos de campo.

Levantamiento geológico y uso de


indicadores: El estudio de antecedentes
y el uso de información obtenida a partir
de sensores remotos, es en general poco
Figura 3.8: hallazgo de manifestación mineral
cubierta,puesta en evidencia en la zanja costoso y se lleva a cabo en gabinete. Esa
abierta a pico y pala. tarea siempre es seguida de un trabajo
de campo que incluye la comprobación o
favorable y luego se trata de encon- la corrección de los datos obtenidos en la
trar un yacimiento dentro de ese previa fase de gabinete.
ambiente. Las técnicas geológicas son El trabajo de campo no puede dejar
fundamentales para la prospección y, de hacerse porque es la única forma de
en mayor o menos grado se aplican realizar observaciones directas de los ti-
siempre. pos de rocas y de las estructuras del área
que se investiga, poniendo énfasis en la
Antecedentes: Un buen trabajo de búsqueda de "indicadores" de posibles
prospección siempre comienza con una mineralizaciones de interés. Con la ayu-
recopilación y análisis de antecedentes.
Entre esos antecedentes se cuentan los
mapas geológicos existentes y los infor-
mes relacionados con ellos. El estudio de
estos antecedentes permite, con muy
bajo costo, seleccionar lugares o áreas
favorables para encontrar yacimientos.
La existencia de un yacimiento ante-
riormente descubierto en un lugar es un
antecedente muy valioso. Muchas veces
se descubren nuevos yacimientos en las
áreas donde hubo una explotación ante-
rior. Por ejemplo, el primer yacimiento
Figura 3.9 – Geólogo en trabajo de campo.
diseminado de cobre (pórfido cuprífero)
descubierto en Argentina fue Paramillos
Sur, en Mendoza, que se encuentra ro-
deado de anteriores explotaciones
vetiformes de cobre, oro, plata, plomo y
zinc.
También puede haber información
geofísica o geoquímica previa, cuya con-
sulta y eventual evaluación es útil para la
prospección.

Uso de fotografías aéreas e imáge-


nes satelitales: Ambos elementos se uti-
lizan como importantes herramientas
para la búsqueda de yacimientos. Para
ello se utilizan técnicas que permiten ob-
tener información geológica útil directa-
mente aplicada al objetivo planteado. Por
ejemplo, hoy en día la interpretación de
Figura 3.10 – Geólogo usando un
imágenes satelitales permite identificar espectrómetro de campo

24
Conozcamos más sobre Minería

da de moderno instrumental, como re- subsuelo. Esta información siempre re-


ceptores de GPS, analizadores portáti- quiere de una interpretación adecuada
les y computadoras, se hacen determi- porque cada variación en el parámetro
naciones en el mismo lugar y se colectan que se mide puede corresponder a cam-
muestras del terreno destinadas a reali- bios en el tipo de roca, presencia o au-
zar distintos tipos de análisis, estudios sencia de agua, o a cambios estructura-
o ensayos de laboratorio que agreguen les hasta la profundidad que alcance el
información. método. Si bien hay excepciones, en ge-
Uso de planos y perfiles. En la pros- neral, la geofísica que se hace desde
pección, como en cualquier etapa de la aeronaves corresponde a la etapa de pros-
minería, es fundamental el uso de pla- pección de zonas extensas y los métodos
nos y perfiles para representar la infor- terrestres se usan en la exploración de
mación en las tres dimensiones. Un pla- un área más pequeña.
no es una representación sobre una su-
perficie horizontal. Las palabras carta y Métodos magnetométricos: Con
mapa significan lo mismo pero abarcan magnetómetros que, según el caso, pue-
superficies más grandes. den ser aerotransportados o terrestres,
Un perfil es una representación en se miden las variaciones locales que se
un plano vertical (un corte) que permi- producen en el campo magnético terres-
te representar datos en profundidad. En tre, porque esas variaciones pueden ser
la práctica se hacen varios planos y per- producidas por la presencia de estructu-
files para representar adecuadamente ras y rocas de distinta susceptibilidad
la información de un área determina- magnética. Un ejemplo de anomalía mag-
da. Incluso se construyen los llamados nética muy violenta se puede percibir con
bloques diagrama o diagramas tridi- una brújula encima de un yacimiento de
mensionales, que son representaciones magnetita (óxido de hierro magnético)
que integran la información de planos y porque en ese caso, en lugar de alinearse
perfiles. Hoy en día hay programas de en dirección al norte magnético, la brú-
computación para hacer este tipo de jula se "enloquece" y parece apuntar a
tareas. cualquier parte.

2.- Prospección geoquímica. Se mi- Métodos radimétricos: Con instru-


den las variaciones en los contenidos de mental adecuado, en superficie o desde
ciertos elementos químicos presentes en aeronaves, se miden diferencias de ra-
las rocas y en los suelos de una región diactividad (por lo general de los rayos
con el objeto de detectar contenidos fran- gamma) que pueden originarse localmen-
camente anormales con respecto a los te por la mayor o menor presencia de
promedios de cada elemento. Tales anor- minerales radiactivos en las rocas del
malidades se llaman anomalías geoquí- subsuelo.
micas.
Este tipo de investigación requiere un Métodos sísmicos: Consisten en pro-
trabajo de campo que consiste en colec- vocar ondas sísmicas artificiales (de muy
tar un gran número de muestras (de sue- baja intensidad) y se usan detectores para
los, sedimentos de corriente o rocas) de captar, según el método, la refracción o
manera sistemática para hacer el análi- la reflexión de las ondas. Cuando se hace
sis químico de las mismas. Lo más con- sísmica de refracción se mide la veloci-
veniente es planificar la prospección de dad de propagación de las ondas sísmi-
manera de hacer este muestreo junto con cas en el subsuelo con el objeto de detec-
el trabajo geológico de campo. tar variaciones debidas a la presencia de
diferentes rocas.
3.- Prospección geofísica. Compren- En cambio, en sísmica de reflexión,
de distintas técnicas en las que se efec- se determina la presencia de planos que
túan mediciones de parámetros físicos, reflejan dichas ondas, que normalmente
desde la superficie del terreno o desde corresponden a discontinuidades y estruc-
aeronaves, para obtener información del turas geológicas.

25
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

Este es un método que tiene gran rentes rocas y minerales, diferencias de


penetración en profundidad. Es el más potencial natural, diferencias de co-
usado en prospección de hidrocarburos. rriente inducida para su polarización,
etc. . También la presencia o ausencia
Métodos gravimétricos: Se miden de agua en el subsuelo genera diferen-
variaciones locales de la gravedad terres- cias de comportamiento en las varia-
tre que pueden ser provocadas por ma- bles eléctricas detectables con instru-
sas rocosas de distinta densidad, ubica- mental adecuado.
das hasta cierta profundidad .
4.- Laboreo y perforaciones. Si bien
Métodos geoeléctricos: Hay distin- estas tareas son propias de la explora-
tos métodos según la variable que se ción, y por ello serán descriptas en deta-
mida: diferencias de conductividad y de lle al tratar ese tema, muchas veces, du-
resistividad eléctrica, que poseen dife- rante la prospección es necesario reali-
zar excavaciones o perforaciones para
obtener información no expuesta en su-
perficie.

EXPLORACIÓN

Una vez descubierto un cuerpo mine-


ral (en forma casual o a través de una
prospección) es necesario delimitar su
forma y determinar su tamaño y la cali-
dad del material que lo compone. Para
eso se realiza la exploración.
La exploración se hace mediante la-
bores mineras superficiales (calicatas,

Figura 3.11 – Prospección gravimétrica desde


un helicóptero

Figura 3.12: Perforación con recuperación de Figura 3.13: Perforación con recuperación de
polvo. testigos a más de 1.000 m de profundidad

26
Conozcamos más sobre Minería

estudia el yacimiento en las dos dimen-


siones visibles en superficie.
En la práctica, el conjunto de traba-
jos que se hacen en estos casos puede
abarcar los siguientes pasos:
- Observaciones geológico mineras
- Interpretación de afloramientos
- Ejecución de planos a escala mine-
ra
- Labores superficiales - destapes, po-
zos, calicatas o trincheras
Figura 3.14: Exploración mediante labores - Toma de muestras
subterráneas - Geoquímica de detalle
- Análisis y ensayos de laboratorio
pequeños pozos, etc.) y labores subterrá-
neas (pozos profundos o piques y túne- 2.- Exploración Geofísica
les) con las cuales se reconoce el cuerpo
mineral en sus tres dimensiones. Las la- Mediante métodos de exploración
bores subterráneas suelen reemplazarse geofísica, a los que se hizo referencia
por perforaciones con herramientas que en el capítulo de prospección, que se eli-
permiten obtener muestras del cuerpo gen de acuerdo al ambiente geológico y
mineral a todo lo largo del sondeo, ya sea al objetivo de la búsqueda, con apara-
en forma de testigos (cilindros de roca) o tos y dispositivos ubicados en la super-
de triturados y polvo. ficie se miden parámetros físicos de las
El número y la extensión de las labo- rocas del subsuelo. La interpretación de
res subterráneas o de las perforaciones esos datos permite inferir algunas ca-
dependen del tamaño del cuerpo mineral racterísticas de las rocas y estructuras
que se está explorando, o del volumen hasta cierta profundidad. Esa informa-
mínimo de mineral que se quiere poner ción, aplicada a determinados modelos
en evidencia (Figuras 3.12 a 3.14). geológicos, es importante para la pro-
gramación de trabajos más costosos
Algunos detalles de las tareas como las perforaciones o las labores sub-
de exploración terráneas.

1.- Exploración en superficie 3.- Exploración subterránea

A veces los yacimientos pueden estar Pequeños pozos, calicatas o trinche-


expuestos en superficie, o cubiertos por ras solo permiten reconocer el mineral en
una capa de poco espesor de rocas alte- dos dimensiones (siempre y cuando el
radas, sedimentos, suelos o vegetación. yacimiento sea superficial).
En estos casos se lleva a cabo una prime- El reconocimiento de la tercera di-
ra exploración mediante labores superfi- mensión (profundidad) debe hacerse me-
ciales sencillas y de bajo costo. Normal- diante métodos de exploración subte-
mente consisten en pequeñas rránea.
excavaciones en forma de pozos o zan- Fundamentalmente hay dos maneras
jas, que no exceden unos pocos metros de hacerlo: con labores mineras o con
de profundidad. perforaciones. En el primer caso el hom-
Estas labores se denominan destapes, bre accede a los niveles profundos que
calicatas o trincheras. Según el caso, se explora. En el segundo caso, solo accede
pueden abrir con pico y pala, con barre- una herramienta manejada por el hom-
nos y explosivos, con excavadoras, con bre y se extraen muestras para su obser-
topadoras, etc. vación, estudio y análisis.
De esta manera se atraviesa la cu-
bierta y se deja expuesto en la labor el 3.1. Labores subterráneas. Son
mineral del yacimiento. Así se reconoce y excavaciones del tipo de pozos y túneles

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

que, de acuerdo a su posición y caracte- d) Ventilación de la labor para extraer


rísticas, reciben distintos nombres: gases y polvo
e) Carga de la broza (material fragmen-
Socavón: Túnel horizontal, abierto tado) producida por la voladura y
desde la superficie transporte de la misma al exterior.
Galería: Túnel horizontal interno f) Se repite nuevamente el ciclo.
Pique: Pozo vertical, abierto desde
la superficie o desde una galería (pique 3.2. Exploración mediante perfora-
interno). ciones. Existen diferentes sistemas de
Chiflón: Pique inclinado perforación.
Rampa: socavón o galería inclinada
Chimenea: "pozo" o "agujero" verti- Por percusión. Consiste en una he-
cal o inclinado, abierto desde abajo ha- rramienta de cierto peso que se deja caer
cia arriba y se levanta repitiendo ese movimiento
de modo que el reiterado golpeteo en el
La extensión de estas excavaciones fondo disgrega o fragmenta las rocas y
depende del tamaño del cuerpo mineral las va atravesando. Es útil en materiales
que se está explorando, o del volumen blandos y en minería se usa muy poco.
mínimo de mineral que se quiere poner
en evidencia. Por roto – percusión. Es el sistema
de los conocidos martillos perforadores
El avance de las labores, comúnmen- en los que el barreno, provisto de ele-
te se hace de la siguiente manera: mentos duros y cortantes en su punta,
golpea haciendo un agujero en la roca y
a) Perforación del frente de avance (va- cada vez que golpea se mueve una frac-
rios agujeros de acuerdo a diseño pre- ción de giro de tal manera que el avance
viamente establecido). Si se usan del pozo se consigue por la combinación
martillos neumáticos comunes, cada de la percusión y el giro. El material tri-
agujero tiene entre 20 y 40 mm de turado en el fondo del pozo sale a la su-
diámetro. La longitud de cada aguje- perficie generalmente impulsado por aire
ro, en secciones pequeñas, casi nun- producido por un compresor. Este tipo de
ca pasa de dos metros. herramienta es la más usada en las per-
b) Los agujeros se cargan con explosi- foraciones destinadas a voladuras con
vos adecuados para el tipo de roca y explosivos.
el grado de fragmentación deseado. Por rotación. El avance se logra me-
c) Voladura simultánea o escalonada de diante un conjunto de barras enroscadas
todas las cargas, usando mechas y ful- que llevan un trépano en su extremo. Este
minantes o detonadores eléctricos y conjunto gira y presiona sobre el fondo,
cables. de modo que el trépano avanza trituran-
do la roca. El material triturado es lleva-
do afuera del pozo mediante un "retorno"
que se consigue inyectando agua con al-
gunos aditivos por dentro de la cañería a
medida que avanza la perforación para
que salga por los orificios del trépano y
retorne a la boca del pozo, con el mate-
rial triturado en suspensión, circulando
entre la cañería y las paredes del pozo. A
medida que ese material sale del pozo se
embolsa metro a metro y cada metro cons-
tituye una muestra de las rocas atrave-
sadas. Este sistema es el más utilizado
en la exploración de hidrocarburos.
Figura 3.15: Testigos de perforación analiza-
dos en el campamento con un equipo portátil
Un dispositivo similar pero con un
de análisis por fluorescencia de rayos x. trépano que tiene la forma de un cilin-

28
Conozcamos más sobre Minería

dro hueco, llamado corona diamantada,


es muy usado en exploración minera
para obtener muestras de roca sin tritu-
rar. Esto se logra porque a medida que
la corona avanza haciendo un hueco anu-
lar, en la parte central de la herramienta
va ingresando un cilindro de roca, lla-
mado testigo, que se extrae como mues-
tra por cada metro de avance (Figura
3.15).
En las últimas dos décadas se ha usa-
do mucho un sistema llamado de aire re-
versa en el que se usa un trépano para
triturar la roca y el material triturado se
recupera en la boca del pozo con inyec-
ción de aire que circula al revés que en el
Figura 3.16: Plano parcial de cubicación de
sistema anterior, es decir que el aire com- reservas por bloques
primido ingresa por afuera de las barras
y retorna con el triturado por dentro de
ellas. Este método permite acortar los trabajo realizado o crear una base falsa
tiempos de perforación y obtener mues- para el trabajo posterior.
tras bastante confiables. La cantidad de mineral, con su cali-
dad promedio determinada, constituye lo
que se llama las reservas de la mina. La
CUBICACIÓN DE RECURSOS Y/O palabra reservas debe emplearse cuando
RESERVAS hay cierta seguridad de que ese mineral es
comercializable con beneficio. En cambio,
La cubicación de reservas es el ob- si no hay ninguna seguridad de que esa
jetivo final de la exploración. Consiste cantidad de mineral sea explotable econó-
en la determinación de la cantidad y cali- micamente, los expertos prefieren usar la
dad del mineral del yacimiento, en rela- palabra recursos en lugar de reservas.
ción con la calidad comercial de dicha
sustancia. Clasificación de las reservas y
Mediante la ejecución de labores mi- recursos
neras o perforaciones, según el caso, se
ubican los límites del cuerpo mineral en Existen distintas formas de clasificar
las tres dimensiones (Figura 3.16), de- a las reservas y recursos de los yacimien-
terminando la forma del yacimiento. Uti- tos. Si bien hay clasificaciones más mo-
lizando métodos y fórmulas adecuadas se dernas y mejor ajustadas en términos
calcula el volumen del yacimiento. Lue- técnicos y económicos, la forma más sen-
go se debe determinar el peso específi- cilla para entender los conceptos es la
co de la sustancia, para calcular finalmen- definida en las Normas para la Ejecución
te la cantidad expresada en toneladas (En de los Estudios Geológico Mineros de la
algunos casos se expresa en metros cú- Dirección Nacional de Minería de la Ar-
bicos). gentina, en 1960:
La calidad del mineral se determina
mediante minuciosos análisis, ensayos y 1. Mineral medido (también llamado
estudios, realizados sobre muestras que positivo o probado). Es aquél cuyo
se extraen del cuerpo mineral de acuerdo tonelaje se computa utilizando las di-
a técnicas de muestreo que varían según mensiones reveladas en afloramien-
el tipo de yacimiento. Tanto la extracción tos, labores y/o perforaciones y cuya
de muestras como su manejo posterior ley es el resultado de un muestreo
deben hacerse con extremo cuidado por- detallado. Los sitios de inspección,
que cualquier error o dato fraudulento muetreo y medidas están tan próxi-
que se incorpore puede arruinar todo el mos y el carácter geológico tan bien

29
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

definido que se puede establecer bien existencia, darán lugar a la extensión de


el tamaño, forma y contenido mine- la vida útil del emprendimiento minero.
ral. El tonelaje y la ley computados Entre las clasificaciones más moder-
júzganse exactos dentro de límites nas y con más rigor técnico y económico,
que se establecen y ninguno de estos hay que mencionar la recomendada por
límites se considera que difiere del la Organización de las Naciones Unidas
tonelaje o la ley computados en más en 1996 (Energy/WP.1/12. 1/R.70), que
del 20%. es un poco más compleja porque estable-
ce rangos físicos y económicos a las tres
2. Mineral probable (o indicado). Es categorías aquí descriptas. No obstante,
aquél cuyo tonelaje y ley se compu- todavía no están unificados los criterios
tan, en parte, de medidas específi- como para que se use una sola clasifica-
cas, muestras o datos de producción ción a escala mundial.
y, en parte, por proyección del cuer- En nuestro Continente, hoy en día son
po mineralizado por una distancia muy utilizadas las normas canadienses del
razonable basada en evidencia geo- Joint Ore Reserves Commitee (JORC).
lógica. Los sitios de inspección, mues- La Argentina ha acreditado la Guía
treo y medidas están demasiado ale- titulada "Presupuestos Mínimos para la
jados, o si no, inapropiadamente es- Certificación de Información Pública re-
paciados, como para delimitar com- ferida a Activos Minerales", ante el
pletamente el cuerpo mineralizado o Combined Reserves Internacional
establecer su ley media con seguri- Reporting Standards Commitee
dad. (CRIRSCO). La Guía fue elaborada por la
Asociación Argentina de Geólogos Econo-
3. Mineral supuesto (o posible o inferi- mistas (AAGE, el Consejo Superior Pro-
do). Es aquél cuyas estimaciones cuan- fesional de Geología(CSPG), el Colegio
titativas se basan en gran parte en un Argentino de Ingenieros de Minas (CADIM)
amplio conocimiento del carácter geo- y el Consejo Profesional de Ciencias Eco-
lógico del depósito y para el cual hay nómicas (CPCE)
pocas (o ninguna) muestras o medi- En cualquiera de los casos las normas
das. Las estimaciones se basan en una en uso tienden a adaptarse a la lógica de
continuidad supuesta del cuerpo mi- la exploración que comienza con poca in-
neralizado o en una repetición del mis- formación y, a medida que avanza, va
mo, para las cuales hay evidencia geo- agregando más datos y mayor precisión
lógica; esta evidencia puede incluir la en esos datos para culminar con la cubi-
comparación con depósitos de tipo si- cación de reservas.
milar. Pueden incluirse aquí cuerpos
completamente ocultos, si existe evi- Un ejemplo muy sencillo:
dencia geológica específica de su pre-
sencia. En las estimaciones de mine- Al solo efecto de tener una idea de lo
ral supuesto deben darse los límites que es el cálculo de la cubicación de re-
espaciales dentro de los cuales puede servas, supongamos que se quiere explo-
hallarse el mismo. tar un tramo de un cauce fluvial abando-
nado para producir grava y arena para la
En la práctica, las reservas medidas industria de la construcción.
son las realmente comprobadas con un Los primeros datos se obtienen me-
ínfimo porcentaje de error, y las únicas diante un reconocimiento en una imagen
que sirven para fundamentar cálculos eco- satelital y una rápida recorrida de campo
nómicos precisos acerca de la futura ex- que permite seleccionar un sector caren-
plotación. No obstante, en muchos casos te de cubierta de unos 200 metros de lon-
se acepta incluir el 50% de las reservas gitud, donde el cauce tiene un ancho de
probables en los cálculos económicos. El 100 metros. La superficie de ese sector
resto de las reservas probables y las in- es de 200m x 100m = 20.000m2.
feridas deben ser objeto de exploracio- Por antecedentes conocidos en la mis-
nes futuras y, en caso de comprobarse su ma zona se interpreta que el material

30
Conozcamos más sobre Minería

aluvional puede tener unos 10m de pro- Volumen de arena: 100.000m3 x 0,40
fundidad promedio. = 40.000 m3
Con ese supuesto se calcula la prime-
ra cubicación: Volumen de limo: 100.000m3 x 0,20 =
20.000 m3 (material a desechar)
20.000m2 x 10m = 200.000m3 de ma-
terial aluvional. En este caso el material cubicado se
considera "recurso medido", y, si se de-
Este volumen es un "recurso inferi- muestra que se puede extraer y vender
do" porque no se conoce la proporción de con beneficio, es una "reserva medida".
los materiales a explotar (grava y arena) Por debajo del recurso medido, el alu-
y no hay ninguna comprobación de que el vión continúa y el yacimiento se puede
aluvión continúe hasta la profundidad de extender considerando una capa de "re-
10m. curso probable" y otra inferior de "recur-
Seguidamente se decide explorar so inferido".
mediante una red de pozos de cinco me- La grava y la arena se comercializan
tros. generalmente por metros cúbicos, pero si
La información que se obtiene en esta se hiciera en toneladas (como la mayoría de
etapa es la siguiente: los minerales) cada volumen debería multi-
El aluvión está presente hasta los cin- plicarse por el peso específico del material
co metros de profundidad y aparentemen- respectivo para obtener el tonelaje.
te continúa mas abajo.
Los ensayos sistemáticos de las
muestras de los pozos permiten determi- ESTUDIO MINERALÚRGICO E
nar que el aluvión se compone de: 40% de INGENIERIA DEL PROYECTO
grava, 40% de arena y 20% de limo, que
es un material a desechar. La etapa de riesgo continúa con el
Con los nuevos datos, la cubicación estudio de la ingeniería del proyecto.
se resuelve de la siguiente manera: Para ello se plantean y estudian las dife-
Volumen comprobado del aluvión: rentes alternativas sobre métodos de
200m x 100m x 5m = 100.000 m3 explotación y tratamiento (Figuras 3.17
y 3.18). Entre los temas de fondo hay que
Volumen de grava: 100.000m3 x 0,40 tener en cuenta la infraestructura e ins-
= 40.000 m3 talaciones necesarias, el equipamiento a

Figura 3.17: Estudios mineralúrgicos en planta de laboratorio

31
32
Figura 3.18: Diagrama de flujo para el proceso de tratamiento del mineral (Mina Bajo de la Alumbrera).
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición
Conozcamos más sobre Minería

adquirir y la mano de obra a emplear, la que se evalúa (Millán A., 1996), se deben
inversión requerida y los costos de ope- considerar los siguientes niveles sucesi-
ración, para finalmente calcular los cos- vos de estudios: inicial, conceptual y bá-
tos de producción, según las alternativas sico. Estos niveles son equivalentes a los
planteadas. de perfil, pre-factibilidad y factibilidad
que utiliza el Banco Mundial. El error acep-
table es más grande en el estudio inicial
ESTUDIO DE FACTIBILIDAD (-30% a +50%), menor en el estudio con-
ceptual (-15% a +30%), y mínimo en el
El último paso de la etapa de riesgo estudio básico (-05% a +15%). Estas eva-
es el estudio de factibilidad, en el que se luaciones sucesivas son las que permiten
usan y comparan todos los parámetros suspender o abandonar un proyecto an-
técnicos y económicos obtenidos en los tes de terminar una exploración, sin lle-
estudios realizados con otros datos to- gar al estudio de factibilidad.
mados del mercado en el que se piensa
colocar la producción. La calidad del mi-
neral a producir y las condiciones del INFORME DE IMPACTO
mercado consumidor permiten determi- AMBIENTAL
nar un precio de venta. La capacidad de
compra o demanda del mercado y la can- De acuerdo a la Sección Segunda del
tidad de mineral disponible en la mina Título 13 del Código de Minería (Anexos
son fundamentales para calcular la mag- I, II, y III de las Normas Complementa-
nitud y duración de la explotación y los rias) en cada proyecto minero, las ins-
plazos de amortización de las inversio- tancias de prospección, exploración y
nes. También se estudia la incidencia de explotación requieren la previa presen-
otros factores como los impuestos, cos- tación de un Informe de Impacto Am-
tos financieros, regalías, seguros, previ- biental y su aprobación por parte de la
siones, etc. Autoridad de Aplicación mediante una
El análisis de todos los datos econó- Declaración de Impacto Ambiental.
micos permite calcular si la explotación Esta exigencia tiene por objeto pro-
será o no un buen negocio. Lógicamente, teger el ambiente y el patrimonio natural
para que sea buen negocio, el estudio de y cultural de la zona donde se propone
factibilidad debe indicar que el precio desarrollar la nueva actividad minera. El
de venta del mineral es mayor que el cos- informe es un estudio detallado del me-
to total de producción (incluídas todas dio ambiente, su afectación por los im-
las amortizaciones), y que la diferencia pactos producidos por las actividades a
entre ambos, conocida como ganancia, desarrollar en cada etapa del proyecto
es suficientemente atractiva para hacer propuesto, y la forma en que se evitará
la inversión (por ejemplo, cuando la ga- producir daños y de qué manera se miti-
nancia es mayor que un interés banca- garán y/o remediarán los impactos per-
rio). En este caso se dice que la explota- manentes, como las excavaciones,
ción es factible o rentable. escombreras y relaves. Las mismas nor-
mas exigen, además, que el informe de
Niveles sucesivos de estudios impacto ambiental se actualice cada dos
para llegar a la factibilidad años.
De esta manera, ningún proyecto mi-
Los párrafos anteriores son una sim- nero, sea de prospección, de exploración
plificación de la realidad a los efectos o de explotación, se puede iniciar sin
didácticos. En la práctica existe una se- haber tenido previamente la aprobación
cuencia de estudios que se van haciendo de la Autoridad Ambiental Minera. En el
en etapas sucesivas. Cada estudio per- caso de la explotación, es conveniente que
mite una evaluación cada vez más deta- el Informe de Impacto Ambiental forme
llada y precisa para determinar si se en- parte del estudio de factibilidad.
cara la etapa siguiente o no. A partir de En un capítulo posterior (Tema 6) se
una idea, que en realidad es lo primero explicará esto con mayor detalle.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

