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PLANTAS DE DESHIDRATACIÓN DE TEG.

Marcías J. Martínez
iconsa@cantv.net
¿Qué se entiende por deshidratación?
Se denomina así a la serie de pasos que se siguen para eliminar el agua contenida en el gas natural. Por lo general, para
lograr el objetivo se emplean plantas cuyos diseños específicos conducen a la eliminación del agua contenida en el gas
natural. Las más comunes son las plantas de glicol (Fig. No.1) y las que usan adsorbentes sólidos como las mallas
moleculares (Fig. No. 2).
En palabras sencillas, ¿cómo se retira el agua del gas natural?
Referido a una planta de deshidratación con glicol, el gas entra – por la parte inferior de una torre de absorción – y
asciende mientras burbujea en el glicol que cae del tope llenando las bandejas o platos de burbujeo en los cuales se
produce la transferencia de masas. A medida que sube, dentro de la torre, el gas cede el agua que contiene. Así el glicol
que llega al absorbedor con muy poco contenido de agua (glicol pobre) se enriquece a medida que entra en contacto con
el gas y sale por el fondo cargado (glicol rico). Luego se bombea hacia la torre de regeneración donde se regenera y
queda en condiciones de volver a absorber Fig-No. 1).
¿Cuál es el grado de deshidratación que, comúnmente, se logra?
Cuando se emplean plantas de glicol, el gas puede salir con un contenido de agua de 5 a 7 lbs/MM pcn. Cada libra es
aproximadamente igual a 21 ppm,v. No es extraño que alguna planta logre un gas tratado con 42 ppm,v. Con mallas
moleculares se logra una deshidratación profunda con un nivel de 0,1 ppm,v.
¿Se puede deshidratar completamente el gas natural?
Todo depende del proceso que se emplee. Si el gas va a ser conducido por tuberías un nivel de 7 lbs/MM pcn (147
ppm,v) permite que se pueda llegar hasta 0 ºF, con una presión de 1000 lpca. Cuando se trabaja con procesos criogénicos
es recomendable la deshidratación con mallas moleculares, en ese caso se habla de una deshidratación profunda.
¿Se puede deshidratar el gas sin el uso de plantas de TEG o mallas moleculares?
Sí, utilizando refrigeración industrial, pero también se condensarían los hidrocarburos disminuyendo el precio del gas
natural. Las plantas de deshidratación eliminan el agua y preparan el gas para los procesos de extracción y
fraccionamiento donde se le extrae la porción más valiosa a la mezcla de hidrocarburos.
¿Es imposible competir con las mallas moleculares cuando se usa el glicol?

Los representantes de los nuevos procesos de deshidratación (Drizo, Ecoteg, por ejemplo, ver Fig. No. 3), garantizan un
nivel de deshidratación del glicol del 99,95% por peso, lo cual luce competitivo con las mallas moleculares. Siempre es
recomendable verificar si realmente estos niveles se alcanzan de manera rutinaria.
¿Qué nivel de deshidratación se logra con glicol?
Entre 7 y 2 lbs/MM pcn, lo cual equivale a un contenido mínimo de agua en el gas natural de 0,0147 % a 0,0042 %
¿Cuáles son las partes principales de una planta de glicol?
1. Separador de entrada.
2. Separador de salida.
3. Torre de absorción o contactor.
4. Tanque de venteo
5. Torre de regeneración.
6. Filtros
7. Intercambiadores de calor.

¿Para qué se instala el separador de entrada?


Para evitar que se ensucie el glicol. Es común que el gas llegue a la planta con un elevado contenido de impurezas (arena,
agua en grandes cantidades, petróleo, asfaltenos, parafinas, etc.), cuando los fluidos sucios encuentran un separador
ubicado antes del contactor, dejan el sucio en el recipiente y entran a la planta en mejores condiciones de
procesamiento.
Si se evita que el glicol se ensucie, se alarga la vida del proceso, se disminuyen los costos de la operación y se obtiene
mayor eficiencia.
¿Se puede eliminar el separador instalado a la salida de la torre de absorción?
No es conveniente. Cuando se produce arrastre, el glicol sale de la torre de absorción y se deposita en las tuberías,
causando problemas aguas abajo del sistema. Por ejemplo: si el glicol se deposita en los intercambiadores criogénicos se
vuelve pastoso y forma un tapón que obliga a parar la planta Fig. No. 4). El separador de salida retiene el glicol que se va
arrastrado por el gas y disminuye de manera impactante los costos de reposición. Es común que el glicol que se retiene
en el separador de salida se devuelva al tanque de expansión.
¿Cómo es la torre de absorción? Partes que la integran.
Es un cilindro de diámetro apropiado para procesar el caudal de gas a las condiciones de presión y temperatura previstas
en el diseño. Interiormente posee los constituyentes que permiten la transferencia de masas entre el gas natural y el
glicol, tales como los platos de burbujeo y/o el relleno o empaque.
Los puntos más importantes de la torre son los siguientes:
1. Entrada del gas natural hidratado.
2. Salida del gas tratado.
3. Entrada del glicol pobre.
4. Salida del glicol rico.
5. Zona de empaque o platos de burbujeo
6. Extractor de niebla.

