You are on page 1of 4


After 15  ear  of e trangement following the  irth of her  on, Paulette found her ex,  teve,

creeping  ack into her life.  teve u ed kind ge ture :  u ing her flower , cooking for her and her
on, Luke, and fixing up her kitchen and patio.  ventuall ,  teve  ucceeded in getting Paulette to
let her guard down and to fall in love with him. Month  later, in Augu t of 2015, Paulette and  teve
were married.  ut Paulette quickl  learned that  teve wa n't all romance—in fact, he wa
controlling, erratic, and violent.

That Octo er, Luke came to hi  mom'  defen e after  teve  elled at her and told hi  dad to get off

the propert , according to police record .  uddenl ,  teve attacked Luke and choked him in their
front  ard. Paulette called the police immediatel  and filed a report.  teve wa  removed from their
home that evening   police officer . From there, Paulette and Luke o tained an emergenc
protective order. (All name  have  een altered in thi   tor  in order to protect the privac  of the
victim .) While going through the divorce in 2016, Paulette received an unexpected phone call from
two women— oth were in the mid t of cu tod   attle  with  teve.  ecau e of hi  violent hi tor ,
the women didn't feel like  teve  hould have acce  to their children. Paulette knew that the
court  didn't work together to corro orate pa t hi torie  or provide legal information to  urvivor
who have  een a u ed   the  ame per on. In tead,  he coordinated with the women to en ure
that their all of their children were kept  afe.

"I grew m   ond with the ladie   o tight that I feel like if he take  them to court, he'  taking me

to court," Paulette  a . "We all feel  afer knowing that we're all together and that we know the
ame a u e , hi   ackground, and how he u e  the  tem to victimize u ."
While Paulette never had to legall  fight  teve for cu todial right  of Luke, the other women  teve
a u ed did—and  torie  like their  are not rare. A u er  like  teve tr  to regain control    uing
for cu todial right , a common occurrence which Jennifer Leeann Harde
Jennifer Leeann Harde
Jennifer Leeann Harde ttt , a profe or at
Univer it  of Illinoi  and dome tic violence expert,  a  can lead to "coercive control." Coercive
control i  not ju t ph ical violence; it include  harmful tactic  like  talking and mental,
emotional, financial, and legal a u e, which can have long-la ting effect  on  urvivor  and their
children. Oftentime , a u er  will u e their cu todial right  to hara  or control the non-offending
parent   attacking their parental capa ilitie  or   hurting or manipulating the child (i.e. 
telling them that their mother i  a  ad per on, or threatening to kill their mother or  tepparent ).

The American P
American P
American P chological A
chological A
chological A ociation 
ociation found that "mo
ociation  t people, including the  attered woman
her elf,  elieve that, when a woman leave  a violent man,  he will remain the primar  caretaker of
their children."  ut, a  the APA report goe  on to conclude, famil  court ma  not con ider the
hi tor  of a u e relevant when awarding cu tod . It'  common practice for famil  court  to preach
that  oth parent   hould  e in the picture for the " e t intere t of the child." In fact, a 2012 report
 the American Judge
American Judge
American Judge  A A
 A ociation
ociation tate  that, " atterer  have  een a le to convince authoritie
that the victim i  unfit or unde erving of  ole cu tod  in approximatel  70% of challenged ca e ."

Re earch  how  men who are a u ive to their partner  al o have parenting  t le  that can

negativel  affect their children,  ut Harde t   a  famil  court  tend to downpla  thi  fact; in
ome ca e , court  favor the a u ive father  ecau e he'  making an effort to  e a part of the child'
life, according to Harde t .

In 2016, Repre entative Ted Poe (R-Texa ) introduced a congre

congre ional re
ional re
ional re olution
olution that could
prevent a u er  from having cu todial right  to  urvivor  and their children, which would limit or
eliminate the coercive control. The re olution would mandate for famil  court  to inve tigate and
re olve all claim  of a u e independentl   efore looking at an  other factor  in deciding cu tod  or
vi itation. After almo t two  ear , the re olution i   till pending in the Hou e Judiciar  Committee.
In an email to Pacific  tandard, Poe write  that he hope  for the re olution to pa   efore the end of
the 115th  e ion, which conclude  on Januar  9th, 2019. A  a mem er of the Hou e Judiciar
Committee, Poe  a  he'  al o encouraging other mem er  to  ring the  ill up for a vote.

The re olution i  currentl  co- pon ored   34 Democratic and Repu lican repre entative , and
ha  garnered  upport from numerou  anti dome tic violence organization  including National
Coalition Again t Dome tic Violence, National Network to  nd Dome tic Violence, National
Dome tic Violence Hotline, and Mother  of Lo t Children.

"Oftentime , in ca e  involving children,  ome court  overlook  ign  of a u e and rel  on

un cientific factor  to make deci ion  that impact the child'  life," Poe write .

If pa ed, Poe'  re olution could change thi  pattern in the court  tem,  ut in the meantime,

training mu t  e implemented and taken and  urvivor ' account  of a u e mu t  e taken
eriou l . To keep  urvivor  and children  afe, attorne , cu tod  evaluator , and judge  mu t
undergo exten ive training on the d namic  and effect  of dome tic violence and coercive control.
In 2016, the A ociation of Famil  and Conciliation Court  pupu
pu li
li hed a model guideline
hed a model guideline for
hed a model guideline
dome tic violence ca e , which con i t  of protocol  on how cu tod  evaluator   hould work with
urvivor  and children. The AFCC'  model guideline recommend  for all cu tod  evaluator —
court-appointed mental-health expert —to inve tigate indication  of intimate partner violence. If
a u e i  found, evaluator  might a k the court  to limit the a u er'  ph ical acce  to children
and e ta li h  upervi ed vi itation . Mo t  ignificantl , the guideline  ugge t  for an  evaluator
who aren't familiar with dome tic violence to  eek nece ar  training,  upervi ion, and/or
profe ional con ultation.
Oftentime , cu tod  evaluator  can make dangerou , or a  Poe mentioned, "un cientific"
recommendation  for cu tod  matter  including re idential cu tod , vi itation, and a parenting
plan. Thi  t picall  happen   ecau e  ome court profe ional  might have little to no dome tic
violence training. Re earch  how  that cu tod  evaluator  and judge  expect mother  to look
pa ive and depre ed rather than angr  or re i tant if dome tic violence i  pre ent.  ven if the
victim i  depre ed  ecau e of po t-traumatic  tre  di order (PT D), that'  enough ground to
claim that  he'  not a mentall   ta le parent.

If a  urvivor feel  like her child i  in danger with her a u er,  he might take precaution   uch a

refu ing to di clo e her addre  or re i ting un upervi ed vi itation . P chological cu tod
evaluator , in turn, might minimize the violence again t the mother or accu e her of alienating the
children from their father.

It'  al o common for  ome profe ional  to a ume that accu ation  of a u e that ari e during
divorce or cu tod  di pute  are likel  to  e fal e, even though re
re earch doe
earch doe
earch doe n't 
n't  ack up that
ack up that
ack up that
mi conception
conception. Currentl
conception , man   urvivor  are legall  mandated to either  hare cu tod  or give
their a u er  acce  to their children via un upervi ed vi itation , which can heighten PT D. In
ome ca e , when famil  court  ignore  urvivor ' plea  or make deci ion   a ed on mi conception
a out dome tic violence, the re ult  can  e fatal.

"An one who i  [coercivel ] controlling i  a ticking time  om ," Paulette  a . "It'  onl  a matter

of time  efore the  hurt  omeone—them elve  or other ."