EL CARÁCTER NO RENOVABLE del mundo, incluido el nuestro, una im-


DE LOS RECURSOS MINEROS posición llamada regalía. La regalía no
es un impuesto. Es una suma que la em-
El carácter no renovable de los re- presa minera paga al Estado en concepto
cursos mineros es una de las caracterís- de compensación por el agotamiento del
ticas distintivas que diferencia a la mi- recurso natural. El destino específico de
nería de otras explotaciones como, por ese dinero (no siempre cumplido) es la
ejemplo las agropecuarias. El agricultor creación o promoción de otras activida-
puede sembrar y cosechar todos los años des económicas que reemplacen a la de
en el mismo campo, pero el minero va la mina cuando se produzca su cierre.
agotando el recurso a medida que lo ex- A pesar de lo expresado hasta aquí,
trae. Si las reservas totales de una mina con un tono deliberadamente pesimista
suman un millón de toneladas y la explo- para explicar el concepto de regalía, en
tación avanza a un ritmo de cien mil to- la mayoría de los casos, la actividad mi-
neladas por año, el yacimiento se agota nera de una región tiene cierta continui-
en diez años. Terminado ese período, dad en el tiempo, ya sea porque se des-
cesa la actividad del establecimiento mi- cubren nuevos recursos en la misma mina
nero y desaparece como fuente de pro- o porque se encuentran nuevas minas en
ducción y empleo. zonas cercanas.
Hay que destacar que un hecho de Por ejemplo, en Jujuy comenzó a ex-
esta naturaleza tiene implicancias eco- plotarse la mina Aguilar en 1936, con re-
nómicas y sociales que pueden llegar a servas para trabajar durante diez años.
ser muy graves. Si se toma como ejem- Pero a medida que se producía mineral,
plo el caso de la mina Bajo de la Alumbre- la empresa siguió explorando y cubicando
ra, su vida fue calculada en el proyecto nuevas reservas en el mismo yacimiento
original en 20 años. Esto significa que al y en otras minas cercanas. Como conse-
finalizar ese lapso se dispondrá el cierre cuencia de ello, el establecimiento mine-
de la mina y las 800 personas que traba- ro continúa produciendo setenta y cinco
jan allí se quedarán sin empleo. Además, años después, y sigue manteniendo re-
varios cientos de personas que trabajan servas para diez años.
en actividades complementarias genera- En el caso del Bajo de la Alumbrera,
das por el mantenimiento y el desenvol- antes mencionado, cuya vida útil es de
vimiento de la mina (proveedores de ser- 20 años, también se llevaron a cabo ex-
vicios, insumos, repuestos, transporte, ploraciones en zonas cercanas y existen
comunicaciones, etc.) también perderán ya descubrimientos concretos que permi-
esa fuente de trabajo. ten suponer que cuando cierre se abrirá
Esta característica de la explotación otra de similar magnitud, como lo es lel
minera es la que originó en varios países yacimiento Agua Rica.

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TEMA 4 – ETAPAS DE LA ACTIVIDAD MINERA


ETAPA DE NEGOCIO MINERO O DE INVERSIÓN

FINANCIACIÓN Y CONSTRUCCIÓN 2. La profundidad en que se encuentra


el yacimiento.
Una vez determinada la factibilidad del 3. La viabilidad técnica.
proyecto se pasa a la etapa de explota- 4. La viabilidad económica
ción. Para ello es necesario que, previa-
mente, se consigan las fuentes de finan- 1. De acuerdo a su estado físico se con-
ciación que provean el dinero necesario sideran los siguientes materiales:
para la construcción y la puesta en mar-
cha del proyecto. La cantidad de dinero 1.1. Sólidos coherentes: Es el grupo
necesario depende de la magnitud del pro- más numeroso ya que abarca la gran
yecto. En Bajo de la Alumbrera, que es la mayoría de las sustancias minerales.
mina más grande del país, se invirtieron Son los que tienen “consistencia pé-
finalmente unos 1.300 millones de dóla- trea”. En la práctica, cuando se ha-
res. bla de métodos de explotación mine-
ra se incluye casi exclusivamente a
Hay distintas formas de obtener fi- este grupo.
nanciación. Las más frecuentes son: Algunas explotaciones son subterrá-
neas, como en Mina Aguilar, Farallón
Capitales o recursos de la empresa Negro, Río Turbio. Otras, más nume-
propietaria. rosas, se hacen a cielo abierto (can-
Suscripción de acciones. teras) como Bajo de la Alumbrera,
Asociación con otras empresas que Cerro Vanguardia, Sierra Pintada,
aportan capital a cambio de una par- Tincalayu y todas las explotaciones de
te del negocio. granitos, mármoles, calizas y mate-
Préstamos bancarios. riales similares. En todos estos ca-
Participación de bancos como socios sos (excepto carbones, mármoles y
del negocio. granitos que requieren cuidados es-
Créditos de los proveedores peciales) el material debe arrancarse
Préstamos y créditos especiales de mediante el uso de perforaciones y
sistemas de promoción. voladuras con explosivos. El mineral
arrancado es cargado y llevado por di-
Durante la construcción se hacen los ferentes medios, máquinas o insta-
laboreos necesarios para la futura explo- laciones desde el frente de explota-
tación y se realizan las obras de infraes- ción hasta la planta de tratamientro
tructura (caminos, comunicaciones, cam- o hasta el lugar de embarque (Figu-
pamentos, etc.), instalaciones y equipa- ras 4.1 a 4.4).
miento, se incorpora el personal necesa- 1.2. Sólidos incoherentes: Muchos
rio y se procede a su capacitación. Final- yacimientos superficiales están inte-
mente se hacen todas las pruebas que grados por materiales incoherentes.
permiten verificar el funcionamiento co- Se trata de aglomerados, arenas, sa-
rrecto de todas las instalaciones, circui- les de “cosecha” y arcillas que, co-
tos y equipamientos, y se pone en mar- múnmente requieren métodos de
cha la producción. arranque muy sencillos, que se resuel-
ven con el uso de excavadoras y má-
quinas similares, o con pico y pala, a
EXPLOTACIÓN O EXTRACCIÓN nivel artesanal. Se incluyen las explo-
taciones de arena por dragado de fon-
Hay diferentes métodos de explota- dos fluviales, como el que se hace en
ción y su aplicación depende de: los ríos Paraná y de la Plata.
1. El estado físico del mineral (sólido 1.3. Fluidos: Es un grupo reducido
coherente o incoherente, líquido, gas, pero valioso que incluye a los hidro-
o sólido soluble o fusible). carburos (petróleo y gas), a las sal-

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

mueras (Salar del Hombre Muerto y 2. Según la profundidad en que se en-


Salinas del Timbó) y a los aprovecha- cuentre un yacimiento de materiales
mientos geotérmicos, como el del sólidos se pueden dar los siguientes
Volcán Copahue. casos (Stoces, 1963):
1.4. Materiales solubles o fusibles: 2.1. Si el yacimiento está en la su-
Es un pequeño grupo integrado por perficie o cerca de la superficie, la
hidrocarburos muy viscosos, sales y explotación se hace “a cielo abierto”.
azufre. En la mina Potasio Río Colo- 2.2. En cambio, si el depósito está a
rado, en el sur de Mendoza, se ha cierta profundidad, la explotación es
previsto hacer perforaciones e inyec- por labores subterráneas.
tar agua para disolver el cloruro de Muchas minas metalíferas comenza-
potasio del yacimiento, ubicado a mil ron su producción mediante labores
metros de profundidad, y extraerlo en a cielo abierto y en la medida que se
forma de salmuera. descubrieron más reservas en la con-
tinuación del yacimiento en profun-
didad, la explotación subterránea re-
emplazó a la de cielo abierto inicial,
como ha ocurrido recientemente en
la mina de oro Cerro Vanguardia, en
Santa Cruz.
También se da el caso de yacimientos
que fueron inicialmente explotados de
manera subterránea (mineralización
en vetas) y luego se convirtieron en
explotaciones a cielo abierto, extra-
yendo masivamente el mineral dise-
minado en las rocas ubicadas entre
veta y veta. Un ejemplo reciente es la
Figura 4.1: Apertura de la mina Bajo de la Alum- mina Pirquitas, en Jujuy
brera en 1997

3. La viabilidad técnica se determina es-


tudiando e integrando toda la infor-
mación reunida sobre el yacimiento
en uno o mas proyectos de ingenie-
ría, y haciendo ensayos que simulen
las condiciones de una eventual ex-

Figura 4.2: La mina Bajo de la Alumbrera en


2002

Figura 4.3: Extracción y transporte del mineral Figura 4.4: Perforación para voladura y avance
de la mina en bancos

36
Conozcamos más sobre Minería

plotación para saber si técnicamente gra, por ejemplo) o gran minería, que
se puede obtener un producto apto siempre están en manos de grandes em-
para la industria, un producto que presas, de aquellas de mediana o peque-
tenga mercado. ña escala, explotadas por las llamadas
PYMES, es decir las pequeñas y medianas
4. Finalmente, la viabilidad económica empresas.
estudia las alternativas técnicamen- Cuando la explotación minera se hace
te viables y determina si son renta- en forma individual y con métodos prin-
bles, si se puede hacer un negocio cipalmente manuales, se prefiere hablar
redituable con la venta del producto. de minería artesanal.

Explotación subterránea de
sólidos coherentes PREPARACIÓN O TRATAMIENTO
DE MINERALES
En general, el caso más complejo (y
más caro) es extraer materiales sólidos Si bien hay algunas industrias que
coherentes por métodos subterráneos. pueden usar las materias primas minera-
Describiremos muy elementalmente las les tal como se extraen del yacimiento,
tareas básicas de este tipo de explota- como ciertos materiales de construcción,
ción, haciendo referencia a ejemplos de en la mayoría de los casos los estableci-
minas argentinas como Farallón Negro y mientos mineros tienen dos unidades
Aguilar. operativas perfectamente diferenciadas,
la unidad “mina” donde se extrae el mi-
a) Perforación neral del yacimiento, y la unidad “planta
b) Arranque con explosivos de tratamiento”, una planta industrial en
c) Carga, transporte y extracción la que se transforma el mineral de la mina
d) Desagüe en un producto comercializable.
e) Ventilación Por ejemplo, la industria que produce
f) Alumbrado manufacturas de cobre requiere metal
g) Fortificación puro pero tal sustancia prácticamente no
h) Seguridad y protección ambiental existe en la naturaleza (el cobre nativo es
una rareza mineralógica). Normalmente,
Explotaciones a cielo abierto se presenta formando parte de ciertos
minerales de mena asociados a diferen-
Materiales coherentes: Bajo de la tes minerales de ganga. En Bajo de la Alum-
Alumbrera, Sierra Pintada, Tincalayu, brera, cada tonelada (1.000 kilogramos)
Cerro Vanguardia de mineral que se extrae del yacimiento
sólo contiene entre 20 y 25 kilogramos de
Materiales incoherentes: Canteras de minerales de cobre diseminados en su
arena, canto rodado, arcillas, salinas de masa. Por eso, debe ser procesado por
“cosecha”, dragado de arenas distintos métodos de tratamiento para
separar la mena de la ganga y obtener un
Explotaciones por producto intermedio que es el concentra-
perforaciones do de minerales de cobre (Figuras 4.5 a
4.9). Este concentrado se vende a otro
El Timbó (sal), Fénix o Salar del Hom- establecimiento industrial que, mediante
bre Muerto (sal de litio), Río Colorado procesos de fundición y refinación, obtie-
(cloruro de potasio), Petróleo y gas, Va- ne finalmente el cobre metálico puro.
pores endógenos
Detalles del concentrado de la
Escala de las explotaciones Mina Bajo de la Alumbrera

Económicamente se acostumbra a El principal mineral de cobre del yaci-


distinguir entre explotaciones de gran miento diseminado de la mina Bajo de la
escala (Bajo de la Alumbrera y Loma Ne- Alumbrera es la calcopirita, que es un

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

sulfuro doble de hierro y de cobre (su fór- la calcopirita fuera el único sulfuro y el
mula química es FeCuS2) compuesto por proceso lograra una separación perfecta
un 30,5% de hierro, un 34,5% de cobre y del resto de la roca, una tonelada de con-
un 35% de azufre. Junto con otros sulfu- centrado debería contener 345 kg de co-
ros minoritarios, la calcopirita está dise- bre, 350 kg de azufre y 305 kg de hierro.
minada en una masa de roca (pórfido) La presencia de otros minerales metáli-
compuesta esencialmente por silicatos. cos minoritarios (pirita, bornita, molib-
Los procesos de concentración de la denita, argentita, oro nativo) y cierta
planta de tratamiento separan a la imperfección en la eficiencia de los pro-
calcopirita y sulfuros minoritarios (la cesos, hace que el concentrado de la mina
mena) del resto de la roca (la ganga). Si tenga finalmente entre 280 y 300 kg de

Figura 4.5: El mineral extraído de la mina Bajo de la Alumbrera es procesado en la planta industrial
de tratamiento que se ve en primer plano. El material estéril es acumulado en la escombrera que
se ve detrás de la planta.

Figura 4.6: El concentrado que produce Bajo


de la Alumbrera es transportado hasta el puer- Figura 4.7: Interior de la planta, sector de
to San Martín, sobre el río Paraná, para su molienda
embarque y exportación

Figura 4.8: Sulfuros metálicos diseminados en Figura 4.9: Sector de concentración por celdas
una roca volcánica de color claro de flotación

38
Conozcamos más sobre Minería

cobre por tonelada. Ese concentrado de arena se separa en gruesa y fina, y el


calcopirita se vende a otros estableci- material más fino (limo, arcilla) se des-
mientos, ubicados fuera del país, donde echa. En la práctica se usan plantas de
por fundición y refinación se separan los clasificación, que consisten en circuitos
elementos químicos de la mena y se ob- con varias zarandas que clasifican el ma-
tiene el cobre puro que requiere la indus- terial de acuerdo a su tamaño.
tria manufacturera.
2. Lavado
Diferentes procesos de
tratamiento La mayoría de las arenas de las pro-
vincias cordilleranas son “arenas sucias”.
Hay casos simples, como por ejemplo En este caso la arena está mezclada con
los áridos para la construcción. Pero aún partículas más finas (limo y arcilla) que
en estos casos pueden verse explotacio- se adhieren a cada grano de la arena.
nes de materiales aluvionales que, con la Estas partículas finas, que muchas veces
ayuda de plantas de clasificación, produ- tiene sal asociada, son una impureza que
cen arena fina, arena gruesa y canto ro- debe eliminarse para que la arena sea
dado. Más aún, en muchos lugares del oes- apta en la industria de la construcción.
te y noroeste argentino, las arenas no son Esto se consigue mediante el lavado de
aptas porque contienen arcilla y sales que la arena y el drenado del agua con el ma-
son altamente perjudiciales para las mez- terial fino. En la práctica se pueden com-
clas que se preparan con ellas (mortero, binar la clasificación por tamaños y el la-
hormigón, etc.). Estas arenas deben ser vado en un mismo circuito.
sometidas a un proceso de lavado antes
de su envío al mercado consumidor. 3. Trituración y molienda
Los procesos de tratamiento no son
un tema menor, y deben ser minuciosa- La trituración es un proceso en el que
mente estudiados como parte del proyec- se rompen bloques de roca transformándo-
to minero, en forma paralela a la explo- los en agregados de granos pequeños. La
ración. Cualquier dificultad seria en el molienda los reduce a polvo. Es decir que
tratamiento del mineral puede determi- entre ambos producen la disminución del
nar la inviabilidad de un proyecto, ya sea tamaño del material extraído de la mina.
porque técnicamente no se puede alcan- En los puntos anteriores se han men-
zar la calidad requerida por la industria o cionado materiales incoherentes que pue-
porque el proceso a aplicar es demasiado den separarse y clasificarse sin necesi-
costoso y el producto final no es compe- dad de otro proceso previo. Sin embar-
titivo en precio. go, la mayoría de los materiales que se
De acuerdo a las características físi- explotan en las minas son sólidos cohe-
cas y químicas de los minerales a tratar, rentes en los cuales están mezclados los
se utilizan diferentes métodos de trata- minerales que nos interesa recuperar con
miento o concentración. otros que no nos sirven.
Generalmente, los componentes mi-
Descripción sucinta de los nerales de esa masa rocosa tienen un ta-
métodos de tratamiento maño muy pequeño. En consecuencia,
cualquier proceso o circuito que se utili-
1. Cribado y clasificación ce para separar un mineral de otro, co-
mienza con la trituración y la molienda
Con el uso de cribas o zarandas (ma- del material, de manera de reducir su
llas de alambre o chapas agujereadas que tamaño hasta que las partículas obteni-
retienen las partículas mas grandes que das tengan el tamaño de los minerales
los orificios y dejan pasar las mas peque- componentes de esa masa rocosa. Recién
ñas) se pueden separar materiales de dis- en ese estado es posible separar los mi-
tinto tamaño. Así, a partir del material nerales útiles de los que no lo son.
aluvional de un río, se pueden separar los Por eso, en la mayoría de las plantas
cantos rodados y la arena. A su vez, la de tratamiento de minerales, la tritura-

39
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

ción y la molienda son los primeros pro- principio de funcionamiento consiste en


cesos a los que se somete el material pro- la separación de partículas que, ya sea
veniente de la mina. por densidad o por tamaño, responden de
distinta manera ante la fuerza de grave-
4. Concentración dad.
El ejemplo mas conocido es el traba-
La concentración es una operación jo que hacen los lavadores de oro en las
que permite separar los minerales útiles arenas de un río. El lavador coloca la are-
de los que no lo son, ya sea por medios na en un plato o batea, y lo mueve per-
físicos o químicos. La operación tiene por manentemente en la corriente de agua.
resultado dos fracciones: una constitui- El movimiento hace que los minerales
da fundamentalmente por minerales úti- pesados (los de mayor densidad, como el
les, que se llama concentrado, y otra con oro o la magnetita) se desplacen hacia
los minerales desechados, que se deno- abajo, al fondo del plato, mientras que
minan colas. los minerales livianos (el cuarzo por ejem-
Por ejemplo, el mineral que se extrae plo) permanecen arriba.
del Bajo de la Alumbrera tiene entre 0,5 y De esa manera, con mucha paciencia
0,7 % de cobre. Este metal está conteni- y bastante dolor de cintura, el lavador va
do en sulfuros de cobre diseminados en eliminando del plato a los minerales li-
una masa rocosa que constituye el yaci- vianos de la parte de arriba, y obtiene un
miento. La planta de tratamiento de la concentrado de minerales pesados, en-
mina concentra los sulfuros de cobre se- tre los cuales está el oro, en el fondo del
parándolos de los demás minerales. El plato.
concentrado resultante, que es el producto
final del establecimiento, tiene un con- c) Densidad diferencial
tenido de alrededor de 28 % de cobre. Los En este caso también se separan mi-
minerales que se desechan se almacenan nerales de distinto peso específico utili-
en un depósito o dique de colas. zando para ello líquidos de densidad in-
De acuerdo a las características físi- termedia entre el mineral que se quiere
cas y químicas de los minerales a tratar, concentrar y los desechables. El caso mas
se utilizan diferentes métodos de concen- simple es la separación de carbón y otros
tración. componentes rocosos, en agua. El carbón,
que es más liviano que el agua, flota,
a) Selección a mano mientras los demás minerales, que son
Este es el método más antiguo pero en más pesados, se hunden.
algunos casos todavía sigue siendo efecti-
vo. Un ejemplo fue la mina Santa Cruz, de d) Separación magnética
Mendoza, que fue explotada entre 1955 y Hay ciertos minerales que pueden ser
1972. De las labores subterráneas de la mina atraídos por un campo magnético, como
se extraía mineral de manganeso (de color la magnetita (óxido de hierro) o la ilme-
negro) mezclado con calcita (de color blan- nita (óxido de hierro y titanio). Esta pro-
co) y pórfidos (roca de color rosado roji- piedad se aplica en ciertos circuitos de
zo). A la salida de la mina el mineral circu- concentración para separar minerales de
laba por una cinta transportadora y un gru- distinta susceptibilidad magnética.
po de empleadas retiraba de la cinta los Una parte importante del titanio que
trozos blancos y rojizos. De esta manera, se produce en el mundo proviene de con-
el mineral que salía de la mina con un con- centrados producidos con separadores
tenido de 25 a 30 % de manganeso, al lle- magnéticos, a partir de yacimientos de
gar al final de la cinta transportadora se arena titanífera.
había concentrado, alcanzando un conteni-
do de 40 a 45 % de manganeso. e) Flotación
Consiste en la separación de ciertos
b) Concentración gravitacional minerales utilizando una particular pro-
Este tipo de concentración se hace piedad de sus superficies. Mientras que
con diversas máquinas o artefactos cuyo la mayoría de los minerales comunes tien-

40
Conozcamos más sobre Minería

de a “mojarse” (el agua se adhiere a su tanque o recipiente adecuado, y disolver


superficie) hay otros como el grafito que los minerales de cobre. Este proceso se
tienden a “no mojarse” (el agua no se llama lixiviación en tanques. Posterior-
adhiere). Estos últimos tienen la tenden- mente, la solución se trata en otro reci-
cia de adherirse al aire. piente donde se hace precipitar al cobre
En la práctica se usan celdas de flo- disuelto. Para conseguir que precipite se
tación. Cada celda es un recipiente con puede usar hierro (método mas antiguo),
agua y mineral molido en movimiento, en electricidad o bacterias.
la que se introduce aire para que circulen Cuando los volúmenes de mineral son
burbujas desde abajo hacia arriba. En grandes, en lugar de tanques se arman
estas condiciones, los minerales que se pilas de mineral al aire libre sobre mate-
mojan se deprimen dentro del líquido y el riales impermeables.
que tiende a no mojarse se adhiere a las En el caso de las menas de oro y pla-
burbujas de aire, que lo llevan a la super- ta, cuando no es posible la separación de
ficie de la celda. Retirando el mineral que los metales por métodos físicos, se di-
se ubica en la superficie del líquido se suelven y lixivian con una solución
obtiene un concentrado de ese mineral. cianurada (generalmente agua con peque-
Usualmente se utilizan sustancias quími- ñas proporciones de cianuro de sodio) y
cas que confieren o realzan las condicio- se recuperan haciéndolos precipitar con
nes de flotabilidad del mineral a concen- carbón o con zinc. La lixiviación se pue-
trar. de hacer en tanques o en pilas. En ambos
En la minería moderna, la mayoría de casos se trabaja en circuito cerrado.
los sulfuros (los de cobre del Bajo de la
Alumbrera, o los de plomo y zinc de Mina 6. Calcinación
Aguilar) se concentran mediante este mé-
todo. La calcinación de un mineral consiste
en someterlo a cierta temperatura para
f) Amalgamación modificar su composición o sus caracte-
Los metales nativos, como el oro y la rísticas. Esto se hace generalmente en
plata, tienen la particularidad de adhe- hornos. El nivel de temperatura y las de-
rirse al mercurio líquido. La mezcla de más condiciones en que se realiza depende
metal y mercurio se llama amalgama. del mineral que se trata.
Desde tiempos muy remotos se utili- Por ejemplo, para transformar el yeso
za esta propiedad para separar el oro de natural en yeso apto para la industria de
otros minerales que lo acompañan, ha- la construcción, se calcina a 128º C. Para
ciendo circular agua con la mezcla de mi- transformar una caliza en cal se necesita
nerales molidos que contiene oro sobre una temperatura de unos 900º C.
una lámina de mercurio líquido. El oro de
la mezcla queda retenido dentro del mer- 7. Fundición
curio. Posteriormente se lo recupera ca-
lentando, evaporando y condensando el A diferencia del caso anterior, la fun-
mercurio para volver a usarlo. dición somete un mineral a una tempera-
tura tal que alcance su punto de fusión.
5. Solución y precipitación. Lixiviación Por ejemplo, los sulfuros de cobre se fun-
den a unos 1300º C y de esa manera se
Las sales de cobre (carbonatos como separa el metal (líquido) del azufre.
la malaquita y la azurita) contenidas en
areniscas (como el caso de muchas mi- 8. Refinación
nas de Mendoza y Neuquén) son solubles
en ácido sulfúrico muy diluído, mientras Generalmente los metales fundidos
que los demás minerales de la arenisca contienen impurezas que deben eliminar-
(cuarzo y silicatos) son insolubles. Esto se con otro proceso posterior que se lla-
permite atacar el mineral extraído (tri- ma refinación. En el caso del cobre la
turado o molido) haciendo circular agua refinación se hace por electrólisis,
con pequeñas cantidades de ácido, en un obteniéndose el cobre puro.