¿Funciones del tanque de expansión?

El tanque de expansión es un separador trifásico con tiempo de retención de 20 a 45 minutos, diseñado para retener los
hidrocarburos líquidos que pueda arrastrar el glicol evitando así que lleguen a la torre de regeneración, en la cual se
podría producir una expansión súbita (boil over), con sus respectivas consecuencias. Adicionalmente, al descender la
presión, se desprende el gas absorbido en el contactor por efectos de la presión y temperatura.
¿Cuáles son los componentes de la torre de regeneración? (Ver Fig. No. 1).
1. Entrada del glicol rico a la torre.
2. Rehervidor.
3. Torre empacada.
4. Serpentín de enfriamiento.
5. Gas de despojamiento.

¿Cuál es la función del rehervidor?


¡Regenerar el glicol!
Los líquidos que llegan, procedentes de la torre de absorción, se hacen burbujear (el líquido hierve) para retirarles el
agua que contienen. En el fondo de la torre (rehervidor) el vapor que se forma contiene un porcentaje alto de glicol (Ej.
42% p/p), pero a medida que asciende se enfría y se depositan las partes pesadas quedando cada vez más con un
contenido relativamente bajo de glicol. Cuando el vapor de agua sale de la torre contiene entre el 0,3 y el 0,5% por peso
de glicol. Esa cantidad que se va arrastrada con el vapor de agua que sale por el tope de la torre se debe reponer de
manera constante.

¿Cuáles son las pérdidas de glicol en condiciones normales?


0,1 gals / MM pcn de gas natural procesado (13,37 lts / MM mcn; 0,379 lts/ MM pcn).
¿Cómo sale el agua del sistema?
En forma de vapor, formando una columna de humo blanco, que se observa en el tope de la torre de regeneración.
Cuando la columna de humo tiende a caer ello indica que el vapor está saliendo demasiado recargado de glicol. Es
probable que la temperatura en el tope de la torre sea demasiado alta.
¿Qué temperatura debería tener el absorbedor?
Si se trata de TEG debería tener una temperatura no mayor de 400 ºF. Si el rehervidor está presurizado esa temperatura
debe ser más baja (Ej. 380 ºF), no obstante, antes se debe verificar la temperatura correspondiente en el diagrama de
fases respectivo (ver Fig. No. 5). En el tope de la torre la temperatura debe ser mayor de 212 ºF, para que el agua se
evapore y salga del sistema. Es normal que la temperatura del tope sea 215 ºF – 218 ºF. Si no sale humo blanco por el
tope de la torre la planta no está funcionando.
¿Cuál es la temperatura en la torre de regeneración?
Si se trata de TEG, la temperatura del fondo, en el nivel del rehervidor, debe ser de 400 ºF. Por encima de este nivel, se
descompone el glicol. En el tope de la torre, la temperatura debe ser mayor de 212 ºF (215 - 218 ºF).
¿Es conveniente que se caliente el gas de alimentación?
No. Cuando eso ocurre la cantidad de agua absorbida es muy alta y el sistema se vuelve incapaz de manejar los
volúmenes exagerados de agua que llegan a la planta. El gas se sale de las especificaciones del proceso.
¿Es conveniente bajar la presión del gas natural?
No. Cuando se baja la presión del gas manteniendo el caudal constante, pueden ocurrir las siguientes fallas en el
proceso:
1. El gas absorbe más agua y el proceso sale de especificaciones.
2. Aumenta la velocidad del gas dentro de los recipientes.
3. Se puede producir arrastre de hidrocarburos que entran a la torre y contaminan el glicol.
4. Aumenta la velocidad del gas dentro de la torre de absorción. El contacto es pobre y se afecta el tratamiento.
5. Se puede romper el extractor de niebla.
6. Se forma espuma mecánica y se afecta el proceso.
7. Aumentan las pérdidas de glicol.
Con estas breves nociones sobre las plantas de deshidratación que emplean TEG, el lector habrá mejorado el
conocimiento que pudiera tener de estas instalaciones.