41
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

9. Corte y pulido a algunos átomos de potasio, no pueden


separarse por esos métodos.
Las rocas ornamentales como los Por otra parte, los métodos de trata-
mármoles y los granitos habitualmente se miento siempre son imperfectos y no pue-
cortan en planchas mediante herramien- den separar todo el mineral que nos inte-
tas de corte como las sierras o los tela- resa sino un porcentaje del mismo. Eso
res. Posteriormente, las superficies que se llama “porcentaje de recuperación” y
deben quedar expuestas se pulen con el puede ser alto en algunos casos y bajo en
uso de abrasivos hasta que adquieren su otros. Por ejemplo, en la mina de oro y
brillo característico. plata Veladero, en San Juan, los procesos
de tratamiento en uso recuperan un por-
centaje importante del oro del yacimien-
¿CUÁNTOS MINERALES PUEDEN to pero en cambio recuperan menos del
SEPARARSE Y CONCENTRARSE 10% de la plata.
COMO MENA? También hay limitaciones económicas
que impiden la separación de algunos
Se explicó anteriormente (Tema 2) minerales “minoritarios”, sencillamente
que las rocas de la corteza terrestre ge- porque no se puede gastar en un proceso
neralmente contienen todos los elemen- más dinero de lo que se puede recuperar
tos químicos naturales conocidos, entre vendiendo ese mineral.
ellos todos los metales. En el Anexo 4 se Por eso, en la práctica se habla de
reproduce la Tabla de Rosler y Lange yacimientos de uno o dos minerales, y
(1972) que muestra el contenido prome- cuando se dice que un yacimiento es
dio de 68 elementos analizados en las “polimetálico” es porque se pueden se-
rocas magmáticas mas comunes que son parar tres o cuatro (excepcionalmente
los granitos y los basaltos, y allí puede cinco) minerales metálicos que se ven-
verse que todos los metales están pre- den en forma de “concentrados”.
sentes pero la mayoría de ellos en muy Después de la fundición de los concen-
pequeñas proporciones, casi siempre trados, la etapa de refinación ofrece la úl-
medibles en partes por millón (gramos por tima oportunidad de recuperar algún metal
tonelada) o unidades de menor magnitud. minoritario, siempre y cuando resulte eco-
También se dijo que un yacimiento nómico hacerlo. Por ejemplo, en la
es una concentración natural de una de- refinación del molibdeno suele recuperarse
terminada sustancia, es decir que, para renio, en la de cobre se puede recuperar
que un cuerpo de roca sea considerado oro y en la de zinc pueden recuperarse
como un yacimiento de un determinado cadmio e indio. En todos estos casos las
mineral, ese mineral debe estar presen- cantidades que se recuperan son muy pe-
te en una proporción muy superior a la de queñas y se destinan a satisfacer deman-
cualquier otra roca. das cuyo volumen también es reducido.
Además de esa condición sobre la pro-
porción, es necesario que el mineral que
nos interesa pueda ser separado de los CIERRE DE LA MINA
demás por alguno de los métodos de tra-
tamiento descriptos. Por ejemplo, en el Las reservas del yacimiento se ago-
caso de los metales, el oro (puro o aleado tan después de un período al que llama-
con plata) casi siempre está presente mos vida útil de la mina. Al término de
como una especie mineral, una sustancia esta vida útil se debe proceder al cierre
física y químicamente diferente a las que de la mina, que es la última etapa de un
lo acompañan, y por eso se puede sepa- proyecto minero (Código de Minería, ar-
rar del resto con relativa facilidad aún en tículo 249).
pequeñas proporciones. En cambio, el Dado que uno de los componentes más
rubidio o el cesio que se encuentran den- relevantes de esa etapa es la remediación
tro de la estructura atómica del mineral ambiental, se va a describir en un capí-
microclino (silicato de aluminio y pota- tulo posterior, correspondiente al impac-
sio) reemplazando por sustitución iónica to ambiental de las minas.

42
Conozcamos más sobre Minería

TEMA 5 - IMPACTO ECONÓMICO Y SOCIAL DE LOS


PROYECTOS MINEROS

CARACTERÍSTICAS venientes que la convierten en riesgosa,


PARTICULARES DEL NEGOCIO de largo plazo y con costos adicionales,
MINERO también es mas difícil conseguir inver-
sores que financien a la minería.
La minería tiene algunas diferencias
importantes respecto de otras activida-
des productivas. Esas diferencias son: RELACIÓN CON EL CONCEPTO
MUNDIAL DE DESARROLLO
1. Superposición del derecho minero con SUSTENTABLE
la propiedad del terreno. Esto genera
problemas cuya solución, siempre que Todo análisis de actividades humanas
exista, genera mayores costos. debe hacerse en el contexto del concepto
2. Inversión en una etapa de riesgo universalmente aceptado del “desarrollo
(prospección y exploración) con un sustentable”. introducido por el Informe
alto porcentaje de fracasos. Esto ge- Brundtland, “Nuestro Futuro Común”, en
nera pérdidas que de alguna manera la Comisión Mundial sobre Ambiente y
se tienen que compensar. Desarrollo de 1987, que lo define de la
3. La ejecución de las sucesivas etapas siguiente manera: “desarrollo sustenta-
de la minería se concretan a largo pla- ble es el que permite satisfacer las nece-
zo, generalmente en el transcurso de sidades del presente sin comprometer la
varias décadas. capacidad de las futuras generaciones
4. Las reservas de un yacimiento se ex- para satisfacer sus propias necesidades”.
traen y se agotan. Esto le pone un El concepto es suficientemente elo-
plazo fijo a la terminación del nego- cuente al relacionar el desarrollo presen-
cio y suma un costo de compensación te con el del futuro, y condiciona y obliga
por agotamiento que se llama rega- a las actividades productivas, incluyendo
lía. a la minería, a satisfacer las necesida-
5. Como actividad productiva primaria des actuales sin perjudicar a las de las
la minería no tiene alternativas. La generaciones futuras.
agricultura y la ganadería pueden al- Debemos tener en cuenta que las eta-
ternarse en la explotación de un cam- pas y fases de la actividad minera con-
po, pero una mina de hierro única- forman un “ciclo” que para cada mina tie-
mente puede producir hierro: no tie- ne principio y fin. Comienza con el des-
ne otra posibilidad. cubrimiento, sigue con la exploración, la
6. En el caso de los minerales meta- construcción y la producción hasta que el
líferos y de varios minerales indus- yacimiento se agota y se cierra la mina.
triales no se puede aplicar el princi- Por eso, para que la minería sea sus-
pio de “vivir con lo nuestro”. Ningu- tentable en el tiempo, para asegurar la
na comunidad posee yacimientos de provisión de minerales a las generacio-
todos los minerales. Por eso, todas nes actuales y futuras, es necesario re-
producen lo que tienen y con eso ad- petir ese “ciclo”. Eso significa que, a la
quieren el dinero necesario (moneda vez que avanza la producción de las mi-
de cambio o divisas en dólares u otras nas actuales, es imprescindible realizar
monedas aceptadas) para comprar en una constante búsqueda y exploración
otro lado lo que les falta. destinada a descubrir nuevos yacimien-
tos para reemplazar a los que se van ago-
Es importante tener en cuenta esas tando. Es la única forma de asegurar que
diferencias, que le agregan inconvenien- en el futuro no se interrumpa la provi-
tes al negocio minero si se lo compara sión de minerales.
con otros, porque las reglas básicas de la Vale la pena agregar que la palabra
economía son las mismas para todos los desarrollo, además de su elemental sig-
negocios pero si la minería tiene incon- nificado económico, también tiene

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

implicancias sociales y ambientales. Con- tiempo, algo que las empresas no ha-
cretamente, el ser humano debe satisfa- cen y la mayoría de los gobiernos no lo
cer sus necesidades económicas en un consideran como una prioridad. Por otra
contexto de progreso social y en un am- parte hay que tener la seguridad de que
biente sano, apto para la vida. Los re- en el futuro se seguirá usando esa ma-
cursos minerales deben ser usados racio- teria prima porque se corre el riesgo de
nalmente y las operaciones mineras de reservar algo para una época en que no
cualquier tipo, que siempre producen se use más. El alumbre, la criolita y el
impacto, deben hacerse sin ocasionar mercurio son ejemplos de minerales que
daños a las variables socio ambientales. se usaron mucho en el pasado pero fue-
Cuando se habla del uso racional de ron reemplazados por otras sustancias
los recursos suele plantearse la necesi- en la mayoría de las industrias
dad de “reservar” una parte de esos re-
cursos conocidos para el futuro. De he- LA CONSTRUCCIÓN DE UNA MINA
cho, durante períodos de crisis mundia-
les hubo países que hicieron “stocks” Si una vez terminada la exploración
de ciertas materias primas y de com- de un yacimiento se demuestra que es
bustibles para mantener sus industrias factible su explotación, se construye la
en producción en caso de haber proble- mina. Construir la mina significa hacer
mas de abastecimiento. Pero estas prác- las obras civiles y montar las instalacio-
ticas son poco frecuentes hoy en día nes y equipos necesarios para transfor-
porque los recursos que se reserven mar el yacimiento en un centro producti-
deben estar perfectamente conocidos y vo capaz de extraer el mineral y de darle
determinados (explorados y la forma o la composición que se requie-
factibilizados) y en condiciones de pro- re en la industria que lo utiliza. Lógica-
ducir inmediatamente en cuanto se ge- mente, para ello debe dotarse al lugar de
nere un desabastecimiento. Esto impli- la infraestructura básica, fundamental-
ca hacer una gran inversión sin poner mente camino de acceso, energía, agua
en marcha el negocio durante mucho y comunicaciones, y construir el estable-

Figura 5.1. Bajo de la Alumbrera. Construcción de la obra civil de la planta de concentración

Figura 5.2. Campamento y planta de tratamiento de la mina de oro y plata Cerro Vanguardia,
en Santa Cruz

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Figura 5.3. Mina de cobre y oro Bajo de la


Alumbrera. Vista parcial del campamento desti- Figura 5.4. Vista nocturna del campamento de
nado al personal de la empresa la mina de oro y plata Veladero, en San Juan

cimiento (construcciones civiles, labores (terceriza) a otras empresas para la pro-


de desarrollo del yacimiento, instalacio- visión de servicios, insumos, y repues-
nes industriales, maquinarias, equipos, tos. Los empleados de la mina son los
etc.). considerados empleos directos y los de
Como se comprenderá, esto requiere las contratistas son los empleos indirec-
una inversión importante, cuyo monto tos.
depende del tamaño del establecimiento y
de la escala de producción. De hecho hay EL IMPACTO DE LAS MINAS
minas pequeñas, medianas y grandes. En COMO FUENTES DE
las minas alejadas de los centros pobla- PRODUCCIÓN Y TRABAJO
dos (la mayoría) es necesario construir un
campamento con viviendas y todos los Aunque tenga diferencias con otras
servicios para el personal, cuyo funciona- actividades, un negocio minero debe ser
miento, en la práctica, es igual al de una evaluado con las mismas normas y pará-
pequeña ciudad (Figuras 5.1 a 5.4). metros que cualquier otro proyecto. Siem-
La construcción de un establecimien- pre hay una inversión para la exploración
to minero está a cargo de empresas de y otra para construir la mina, y los gastos
ese rubro, que habitualmente se dedican comunes de la etapa de producción (suel-
a la construcción de grandes obras civi- dos, servicios, impuestos, insumos, re-
les (como una represa, una usina, una puestos, etc.). La suma de todo eso son
carretera o una fábrica) y suele concre- los costos de la empresa.
tarse en períodos de uno a tres años. Al A la vez la mina vende la producción
igual que en otras obras, durante la cons- a un precio que debe ser suficiente para
trucción hay una gran cantidad de gente cubrir los costos y dejar una ganancia que
trabajando en el lugar. Una vez termina- sea atractiva. Y como este negocio es un
do el establecimiento, las empresas y su establecimiento nuevo, genera nuevas
personal (no son empleados de la empre- fuentes de trabajo y un efecto
sa minera sino de las contratistas de la multiplicador sobre la economía en su
obra) se van a otro lado a construir otra zona de influencia.
obra.
Esta particularidad es la que a menu- Un ejemplo
do provoca la falsa impresión de que las
minas generan muchos puestos de traba- Veamos un ejemplo muy resumido y
jo al comienzo y después disminuyen con cifras redondeadas tomadas del es-
drásticamente su plantilla de personal. En tudio de factibilidad hecho en 1995, cuan-
realidad es la industria de la construcción do se decidió la construcción de la mina
la que funciona de esa manera. Bajo de la Alumbrera, la más grande del
Para la etapa de producción, la em- país. La vida útil de la mina se fijó en 18
presa minera incorpora al personal nece- años (dos de construcción y 16 de pro-
sario para operar la mina y contrata ducción).

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

La inversión para construir el esta- empresas que los proveen. El monto anual
blecimiento se calculó en 800 millones de de esas compras es de mas de 100 millo-
dólares. Esta es la suma de dinero que la nes de dólares, y se calcula que cada pues-
empresa debe reunir para pagar todos los to de trabajo en la mina genera por lo
trabajos, construcciones e instalaciones menos tres puestos de trabajo en esas
necesarias para poner al establecimiento otras actividades, es decir unos 2.400
en condiciones de producir. Parte de esa empleos mas.
suma (casi la mitad) se gasta dentro del Las arcas del Estado se ven favoreci-
país en infraestructura, construcciones das por la recaudación de impuestos. De
civiles e instalaciones y vehículos conven- acuerdo a las previsiones del proyecto, la
cionales. Otra parte se gasta en comprar empresa minera paga un promedio de 40
bienes importados, especialmente máqui- millones de dólares anuales de impues-
nas, vehículos e instalaciones mineras e tos. A esto hay que sumar los que pagan
industriales más específicas. las actividades de los proveedores y de-
Una vez en producción, la mina ven- más negocios relacionados.
de sus concentrados al exterior generan- Por último, la implantación de la nue-
do el ingreso de divisas. La facturación va actividad y su población tiene otros
anual promedio de Minera Alumbrera requerimientos como infraestructura,
S.A. se calculó en unos 475 millones de escuelas, hospitales, esparcimiento, co-
dólares. Conviene aclarar que, como en municaciones, que de una u otra forma
todo negocio, el dinero de la facturación se van desarrollando en sus cercanías.
debe ser suficiente para devolver o amor- En conclusión, la puesta en marcha
tizar el monto de la inversión, pagar to- de explotaciones mineras contribuye de
dos los costos de producción, y dejar una una manera importante al desarrollo eco-
ganancia. nómico del país, especialmente en zonas
De la misma manera que ocurre con desprovistas de otros recursos donde es
la inversión inicial, una parte de los cos- la única forma de iniciar y mantener la
tos de producción se gasta internamente actividad productiva y la población. Ade-
y otra parte se gasta fuera del país. Ha- más, en el balance comercial del país, la
ciendo una gran simplificación, se puede creciente exportación de minerales pro-
decir que, dentro del país se pagan sala- duce hoy en día un importante ingreso de
rios, servicios, insumos y materiales, divisas.
impuestos, regalías y pago de utilidades
a la empresa estatal YMAD (dueña de la ¿Cómo se distribuye el impacto
propiedad), y en el exterior se pagan económico de una mina?
amortizaciones de créditos y préstamos,
insumos y servicios importados, dividen- Tomando como base el estudio de fac-
dos, ganancias y royalties . tibilidad de 1995 se hizo un ejercicio a
La dotación prevista es de 800 em- valores de ese año para determinar como
pleados directos. Son 800 puestos de tra- se distribuye la riqueza que genera la mina
bajo que antes no existían y son 800 suel- Bajo de la Alumbrera, operada por una
dos que las familias gastan en la zona empresa de dueños extranjeros y que
generando nuevas actividades comercia- destina toda la producción a la exporta-
les. ción.
Además, la mina y la planta requie- Conviene aclarar que las cifras origi-
ren grandes cantidades de insumos (agua nales tuvieron importantes cambios a par-
industrial y potable, comida, indumenta- tir de su puesta en marcha en 1997, y en
ria, elementos de seguridad, electricidad, los años siguientes. En efecto la inversión
combustibles, productos químicos, re- inicial fue considerablemente mayor a la
puestos, herramientas, explosivos, etc), prevista, aumentaron significativamente
como así también servicios y repuestos, los precios de los metales, la vida útil se
para su funcionamiento. La provisión de extendió en un par de años, y la cantidad
todos esos insumos, servicios y repues- de empleos directos también aumentó. Sin
tos origina una importante actividad por embargo, a pesar de esos cambios, la es-
parte de cientos de pequeñas y medianas tructura conceptual del proyecto original

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sigue siendo válida y por eso la usamos incluido en las cifras del proyecto; forma
como ejemplo. parte de lo que podríamos llamar
Todas las cifras precedentes están “externalidades positivas”
expresadas en dólares. Es importante También son externalidades benefi-
destacar que el monto total que se paga ciosas las mejoras en infraestructura (ca-
dentro del país (4.215 millones de dóla- minos, vías férreas, comunicaciones,
res) representa el 55,4% de la factura- energía, etc.) que puedan ser aprovecha-
ción total del emprendimiento, mientras das por la comunidad de la zona de in-
que los costos que se pagan en el exte- fluencia, como así también para el inicio
rior y las utilidades que se giran fuera del de otras actividades.
país representan un 44,6% de ese total.
Un trabajo posterior sobre el mismo
emprendimiento presentado por la Cáma- EL IMPACTO SOCIAL
ra Argentina de Empresarios Mineros en
el Congreso Geológico Argentino realiza- Si bien los efectos pueden ser más
do en La Plata (Di Meglio, 2005) estimó grandes o más pequeños según sea la
en un 63% los pagos hechos en el país y envergadura del emprendimiento mine-
en un 37% los hechos en el exterior. El ro, en general se pueden apreciar varios
aumento del porcentaje de pagos que se impactos beneficiosos en el aspecto so-
hacen dentro del país se debe al reem- cial.
plazo de ciertos proveedores extranjeros
por nacionales. - Generación de empleos directos e in-
Además, como ya se dijo antes, el directos, que siempre es visible por-
dinero que se paga dentro del país gene- que se trata del sostén de las fami-
ra nuevas inversiones, actividades y ne- lias involucradas.
gocios por parte de empresas proveedo- - Mejora en los salarios. Las empre-
ras, nuevos puestos de trabajo en estas sas, sobre todo las medianas y gran-
empresas, que por lo menos triplican a des, ofrecen mejores salarios que los
los empleos directos de la mina, y todas existentes en la región para conse-
estas actividades pagan impuestos. Este guir la mejor mano de obra posible.
efecto multiplicador de la economía tie- - Cobertura de salud. En el mismo ni-
ne mucha importancia aunque no está vel de empresas, siempre se instalan

Monto de la facturación total (venta de la producción) u$s 7.600.000.000

MONTOS QUE SE PAGAN EN EL PAÍS


Parte de la inversión inicial que se amortiza en el país u$s 350.000.000
Intereses de los créditos internos u$s 90.000.000
Costos operativos que se pagan dentro del país
(incluye sueldos por un monto de u$s 400.000.000) u$s 2.500.000.000
Porcentaje de utilidades a empresa estatal propietaria de la mina u$s 470.000.000
Regalías a la Provincia u$s 135.000.000
Impuesto a las ganancias u$s 670.000.000
Total montos que se pagan dentro del país u$s 4.215.000.000

MONTOS QUE SE PAGAN FUERA DEL PAÍS


Parte de la inversión inicial que se amortiza en el exterior u$s 450.000.000
Intereses de créditos externos u$s 110.000.000
Insumos, repuestos y servicios importados u$s 1.300.000.000
Utilidades u$s 1.525.000.000
Total montos que se pagan en el exterior u$s 3.385.000.000

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

centros de salud o se contratan ser- presa y la comunidad determina que


vicios de obras sociales para que los la empresa realice aportes concretos
empleados y sus familias tengan una para mejorar ciertos aspectos de la
cobertura adecuada. vida de los habitantes del lugar.
- Trabajo para mujeres. A diferencia de - Cobro de impuestos y tasas. Al po-
lo que ocurría en otras épocas, la mi- nerse en producción una mina, los go-
nería moderna da oportunidades de biernos (nacional, provincial y muni-
trabajo a las mujeres. En el Bajo de cipal) comienzan a cobrar impuestos
la Alumbrera se puede ver un número y tasas por la nueva actividad, y ese
significativo de mujeres en diversas dinero vuelve a la población en for-
actividades, incluyendo a algunas que ma de obras y servicios. El volumen
manejan los grandes camiones de 230 de estos aportes, por lo general, no
toneladas. ha sido valorado en su justa medida.
- Trabajo para jóvenes. Un estableci- Sin embargo, en el caso de las gran-
miento minero requiere cubrir muy des minas que exportan su produc-
distintas actividades y existe una ción, las sumas son realmente impor-
preferencia por la contratación de jó- tantes.
venes que aprenden y se adaptan rá-
pidamente a trabajos que no cono- Hay varios estudios económicos pu-
cían. De esa forma se detiene o dis- blicados (Jerez, 2009) que concluyen que
minuye el crónico éxodo de jóvenes aproximadamente un 50% de las ganan-
de provincias tradicionalmente “po- cias de esos establecimientos se desti-
bres”. nan finalmente al pago de impuestos y
- Capacitación. Las empresas, para que regalías. En orden de importancia las
todos los sectores funcionen imposiciones son las siguientes: impues-
eficientemente brinda cursos y talle- to a las ganancias, derechos de exporta-
res de capacitación a sus nuevos ción (retenciones), regalías a las Provin-
empleados, en la especialidad que van cias, impuesto al cheque y otros impues-
a desarrollar. tos nacionales como el impuesto al valor
- Nuevas oportunidades laborales en la agregado (solo la parte no asociada a la
provisión de servicios a partir del de- exportación). Además, todas las empre-
sarrollo de proveedores. sas proveedoras de servicios, insumos y
- Mejoras en la acción comunitaria. La repuestos pagan impuestos provinciales
relación que se establece entre la em- como ingresos brutos y patentes.

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Conozcamos más sobre Minería

TEMA 6 - IMPACTO AMBIENTAL DE LOS PROYECTOS


MINEROS
EL ANTES Y EL DESPUÉS gico que muestran frente a cualquier po-
sible causa de contaminación se suma el
No es posible establecer una fecha “miedo a lo desconocido”.
precisa entre el “antes” y el “después”, Por ese motivo este capítulo tiene un
pero el período comprendido entre la pre- tratamiento algo más extenso y detalla-
sentación del Informe Bruntland “Nues- do, sin exceder el nivel de divulgación
tro Futuro Común”, en 1987, y la Confe- elemental, con el objeto de explicar e in-
rencia de Río de 1992, en ambos casos formar sobre temas que surgen de las
en el ámbito de la ONU (Mathus Escori- propias inquietudes de la población con
huela M., 2006), parece haber sido el lap- respecto a la sustentabilidad del uso de
so en el que la mayoría de las Naciones las materias primas minerales en relación
tomaron real conciencia de la necesidad con el impacto ambiental de las activida-
de cuidar el medio ambiente y disponer des productivas.
de normas para ello.
En nuestro país casi todas las leyes
de protección ambiental se dictaron en la LAS MATERIAS PRIMAS
década de los años 90, incluyendo el otor- MINERALES Y EL MEDIO
gamiento de jerarquía constitucional al AMBIENTE
derecho a un ambiente sano, equilibra-
do, apto para el desarrollo humano (Cons- Antiguamente la cuestión fundamen-
titución Nacional, artículo 41º, Reforma tal se centraba en la disponibilidad futu-
de 1994). ra de una determinada sustancia frente
Este cambio en la consideración de a la creciente demanda de una población
los temas ambientales es aún muy recien- en aumento. Uno de los ejemplos más
te. En poco tiempo, las chimeneas hu- conocidos es el del petróleo. Durante la
meantes de las fábricas que tres décadas segunda mitad del siglo XX se llegó a la
atrás eran el “símbolo del desarrollo in- conclusión de que no había suficiente dis-
dustrial” se convirtieron en el “símbolo ponibilidad de petróleo (ya sea como re-
del daño ambiental”. servas o como probabilidad de hallar nue-
Tal vez por eso, por ser un tema re- vos yacimientos) para mantener el ritmo
ciente, todas las cuestiones ambientales de crecimiento del consumo. Se pronos-
han pasado a un primer plano en la aten- ticaron graves problemas para la econo-
ción de muchos ciudadanos que entienden mía mundial suponiendo que ese consu-
que la contaminación de origen antrópico mo creciente no era sustentable en el
puede producir efectos nocivos para la tiempo porque el petróleo se iba a termi-
humanidad. En el caso de las actividades nar en un plazo no muy largo.
mineras muestran una receptividad y una Los pesimistas pronósticos no se cum-
sensibilidad particular porque al temor ló- plieron porque durante décadas el avan-

Figura 6.1: Constitución Nacional Figura 6.2: Chimeneas humeantes

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

ce científico y tecnológico permitió incre- ñas publicitarias, consignas e intereses


mentar las reservas y aumentar la pro- relacionados con las diferentes posicio-
ducción, pero a un costo cada vez mayor. nes existentes al respecto. Por eso, las
Por eso, ahora se piensa que el petróleo ideas y expresiones que circulan en la
no se va a terminar porque, con el correr sociedad son muy variadas, con gente que
del tiempo, seguirá aumentando de pre- toma partido por una u otra opinión, y
cio y llegará un momento en el que será las explicaciones razonables quedan en-
tan caro que la sociedad lo cambiará por mascaradas en medio de muchas otras
otro combustible o por otra fuente de que no lo son.
energía de menor costo. Además, el impacto ambiental es el
Hoy en día el concepto de sustenta- resultado de la propia actividad del hom-
bilidad no deja de lado su significado eco- bre. La evolución del conocimiento del ser
nómico, pero está muy relacionado con humano y su capacidad creciente para
el tipo y grado de impacto ambiental y aprovechar los recursos y los medios a su
social que provoca la producción y el uso alcance, para su beneficio, su bienestar
de una determinada sustancia. y su progreso, provocó y sigue provocan-
Por ejemplo, a partir de la Segunda do un impacto cada vez más importante
Guerra Mundial, se desarrolló el uso de la en el medio ambiente en el que desarro-
energía nuclear y hasta se llegó a pensar lla su vida (Figuras 6.3 y 6.4). Y como la
que era una gran solución en materia de población sigue en aumento no cabe nin-
fuentes de energía frente a la “crisis del guna duda de que la expansión del hom-
petróleo”. Sin embargo, a medida que bre como especie se hace a costa de al-
avanzaba el desarrollo nuclear y se multi- gún sacrificio de las otras especies y de
plicaban los ensayos de tipo bélico, fue- alguna afectación a la capacidad de so-
ron surgiendo opiniones cada vez más porte del medio ambiente.
fuertes en contra del uso de la energía No obstante, el hombre no está dis-
nuclear, basadas en el impacto ambiental puesto a abandonar los beneficios que
que produce la liberación de radiactivi- alcanzó a través de su progreso a lo largo
dad (deliberada o accidental) en algunos de la historia. Nadie quiere volver a vivir
lugares en particular, y en la atmósfera desnudo y a la intemperie, y a comer ani-
en general, y que suponen que harían males chicos cuidándose de no ser comi-
peligrar las condiciones de vida del pla- do por animales más grandes.
neta. Las quejas lograron detener casi Por esa razón, todas las actividades
totalmente las pruebas de bombas ató- humanas, incluyendo las fuentes de pro-
micas (que eran el peor impacto), y el ducción de materias primas y las indus-
incremento del uso de la energía nuclear trias, siguen funcionando. Y como esas
ha sido menor que el que se esperaba en actividades producen impacto, lo único
un principio. que razonablemente se puede hacer es
Este no es un tema sencillo porque estudiar el impacto que produce cada ac-
tiene componentes científicos, políticos, tividad para tratar de reducirlo a un mí-
económicos, sociales y religiosos, pero nimo, y que ese mínimo sea compatible
también generan un llamativo desarrollo con las condiciones de vida de la pobla-
de un activismo ideológico, con campa- ción. Todo esto tiene su expresión insti-

Figura 6.3: Orilla del río sin impacto antrópico. Figura 6.4: Orilla del río con impacto antrópico

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Conozcamos más sobre Minería

tucional mediante leyes, decretos, orde- sancionó la Ley 24.585 por la cual se agre-
nanzas, reglamentos, que establecen las gó la Sección Segunda del Título 13º del
normas a las que hay que ajustarse en Código de Minería (T.O. Decreto 456/97)
cada caso. que establece los presupuestos mínimos
Como ejemplo de la forma en que se a cumplir por la actividad minera en ma-
maneja el hombre frente a los peligros teria de protección ambiental, incluyen-
de los impactos de su propia actividad do el cierre de la mina y la disposición de
mencionemos lo que ocurre en una casa residuos de cualquier naturaleza. La Ley
familiar. La casa dispone de luz eléctrica Nº 25.675, en 2002, incorporó además la
mediante la circulación de corriente al- consulta y la audiencia pública, el seguro
ternada de 220 voltios, cuya descarga es ambiental y los fondos de restauración y
mortal para el ser humano. También dis- de compensación.
pone de gas (para cocinas, estufas y Estas leyes nacionales están comple-
calefones) cuya inhalación puede provo- mentadas por leyes provinciales y regla-
car intoxicación y muerte. A pesar del mentaciones que, en general, conforman
peligro que significan, la familia prefiere un sólido andamiaje legal que asegura
seguir disfrutando de los beneficios que que la minería se desarrolle con las pre-
le proporcionan la luz y el gas, y los utili- visiones, obligaciones y controles nece-
za cumpliendo con las estrictas normas sarios para la protección del ambiente.
de instalación y de uso existentes, que Las Normas Complementarias para la
minimizan la posibilidad de accidentes Implementación de la Ley 24.585 apro-
que los dañe o los mate. badas por todas las Provincias (COFEMIN,
El ejemplo expuesto sirve para en- 1996), establecen con sumo detalle los
tender cuál es el criterio con el que se contenidos mínimos que se exigen para
maneja la mayoría de la gente. En gene- cada informe de impacto ambiental. Por
ral, la sociedad prefiere tener las fuen- ejemplo, para la etapa de explotación,
tes de producción y empleo en las que se los títulos de los capítulos que debe de-
fundamentan su progreso y su bienestar, sarrollar el informe son los siguientes:
con la condición de que se minimicen los
impactos de esas actividades sobre el I. Información General
medio ambiente de tal manera que esos II. Descripción del Ambiente
impactos no se transformen en daños a III. Descripción del Proyecto
la población. IV. Descripción de los Impactos Ambien-
Este último concepto es básico para tales
entender la diferencia entre impacto y V. Plan de Manejo Ambiental
daño. El impacto de las actividades hu- VI. Plan de acción frente a Contingen-
manas puede minimizarse pero es inevi- cias Ambientales
table. Lo que trata de evitar la sociedad VII. Metodología Utilizada
es que esos impactos produzcan daños y VIII. Normas Consultadas
por eso la legislación considera al daño
ambiental como un delito. Según el artículo 251 del Código de
Minería, cada etapa que se pretende ini-
ciar debe ser precedida por la presenta-
EL RÉGIMEN DE PROTECCIÓN ción de un Informe de Impacto Ambiental
AMBIENTAL PARA LA MINERÍA (IIA). La autoridad ambiental minera pro-
vincial es la encargada de evaluar dicho
La minería fue el primer sector de la informe y puede requerir mayor informa-
producción nacional en tener una regula- ción e ir al terreno si fuera necesario. Fi-
ción para la protección del ambiente, to- nalmente puede aprobar o rechazar
mando en cuenta la nueva normativa cons- fundadamente el informe. En caso de
titucional y las recomendaciones hechas aprobación, la autoridad emite un docu-
por organismos internacionales. Así fue mento que se llama Declaración de Impac-
que, un año después de la reforma de la to Ambiental (DIA). Este documento es una
Constitución Nacional, en un todo de especie de autorización con un detalle de
acuerdo con el mencionado Art. 41º, se obligaciones a cumplir por el minero, y que

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serán posteriormente verificadas por la rio. Recordemos que la prospección, aun-


misma autoridad. Es decir que el solici- que está amparada por un derecho mine-
tante no puede iniciar ningún trabajo en ro específico otorgado por la Autoridad
el terreno si no se ha emitido la DIA. Una Minera, no es un “proyecto”. Es una bús-
vez iniciada la ejecución del proyecto, la queda que se hace en un área relativa-
autoridad debe hacer las inspecciones y mente grande.
controles pertinentes para verificar el es- La exploración, en cambio, produce
tricto cumplimiento de las obligaciones del un impacto mayor porque consiste en re-
minero y tiene facultades (artículo 264 del conocer en las tres dimensiones un depó-
Código de Minería) para sancionar al in- sito o manifestación descubierto en la
fractor y hasta para clausurar el estable- etapa anterior, y eso implica que en ese
cimiento. lugar se usen máquinas y equipos para
Lamentablemente este conjunto de perforación y/o laboreo subterráneo, con
leyes y reglamentos no tuvo la divulga- un campamento, depósitos, provisión de
ción mínima necesaria para que la pobla- insumos y servicios. Aún así, el impacto
ción adquiriera un conocimiento adecua- es menor al que se da en la etapa siguien-
do de los derechos y obligaciones que te, a partir de la construcción de la mina.
impone y, fundamentalmente, para que La última etapa consiste en construir
se sepa que se están aplicando esas nor- y poner en marcha un establecimiento
mas con éxito. minero - industrial que, por lo general,
está compuesto por varias unidades. En
esta instancia es cuando adquiere rele-
IMPACTO AMBIENTAL EN LAS vancia el conocimiento detallado de cada
DIFERENTES ETAPAS uno de los impactos para evitar que pro-
voquen daños durante la operación del
Conviene recordar que la actividad establecimiento como así también para
minera se realiza en etapas que comien- planificar y llevar a cabo la remediación
zan con una búsqueda, llamada prospec- de los eventuales pasivos al término de
ción, que se desarrolla en áreas de gran la vida útil.
extensión, con un plazo de vencimiento.
Si se produce un descubrimiento se reali-
za el siguiente trabajo que es la explora- LA RESPONSABILIDAD
ción del depósito descubierto, que ocupa PROFESIONAL EN LOS
una extensión pequeña comparada con la PROYECTOS
de la etapa anterior. Y si los resultados
de la exploración son positivos se cons- El proyecto y su construcción, insta-
truye el establecimiento y comienza la lación, funcionamiento y cierre debe ser
producción. hecho bajo la dirección técnica de profe-
De la misma manera que se puso én- sionales idóneos y debe cumplir obligato-
fasis en explicar que la prospección y la riamente con las normas de protección
exploración son etapas imprescindibles ambiental y demás reglamentaciones vi-
para la sustentabilidad de la provisión de gentes. Salvo algunas excepciones que se
materias primas minerales a las genera- dan en la minería artesanal o muy peque-
ciones futuras (ver Tema 3) también es ña, en estas tareas interviene un equipo
oportuno aclarar que las etapas tienen una multidisciplinario (con un coordinador
consideración diferente de acuerdo al gra- responsable) debido a la amplitud y va-
do de afectación que cada una puede lle- riedad de los aspectos involucrados. Como
gar a producir. contraparte, la autoridad ambiental mi-
El impacto ambiental de las tareas de nera también debe contar con un equipo
prospección es insignificante. La mayor de profesionales para evaluar correcta-
parte de los trabajos requieren acceder mente el proyecto y ejercer los controles
al terreno con vehículos u otro medio de adecuadamente.
locomoción, hacer observaciones y deter- En las provincias en las que se desa-
minaciones con instrumental de campo, rrollaron proyectos mineros de enverga-
y sacar muestras para llevar al laborato- dura se implementó esta forma de operar

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Conozcamos más sobre Minería

y, después de una o dos décadas de activi- gentes para cada caso. Posteriormente se
dad según el caso, han acumulado una explicarán algunos aspectos más especí-
importante experiencia que se aplica en ficos sobre este tema.
sus propios territorios y puede capitalizarse
en otras provincias con posibilidades mi-
neras. De hecho, en los últimos veinte años
han ocurrido algunos accidentes de poca
magnitud que pusieron a prueba el siste-
ma implementado y en todos los casos res-
pondió con eficacia.

¿QUÉ SON LAS SUSTANCIAS


TÓXICAS?

En muchas oportunidades se ha he-


cho mención al uso de “sustancias tóxi-
cas” en minería. Tanto es así que algu-
nas Legislaturas Provinciales incorpora-
Figura 6.5: Inspectores de la Autoridad Ambien-
ron esa expresión en leyes destinadas a tal Minera controlan la calidad del agua en las
impedir la concreción de ciertos proyec- áreas de influencia de cada emprendimiento
tos mineros, como la Ley 7.722 de la Pro-
vincia de Mendoza.
Vale la pena aclarar que esa califica-
ción lleva una carga de intencionalidad
sin ninguna justificación porque las mis-
mas sustancias que en cualquier activi-
dad son llamadas “drogas” o “reactivos
químicos”, en este caso puntual pasan a
llamarse “sustancias tóxicas”. Es una
denominación despectiva particular para
insumos y herramientas de uso diario en
Figura 6.6: Equipo para monitorear la cantidad
un sinnúmero de actividades que tienen de polvo en suspensión en el aire
que ver con la química.
En realidad cualquier sustancia pue-
de producir intoxicación si se maneja o
se usa mal. En la Argentina hemos tenido
víctimas intoxicadas por tomar vino de
damajuanas o por comer hamburguesas.
También hubo personas que se suicida-
ron tomando una sobredosis de medica-
mentos. Aún así, no se nos ocurre decir
que una vinería, un restaurante o una
farmacia sean negocios donde se venden
“sustancias tóxicas”.
En minería, las drogas o reactivos quí-
micos no se usan en las labores de extrac-
ción sino en las plantas industriales de tra-
tamiento donde se procesan los materia-
les extraídos de las minas. La elección de
las drogas a utilizar y sus formas de alma-
Figura 6.7: El Complejo Minero Sierra Pintada
cenamiento, uso y manejo son hechas de (uranio), en San Rafael, Mendoza, es un esta-
acuerdo a las reglas del arte de la ingenie- blecimiento que siempre estuvo controlado en
materia ambiental. De acuerdo a los informes
ría química y metalúrgica, y a las normas del Ministerio de Ambiente de Mendoza, nunca
ambientales y de higiene y seguridad vi- produjo daños ambientales en su entorno.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

Tanto en minería subterránea como


a cielo abierto, para acceder al yacimien-
to y arrancar el mineral de interés econó-
mico, es muy común que se tenga que
extraer material estéril (cubierta, rocas
de caja) en forma de trozos de roca de
distinto tamaño. Este material se dispo-
ne en la superficie, cerca de las labores
mineras, en lugares previamente elegi-
dos, constituyendo las escombreras.
Pero además de las labores y las
escombreras, hay otras partes del es-
tablecimiento que suelen afectar ma-
Figura 6.8: Guanacos pastando cerca de una yores superficies. Aquí debe contabili-
labor a cielo abierto en la mina Cerro Vanguar- zarse la construcción de infraestructu-
dia, en Santa Cruz. El cumplimiento de las nor-
mas ambientales asegura el cuidado de la biodi- ra (caminos, acueductos, vías férreas,
versidad en el entorno de los establecimientos líneas de comunicación o energía, etc.)
mineros.
y de edificios, galpones, viviendas, ins-
talaciones, servicios, plantas industria-
ALGUNOS EJEMPLOS DE les de tratamiento y depósitos o diques
IMPACTO de colas. (Figura 6.12). Toda esa su-
perficie puede haber sido producto del
Tomando en consideración las preocu- desmonte o de la eliminación de cubierta
paciones de mucha gente que no ha reci- vegetal y en zonas con mucho viento
bido información sobre los impactos rea- conviene tomar precauciones como el
les de la minería y las normas y controles riego o la revegetación para disminuir
que se aplican, haremos una descripción el levantamiento de polvo de esas su-
breve de impactos y la forma como se perficies.
evita que esos impactos se transformen
en daños. 2. Impacto físico y químico de la mina
El lector interesado en conocer con propiamente dicha
mayor detalle las normas y controles vi-
gentes puede hacerlo en los capítulos IV En este caso usamos la palabra mina
(Descripción de los Impactos Ambienta- para referirnos al lugar o ámbito donde se
les), V (Plan de Manejo Ambiental) y VI extrae el mineral del yacimiento, las labo-
(Plan de Acción frente a Contingencias res, máquinas, vehículos, servicios,
Ambientales) del ANEXO III de las Normas escombreras y demás instalaciones rela-
Complementarias para la implementación cionadas exclusivamente con la extracción.
de la Ley Nº 24.585 (COFEMIN, 1996)
a) Apertura de labores
1. Cambios en el paisaje Las llamadas labores de la mina son
los huecos o excavaciones que se hacen
La construcción de un nuevo estable- para acceder y extraer las reservas del
cimiento minero produce cambios en el yacimiento, porque la explotación de la
paisaje. Se trata de un impacto funda- mina consiste en la extracción del re-
mentalmente visual, dado por la implan- curso de su lugar de yacimiento y su tras-
tación de la actividad minera en medio lado a la planta de tratamiento o de in-
de un paisaje natural. Las unidades visi- dustrialización. Esto significa que por
bles del emprendimiento son varias. cada metro cúbico de material que se
La apertura de labores mineras (hue- extrae se genera un hueco de ese mis-
cos de distinta forma y tamaño) produce mo tamaño, y en la medida que la ope-
un impacto evidente, ya sea en forma de ración continúa, el hueco se hace cada
una o varias “canteras”, que es el caso vez más grande. Cuando se agotan las
de minas a cielo abierto, o de un cierto reservas del yacimiento, como mínimo
número de socavones, rampas o pozos. habrá huecos de un volumen similar al

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de los materiales extraídos. Es decir que


si se extrajeron todas las reservas de
un yacimiento que tenía cien millones de
metros cúbicos, el o los huecos resultan-
tes tendrán por lo menos ese mismo vo-
lumen.
Tanto la apertura de huecos como
la generación de escombreras son con-
secuencias inevitables de la extracción
minera. En apariencia, puede ser más
llamativo el impacto de las minas a
cielo abierto (Figuras 1.17 y 1.18)
pero, como las labores subterráneas
son pozos, galerías o rampas (Figura
6.9) interconectadas con rajos de ex-
Figura 6.9: Rampa de acceso a una mina subte-
plotación (todos huecos hechos deba- rránea
jo de la superficie) también compro-
meten la estabilidad de los terrenos
ubicados por encima y, finalmente, los de la mina se armonice con el paisaje cir-
impactos de ambas modalidades son cundante, incluyendo la revegetación de
comparables. su superficie.
La remediación de estos impactos Hay algunas excepciones como las
cuando la mina (o un sector de la mina) escombreras de rocas con muchos sulfu-
deja de operar depende de las caracte- ros o con sales solubles, en climas húme-
rísticas de cada proyecto y de cada lugar dos, con las cuales hay que tomar las
geográfico. En general se trata de elimi- medidas necesarias para evitar la conta-
nar cualquier factor de peligro para las minación química de suelos y aguas. En
actividades futuras de ese lugar (cons- estos casos conviene aislar el depósito
trucción de lagunas, relleno y/o estabili- con un tratamiento previo del piso con
zación de labores subterráneas y sellado materiales de baja permeabilidad como,
de accesos) y se recomponen las formas, por ejemplo, arcillas, y prever canaliza-
el suelo y la vegetación para que el sitio ciones para drenar el agua de lluvia hacia
remediado armonice con el paisaje exis- receptáculos que puedan almacenarla o
tente alrededor. conducirla a sitios donde se puedan neu-
tralizar.
b) Escombreras Otra cosa importante a tener en cuen-
Las escombreras (Figura 6.10) son ta con los depósitos tipo escombrera es
rocas fragmentadas y apiladas como nue- su estabilidad física. Por ejemplo, si la
vas formas que se agregan o modifican escombrera se deposita sobre un terreno
el paisaje pre-existente. Deben hacerse de alta pendiente se pueden generar con-
de acuerdo a una geometría que asegu- diciones favorables para un posible des-
re su estabilidad y forme parte del dise- lizamiento a favor de la pendiente. Por
ño de ingeniería del proyecto en la pla- eso es conveniente evitar este tipo de
nificación del cierre del establecimien- disposición o prever la forma de hacerlo
to. de tal manera que se asegure su estabili-
En la mayoría de los casos, por tra- dad a lo largo del tiempo.
tarse de rocas comunes, las escombreras Si las escombreras tienen una altura
son químicamente inocuas desde el pun- significativa también debe asegurarse la
to de vista de la contaminación ambien- estabilidad de los taludes y evitar las cons-
tal. El principal impacto de las escombre- trucciones e instalaciones en sus cerca-
ras es físico y debe preverse su correcta nías.
ubicación para que no provoque efectos
perjudiciales (endicamiento de corrien- c) Efluentes de la mina
tes de agua, erosión violenta y avalan- En cualquier caso, las labores mine-
chas, etc) y que al término de la vida útil ras son huecos que se abren y avanzan

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En cambio, si los yacimientos son


masas de sulfuros metálicos, la acción del
oxígeno y la circulación de agua genera
lo que se llama drenaje ácido (agua con
pequeña cantidad de ácido sulfúrico y con
hierro disuelto o en suspensión coloidal).
Este drenaje ácido existe naturalmente
en cualquier lugar donde afloren rocas con
sulfuros, como es el caso del río Amarillo
del Nevado del Famatina donde existe
desde hace varios miles de años
(Zappettini, 1999b). Ese drenaje ácido
natural puede haber sufrido algún incre-
mento cuando se abrieron las labores sub-
terráneas del Distrito La Mejicana, entre
el siglo XVIII y el XX.
En el pasado hubo minas metalíferas
que dejaban salir sus efluentes hacia zo-
nas aledañas o hacia el arroyo más cer-
cano. Hoy en día no se permite hacer eso.
Figura 6.10: Escombrera en Calingasta, San
Juan. Cuando no existían normas ambientales, Hay tecnología disponible para tratar y
estas escombreras se depositaron en el ancho neutralizar cualquier efluente que se de-
cauce del río de los Patos sin ninguna protec-
ción. Hoy no se permite este tipo de disposi-
rive hacia afuera del área de la mina. Ade-
ción sin haber tomado todas las precauciones más, si no existen inconvenientes loca-
para proteger el recurso hídrico les que lo impidan, es preferible recupe-
rar el agua que se extrae de la mina y
hacia abajo de la superficie del terreno. destinarla para su uso dentro del mismo
A cierta profundidad, que varía con la establecimiento. En otras palabras, las
región geográfica, las labores atraviesan minas de sulfuros metálicos en actividad
el “nivel freático”, que es el nivel por no deberían tener efluentes pero, si por
debajo del cual los poros, intersticios y alguna circunstancia los tuvieran, debe-
aberturas de las rocas están saturados de rían tratarse y neutralizarse antes de su
agua. Es el “agua subterránea”, que pue- vertido final.
de ser abundante en rocas porosas y per-
meables, y muy escasa en rocas de baja d) Sustancias químicas en las minas
permeabilidad. Cuando la labor atravie- La “mina” propiamente dicha es el
sa el nivel freático, el agua subterránea lugar donde se extrae el mineral del yaci-
fluye hacia ese hueco abierto. miento y esto se hace comúnmente por
En la práctica, cuando las labores métodos físicos. En la extracción no par-
avanzan en profundidad, el agua que in- ticipan sustancias químicas salvo las que
gresa debe extraerse para mantener se- componen los explosivos con los que se
cos los lugares de trabajo y también para hacen las “voladuras”.
evitar la posibilidad de accidentes debi- Las voladuras sirven para fragmen-
do a su presencia. La operación se hace tar las rocas del yacimiento en su lugar y
con equipos de bombeo y el agua que se así poder extraerlas con excavadoras,
extrae se conduce hacia afuera de la cargarlas y llevarlas a la planta de trata-
mina, como efluente o como agua para miento. Los gases que produce una vola-
uso interno del establecimiento. dura suelen contener una pequeña parte
En nuestro país hay muchos yacimien- de monóxido de carbono y óxido nitroso
tos de minerales industriales (baritina, (ambos gases tóxicos) que provocan pro-
calcita, caolín, talco, bentonita, etc.) que blemas en ambientes cerrados. Por eso
no producen ningún efecto contaminante en las minas subterráneas hay sistemas
sobre el agua que ingresa a la mina y por de ventilación que extraen los gases an-
ello tampoco generan un problema am- tes de la entrada del personal al lugar de
biental si la vierten como efluente. trabajo. En la minería a cielo abierto, en

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cambio, no traen ningún problema por- f) ¿Minería a cielo abierto o mine-


que se disipan en la atmósfera de la mis- ría subterránea?
ma manera que los fuegos de artificio, En el Tema 4 se explicó que si el yaci-
las bombas de estruendo y demás explo- miento aflora o se encuentra muy próxi-
sivos y pirotecnia que conocemos. mo a la superficie, se elige la explota-
La elaboración de explosivos, inclu- ción a cielo abierto, y que a partir de cier-
yendo a los destinados a minería, está ta profundidad se aplica el método de
sujeta a estrictas reglamentaciones y explotación subterránea.
controles, y su formulación debe ser ba- Sin embargo, en la última década se
lanceada de tal manera que, luego de la difundieron cuestionamientos y consignas
detonación, la concentración de gases para rechazar la minería a cielo abierto,
nocivos esté por debajo de los valores a tal punto que algunas Legislaturas Pro-
internacionalmente aceptados. Para ello vinciales redactaron y aprobaron leyes
existen autoridades de aplicación espe- para su prohibición (por ejemplo la Ley
cíficas dentro del Gobierno Nacional Nº 7.879 de Tucumán). Las motivaciones,
(RENAR – Registro Nacional de Armas y en general, no responden a criterios cien-
Explosivos: http://www.renar.gov.ar). tíficos ni tecnológicos. En efecto, una
parte de la población parece convencida
e) Las voladuras y la producción de que el impacto de la minería metalífera
de polvo a cielo abierto es mayor que el que pro-
A veces se atribuye a las voladuras la duce la subterránea. Esto no tiene justi-
producción de grandes cantidades de pol- ficación porque la magnitud del impacto
vo capaces de formar nubes invadiendo ambiental de un establecimiento minero
a zonas cercanas al establecimiento. En no depende del método de extracción sino
realidad las voladuras se hacen mediante de la escala de trabajo y producción. En
un diseño de ingeniería que consiste en cualquiera de los casos, si se trabaja a
fragmentar el material en el lugar y no en escala de gran minería, el impacto será
“hacerlo volar por los aires”, de manera grande, y si el emprendimiento es de pe-
que su aporte a la generación de polvo es queña minería, el impacto será pequeño.
bastante menor de lo que se supone. Para explicarlo con un ejemplo con-
La producción importante de polvo creto veamos qué ocurriría si la mina
coincide siempre con la presencia de fuer- Bajo de la Alumbrera (la mina más gran-
tes vientos que levantan el polvo de cual- de de nuestro país) se explotara por la-
quier sector del establecimiento minero bores subterráneas en lugar de la actual
(caminos internos y de acceso, terrenos extracción a cielo abierto.
desforestados, escombreras) con el apor- La figura 6.11 es una imagen sateli-
te de la circulación de vehículos y el fun- tal anterior a 1996, antes de la construc-
cionamiento de máquinas como las cin- ción del establecimiento minero, y la fi-
tas transportadoras y los circuitos de tri- gura 6.12 es una imagen de 2001 con la
turación y clasificación. Estos efectos se mina en plena producción. La compara-
minimizan mediante sistemas de humec- ción entre ambas imágenes sirve para ver
tación y de riego. cuál es el impacto visual o paisajístico
Tanto las empresas como las autori- del emprendimiento dentro de un sector
dades ambientales que hacen los contro- de unos 25 kilómetros cuadrados de ex-
les usan medidores de calidad de aire, y tensión.
en particular de partículas en suspensión En la figura 6.12, en la parte inferior
para determinar si se cumple con las nor- izquierda se ve el “hueco” de la explota-
mas vigentes (COFEMIN, 1996, y normas ción a cielo abierto, en la parte central y
provinciales ad hoc). Se hace especial más arriba se ubican la pila o stock de
hincapié en controlar la cantidad de par- mineral a concentrar, la planta de con-
tículas comprendidas en la “fracción res- centración, el campamento y las demás
pirable”, que son las menores de 10 construcciones e instalaciones del esta-
micrones y se consideran perjudiciales si blecimiento y las escombreras de mate-
superan el máximo previsto en la misma rial estéril, y a la derecha, mas abajo se
normativa. ubica el dique o depósito de colas.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

extrayendo el mineral desde abajo, la su-


perficie del yacimiento desciende por co-
lapso hasta que se ha extraído por com-
pleto el cuerpo cubicado. El resultado final
sería un hueco de mil metros de diámetro
por los 450 metros de profundidad, es de-
cir un impacto visual similar al que se ve
actualmente. Además, todo el material
estéril extraído de las labores subterrá-
neas debería apilarse en escombreras si-
milares a las que hoy existen.
Las demás construcciones e instala-
ciones (planta de concentración, campa-
mentos, servicios, dique de colas, etc.),
serían las mismas porque el mineral a tra-
tar es el mismo y todas las partes del es-
Figura 6.11: Mina Bajo de la Alumbrera tablecimiento funcionarían de manera
(Catamarca), antes de 1996 idéntica a como lo hacen actualmente.
En definitiva, desde el punto de vis-
ta del impacto visual no habría ninguna
diferencia significativa si se hubiera op-
tado por una explotación subterránea. Lo
único que se conseguiría de esa forma es
aumentar los costos de explotación (la
explotación subterránea es mas cara) y
afectar la rentabilidad del proyecto, sin
obtener ventaja alguna en lo que hace al
impacto ambiental.
Prohibir la minería metalífera a cielo
abierto (Ley Nº 5.001 de Chubut) es como
prohibir la minería en general, porque,
salvo algunos casos muy particulares, la
minería siempre empieza desde la super-
ficie. Nuestro Código de Minería en su
artículo 68 establece que, para registrar
un descubrimiento, el descubridor tiene
Figura 6.12: Mina Bajo de la Alumbrera
(Catamarca) mayo de 2001
un plazo para hacer una labor de diez
metros para poner de manifiesto el yaci-
El yacimiento que se está explotando miento, y aclara que no hace falta exten-
es un cuerpo irregular que, groseramen- derse hasta los diez metros si antes se
te, puede considerarse como un cuerpo puede demostrar dicha circunstancia.
vertical redondo, de unos mil metros de Esta disposición es coherente con el tra-
diámetro, cubicado entre la superficie y bajo de investigación geológica que se
los 450 metros de profundidad. hace para la búsqueda de yacimientos que
Si en lugar de extraerlo a cielo abier- parte de la base de obtener datos de la
to se hubiera optado por una explotación superficie. Y no hay ninguna duda que
subterránea, se hubiera usado el método todas estas tareas se hacen “a cielo abier-
de “hundimiento de bloques” que es el to”. Los geólogos no caminan “bajo tie-
que se aplica en distintos lugares del rra” y ninguno se va al campo con una
mundo para cuerpos más profundos pero perforadora para explorar en profundidad
de similar tamaño y características. si antes no se hizo un descubrimiento o
Este método requiere desarrollar una se encontró alguna evidencia concreta en
gran cantidad de labores subterráneas por superficie.
afuera del yacimiento y extraer “desde Vale la pena agregar que la historia
abajo” sus reservas. A medida que se va de muchos emprendimientos nos demues-

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Conozcamos más sobre Minería

tra que la explotación avanza desde arri- Casposo), las concesiones de agua repre-
ba hacia abajo, comenzando con labores sentan en conjunto un 0,96% del agua
a cielo abierto y pasando posteriormente superficial disponible. El detalle de las
a laboreo subterráneo, en la medida que concesiones de agua en San Juan, según
se va comprobando la continuidad del datos del Ministerio de Minería y de la
yacimiento en profundidad. Algunos ejem- Dirección de Hidráulica (2011), es el si-
plos de este pasaje de una a otra modali- guiente: Agricultura 91,92%, Hidroenergía
dad se citan a continuación. 4,28%, Abastecimiento Población 2,8%,
La mina Aguilar (plata plomo y zinc, Minería 0,96%, Actividades Recreativas
de Jujuy) comenzó con una explotación 0,03%, Industria 0,01%.
a cielo abierto en 1936 y luego cambió En Mendoza se encuentra el proyecto
por labores subterráneas que hoy siguen que más agua va a consumir en el país,
extrayendo mineral a mil metros de pro- Potasio Río Colorado, en una cantidad
fundidad. La mina Esperanza, cercana a autorizada de un metro cúbico por segun-
la anterior, tuvo similar evolución a par- do. Este proyecto usará el agua como
tir de 1990. La mina Cerro Vanguardia medio de extracción del mineral a produ-
(oro y plata, de Santa Cruz) comenzó con cir ya que inyectará agua para disolver
labores a cielo abierto en 1997 y hoy ya sales de potasio y extraerlas en forma de
se encuentra trabajando en labores sub- salmuera y por eso consumirá mas agua
terráneas. Lo mismo ocurrió con las mi- que cualquiera de los emprendimientos
nas Casposo y Gualcamayo (oro, de San metalíferos. Aún así, se trata de una zona
Juan). donde el recurso hídrico es abundante y
el consumo de la mina será muy inferior
al 1% del agua superficial disponible en
3. Impacto de plantas industriales de esa zona.
tratamiento
b) Efluentes
a) Cantidad de agua que se usa Salvo algunos casos particulares, las
El agua es un insumo imprescindible plantas modernas de tratamiento de mi-
en los procesos de tratamiento de menas nerales metalíferos trabajan en circuitos
metalíferas (concentración por flotación, cerrados y no tienen efluentes que deri-
gravitacional, hidrometalúrgica, etc.). En ven al entorno o a cursos de agua cerca-
menor cantidad también se la necesita nos. El agua de proceso se recupera y se
como agua potable del establecimiento y recicla. La única pérdida importante es
como agua de riego de espacios verdes y por evaporación que en zonas desérticas
para mitigar el levantamiento de polvo. puede superar el 30%. Con el reciclado se
Por eso, muchas personas piensan que la disminuye mucho el consumo de agua
minería consume cantidades exage- fresca y se elimina la posibilidad de con-
radamente grandes de agua. Sin embar- taminación en los alrededores.
go, las cifras estadísticas demuestran que Las plantas de concentración de mi-
el consumo es relativamente pequeño si nerales generalmente consisten en un
se compara con otras actividades produc- conjunto de máquinas, equipos e insta-
tivas. laciones que se usan para separar la mena
En efecto, en Chile, un país eminen- de la ganga. La mena separada es el con-
temente minero, del agua superficial dis- centrado, el producto comercial que se
ponible, la minería consume un 4,5%, la vende. Todo el material que se desecha
actividad agropecuaria un 84,6%, el abas- recibe el nombre de colas.
tecimiento de agua potable 4,4% y la in- Según el caso, las colas pueden estar
dustria 6,5% (datos de la Dirección Gene- compuestas por partículas de rocas quí-
ral de Aguas, 2007). En los Estados Uni- micamente inertes y en otros casos pue-
dos, la industria minera consume menos den tener cierta cantidad de sulfuros, por
del 1% (USGS, 2005). ejemplo, que son inestables en presen-
En la Provincia de San Juan, conside- cia de oxígeno. La disposición de estos
rando las minas de oro actualmente en desechos en el dique o depósito de colas
producción (Veladero, Gualcamayo y puede hacerse de dos maneras:

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

a) Conduciéndolos por cañerías, uti- tratamiento de minerales metalíferos por


lizando la misma agua de proceso lo general no generan efluentes, hay que
como medio de transporte. mencionar que existe un caso particular
que es el de la mina Bajo de la Alumbre-
En este caso, el agua con los reactivos ra, en Catamarca. Este establecimiento
químicos disueltos es recuperada median- trabaja en circuitos cerrados y recupera
te bombeo y enviada nuevamente a la el agua para su reutilización, pero reali-
planta para volver usarla. De esta forma za el transporte del concentrado hasta la
en el depósito de colas solamente se al- estación de ferrocarril más próxima, en
macenan partículas sólidas. Tucumán, a través de un caño (minera-
loducto) de unos 300 kilómetros. Para que
b) Recuperando el agua de proceso en el concentrado fluya por la cañería debe
la planta y transportando las colas al contener un cierto porcentaje de agua y
depósito, ya sea como residuos se- ésta debe separarse en la estación de
cos o en pasta. embarque. El agua separada del concen-
trado es procesada en una planta de tra-
En cualquiera de los casos puede ha- tamiento (Figura 6.13) antes de verterla
ber “restos” de los reactivos del proceso a un canal público destinado a recibir
adheridos a las partículas y, por eso, el efluentes industriales debidamente tra-
depósito de colas debe estar aislado del tados. El proceso consiste en la neutrali-
entorno (particularmente de aguas super- zación y/o degradación y/o eliminación
ficiales y subterráneas) y en condiciones de sustancias disueltas que se conside-
que aseguren su estabilidad física. ren contaminantes para que el efluente
Vale la pena agregar que los procesos cumpla con las normas vigentes sobre
metalúrgicos no recuperan el 100% del calidad del agua. En este caso particular,
mineral de interés sino que algún porcen- es interesante poner de relieve que a los
taje de la mena queda mezclado con la controles que realizan las respectivas
ganga en el depósito de colas. Por ejem- autoridades ambientales se sumó la par-
plo, en la mina de oro y plata Veladero ticipación de organismos científicos como
(prov. de San Juan) se recupera un por- las Universidades Nacionales de Santia-
centaje importante de oro pero alrede- go del Estero y de Tucumán.
dor del 90% de la plata queda en las co-
las. En este caso particular, el depósito c) Producción de polvo en las plantas
de colas es un yacimiento de plata para
el futuro, para cuando se desarrolle al- En la minería de minerales industria-
gún nuevo proceso metalúrgico más efi- les se usan circuitos impulsados por aire
caz y se pueda recuperar esa plata. y procesos de molienda en seco que pue-
Si bien se ha dicho que las plantas de den producir polvos. Debe minimizarse
ese efecto y evitar su propagación por el
aire hacia el entorno. Los controles son
los mismos ya descriptos en un título an-
terior.

d) Algunas sustancias químicas que


generan preocupación

En todas las actividades económicas


(y también en nuestros hogares) se usan
sustancias químicas que, en caso de ha-
cer un listado, las contaríamos por mi-
les. Si bien en nuestros hogares no tene-
mos que rendir cuentas del uso que hace-
mos de las sustancias químicas (grasas,
Figura 6.13: Planta de tratamiento del agua del
mineraloducto proveniente de la mina Bajo de
aceites, combustibles, detergentes,
la Alumbrera, en Cruz del Norte, Tucumán. lavandinas, adhesivos, disolventes, des-

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Conozcamos más sobre Minería

odorantes, insecticidas, ácidos, drogas, relación entre esas impurezas y la activi-


pinturas, etc.) en todas las industrias se dad minera.
requiere que su manejo sea hecho bajo
la responsabilidad de profesionales idó- Mercurio (Hg)
neos y tienen controles periódicos por
parte de una autoridad de aplicación. En la minería formal de la Argentina
Si las sustancias químicas que usa no se usa mercurio en el tratamiento de
una industria son contaminantes (la gran minerales. En el río Mendoza, en el año
mayoría lo son) no se deben liberar 2010 se produjo una importante conta-
efluentes de los procesos a las redes pú- minación con mercurio (Los Andes,17-04-
blicas de distribución de agua ni al entor- 10) pero dicho accidente fue provocado
no sin un tratamiento previo que asegu- por una industria química (productora de
re que el agua devuelta es apta para con- agua lavandina) totalmente ajena a la
sumo. Como ya se dijo, en los estableci- minería.
mientos modernos de tratamiento de En otras épocas el mercurio fue am-
minerales por lo general el agua se reci- pliamente usado para amalgamar y se-
cla y se vuelve a utilizar. “No hay parar partículas de oro y plata de los mi-
efluentes”. nerales de ganga, pero esa práctica tien-
Entre los miles de reactivos químicos de a desaparecer. La tecnología moder-
que se usan en todas las industrias, hay na ha sustituido el uso de mercurio para
un pequeño grupo de sustancias que se ese fin y hoy en día se usan máquinas de
utilizan en el procesamiento de minera- concentración gravitacional para la se-
les que ha sido reiterado motivo de pre- paración física de partículas libres de oro
ocupación en la comunidad y eso amerita o de plata o se recurre a la disolución
que hagamos una descripción explicando selectiva de esos metales mediante el
sus formas de uso, manejo y controles. uso de soluciones cianuradas, compues-
Son los que se mencionan a continuación. tas por agua y cianuro de sodio en bajas
concentraciones (del orden de 250 mg
Arsénico (As) por litro)
Cabe agregar que el consumo de mer-
Posiblemente por motivo de alguna curio ha disminuido en todo el mundo con
confusión en determinados momentos se la sola excepción de la industria que pro-
asoció al arsénico con los procesos de tra- duce lámparas fluorescentes (llamadas de
tamiento de minerales de oro y plata. Es bajo consumo), que contienen de 3 a 5
una información errónea. Esta sustancia mg de mercurio en su interior. En la mi-
es tóxica y se usa en varias industrias nería informal aún se utilizan pequeñas
(aleaciones, semiconductores, pestici- cantidades para la separación artesanal
das, pigmentos) pero no se utiliza en la de oro que se sigue practicando en algu-
minería argentina. nos países, pero no en la Argentina
En diferentes lugares de nuestro país (Brooks W., 2011)
se han identificado aguas (superficiales
o subterráneas según el caso) con conte- Acido sulfúrico (H2SO4)
nidos de arsénico superiores a los límites
permitidos para el agua potable. Un ejem- Es una sustancia altamente corrosi-
plo conocido desde hace mucho tiempo va y por eso su manipulación, su trans-
es el del río Jáchal, en San Juan, que con- porte y su almacenamiento deben hacer-
tiene boro y arsénico en exceso. Esos ele- se con sumo cuidado y de acuerdo a nor-
mentos son aportados naturalmente por mas específicas. Aún, con esas precau-
los tributarios de cabecera en la alta Cor- ciones, es el ácido mas usado en el mun-
dillera de La Rioja y norte de San Juan do, en numerosas y variadas actividades,
que transcurren sobre formaciones geo- a tal punto que su consumo es uno de los
lógicas que tuvieron un aporte extraordi- indicadores del desarrollo industrial de los
nario de boro y arsénico relacionado con países.
el volcanismo del Terciario Superior. En Como reactivo químico común puede
éste y en los demás casos no hay ninguna usarse en diferentes procesos del trata-

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

miento de minerales cumpliendo con las deradas como elementos de uso suntua-
normas de higiene, seguridad y de medio rio, vale la pena aclarar que los principa-
ambiente existentes al respecto. les consumidores del mundo son los po-
Uno de los procesos más generaliza- bladores de la India y la China, quienes
dos consiste en usarlo como disolvente las atesoran como forma de ahorro fami-
selectivo de ciertos minerales metalíferos liar y, de esa manera, también le asignan
(sales y óxidos de cobre, vanadio, ura- un valor monetario. Un volumen menor
nio) para separarlos de la ganga. Esto se es destinado a la industria electrónica y
hace poniendo el mineral triturado en tan- a la medicina
ques o en “pilas de lixiviación” por las Atesorar oro como valor monetario es
que se hace circular el agua con el disol- algo que viene ocurriendo desde los albo-
vente. El metal disuelto es llevado a otro res de la historia porque es un metal “no-
sector de la planta donde es precipitado ble” y se considera indestructible. De
y recuperado a modo de “concentrado”, hecho solo hay unas pocas sustancias,
que es el producto a comercializar. todas artificiales, capaces de disolverlo
Al contrario de lo que ocurre en otros y entre ellas se encuentra el cianuro.
procesos industriales, la disolución de El cianuro se comenzó a usar a fines
minerales en pilas o tanques no requiere del siglo XIX (Peele R.,1963) y si bien se
de altas concentraciones de ácido sulfú- han hecho pruebas para reemplazarlo por
rico, sino que se hace con agua y peque- alguno de los otros disolventes (tiourea,
ñas cantidades de ácido, del orden de tiosulfato, tiocianato, bisulfuro, amonía-
unos 10 gramos por litro de solución. co, haluros y nitrilo malónico), se ha de-
Tanto los tanques como las pilas son mostrado que las soluciones cianuradas
parte de un circuito cerrado y no hay son las más eficaces y las de manejo más
efluentes de estos procesos. Las colas de seguro desde el punto de vista ocupacio-
las pilas y de los tanques (la ganga que nal y ambiental (Gos S., Rubo A. y Do-
no se disuelve) se disponen finalmente mínguez Pérez A., 2000).
en un depósito o dique de colas, debida- En los últimos años se ha difundido
mente aislado del entorno y de cualquier (en ámbitos no idóneos) un concepto que
circulación de agua. Si hubiera algún res- habla de la “minería a cielo abierto con
to de solución ácida se neutraliza muy uso de cianuro”. Esta expresión, que en
fácilmente con cal o con piedra caliza. algunos casos ha sido incorporada en le-
yes provinciales (Ley Nº 7.879 de Tucu-
Cianuro de sodio (CNNa) mán), tiende a provocar confusión por-
que a partir de ella hay personas que se
El cianuro es una sustancia veneno- imaginan a los mineros “regando con cia-
sa, no es la única pero es la más “famo- nuro las rocas de una mina”. Lógicamen-
sa” porque tanto en la vida real como en te, si esto fuera cierto, provocaría un
las novelas y las películas, fue usada para daño ambiental. Pero no es cierto.
envenenar personas, para matar. Las minas son los lugares donde se
Como reactivo químico se utiliza en extrae el mineral por métodos físicos y
todo el mundo, en diferentes industrias. puede ser a cielo abierto o subterránea.
Alrededor de un 18% se destina a la me- La elección de una u otra forma de ope-
talurgia del oro y la plata, y el 82% a otras ración depende de la ubicación del yaci-
industrias (Logsdon M., Hagelstein K, miento. Si el depósito mineral es aflo-
Mudder T., 2001) rante o está cerca de la superficie, se
El oro (y en menor medida la plata) hace laboreo a cielo abierto. En cambio,
se usa como valor monetario o de respal- si el yacimiento está a cierta profundi-
do en los Bancos Centrales de los dife- dad se hace laboreo subterráneo. En cual-
rentes países del mundo. Aproximada- quiera de los casos las operaciones están
mente un 21% del oro producido hasta la a cargo de profesionales competentes y
fecha se encuentra en esas instituciones. desde el punto de vista ambiental no hay
Una cantidad mayor, no menos del 65% es ninguna razón de peso para afirmar que
destinada a la fabricación de joyas. Si una explotación subterránea sea preferi-
bien las joyas son habitualmente consi- ble a una de cielo abierto.

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Conozcamos más sobre Minería

El mineral que se extrae es llevado a 6.14). Sin embargo el proceso es imper-


la planta industrial de tratamiento que es fecto y siempre hay una pequeña parte
una unidad separada que funciona en cir- de los reactivos que no se pueden recu-
cuito cerrado, cumpliendo con estrictas perar y deben ser degradados o neutrali-
normas y con controles permanentes. En zados antes de que las colas se depositen
caso de usarse solución cianurada para en su sitio de disposición final.
disolver el oro y la plata se hace entera- La degradación de los restos de cia-
mente dentro del mencionado circuito. nuro se hace para que no haya problemas
Además, las normas actualmente vigen- en el lugar, especialmente con la fauna.
tes exigen medidas de seguridad para que Esto es particularmente necesario cuan-
en cualquier caso de accidente (rotura de do las colas son transportadas con agua
un caño o de una membrana, por ejem- hasta el dique, porque aunque el agua se
plo) se eviten daños que puedan derivar- bombea para su reciclado, siempre hay
se de esa contingencia. una pequeña laguna a la que van a beber
La forma en que se opera con una las aves (y otras especies) de la zona.
solución cianurada es parecida a la des- Los estándares de las normas argentinas
cripta para las soluciones con ácido sul- para estos casos están establecidos de-
fúrico, es decir que el mineral a tratar se talladamente en el ANEXO IV de las Nor-
puede colocar en tanques por donde cir- mas Complementarias para la Imple-
cule una solución cianurada que disuelve mentación de la Ley Nº 24.585 (COFEMIN,
y lixivia selectivamente el oro y la plata, 1996)
o se puede hacer lo mismo pero en “pilas La operación de procesos para degra-
de lixiviación”. Ambas instalaciones cum- dar el cianuro se ve muy facilitada por-
plen la misma función y son parte del cir- que hay empresas que ofrecen varias al-
cuito cerrado de la planta de tratamien- ternativas de servicios destinados a ese
to, pero las pilas de lixiviación son habi- fin en cualquier parte del mundo. En el
tualmente más grandes. Anexo 2 se explica con detalle uno de los
Para armar cada pila se prepara so- métodos que se usa en el establecimien-
bre el terreno una especie de “recipien- to Cerro Vanguardia
te” impermeabilizado con arcilla y mem- Una característica del cianuro es que
brana. Sobre la superficie impermeable su toxicidad es muy alta pero no perma-
se acumula el mineral extraído de la mina nece en esa condición a través del tiem-
y triturado, conformando una acumula-
ción de baja altura, con una terminación
plana hacia arriba. Con un sistema simi-
lar al de riego por goteo se hace circular
la solución cianurada desde arriba hacia
abajo para disolver y lixiviar los metales
preciosos. En estos casos, la concentra-
ción de cianuro en la solución es baja,
del orden de los 250 miligramos por litro,
y se trabaja con un pH entre 10 y 11 (bá-
sico) para evitar cualquier posible ema-
nación de gas cianhídrico que es tóxico.
En la parte inferior de la pila un sis-
tema de cañerías conduce la solución en-
riquecida a la planta de proceso donde se
hace precipitar el oro y la plata. Una vez
separados selectivamente los metales, el
resto del mineral contenido en los tan-
ques o en las pilas, que se consideran
“agotados”, son las colas que se dispo-
nen en depósitos o diques de colas.
Figura 6.14: Esquema de la circulación en cir-
Los reactivos químicos se recuperan cuito cerrado de la planta de tratamiento de la
y se reciclan en el mismo circuito (Figura mina de oro Veladero, San Juan.

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Figura 6.15: Interior de la planta de flotación de la mina Bajo de la Alumbrera

po porque es inestable ante la luz y el nación por emisión de disulfuro de car-


oxígeno, de modo que se va degradando bono, un compuesto considerado tóxico
casi por completo en plazos relativamen- (U. N. de Cuyo, 2010). Sin embargo, un
te cortos, de unos 100 días (Logsdon M., informe posterior del Colegio Argentino
Hagelstein K, Mudder T., 2001). Esto im- de Ingenieros de Minas (CADIM, 2010) se
pide que se pueda formar alguna acumu- encargó de explicar detalladamente que
lación peligrosa para el futuro. ese cuestionamiento era infundado.
Actualmente el cianuro es una de las Es posible que el cuestionamiento
sustancias químicas sujetas a mayor can- haya sido producto de alguna confusión
tidad de normas y controles a nivel na- relacionada con la temperatura de traba-
cional e internacional, especialmente des- jo dado que el disulfuro de carbono se
de que se formuló el “Código Internacio- puede disociar a alta temperatura (en un
nal para el Manejo del Cianuro para la horno, por ejemplo) pero en las plantas
Producción, el Transporte y la Utilización de flotación se trabaja a temperatura
del Cianuro en la Explotación de Oro”, en ambiente. Además, es muy importante
2002, con la dirección del Programa de decir que si hubiera una emisión peligro-
las Naciones Unidas para el Medio Am- sa los primeros perjudicados serían los
biente y el Consejo Internacional de Me- operarios (profesionales, técnicos u obre-
tales y el Medio Ambiente. ros) que manejan y controlan el funcio-
Vale la pena agregar que en la mine- namiento de la planta.
ría argentina se ha utilizado cianuro en En efecto, las celdas de flotación son
la recuperación metalúrgica de oro y pla- recipientes abiertos en los cuales la mez-
ta en forma continua en los últimos cua- cla de mineral molido y agua con una pe-
renta años y no se registra ninguna vícti- queña cantidad de xantatos (no mas de
ma ni accidente o evento dañino relacio- 100 gramos por tonelada de mineral pro-
nado con ese proceso. cesado) se agita permanentemente y se-
para la mena de la ganga por “rebalse”,
Xantatos de manera que cualquier emisión tóxica
afectaría directamente a esas personas
El xantato de sodio (R-O-C-S2Na – en (Figura 6.15). Sin embargo, no tienen pro-
la que R representa a una cadena de hi- blemas en trabajar allí cotidianamente.
drocarburos) forma parte de una familia Aquí hay que agregar que, por imperio de
de compuestos orgánicos que se usan las normas laborales y de salubridad vi-
hace unos cien años en miles de plantas gentes, los ambientes de trabajo están
de tratamiento de minerales que hacen sujetos a inspecciones del ministerio res-
concentración por flotación en todo el pectivo y los trabajadores tienen un régi-
mundo. Esta sustancia fue cuestionada men de controles y revisaciones médicas
en una recopilación de opiniones hecha periódicas que los previenen y/o protegen
en Mendoza a raíz de un proyecto de cualquier factor perjudicial para su sa-
cuprífero, por la posibilidad de contami- lud en el ámbito laboral.

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Conozcamos más sobre Minería

Por último, también hay que tener en efluentes que puedan contaminar su en-
cuenta que los xantatos son compuestos torno.
orgánicos biodegradables (CADIM,2010)
de manera que tampoco existe la posibi- e) Diques o depósitos de colas
lidad de que se forme alguna acumula- Si bien hace mucho tiempo que las
ción de esas sustancias si pequeñas can- buenas prácticas de la ingeniería acon-
tidades se adhieren a las “colas” que se sejan disponer las colas de las plantas
disponen en los depósitos o diques del de tratamiento en diques o depósitos
establecimiento. preparados y seguros para ese fin, no
todos los establecimientos procedieron
En consecuencia, no hay efectos per- de esa forma en el pasado. Por ejemplo,
judiciales para los empleados y tampoco hubo establecimientos que echaron sus
problemas que puedan afectar al entor- colas a campo abierto en cualquier lugar
no. ubicado mas abajo que la planta. En
otros casos se construyeron y operaron
Metales pesados tóxicos depósitos que no alcanzaban los requisi-
tos necesarios en materia de estabili-
Bajo esta denominación se incluyen dad y seguridad. Todo esto se hizo antes
mercurio, plomo, cadmio, arsénico, co- de la sanción de las leyes y demás nor-
bre, selenio y otros. Las normas del Có- mas ambientales que regulan estas ac-
digo Alimentario Nacional establecen los tividades desde la década de los años
límites máximos tolerables para estos noventa. A partir de la nueva normati-
metales disueltos en el agua. Por ejem- va, los depósitos de colas que se hacen
plo, en un litro de agua potable no debe en la Argentina requieren un diseño de
haber más de un miligramo de cobre, no ingeniería adecuado y forman una parte
más de tres miligramos de zinc y no más importante de los costos en la inversión
de 0,01 miligramos de plomo. Si superan en el proyecto.
esos límites el agua se considera perju- Este tema reviste singular importan-
dicial para la salud. cia porque las estadísticas de accidentes
El hecho de que el Código Alimentario ambientales ocurridos en el mundo, rela-
ponga límites máximos se debe a que cionados con la minería (39 en 30 años,
estos elementos no están ausentes en el Botz M. y Mudder T., 2004), muestran que
agua. Cuando definimos lo que es un ya- el 74% tuvo que ver con fallas en los di-
cimiento (Tema 2) dijimos que en las ro- ques de colas. Por eso, ésta es una insta-
cas están presentes todos los elementos lación que en nuestros actuales proyec-
químicos naturales, aunque algunos es- tos merece una atención particular en sus
tán contenidos en proporciones insignifi- aspectos ingenieriles y ambientales.
cantes. Y como el agua disuelve los com- Los informes técnicos sobre los acci-
ponentes de las rocas, cualquier análisis dentes mencionados confirman que en la
de agua va a detectar la presencia de mayoría de los casos las instalaciones que
metales pesados pero si sus contenidos fallaron habían sido hechas en ausencia
están por debajo de los límites fijados, de normas y obligaciones como las que
su origen es natural y no se debe atribuir hoy tenemos, y tampoco se tuvieron en
a ninguna contaminación de origen cuenta parámetros de ingeniería y
antrópico. geotecnia para asegurar las condiciones
La mención del zinc, del plomo y del de estabilidad y aislamiento del depósito
cobre no es caprichosa, porque varias (Actis R., 2006).
décadas atrás, cuando no existían las Hay dos casos, cuya difusión ha dado
normas ambientales, hubo establecimien- la vuelta al mundo, que representan bue-
tos industriales (fundiciones) que produ- nos ejemplos de lo que no se debe hacer:
jeron contaminación. la mina Aznalcollar o Los Frailes (1998),
Hoy en día, las minas que producen en Sevilla, España, y la reexplotación de
concentrados de plomo y zinc (como Mina relaves de minas más antiguas por parte
Aguilar) o de cobre (como Bajo de la Alum- de la Fundición Aurul (2000) en Baia Mare,
brera) están controladas y no producen Rumania.

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

En el primer caso se trata de una mina cantidades de cianuro) se derramaron por


polimetálica con muchas décadas de exis- rebalse de un segundo depósito, no pre-
tencia y una historia que alternó perío- parado para esas circunstancias.
dos de actividad con otros de inactivi- La consecuencia fue una contamina-
dad, incluyendo cambios de dueños. Las ción importante aguas abajo, particular-
colas de la planta tenían una cantidad sig- mente en el río Tisza, un afluente del
nificativa de pirita (sulfuro de hierro) y Danubio, con una notable mortandad de
se disponían en diques compartimen- peces.
tados manteniendo esas colas cubiertas Los dos accidentes descriptos tienen
de agua para que la pirita no reaccione varios elementos en común que es inte-
con el oxígeno del aire. Esta práctica es resante rescatar para tener en cuenta
muy eficaz desde el punto de vista quí- como experiencia. En la faz técnica de
mico pero no lo es para su comportamien- los proyectos se podrían mencionar va-
to geotécnico. Por eso fue que, a raíz de rios defectos, como la suma de vicios de
alguna pérdida de agua hacia las rocas actividades anteriores y la falta de rigor
donde se apoya el dique, se alteraron sus científico en los diseños de ingeniería,
condiciones de estabilidad, disminuyen- pero quizá lo más importante fue la falta
do la cohesión de las rocas, y provocaron de previsión sobre la incidencia de la pre-
el deslizamiento de un sector de 50 me- sencia y manejo del agua en el depósito,
tros del paredón generando un derrame y en lo referente a las autoridades, se-
de 6,5 millones de metros cúbicos de co- gún la bibliografía citada, en ambos ca-
las pendiente abajo (Coleman T., Perales sos las autorizaciones y controles esta-
A., 1998) el 25 de abril de 1998. ban divididos en diferentes organismos,
Si bien las contaminaciones de este siendo así casi imposible saber quién es
tipo son siempre reversibles mediante responsable ante algo que se hizo mal.
trabajos de remediación adecuados, el Esta última cuestión es fundamental en
costo de esas tareas puede ser muy alto. lo político y administrativo de cualquier
En efecto, para que la zona afectada por gobierno. Siempre debe haber una sola
este grave accidente volviera a la nor- autoridad de aplicación que se haga res-
malidad se invirtieron 90 millones de ponsable de la aprobación, seguimiento,
euros (Montilla A., 2007). controles y cierre.
El segundo caso es un emprendimien- Afortunadamente, el diseño, la cons-
to metalúrgico que formaba parte de un trucción y la operación de depósitos de
proyecto de tipo urbanístico y ambiental colas es una de las especialidades de la
para relocalizar las colas de una planta ingeniería que mas y mejor evolucionó
de tratamiento que había funcionado an- en las últimas dos décadas, como res-
teriormente en el lugar. Como las colas puesta a normas ambientales cada vez
tenían un contenido remanente de oro y más exigentes al respecto. (Actis R.,
plata se instaló una nueva planta desti- 2006).
nada a procesar esos desechos y recupe- En la Argentina no hay ninguna insta-
rar los metales preciosos trabajando con lación que se parezca a las siniestradas.
soluciones cianuradas en un circuito ce- Los diques y depósitos de colas están di-
rrado con un depósito de colas ubicado señados y operados de acuerdo a los últi-
junto a la planta. Estas nuevas colas, una mos adelantos científicos y tecnológicos,
vez neutralizadas iban a llevarse a su y cada Provincia tiene una autoridad es-
nuevo sitio de disposición, a siete kiló- pecífica que se responsabiliza por los con-
metros de la ciudad (GUIAR, 2000). troles pertinentes. De hecho, a partir de
A causa de condiciones meteorológi- la implantación de las normas ambienta-
cas extremas (hielo y nieve en grandes les no se constató ningún daño ambiental
cantidades) las colas del nuevo dique se atribuible a depósitos de colas mineras.
llenaron de agua y afectaron la estabili-
dad de la instalación. El 30 de enero de 4. Minería y glaciares
2000 se produjo una rotura de un paredón
y las colas (unos 100.000 metros cúbicos En directa relación con preocupacio-
de barro y aguas residuales con pequeñas nes relacionadas a posibles impactos de

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Conozcamos más sobre Minería

la minería en zonas cordilleranas, en el que debe hacer la Autoridad Ambien-


año 2010 se sancionó la Ley Nacional tal Provincial encargada de autorizar
26.639 que establece un Régimen de Pre- o no la realización de cada proyecto.
supuestos Mínimos para la Preservación En la práctica, las autoridades no au-
de los Glaciares y del Ambiente Periglacial. torizan la instalación de un estable-
Su objetivo formal es la preservación de cimiento minero encima de un gla-
glaciares y ambiente periglacial como re- ciar y, en el caso de proyectos cerca-
servas estratégicas de recursos hídricos, nos a un glaciar, deben demostrar que
y entre sus prohibiciones específicas se no habrá perjuicios.
destaca la actividad minera e hidrocar- d) Es erróneo considerar a los suelos con-
burífera. gelados (permafrost) de la Cordillera
Sobre este tema se ha hablado mu- como recursos hídricos. En general
cho y también se han exagerado y tergi- todos los suelos pueden contener una
versado muchos datos de la realidad. Por pequeña cantidad de agua (adsorbida
eso, para evitar malentendidos, es nece- o capilar) que es importante para la
sario aclarar algunos puntos referidos a evolución física y química de ese te-
esa ley, a los recursos hídricos y a la mi- rreno, pero eso no convierte al suelo
nería. en un acuífero al que se le pueda ex-
traer agua y, por lo tanto, no es un
a) En la Argentina no hay ninguna mina recurso hídrico.
que afecte cuerpos de hielo que se e) El agua de los ríos cordilleranos pro-
puedan considerar reservas de recur- viene fundamentalmente de las pre-
sos hídricos. Más aún, hay ejemplos cipitaciones níveas que caen en in-
emblemáticos de conservación de gla- vierno y primavera, y se funden en
ciares en la Cordillera. Por ejemplo, verano. Su aporte promedio en Men-
desde hace varias décadas se sabe doza es de un 85% del total. El de los
que debajo de los glaciares del cerro glaciares es de un 15%.
Aconcagua (en Mendoza) y del cerro
Mercedario (en San Juan) hay depó- 5. Seguridad. Contingencias. Acciden-
sitos de sulfuros metálicos (Plan Cor- tes. Monitoreo.
dillerano, 1968) y los respectivos go-
biernos provinciales se encargaron en Una preocupación de las comunida-
su momento de protegerlos poniendo des, sobre todo si están aguas abajo de
sus valores naturales por encima de un emprendimiento minero, se refiere al
los intereses mineros. grado de seguridad de las instalaciones
b) La información proporcionada por el ante eventos poco comunes
Instituto Argentino de Nivología y En los establecimientos modernos el
Glaciología (IANIGLA) en su asesora- proyecto se diseña con la planificación de
miento científico a los Senadores del todas las tareas para que no haya proble-
Congreso Nacional define tres clases mas pero, aún así, también se hacen pre-
de cuerpos con entidad para ser con- visiones ante la posibilidad de que se pro-
siderados como recursos hídricos: los duzcan contingencias o accidentes que
glaciares descubiertos, los glaciares pongan en riesgo las condiciones de fun-
cubiertos y los glaciares de escom- cionamiento y seguridad de las instala-
bros. Son cuerpos de hielo que tie- ciones. Se hacen monitoreos periódicos
nen una clara delimitación espacial a para control y ajustes o reparaciones, y
los efectos de definir las áreas pro- se toman medidas de seguridad para apli-
tegidas. car en caso de accidentes. Las empresas
c) La ubicación de los recursos hídricos deben tener manuales de uso y capacitar
(incluyendo los glaciares) y su protec- a su personal para las contingencias
ción forman parte de la información (COFEMIN, 1996).
que deben contener los Informes de El criterio con que se trabaja es el de
Impacto Ambiental (COFEMIN, 1996) una comunidad que, por ejemplo, toma
de cualquier proyecto minero, y son todas las medidas de seguridad para que
datos fundamentales de la evaluación no se produzcan incendios pero aún así

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

tiene un cuerpo de bomberos preparado interesados en que las empresas cumplan


para una contingencia inesperada. con todas las normas. Para eso están
Cada Provincia posee una autoridad agremiados y en las mesas de discusión
específica para la habilitación y el con- de los convenios colectivos de trabajo
trol de los establecimientos mineros (Có- (paritarias) no solo se tratan y acuerdan
digo de Minería, artículo 250°) cumplien- temas salariales sino todos los asuntos
do y haciendo cumplir todas las normas que tienen que ver con las condiciones
vigentes, realizando las inspecciones y de higiene y seguridad industrial, y de un
monitoreos necesarios para ese fin. ambiente apto para el trabajo.
Una experiencia muy interesante que La suma de exigencias y controles tie-
ya se puso en práctica en varios lugares ne sus frutos porque, en casi dos déca-
de nuestro país es la participación de das de aplicación de las normas de pro-
vecinos en el monitoreo ambiental de los tección ambiental no se han registrado
establecimientos mineros. Esta partici- daños ambientales atribuibles a los nue-
pación posibilita que la población del lu- vos proyectos mineros. En el mismo lap-
gar esté correctamente informada sobre so se verificaron unos pocos accidentes
el funcionamiento del emprendimiento menores que sirvieron para comprobar la
minero y particularmente sobre el cum- eficacia de las normas y medidas de pre-
plimiento de las normas y compromisos vención y remediación existentes. Cabe
vigentes. agregar que también hubo algunas denun-
Un aspecto que, curiosamente, no ha cias de daño ambiental pero las actua-
sido tenido en cuenta en la mayoría de ciones de la justicia, basadas en perita-
las crónicas, debates y otras manifesta- jes específicos, descartaron la existen-
ciones relacionadas con la promoción del cia de los daños denunciados (La Gaceta,
cuidado ambiental, es la salubridad y la 2009).
seguridad del ambiente en que desempe-
ñan sus tareas los trabajadores mineros. 6. Cierre de minas. Remediación pai-
Si en un establecimiento minero se de- sajística y de otros pasivos.
jan de cumplir las normas y se hacen las
cosas mal, los primeros perjudicados por Cuando se agotan las reservas del
cualquier factor de peligro son los em- yacimiento, ya no hay más mineral para
pleados. Esta circunstancia habilita la extraer y se debe proceder al cierre de la
aplicación de otras normativas y contro- mina.
les relacionados con las leyes laborales, En otras épocas, los establecimien-
que en definitiva se suman para prevenir tos se “desguazaban” para recuperar todo
o evitar daños dentro o fuera de la mina. lo que tuviera valor y finalmente la mina
Este no es un tema menor porque in- se abandonaba en el estado que se en-
volucra directamente la salud y la vida de contraba. Por eso, en la Argentina como
los trabajadores e indirectamente a sus en otras partes del mundo, hay cientos
familias. Los mineros son los primeros de minas abandonadas y, aunque la gran

Figura 6.16: Mina de azufre y sulfuros Matsuo (Japón) antes de la remediación

68
Conozcamos más sobre Minería

Figura 6.17: Mina de azufre y sulfuros Matsuo (Japón) después de la remediación

mayoría son de pequeña magnitud, cada Cabe agregar que lo que aquí llama-
una de ellas es un pasivo desde el punto mos genéricamente “remediación” pue-
de vista ambiental. de tener diferentes formas y modalida-
Hoy en día ya no se permite ese tipo des y no necesariamente se trata de bo-
de abandono. La legislación vigente obli- rrar todo vestigio del establecimiento. De
ga a diseñar el cierre de la mina como hecho hay minas que se convirtieron en
parte del proyecto, incluyendo las medi- museos, en escuelas de minería o en cen-
das de rehabilitación, restauración o re- tros de atracción turística.
composición del medio alterado (Código
de Minería, artículos 249 y 262).
Esto significa que, antes de iniciar la
explotación, el proyecto debe tener pre-
vistas la forma y las características que
tendrá el lugar al término de las opera-
ciones mineras. Es decir que el plan de
cierre se ejecuta desde el principio de la
explotación y cada cosa que se hace está
en relación directa con ese cierre planifi-
cado. El objetivo es recomponer el pai-
saje afectado, neutralizar o aislar los re-
siduos potencialmente contaminantes, y
Figura 6.18. Planta de concentración de la
evitar que el agua, el suelo o el aire de la mina Angela (polimetálica, Chubut), antes de la
zona sean dañados en el futuro por los remediación
restos de la actividad minera.
Las obligaciones citadas se comple-
mentan con otras, no menos importan-
tes para asegurar su cumplimiento, como
la de constituir una previsión especial,
un importe anual de dinero, destinado a
subsanar alteraciones en el medio am-
biente (Ley Nacional 24.196, artículo 23)
y la de contratar seguros ambientales o
integrar un fondo de restauración ambien- Figura 6.19. Sitio donde estaba emplazada la
planta de concentración de la mina mina Angela
tal para instrumentar acciones de repa- (polimetálica, Chubut), después de la
ración (Ley Nacional 25.675, artículo 22). remediación

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

TEMA 7 - APROVECHAMIENTO INDUSTRIAL

La minería es "madre de industrias" tancia que tiene la actividad minera para


y la industria es el "motor del desarro- la sociedad. Pero vale la pena aclarar que
llo". Países como Alemania, Francia, las cosas que tenemos y usamos nos lle-
Suecia, Gran Bretaña y Japón crecieron gan después de uno o varios procesos in-
industrializando todas las materias pri- dustriales y eso nos hace perder de vista
mas minerales que producían sus pro- el verdadero origen de las materias pri-
pias minas, hasta llegar a un punto de mas con que se hicieron.
casi agotamiento de esos recursos en Por ejemplo, cuando compramos una
sus territorios. Hoy en día es difícil en- batería para el automóvil no se nos ocu-
contrar nuevos yacimientos en esos paí- rre pensar qué procesos fueron necesa-
ses pero sus industrias siguen funcio- rios para fabricar la parte sustancial de
nando, poniendo en evidencia que el esa batería que son las placas y bornes
crecimiento económico depende en gran de plomo. En realidad, el plomo fue ex-
medida del valor agregado que esas in- traído de una mina donde está mezclado
dustrias dan a las materias primas mi- con otras sustancias y fue sometido a un
nerales. primer proceso industrial de concentra-
Otros países, más extensos, como ción para obtener un concentrado de sul-
Estados Unidos, Canadá, Australia o Chi- furo de plomo. El concentrado pasó a otra
na, figuran entre los principales produc- industria que es la fundición en la que se
tores mineros del mundo pero también produjo el plomo metálico. Posteriormen-
poseen importantes industrias que sos- te, el plomo metálico se usó para fabri-
tienen sus respectivos crecimientos. car las placas y los bornes. Y finalmente,
Al inicio ya se puntualizó que casi en otro proceso, se usaron las placas y
todo lo que tenemos y usamos se hace bornes fabricados para armar la batería
con minerales a fin de mostrar la impor- que ha de salir a la venta (Figuras 7.1 a

Figura 7.2: En la planta de concentración se


Figura 7.1: La Mina Aguilar (Jujuy) produce separa el sulfuro de plomo de los otros mine-
minerales de plomo, plata y zinc. rales.

Figura 7.4: Con el plomo metálico se fabrican


Figura 7.3: En la planta de fundición se obtiene las placas y bornes, y finalmente se arma la
el plomo metálico batería.

70
Conozcamos más sobre Minería

7.4). Además, las placas de la batería A continuación se describen esque-


deben estar sumergidas en un compues- máticamente algunas de las industrias
to químico capaz de almacenar y ceder básicas más importantes y las materias
energía. Ese compuesto, generalmente es primas minerales que se usan en cada
ácido sulfúrico que se obtiene como caso.
subproducto en las fundiciones de mine- Se calcula que hoy en día se utilizan
rales de cobre. no menos de 500 especies minerales como

APROVECHAMIENTO INDUSTRIAL DE LOS MINERALES

INDUSTRIA MATERIA PRIMA COMPOSICION COMENTARIOS

HEMATITA Fe2O3 Se importa


SIDERURGIA MAGNETITA Fe3O4 Se importa
HULLA C Se importa
(ACERO) CALIZA Roca de CaCO3 Producción interna
DOLOMIA Roca de CaMg(CO3)2 Producción interna

FERRO PIROLUSITA MnO2 Se importa


ALEACIONES PSILOMELANO MnO2.nH2O Se importa
(para hacer aceros CUARZO SiO2 Producción interna
especiales) CROMITA FeCr2O4 Se importa
PENTLANDITA (Ni,Fe)S Se importa

METALURGIA DE: CALCOPIRITA CuFeS2 Se importa cobre metálico y


CALCOSINA Cu2S manufacturas
BORNITA Cu5FeS4 Se producen y exportan
COBRE COVELINA CuS concentrados de sulfuros de
CUPRITA Cu2S cobre
MALAQUITA CuCO3.Cu(HO)2
AZURITA 2 CuCO3.Cu(HO)2

ALUMINIO BAUXITA Al2O3.nH2O Se importa alúmina


PLOMO GALENA PbS Producción interna
ZINC BLENDA ZnS Producción interna
ESTAÑO CASITERITA SnO2 Se importa metal

PLASTICOS CALIZA Y CARBÓN CaCO3 + C Se importan productos


PETRÓLEO Y GAS Hidrocarburos derivados

PIRITA FeS2
ACIDO CALCOPIRITA CuFeS2
SULFÚRICO
AZUFRE S Se importa

SILVITA KCl Próxima producción local


FERTILIZANTES FOSFORITA Fosfatos Se importa
Y ENMIENDAS NITRÓGENO N Se importa
Cacita, yeso y otros Producción local

CALCITA CaCO3 Producción interna


ABRASIVOS CUARZO SiO2 Producción interna
CARBÓN RESIDUAL
BAUXITA Al2O3.nH2O Se importa

CALCITA CaCO3
CALIZA Y MARMOL Roca de CaCO3
INDUSTRIAS QUE TRAVERTINO - ONIX Ídem Producción interna
REQUIEREN CARGAS YESO CaSO4.2H2O
MINERALES TALCO Silicato de Mg
CAOLINITA Silicato de Al
PIROFILITA

CALIZA Roca de CaCO3


CARBONATO DE HALITA NaCl Se importa carbonato de
SODIO TRONA Carbonato de sodio sodio

CALIZA Roca de CaCO3


CEMENTO ARCILLA Silicato (Al,Fe) Producción interna
YESO CaSO4.2H2O

CAL CALIZA Roca de CaCO3 Producción interna

YESO YESO CaSO4.2H2O Producción interna

CUARZO SiO2
ARENA CUARZOSA Producción local
VIDRIO BORAX Na2B4O7.10H2O
FELDESPATO KalSi3O8
CALIZA Roca de CaCO3
DOLOMIA Roca de CaMg(CO3)2 Se importa carbonato de
CARBONATO DE SODIO sodio

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

materias primas para las diversas indus- turas, papel, caucho, plásticos y otros.
trias que producen todo lo que tenemos y Esto incluye desde los "excipientes" de
usamos. cualquier remedio o dentífrico hasta los
Un ejemplo muy caro a nuestros sen- polvos que integran un insecticida o un
timientos es nuestra propia casa. Para alimento balanceado. Los minerales
construir una vivienda se requiere un más usados son: calcita, yeso, caolín,
mínimo de 30 minerales que se producen bentonita, talco, pirofilita.
en 30 minas o canteras diferentes. En el
Anexo 3 se detallan las distintas partes CRISTALES PIEZOELECTRICOS
que componen la casa y los insumos ne- Cristales de cuarzo, generalmente cul-
cesarios para construirlas. tivados a partir de cuarzo natural.
Lo que sigue son algunos ejemplos de
productos que normalmente no asociamos LIQUIDO CONTRASTANTE
de ninguna manera a la minería y, sin Líquido blanco hecho a base de bari-
embargo, están hechos con materias pri- tina, "opaco" ante los rayos "X".
mas minerales.
CARBORUNDUM (Carburo de silicio)
SILICONAS Abrasivo artificial que reemplazó al
Plásticos que se hacen con cloruro de esmeril. Se hace con cuarzo y carbón.
metilo (derivado de la sal y el petró-
leo) y cuarzo. CLARIFICANTES
La transparencia de los buenos vinos
TEFLÓN se debe al uso de bentonita para eli-
Hecho con freones obtenidos a partir minar su turbidez natural.
de tetracloruro de carbono, derivado
de varias materias primas minerales, POLVO LIMPIADOR
y ácido fluorhídrico, hecho con fluo- Es calcita (también puede ser cuar-
rita. zo) molida muy fina.

CARGAS MINERALES FIBRA ÓPTICA


Minerales finamente molidos que se Se obtiene mediante complejos pro-
agregan, como sustancias inertes, a pin- cesos a partir de cuarzo.

72
Conozcamos más sobre Minería

TEMA 8 - POLITICA Y ECONOMÍA MINERA

LA REALIDAD MINERA PREVIA A tadísticas de la Dirección Nacional de


1990 Minería indicaron que la participación
del PBI minero en el Total Nacional bajó
La inversión realizada por el Estado desde 0,38% en 1974 hasta 0,22% en
en programas de investigación y prospec- 1990.
ción ejecutados durante varias décadas,
especialmente desde los años sesenta UNA NUEVA POLÍTICA MINERA
hasta los ochenta, demostraron que la
República Argentina posee condiciones Esa realidad llevó a los dirigentes del
geológicas muy favorables para el hallaz- sector a formular una nueva política mi-
go de yacimientos metalíferos de impor- nera. Existía el convencimiento de que,
tancia. siendo las Provincias las dueñas de sus
Sin embargo la minería tenía un es- recursos minerales, la única forma de
caso desarrollo, con algunas empresas del diagramar una política minera adecuada
Estado que se ocuparon de ciertas activi- a la realidad del país consistía en lograr
dades consideradas estratégicas, como la el consenso de todas las Provincias, como
minería del hierro, del carbón, del uranio así también la participación de todas las
y del cobre, y empresas privadas que se partes interesadas (cámaras empresa-
dedicaron a la "minería inducida", esa que rias, agrupaciones profesionales, gre-
provee fundamentalmente materiales de mios, etc.) . Por eso, el punto de partida
construcción y algunos minerales indus- fue la firma del Acuerdo Federal Minero,
triales. gestado en el seno del Consejo Federal
El sector tenía una baja incidencia en de Minería, y firmado por todos los Go-
el producto bruto interno (0,3%) y un dé- bernadores y el Presidente de la Repúbli-
ficit crónico en el balance comercial. Ade- ca, el 6 de mayo de 1993.
más en muchas provincias alejadas de la Es necesario mencionar que, a prin-
pampa húmeda existía la esperanza de cipios de los años 90, el Gobierno Nacio-
un crecimiento económico a partir de la nal había derogado todas las disposicio-
explotación de sus minas, pero ese desa- nes que diferenciaban a la inversión ex-
rrollo no se concretaba y la mayoría de tranjera de la nacional y eliminados los
sus jóvenes emigraba hacia las grandes avales del estado para la financiación
ciudades. externa. Esas medidas tuvieron una gran
En general, los empresarios argenti- incidencia en la evolución del sector por-
nos no incursionaban en inversiones de que, ante la escasez de inversores nacio-
riesgo, como las necesarias para la ex- nales, se puso a los inversores foráneos
ploración de prospectos de gran minería, en las mismas condiciones que los argen-
y los empresarios foráneos consideraban tinos para promover la entrada de capi-
inestables y poco atractivas a las reglas tales de riesgo.
de juego del país. Otro punto importante era lograr que
El Gobierno Nacional intentó promo- la nueva política fuera estable en el tiem-
ver la inversión mediante leyes y meca- po, habida cuenta de que la minería es
nismos destinados a favorecer a las em- una actividad de largo plazo. Por eso se
presas de capital nacional, como la Ley acordó establecer las reglas de juego
de Promoción Minera, que estuvo vigen- mediante un conjunto de leyes específi-
te desde 1973 hasta 1993. Ese Régimen cas para el sector, consensuadas y san-
tuvo un costo fiscal (exenciones cionadas casi todas por unanimidad por
impositivas) de u$s 321 millones y se el Congreso Nacional.
otorgaron préstamos del "Fondo de Fo- El grado de consenso alcanzado, de-
mento Minero" (a riesgo del Estado) por jando de lado intereses partidarios o sec-
u$s 23 millones. toriales, permitió que la política minera
Los resultados no fueron los espe- continuara vigente a pesar de los cam-
rados ya que, paradójicamente, las es- bios políticos ocurridos. De esta forma,

73
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

la política minera tuvo la continuidad de Pequeñas modificaciones a la


una verdadera política de Estado. Ley de Inversiones Mineras
Las leyes que definen esa política son
las siguientes: Por Ley Nº 24.296 se incorporó a la
producción de piedra partida como be-
Régimen de inversiones neficiaria de esta Ley, y por Ley Nº 25.161
mineras. (1999) se definió el valor boca mina a
utilizar para el pago de regalías. Por Ley
La primera de las leyes fue la Ley de Nº 25.429 (2001), se introdujeron modi-
Inversiones Mineras, Nº 24.196 (1993), ficaciones destinadas fundamentalmen-
que derogó definitivamente la Ley de Pro- te a aclarar y precisar el alcance de va-
moción Minera, Nº 22.095. La Ley de In- rios artículos del texto de la Ley Nº
versiones Mineras establece, entre otras 24.196.
cosas:
Ley de Reordenamiento Minero,
a) Estabilidad fiscal por 30 años para los Nº 24.224
proyectos mineros.
b) Deducciones en el impuesto a las ga- Esta ley, sancionada en 1993, tiene
nancias de montos invertidos en ex- tres partes:
ploración, investigación y estudio de
factibilidad. a) Dispone la ejecución de las cartas
c) Amortización acelerada de inversio- geológicas y temáticas en todo el te-
nes al efecto del impuesto a las ga- rritorio de la República, y designa a
nancias. la Secretaría de Minería como Auto-
d) Avalúo y capitalización de reservas, ridad de Aplicación.
sin efectos impositivos. b) Crea el Consejo Federal de Minería
e) Exención de derechos, gravámenes y (COFEMIN) como organismo asesor de
tasas aduaneras para importación de la Secretaría de Minería de la Nación,
bienes de capital, equipos e insumos dando existencia formal a esta agru-
para desarrollar proyectos mineros. pación que venía funcionando desde
f) Fija un tope de 3% del valor boca mina la década de los años ochenta.
para el cobro de regalías. c) Reforma un par de aspectos del Códi-
g) Establece la obligación de constituir go de Minería: fija nuevos valores
una previsión especial para prevenir para el canon que se abona como con-
y subsanar impactos ambientales. dición de amparo de las propiedades
mineras y de los permisos de explo-
Es importante destacar que la Ley de ración, e incrementa el tamaño de los
Inversiones Mineras otorga beneficios fis- permisos de exploración y de las per-
cales a cambio de inversiones, es decir tenencias mineras, en beneficio de
que las empresas primero deben hacer la la gran minería.
inversión para poder acceder al benefi- Es importante aclarar que esta ley, al
cio. Esto fue especialmente mencionado reformar solamente un par de aspectos
en un informe de la CEPAL (Prado O., no sustanciales del Código de Minería, en
2005) porque por cada peso que el esta- forma implícita, y a manera de señal po-
do deja de recaudar por el otorgamiento lítica, ratificó la continuidad de la vigen-
de un beneficio impositivo, pasa a co- cia del Código de Minería sancionado en
brar $ 2,80 por los nuevos impuestos que 1886, reputado en diversos ámbitos como
genera la inversión. En otras palabras, un ordenamiento legal adecuado para la
los beneficios fiscales no son un regalo, seguridad jurídica del sector.
sino una forma práctica de inducir a las
inversiones genuinas para la creación de Ratificación del Acuerdo Federal
nuevas fuentes de producción y trabajo, Minero
y la multiplicación de la actividad econó-
mica a su alrededor, con cobro de impues- La Ley Nº 24.228 (1993) ratifica el
tos incluido. Acuerdo Federal Minero (posteriormen-

74
Conozcamos más sobre Minería

te ratificado por todas las Legislaturas blecen todas las normas a cumplir por la
Provinciales) que tiene una serie de dis- actividad minera en materia de protec-
posiciones que son la base, junto con el ción ambiental. Esta sección fue regla-
funcionamiento del Consejo Federal de mentada en 1996 por el Consejo Federal
Minería, para establecer una política mi- de Minería a través de las Normas Com-
nera consensuada. Dado que los recur- plementarias para la Implementación de
sos minerales pertenecen a las Provin- la Ley 24.585, con el objeto de aplicar
cias, el COFEMIN se transformó en la estas disposiciones de manera uniforme
mesa de consenso obligada para todos en todas las Provincias. Posteriormente,
los acuerdos políticos relacionados con en 2002, la Ley Nº 25.675, Ley General
la minería, y de esa manera contribuyó del Ambiente, adicionó las instancias de
a que la política minera alcance el rango Consulta y/o Audiencia Pública para las
de política de estado, aceptada por to- actividades que puedan generar efectos
dos. negativos y significativos sobre el am-
biente, el seguro ambiental y otras nor-
Financiamiento para el pago del mas.
IVA La Ley Nº 26.909, promulgada el 3 de
diciembre de 2013, derogó el artículo 239
La Ley Nº 24.402 (1994) es un régi- del Código de Minería. Este artículo, que
men de financiamiento para el pago del prohibía el trabajo de las mujeres dentro
IVA que favorece a las operaciones de de las minas, en realidad hacía mucho
compra o importación definitiva de bie- tiempo que no se aplicaba.
nes de capital nuevos, en tanto sean des-
tinados a procesos productivos orienta- Integración con Chile
dos a la venta en el mercado externo, y
las inversiones en obras de infraestruc- Es importante mencionar el Tratado
tura física para la actividad minera, para de Integración y Complementación Mine-
sujetos acogidos a la Ley Nº 24.196. Como ra firmado por los Gobiernos de Argenti-
alternativa del beneficio antes mencio- na y Chile en 1997, aprobado por ambos
nado, si la empresa no accede al finan- Congresos unos años después (el Congre-
ciamiento del IVA, puede pedir la devo- so Argentino lo aprobó por ley Nº 25.243)
lución de este impuesto en el caso de y ratificado definitivamente por ambos
nuevos proyectos mineros incluidos en el presidentes en diciembre de 2000. Este
régimen de la Ley Nº 24.196 (Manassero tratado, en la práctica, elimina las limi-
C., 1998). taciones creadas por las hipótesis de gue-
rra de épocas pasadas, que durante dé-
Reformas al Código de Minería cadas desalentaron las inversiones en
áreas limítrofes, y facilita la realización
Por Ley Nº 24.498, llamada de Ac- de emprendimientos de empresas de
tualización Minera (1995), se introduje- ambos países en cualquier zona de la ex-
ron reformas al Código de Minería, con el tensa frontera binacional, incluyendo a
objeto de simplificarlo y mejorarlo. En- yacimientos ubicados en el mismo límite
tre otras cosas se eliminaron figuras en entre ambos países.
desuso o problemáticas, como nuevo mi-
neral y nuevo criadero, estacas minas, Otras leyes, reintegros
minerales abandonados, y el régimen de patagónicos y combustible
remate de minas caducas. También se minero
introdujeron innovaciones como el Catas-
tro Minero, con uso de coordenadas, y la En la misma década se sancionaron
investigación con uso de aeronaves. Ade- las Leyes Nº 24.466, por la que se creó el
más, restableció la concesibilidad de los Banco Nacional de Información Geológi-
minerales nucleares. ca, y la Nº 24.523, de creación de un Sis-
La Ley Nº 24.585, de Protección Am- tema Nacional de Comercio Minero.
biental (1995), agregó una nueva sección La ley N° 23.018, de 1983, prorroga-
al Código de Minería en la que se esta- da por la ley N° 24.490, de 1995, era una

75
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

norma para promover el desarrollo eco- Conviene aclarar que la serie mues-
nómico de la Patagonia, al sur del río Co- tra altibajos de un año al otro, con algu-
lorado, consistente en el otorgamiento de nos máximos notables separados por va-
reembolsos a las exportaciones de los lores de menor cuantía. Esto es así por-
productos locales, embarcados por puer- que el grueso de la inversión en esta ac-
tos de la misma zona. Era un beneficio tividad coincide con el momento de la
general para toda la producción de la Pa- construcción y puesta en marcha de los
tagonia destinada a la exportación. Es- proyectos productivos, sobre todo los mas
tablecía una escala de porcentajes para importantes como Bajo de la Alumbrera,
cada uno de los nueve puertos, desde un Cerro Vanguardia y Mina Fénix, durante
máximo de 12% para Ushuaia y un míni- 1996 y 1997, y las minas Veladero, San
mo de 7% para San Antonio Oeste y Puer- José, Pirquitas y otras entre 2004 y 2006.
to Madryn. Además, era una escala de-
creciente, con una disminución de un uno
por ciento por año, de modo que sus be- PAÍS CON MINERÍA
neficios están ya extinguidos.
El Decreto N° 377/98 del Gobierno Uno de los problemas crónicos de la
Nacional, reglamentó el alcance de la Ley minería argentina hasta los años 90 ha-
N° 24.698 con respecto al "combustible bía sido la falta de inversión, en especial
especial para minería". Esta disposición en exploración. El Estado había hecho
autoriza el empleo de un sustituto del "fuel importantes esfuerzos (carbón, hierro,
oil" para usar únicamente en máquinas uranio, petróleo) pero no había consegui-
fijas (motores de una usina, por ejem- do que los empresarios argentinos asu-
plo) en zonas de la Puna y de la Cordillera mieran inversiones de riesgo.
donde, por las elevadas alturas y las ba- Los cambios producidos en las reglas
jas temperaturas, los destilados pesa- de juego para promover la inversión con-
dos del tipo fuel oil son inutilizables. Fue- siguieron atraer capitales de las empre-
ra de esos casos muy especiales, la in- sas multinacionales, tanto las que mane-
dustria minera debe usar los mismos com- jan los grandes negocios mineros del
bustibles, y a los mismos precios, que usa mundo como otras mas chicas llamadas
cualquier ciudadano. empresas exploradoras ("juniors"). Así se
produjeron importantes inversiones en
exploración y en proyectos productivos,
RESULTADOS DE LA POLÍTICA inversiones que cambiaron el tradicional
MINERA perfil de país netamente importador de
sustancias minerales.
En general se considera que la política Con una inversión total de mas de
minera implementada ha sido exitosa. En 18.000 millones de dólares, ocurrida en-
efecto, se produjeron grandes inversiones tre 1995 y 2012, se exploraron, facti-
en exploración y en proyectos productivos, bilizaron y pusieron en producción impor-
con una importante afluencia de capitales tantes yacimientos como Bajo de la Alum-
desde el exterior, se aumentó la produc- brera (cobre, oro) y Mina Fénix (sales de
ción y hubo un sustancial incremento de litio) en Catamarca, Cerro Vanguardia
las exportaciones, y se crearon nuevas (oro, plata), Mina Martha (plata), Manan-
fuentes de producción y trabajo. tial Espejo (plata y oro), y San José (oro
En el gráfico de barras y en el cuadro y plata) en Santa Cruz, Loma Blanca (bo-
explicativo que siguen se relacionan las ratos) y Pirquitas (estaño y plata) en Ju-
inversiones en exploración y en procesos juy, Veladero, Casposo y Gualcamayo (las
productivos desde 1991 hasta 2012. Los tres de oro y plata) en San Juan, como
años 1991 y 1992 representan los niveles asì también canteras y plantas de grani-
normales de inversión antes de la políti- tos y mármoles en Córdoba y San Luis,
ca minera descripta. A partir de 1993 co- de yeso en Mendoza y de pórfidos en Chu-
menzó un nuevo ciclo caracterizado por but y Río Negro.
un aumento significativo en los montos Aunque todavía no alcanzaron a la
anuales de inversión. etapa productiva, se exploraron y factibi-

76
Conozcamos más sobre Minería

INVERSIONES EN EXPLORACIÓN Y EN PROYECTOS PRODUCTIVOS


(en millones de dólares)
Fuente: Dirección Nacional de Minería de la Secretaría de Minería

4000

3500

3000

2500

2000

1500

1000

500

0
1991 1992 1993 1994 1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001 2002 2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

En exploración En producción

MONTOS DE LAS INVERSIONES EN EXPLORACIÓN Y EN PRODUCCIÓN


(en millones de dólares)
Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

Año 1991 1992 1993 1994 1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001

Expl. 4 5 15 51 80 110 130 100 80 140 47

Prod. 7 12 17 23 101 708 658 249 167 231 142

Total 11 17 32 74 181 818 788 349 247 371 189

MONTOS DE LAS INVERSIONES EN EXPLORACIÓN Y EN PRODUCCIÓN


(en millones de dólares)
Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

Año 2002 2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

Expl. 60 80 120 130 145 140 170 200 330 380 (n/d)

Prod. 115 154 490 700 1.155 397 982 637 2433 2.302 (n/d)

Total 175 234 610 830 1.300 537 1152 837 2773 2.682 4.110

lizaron otros proyectos no menos impor- de minerales industriales y se ha puesto


tantes como Pascua Lama (oro y plata) y énfasis en incrementar la producción,
Pachón (cobre) en San Juan, San Jorge sustituir importaciones y aumentar las
(cobre), Don Sixto o La Cabeza (oro y pla- exportaciones. Coincidentemente, las ci-
ta) y Potasio Río Colorado (sales de pota- fras de inversión, de producción y de ex-
sio) en Mendoza, Cordón de Esquel (oro y portación se vienen incrementando de tal
plata) y Navidad (plata y plomo) en Chu- manera que en el año 2012 llegaron a ni-
but, Agua Rica (cobre y molibdeno) en veles record para la historia minera del
Catamarca. país.
Los cambios operados en la política De esta manera, de considerarse un
económica argentina a partir del siglo XXI, país sin minería, Argentina pasó a ser un
han procurado mejorar la ecuación eco- país con minería. No debe confundirse
nómica de las empresas nacionales dedi- este concepto con el de un país minero.
cadas fundamentalmente a la producción Argentina no es ni será un país minero

77
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

PRODUCCIÓN MINERA NACIONAL


(En millones de dólares)
Fuente: Dirección Nacional de Minería - Secretaría de Minería de la Nación

8000

7000

6000

5000

4000

3000

2000

1000

0
1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001 2002 2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

Producción

PRODUCCIÓN NACIONAL (Estimada en millones de U$S)


Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001 2002 2003

513 542 604 967 1.157 1.141 1.116 1.089 1.360

PRODUCCIÓN NACIONAL (Estimada en millones de U$S)


Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

1.523 1.887 3.150 4.551 5009 4046 6975 7.664 7.137

EXPORTACION DE SUSTANCIAS MINERALES Y PRODUCTOS DERIVADOS


Valor FOB en millones de U$S
Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001 2002 2003

260 252 302 659 774 710 861 989 1.062

porque tiene una economía altamente Con respecto a la generación de em-


diversificada. pleos, las cifras oficiales estiman que,
En el cuadro y en el gráfico de barras entre empleos directos e indirectos, ha-
que siguen se representa la evolución de bría actualmente unas 500.000 personas
la producción minera argentina desde dependientes de la actividad minera.
1995 hasta el 2012. A continuación, los cuadros y el grá-
Puede verse con toda claridad el cre- fico correspondientes a las exportaciones
cimiento del sector. Desde 1995 hasta e importaciones muestran de qué mane-
2012 (18 años) el valor de la producción ra la Argentina transformó su tradicional
aumentó 1.400 % déficit (pérdida de divisas) en el balance

78
Conozcamos más sobre Minería

IMPORTACIÓN Y EXPORTACIÓN
(En millones de dólares)
Fuente: Dirección Nacional de Minería - Secretaría de Minería de la Nación

6000

5000

4000

3000

2000

1000

0
1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001 2002 2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

Importaciones Exportaciones

EXPORTACION DE SUSTANCIAS MINERALES Y PRODUCTOS DERIVADOS


Valor FOB en millones de U$S
Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

1.409 1.631 2.825 3.007 2.969 2.865 4.456 5.278 5.407

IMPORTACION DE SUSTANCIAS MINERALES Y PRODUCTOS DERIVADOS


Valor CIF en millones de U$S
Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001 2002 2003

536 563 603 606 460 558 483 442 529

IMPORTACION DE SUSTANCIAS MINERALES Y PRODUCTOS DERIVADOS


Valor CIF en millones de U$S
Fuente: Dirección Nacional de Minería – Secretaría de Minería de la Nación

2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

807 1.167 1.376 1.507 2.477 985 1.701 2.732 1.951

comercial minero, que en 1995 era de u$s ficativos de esta política minera, con vi-
276 millones, en un amplio superávit (ga- sión de futuro.
nancia de divisas) que en 2012 llegó a Por ejemplo, en 1990, nuestras re-
u$s 3.456 millones. servas de cobre (por todo concepto) no
Por último hay que señalar el incre- alcanzaban a 10 millones de toneladas.
mento de las reservas producido como La exploración llevada a cabo hasta
consecuencia de la inversión en explora- ahora llevó ese nivel de reservas a unas
ción que se viene realizando. Esos datos 60 millones de toneladas. Incrementos
no están expresados en los cuadros ante- igualmente impactantes se lograron
riores pero son los resultados más signi- con las reservas de molibdeno, oro,

79
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

plata, plomo, estaño, sales de litio y nal de Minería para el ejercicio 2010 son
sales de potasio. Este aumento de las las siguientes:
reservas es de gran importancia por-
que a través del tiempo se irán ponien- Impuesto a las ganancias
do en marcha nuevos establecimientos ... ... ... $ 1.997.571.542
productivos, asegurando la continuidad IVA compras (se devuelve
y la sostenibilidad del desarrollo mi- la parte que se exporta)
nero y de su aporte a la economía na- ... ... ... $ 2.117.583.004
cional. Derechos de exportación
(retenciones)
... ... ... $ 1.153.808.606
BENEFICIOS IMPOSITIVOS Y Otros impuestos nacionales
RECAUDACIÓN TRIBUTARIA ... ... ... $ 110.627.678
Regalías (a las Provincias)
Anteriormente se hizo alusión a los ... ... ... $ 367.791.957
beneficios impositivos que otorga la Ley Participación de empresas
de Inversiones Mineras y también se men- del Estado
cionó que por cada peso que el Estado ... ... ... $ 822.239.343
"pierde" al otorgar beneficios impositivos,
"gana" 2,8 pesos cobrando los impuestos
que las nuevas actividades generan (Pra- LAS INSTITUCIONES DE LA
do O., 2005). MINERÍA
La explicación de este concepto es
de fundamental importancia porque se En cada Provincia hay una Autoridad
trata de un mecanismo que es tan sen- Minera que, en la mayoría de los casos,
cillo como eficaz. El Estado quiere de- pertenece a la estructura del Poder Eje-
sarrollar una actividad económica que cutivo. Lo más frecuente es que esté in-
no existe y si no existe tampoco gene- cluida en reparticiones con el rango de
ra puestos de trabajo, no requiere de Dirección de Minería, aunque en las pro-
proveedores ni paga impuestos. Por eso vincias donde la actividad minera es im-
ofrece beneficios fiscales para quienes portante hay Secretarías o Ministerios.
invierten en exploración, habida cuen- En unos pocos casos la Autoridad Mi-
ta de que la exploración es la etapa que nera es un Juez de Minas, dependiente
descubre yacimientos y los pone en con- del Poder Judicial (como en Salta) o del
diciones de producir. Una vez que una Poder Ejecutivo (como en Jujuy). Vale la
mina está en producción, durante un pena recordar, como se dijo en un capí-
corto lapso desgrava el monto de los tulo anterior (Tema 1), que la Autoridad
beneficios otorgados y después debe Minera es la responsable de la aplicación
pagar sus impuestos durante toda la del Código de Minería en su respectiva
vida útil del yacimiento. Las empresas Provincia y su funcionamiento se parece
proveedoras de insumos, repuestos y al de un juzgado de primera instancia.
servicios también pagan los suyos. De También en cada Provincia hay una
esta manera, el Estado parece perder Autoridad Ambiental Minera, que es la
dinero en un primer momento pero en responsable de aplicar la Sección Segun-
realidad se asegura una recaudación por da del Título 13 del Código de Minería
montos varias veces superiores median- referido a la Protección Ambiental, incor-
te el cobro de impuestos a todas las ac- porada por la Ley 24.585 en 1995.
tividades generadas por este mecanis- En el ámbito nacional, la Autoridad
mo. de Aplicación en materia de minería es,
Por eso, aunque existen exenciones actualmente, la Secretaría de Minería,
impositivas dadas por la legislación vi- dependiente del Ministerio de Planifica-
gente, los montos que ingresan al Estado ción Federal, Inversión Pública y Servi-
en forma de impuestos son muy impor- cios. Su faz operativa comprende una
tantes. Por ejemplo, las cifras de recau- Dirección Nacional de Minería y un orga-
dación estimadas por la Dirección Nacio- nismo descentralizado (con administra-

80
Conozcamos más sobre Minería

ción propia) que es el Servicio Geológico riores. También se crearon varias Cáma-
Minero Argentino (SEGEMAR). ras empresarias de proveedores a la mi-
El Consejo Federal de Minería nería.
(COFEMIN) es el organismo asesor del Los trabajadores están agrupados en
Gobierno Nacional en materia de políti- un sindicato que es la Asociación Obrera
ca minera. Está constituido por un repre- Minera Argentina (AOMA).
sentante de cada Provincia y uno de la El último organismo formado es una
Nación. En la práctica, considerando la organización interprovincial que tiene
organización federal del país, es una como objetivo coordinar y unificar nor-
mesa de consenso político importante. El mas del sector que permitan generar un
Consejo Asesor Productivo Minero marco de sustentabilidad ambiental y
(CASEPROM) es otro organismo asesor sostenibilidad social. Es la OFEMI (Or-
integrado por el sector oficial y los em- ganización Federal de Estados Mineros)
presarios. creada en febrero de 2012, que inte-
Las empresas están agremiadas en gran las provincias de Jujuy, Salta, Ca-
Cámaras o Centros empresarios locales y tamarca, La Rioja, San Juan, Mendoza,
provinciales, y también existen Cámaras Neuquén, Rio Negro, Chubut y Santa
a nivel nacional que agrupan a las ante- Cruz.

81
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

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83
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

ANEXO 1
MINAS Y DISTRITOS MINEROS IMPORTANTES

Lo que sigue es un simple listado de minas y distritos mineros de importancia,


presente o pasada, con algunos datos relevantes sobre cada uno, al solo efecto de
mostrar la distribución geográfica de los distintos tipos de minería en la República
Argentina. La numeración se relaciona con la ubicación aproximada que consta en el
mapa adjunto. La información general del mapa se completa con la ubicación de las
cinco cuencas sedimentarias donde se ubican yacimientos de hidrocarburos.

1. MINA PIRQUITAS - Prov. de Jujuy - 4(b). MINA LOMA BLANCA - Prov. de Ju-
Estado: en producción juy. Estado:
Mineralización diseminada de pla- Mineralización: Boratos (tincal,
ta, estaño y zinc - Reservas: 23,9 inyoíta y ulexita) - Reservas: 20 mi-
millones de toneladas con 165 gr/t llones de toneladas
de Ag, 0,3% de Sn y 0,61% de Zn. Método de explotación: a cielo
Planta de tratamiento produce con- abierto - Productos: concentrados
centrados. Empleos directos: 660 de tincal y ulexita
personas
Empresa: Mina Pirquitas Inc. (de 4(c). PROYECTO SALAR DE OLAROZ – Prov.
Silver Standard Resources) de Jujuy – Estado: Factibilidad
Mineralización: salmuera con sales
2. MINA AGUILAR (Minas Aguilar y Es- de litio y potasio.
peranza) - Prov. de Jujuy – Estado: Empresa: Sales de Jujuy S.A. (de
en producción desde 1936. Orocobre Limited)
La producción acumulada es de más
de 30 millones de toneladas. 5(a). MINA TINCALAYU – Prov. de Salta –
Mineralización: zinc, plomo y pla- Estado: en producción desde hace
ta en yacimiento tipo "sedex". Pro- 50 años. Actualmente también
ductos: Concentrados de plomo pla- aportan producción otras minas en
ta y de zinc. Posee fundiciones pro- Sijes y El Porvenir.
pias en Palpalá (Jujuy) y en las cer- Mineralización: Boratos (bórax o
canías de Rosario tincal, kernita, ulexita y otros).
Método de explotación: laboreo Planta de tratamiento en Campo
subterráneo - Mano de obra ocu- Quijano. Productos: borax y otros
pada: 820 personas boratos elaborados
Empresa: Compañía Minera Agui- Empresa Borax Argentina S.A. (de
lar (de Glencore Xstrata Grupo Orocobre Limited).
International)
5(b). MINA SOL DE MAÑANA – Prov. de
3. MINAS PUESTO VIEJO Y 9 DE OC- Salta. – Estado: en producción.
TUBRE - Prov. de Jujuy – Estado: Método de explotación: a cielo
inactivas abierto. Mineralización Ulexita,
Mineralización: hierro – Dos déca- Colemanita e Hidroboracita.
das atrás proveyeron a Altos Hor- Empresa Ulex S.A.
nos Zapla
5(c). MINA SALAR DEL RINCÓN – Prov. de
4(a). PROYECTO CAUCHARI – OLAROZ – Salta – Estado: en producción.
Prov. de Jujuy – Estado: explora- Mineralización: salmuera con sales
ción de litio. Planta produce carbonato
Mineralización: salmuera con sales de litio.
de litio y potasio. Empleos directos: 100 personas
Empresa: Lithium Americas Empresa: Rincón Lithium Limited
Corporation. (de The Sentient Group)

84
Conozcamos más sobre Minería

5(d). PROSPECTO CERRO SAMENTA - cuprífero". Reservas iniciales:


Prov. de Salta – Estado: exploración 700.000.000 toneladas. Productos:
Mineralización: cobres oxidados. Concentrados de cobre, de molib-
Recursos: 40 millones de toneladas deno y metal doré
Empresa: Marifil Mines - Empresa propietaria Yacimientos
Mineros Agua de Dionisio (YMAD,
5(e). PROYECTO TACA TACA - Prov. de empresa estatal)
Salta – Estado: Exploración Empresa operadora: Minera Alum-
Mineralización: cobre, oro y brera LTD. Empleos directos:
molibdeno tipo pórfido cuprífero 1.200 personas
Recursos indicados: 2.165 millones
de toneladas con 0,57% de Cu equi- 7(b). MINA FARALLÓN NEGRO - Prov. de
valente Catamarca – Estado: en producción
Empresa: Lumina Copper Corp. Mineralización: oro y plata en ve-
tas
5(f). PROYECTO LINDERO – Prov. de Sal- Empresa minera: Yacimientos Mi-
ta – Estado: Prefactibilidad. neros Agua de Dionisio (YMAD) em-
Mineralización: oro diseminado – presa estatal
Reservas: 1,92 millones de onzas de Planta de concentración y fundi-
oro y 2,95 millones de onzas de oro ción. Produce metal doré.
en recursos por todo concepto.
Empresa: Mansfield Minerals Inc. 8. PROYECTO AGUA RICA - Prov. de Ca-
tamarca - Estado: estudio de fac-
5(g). PROYECTO RÍO GRANDE – Prov. de tibilidad
Salta – Estado: Exploración Mineralización: cobre, molibdeno,
Mineralización: Cobre, oro y plata oro y plata diseminados tipo "pór-
diseminados. fido cuprífero" .
Empresa: Minera Antares Argenti- Reservas y recursos 1.750 millones
na S.A. ( Regulus Resources Inc.) de toneladas con ley de cobre de 4,2%
Empresa minera: Minera Alumbre-
6(a). MINA FENIX, SALAR DEL HOMBRE ra Limited.
MUERTO - Prov. de Catamarca y
Salta – Estado: en producción. 9. PROSPECTO DISTRITO FAMATINA -
Mineralización: Salmuera con sa- Prov. de La Rioja - Estado:
les de litio - Método de explota- Mineralización: cobre, oro, molib-
ción: perforaciones y extracción de deno –
salmueras por bombeo. Plantas de Empresa del Estado Provincial
tratamiento para producir carbo-
nato de litio y cloruro de litio. 10(a). PROSPECTO VICUÑA (José María y
Empleos directos: 160 personas Los Helados). Prov. de San Juan
Empresa: Minera del Altiplano S.A. Mineralización: oro, plata y cobre
(FMC Lithium Corp.) Empresa DEPROMIN S.A. (NGEx y
JOGMEC)
6(b). PROYECTO SAL DE VIDA – Prov. de
Catamarca y Salta – Estado: Explo- 10(b). PROYECTO PASCUA - LAMA - Lama
ración. es la parte argentina (Prov. de San
Mineralización: salmuera con sales Juan) y Pascua es la parte chilena
de litio y potasio. (Tercera Región de Atacama) de un
Empresa: Lithium One Inc. mismo yacimiento – Estado: en
construcción.
7(a). MINA BAJO DE LA ALUMBRERA - Mineralización: oro y plata - tipo
Prov. de Catamarca – Estado: en diseminado - Reservas:17,8 millo-
producción nes de onzas de oro, 670 millones
Mineralización: cobre, oro y molib- de onzas de plata y 649 millones
deno diseminados tipo "pórfido de libras de cobre

85
Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

Empresa: Barrick Gold Corporation 12(d). PROYECTO EL ALTAR – Prov. de San


Juan – Estado exploración
10(c). MINA VELADERO - Prov. de San Juan Mineralización: cobre y oro disemina-
– Estado: en producción. dos tipo "pórfido cuprífero". Recursos
Mineralización: diseminada oro y medidos e indicados: 802 millones de
plata - Reservas: 11 millones de on- toneladas con 0,44% de cobre.
zas de oro y 150 millones de plata. Empresa Minera Peregrine Argen-
Empresa: Argentina Gold (de tina S.A. (inversora Stillwater
Barrick Gold Corporation) - IPEEM Mining Corporation)
San Juan participa en 5%.
Planta de tratamiento y fundición 13. PRECORDILLERA DE SAN JUAN -
producen metal doré y pequeñas Jáchal, Albardón, Sarmiento, Prov.
cantidades de mercurio de San Juan –
Empleos directos: 700 Mineralización: calizas. Es una re-
gión con varias empresas con ya-
11. MINA GUALCAMAYO - Prov. de San cimientos en explotación y plantas
Juan - Mineralización: oro y plata. elaboradoras de cales comunes y
Estado: en producción de alta pureza, triturados y carbo-
Mineralización: diseminada en bre- nato de calcio
chas de calizas. Reservas y recur-
sos: 3,5 millones de onzas de oro. 14. SIERRAS DE CORDOBA - Prov. de
Planta de tratamiento y producción Córdoba - Es una región con im-
de metal doré. portante producción de calizas,
Empresa: Minas Argentinas S.A. mármoles, granitos, cuarzo, felde-
(de Yamana Gold). spato y mica, con plantas
elaboradoras.
12(a). MINA CASPOSO. Prov. de San Juan.
Estado: en producción 15. SIERRAS DE SAN LUIS - Prov. de San
Mineralización: oro y plata. Reservas: Luis - Es una región con importan-
2,4 millones de toneladas con 5,8 g/ te producción de mármoles, grani-
ton de oro y 176 g/ton de plata. tos, cuarzo, feldespato y mica, con
Planta de concentración y fundi- plantas elaboradoras.
ción: produce metal doré.
Empresa Troy Resources Limited. 16. SALINA DEL BEBEDERO - Prov. de
San Luis - Mineralización: sal. Ela-
12(b). PROYECTO PACHON - Prov. de San bora sal de mesa.
Juan –- Estado: estudio de factibi-
lidad 17. PROYECTO SAN JORGE - Prov. de
Mineralización: cobre y molibdeno Mendoza - Estado: factibilidad
diseminados tipo "pórfido Mineralización: cobre y oro dise-
cuprífero" – minados tipo "pórfido cuprífero" -
Reservas: 2.740 millones de tone- Reservas: 381.000.000 toneladas
ladas con 0,48 % de cobre. Empresa: Coro Mining
Empresa Pachón S. A. Minera (de
Xstrata) 18. PROSPECTO PARAMILLOS - Provin-
cia de Mendoza – Estado:
12(c). PROYECTO LOS AZULES – Prov. de Mineralización: diseminada de co-
San Juan – Estado: exploración. bre y oro tipo "pórfido cuprífero"..
Mineralización: cobre, oro y plata
diseminados tipo "pórfido cuprífe- 19. MINA SIERRA PINTADA. Prov. de
ro". Recursos por todo concepto: Mendoza. Estado: suspendida y
12.500 millones de libras de cobre, proyecto de reactivación
2,3 millones de onzas de oro y 57 Mineralización: uranio en areniscas
millones de onzas de plata Empresa Comisión Nacional de
Empresa Mc Ewen Mining Inc. Energía Atómica

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Conozcamos más sobre Minería

20(a). PROYECTO DON SIXTO (LA CABE- yacimiento hidrotermal. Recursos:


ZA) - Prov. de Mendoza - Estado: 750 millones de onzas de plata y
prefactibilidad y suspendido 3.500 millones de libras de plomo.
Mineralización de oro y plata Empresa: Minera Argenta S.A. (de
Empresa Exeter Resources Pan American Silver Corporation)

20(b). PROYECTO LOMA DEL PETISO - 26. PROSPECTO DELTA, GUANACOTE Y


Prov. de Mendoza - Mineralización: CARMEN - Prov. de Chubut - Es una
azufre - Estado: exploración región con importantes yacimien-
tos de fluorita.
21. MINA POTASIO RIO COLORADO -
Prov. de Mendoza – Estado: en cons- 27. RIO CHUBUT - Prov. de Chubut - Es
trucción una región con varios yacimientos
Mineralización: cloruro de potasio que producen caolín
- Tipo sedimentario evaporítico –
Empresa: Potasio Río Colorado S.A. 28. PROYECTO CORDÓN DE ESQUEL -
(de Vale do Rio Doce) Prov. de Chubut - Estado: factibili-
dad y suspendido.
22. OLAVARRÍA - TANDIL - Prov. de Bue- Mineralización: oro y plata en ve-
nos Aires - Es una región con im- tas epitermales. Reservas: 4,5 mi-
portante producción de calizas, llones de onzas de oro y 8 millones
mármoles y granitos, y las mas de plata.
grandes fábricas de cemento Empresa: Minera: Yamana Gold.

23. PROSPECTO PUNTA ALTA, SAN CLE- 29(a). MINA CERRO VANGUARDIA - Prov. de
MENTE Y SAN BLAS - Prov. de Bue- Santa Cruz - Estado: en producción
nos Aires – Mineralización: oro y plata en ve-
Estado: estudios preliminares. Mine- tas epitermales. Reservas y recur-
ralización: titanio en arenas de playa. sos: 18 millones de toneladas con
3,16 g/ton de oro. Planta de con-
24(a). MINA SIERRA GRANDE - Prov. de Río centración y fundición. Produce
Negro – Estado: en producción metal doré.
Mineralización: hierro en yacimien- Empresa: Cerro Vanguardia
to sedimentario S.A.(Anglo Gold Ashanti y
Empresa: Minera Sierra Grande FOMICRUZ).
S.A.. Empresa operadora: MCC Empleos directos: 350 personas
(China Metalurgical Group)
29(b). MINA VETA MARTHA. Prov. de San-
24(b). PROYECTO CALCATREU – Prov. De ta Cruz. Estado: en producción.
Río Negro – Estado: exploración. Mineralización: plata y oro en ve-
Mineralización: Oro y plata en yaci- tas epitermales. Produce metal
miento vetiforme epitermal. Recur- doré.
sos indicados: 8 millones de tonela- Empresa: Coeur Argentina S.R.L.
das con 2,6 g/t de Au y 26 g/t de Ag. (de Coeur D’Alene Mines Corpora-
Empresa Pan American Silver tion)

25(a). PROYECTO CERRO SOLO. Prov. de 29(c). MINA MANANTIAL ESPEJO. Prov. de
Chubut. Estado: prefactibilidad Santa Cruz. Estado: en producción.
Mineralización: uranio. Mineralización: plata y oro en ve-
Empresa: Comisión Nacional de tas epitermales. Planta produce
Energía Atómica metal doré.
Empresa: Minera Triton Argentina.
25(b). PROYECTO NAVIDAD. Prov. de Chu- Empresa inversora: Pan American
but. Estado: pre factibilidad Silver Corporation.
Mineralización: Plata y plomo en Empleo directo: 480 personas

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

29(d). MINA SAN JOSE. Provincia de San- Mineralización: oro y plata en ve-
ta Cruz. Estado: en producción. tas epitermales
Mineralización de oro y plata en ve- Empresa: Estelar Resources Limited
tas epitermales. Planta produce (Extorre Gold Mines Limited).
metal doré.
Empresa: Minera Santa Cruz S.A. 29(g). PROYECTO DON NICOLÁS. Prov. de
(de Hochschild Mining y Mc Ewen) Santa Cruz. Estado Factibilidad
Mineralización oro em vetas de alta ley.
29(e). MINA CERRO NEGRO. Prov. de San- Empresa Minera IRL Patagonia (de
ta Cruz. Estado: en construcción. Minera IRL Limited)
Mineralización: oro y plata en ve-
tas epitermales. Reservas y recur- 30. MINA RIO TURBIO. Prov. de Santa
sos: 5,2 millones de onzas de oro y Cruz. Estado: en reactivación para
42 millones de onzas de plata alimentar planta generadora de
Empresa: Oroplata S.A. (de energía eléctrica en construcción.
Goldcorp) Mineralización: carbón sub-bitumi-
noso sedimentario.
29(f). PROYECTO CERRO MORO. Prov. de Empresa Y.C.R.T (empresa del Es-
Santa Cruz. Estado: pre factibilidad tado)

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ANEXO 2
CIANURO – SU USO EN LA MINERIA DEL ORO

El cianuro (químicamente un anión Por otra parte, todos los recipientes


formado por carbono y nitrógeno) es una que contengan solución de cianuro deben
sustancia que tiene varios usos industria- estar dotados de sistemas de contención
les. Entre otras cosas, como cianuro de impermeables para el caso de inespera-
sodio (NaCN) se utiliza como disolvente dos derrames.
en el proceso de beneficio del oro en las
plantas de tratamiento que operan en La mina y la planta de
minas de ese metal. tratamiento
Es una sustancia venenosa, altamen-
te tóxica, cuya producción, manejo, En los último años se ha difundido (en
transporte y uso requieren una gran cui- ámbitos no idóneos) un concepto que habla
dado, y están sujetas a normas de segu- de la "minería a cielo abierto con uso de
ridad y de protección ambiental muy es- cianuro". Esta expresión, que en algunos
trictas casos ha sido incorporada en proyectos de
En la Argentina esta sustancia se im- ley, tiende a confundir a la gente que, ho-
porta porque no se produce en el país. nestamente, se imagina a los mineros "re-
Desde su arribo al puerto hasta la planta gando con cianuro las rocas de una cante-
de tratamiento de minerales, se trans- ra". Lógicamente, si esto fuera cierto, pro-
porta en forma de sólido, en contenedo- vocaría un daño ambiental. Pero no es así.
res especialmente preparados para ello, Las minas son los lugares donde se
por vía terrestre, cumpliendo estrictas extrae el mineral por métodos físicos y
normas nacionales e internacionales re- puede ser a cielo abierto o subterránea.
lacionadas al transporte de sustancias En cualquiera de los casos la operación
peligrosas. Esas normas incluyen un plan está a cargo de un profesional competente
de contingencias para el caso de un even- y desde el punto de vista ambiental (sal-
tual accidente. vo por el efecto visual inmediato) no hay
La planta de tratamiento que recibe ninguna razón de peso para afirmar que
el cianuro debe tener un lugar de almace- una explotación subterránea sea preferi-
namiento sujeto a las mismas normas de ble a una de cielo abierto.
seguridad. El mineral que se extrae es llevado a
Para ser usado en el proceso de be- la planta industrial de tratamiento que es
neficio del oro, el cianuro es disuelto en una unidad separada, también a cargo de
agua alcalina (agua con hidróxido de so- un profesional idóneo, que funciona en
dio u otra sustancia alcalina) e introduci- circuito cerrado, cumpliendo con estric-
do en el circuito de la planta. La concen- tas normas y con controles permanentes.
tración de la solución es baja, es decir En caso de usarse solución cianurada para
que la proporción de cianuro es pequeña. disolver el oro y la plata, tanto las pilas o
La alcalinidad también es un requisito de los tanques de lixiviación forman parte
seguridad, y la solución debe mantener- del mencionado circuito cerrado y están
se a un pH 10 o más alto. De esta manera aislados del suelo en el que se apoyan.
se evita totalmente la aparición del me- Además, las normas actualmente vi-
canismo de hidrólisis que podría ge- gentes exigen medidas de seguridad para
nerar la formación de pequeños despren- que en cualquier caso de accidente (rotu-
dimientos de ácido cianhídrico (HCN), un ra de un caño o de una membrana, por
gas cuya inhalación puede provocar in- ejemplo) se eviten daños que puedan
toxicación. derivarse de esa contingencia.
En la práctica se usan sensores y alar-
mas para la detección de cianhídrico al Solución y beneficio del oro.
efecto de tener un control permanente de Recuperación de cianuro.
este aspecto y realizar inmediatamente
las correcciones que hagan falta ante cual- Los procesos que se usan en las plan-
quier inconveniente. tas de beneficio sirven para separar el oro

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Serie Publicaciones N°168 - 2ª edición

(generalmente acompañado con plata) de cianuro no se pone en contacto con el


los demás elementos o sustancias con las entorno. Por el contrario, debe ser trata-
que está asociado en el mineral de la mina. do, neutralizado y destruido para que no
Esto se consigue con una suma de méto- constituya una sustancia de peligro en el
dos físicos y químicos. Entre los métodos dique de colas.
químicos, uno de los más usados es la di-
solución con cianuro y la posterior precipi- Destrucción del cianuro de los
tación selectiva del oro usando para ello efluentes
carbón activado. Después se funde este
precipitado y se obtiene el "bullión" (espe- El cianuro que no se recupera para su
cie de lingote de oro y plata). reciclado pasa a formar parte de las co-
El proceso químico recupera y recicla las o desechos de la planta. Este cianuro
el cianuro disuelto para utilizarlo nueva- se puede destruir totalmente antes del
mente. Sin embargo dicha recuperación no almacenamiento en el depósito o dique
es de un 100%. Debido a circunstancias del de colas para que no constituya un pro-
proceso técnicamente inevitables hay una blema futuro.
parte del cianuro que no se recupera. Por Se conocen varios métodos para des-
ejemplo, en el caso de la planta de Cerro truir químicamente el cianuro y los provee-
Vanguardia, esta parte que no se recupe- dores habituales también ofrecen las tec-
ra puede alcanzar a un 20% (Recursos Mi- nologías adecuadas para llevarlo a cabo. Por
nerales de la República Argentina, 1999). ejemplo, una de las que se ofrece en nues-
Dado que el sistema trabaja en cir- tro país (Panorama Minero Nº 288, 2003)
cuito cerrado, el porcentaje perdido de es el que se describe a continuación.

"La solución con el cianuro remanente debe pasar por tres tanques
en forma sucesiva.
En el primer tanque se mide el pH y, si hace falta, se agrega soda
cáustica (NaOH) para mantener el pH por encima de 10. También se
mide el potencial de óxido reducción y se inyecta gas cloro (Cl) para que
su valor supere los 400 mV. En esas condiciones, y en un lapso de 5 a 10
minutos se produce la siguiente reacción:

NaCN + Cl2 + 2NaOH NaCNO + 2NaCl + H2O


cianuro de sodio + cloro + soda cáustica cianato sódico + sal + agua

En un segundo tanque se disminuye el pH a valores entre 7 y 8, en un


período de 2 a 5 minutos.
En el tercer tanque se inyecta gas cloro para elevar el potencial de
oxidación reducción por encima de 600 mV, manteniendo el pH entre 7 y
8. En estas nuevas condiciones y en un lapso de 10 a 15 minutos, se
produce la siguiente reacción:

2NaCNO + 3Cl2 + 4NaOH 6NaCl + 2CO2 + N2 + 2H2O


cianato sódico + cloro + soda cáustica sal + dióxido de carbono + nitrógeno + agua

De esta forma el cianuro se convierte finalmente en compuestos


inofensivos (sal, dióxido de carbono, nitrógeno y agua), cuya elimina-
ción es sencilla".

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ANEXO 3

Minerales de uso común en la construcción de una vivienda


Modificado de M. Aclan (Panorama Minero, 2004)


Parte de la casa Materias primas minerales
Hormigón hecho con cemento y áridos Caliza, arcilla, yeso, puzzolana arena, grava
1. Estructuras y y piedra partida,
contrapisos Hormigón armado que es hormigón Hematita, carbón, caliza, dolomita,
con acero psilomelano
Ladrillos Arcilla, limo
Bloques de hormigón Caliza, arcilla, yeso, arena
Mampuestos de rocas Varias rocas
2. Muros
Mortero o argamasa, revoque, enlucido Caliza, arcilla, yeso, arena
Pinturas Cuarzo, mica, titanio, calcita
Planchas revestimiento Mármol, granito, lajas
Cemento enlucido, baldosas Caliza, arcilla, yeso, arena
Cerámicos Arcilla, caolin, fluorita, feldespato.
3. Pisos
Rocas cortadas y pulidas Granito, mármol, lajas,
Plásticos Hidrocarburos, calcita, etc
Tejas Arcillas varias
Chapas galvanizadas Hematita, carbón, caliza, dolomita,
psilomelano, blenda
4. Techos Chapas de aluminio Bauxita, criolita
Cielorrasos Yeso, pomez
Membranas Bauxita y petróleo
Aislantes Perlita, tóbas vítreas, vermiculita
Acero Hematita, carbón, caliza, dolomita,
psilomelano
Aluminio Bauxita, criolita
5. Aberturas
Bronce Calcocina, casiterita
Vidrio Cuarzo, trona, caliza, dolomita, bórax,
feldespato
Cerámicas Arcilla, caolin, fluorita, feldespato
Calcáreos Caliza, arcilla, arena, pigmentos
Acero Hematita, carbón, caliza, dolomita,
psilomelano
Acero inoxidable Cromita, pentlandita
Enlozado Feldespato, fluorita
Mesadas Granito, mármol,
6. Cocinas y baños
Grifería de bronce Calcosina, casiterita
o de acero galvanizado Hematita, carbón, caliza, dolomita,
psilomelano, blenda
Artefactos sanitarios Arcilla, boratos, feldespato, fluorita
Accesorios plásticos Gas natural, petróleo
Espejos Cuarzo, trona, caliza, dolomita, bórax,
feldespato, mercurio
eléctricas (cobre, aluminio, acero, Calcosina, bauxita, gas natural, petróleo y
plásticos), cargas minerales
7. Instalaciones de agua (hierro galvanizado, plásticos, Calcosina, bauxita, petróleo
cobre, estaño),
cloacas (plásticos). Petróleo, gas, cargas minerales

91
92
Elemento Basaltos Granitos Elemento Basaltos Granitos Elemento Basaltos Granitos
Plata - Ag 0,1 0,05 Gadolinio Gd 5 9 Renio - Re 0,005(e) 0,005(e)
ANEXO 4

Aluminio - Al 87.600 77.000 Germanio Ge 1,5 1,4 Rubidio - Rb 45 200


Arsénico - As 2 1,5 Hafnio - Hf 1 1 Azufre - S 300 400
Oro - Au 0,004 0,0045 Mercurio Hg 0,09 0,08 Antimonio Sb 1 0,26
Boro - B 5 15 Holmio - Ho 1 2 Escandio - Sc 24 3
Bario - Ba 300 830 Iodo - I 0,5 0,4 Selenio - Se 0,05 0,05
Berilio - Be 0,4 5,5 Indio - In 0,22 0,26 Silicio - Si 240.000 323.000
Bismuto - Bi 0,007 0,01 Potasio - K 8.300 33.400 Samario - Sm 5 9
Bromo - Br 3 1,7 Lantano - La 27 60 Estaño - Sn 1,5 3
Calcio - Ca 67.200 15.800 Litio - Li 15 40 Estroncio - Sr 440 300

de un elemento químico en la corteza te-


rrestre. Recientemente, los llamados
mento significa la abundancia promedio
El "Clarke" o "Clarke Value" de un ele-
Cadmio - Cd 0,19 0,1 Lutecio - Lu 0,6 1 Tántalo - Ta 0,48 3,5
Cerio - Ce 4,5 100 Magnesio Mg 45.000 5.600 Terbio - Tb 0,8 2,5
Cloro - Cl 50 240 Manganeso 2.000 600 Thorio - Th 3 18
Cobalto - Co 45 5 Molibdeno Mo 1,4 1 Titanio - Ti 9.000 2.300
más comunes.

Cromo - Cr 200 25 Nitrógeno - N 18 20 Talio - Tl 0,2 1,5


Cesio - Cs 1 5 Sodio - Na 19.400 27.700 Tulio - Tm 0,2 0,3

mas pequeños.
Cobre - Cu 100 20 Niobio - Nb 20 20 Uranio - U 0,5 3,5
Company, Amsterdan, London, New York.

Erbio - Er 2 4 Neodimio - Nd 20 46 Vanadio - V 200 40


Europio - Eu 1 1,5 Níquel - Ni 160 8 Wolframio - W 1 1,5
Fluor - F 370 800 Fósforo - P 1.400 700 Ytrio - Y 20 34
Hierro - Fe 85.600 27.000 Plomo - Pb 8 20 Yterbio - Yb 2 4
Galio - Ga 18 20 Paladio - Pd 0,019 0,01 Zinc - Zn 130 60
PraseodimioPr 4 12 Zirconio 100 200
Fuente: Rösler H. J., Lange H. (1972) Geochemical Tables. Elsevier Publishing
Contenidos expresados en partes por millón (ppm), según Vinogradov A.P., 1962
Abundancia promedio de elementos químicos en rocas ígneas

"Clarkes regionales han sido determina-


dos en unidades geológicas regionales y
"Clarkes locales" en objetos geológicos
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