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EL SISTEMA INTERNACIONAL DE UNIDADES

INTRODUCCIÓN

El Sistema Internacional de Unidades, abreviado SI, es el sistema de unidades más
extensamente usado. Junto con el antiguo sistema métrico decimal, que es su antecedente
y que ha mejorado, el SI también es conocido como sistema métrico, especialmente en las
naciones en las que aún no se ha implantado para su uso cotidiano. Fue creado en 1960 por la
Conferencia General de Pesas y Medidas, que inicialmente definió seis unidades físicas
básicas o fundamentales. En 1971 fue añadida la séptima unidad básica, el mol.

Una de las principales características y que constituye a su vez la gran ventaja del
SI es que sus unidades están basadas en fenómenos físicos fundamentales. La única
excepción la constituye la unidad de la magnitud masa, el kilogramo, que está definida como
“la masa del prototipo internacional del kilogramo” o aquel cilindro de platino e iridio
almacenado en una caja fuerte de la Oficina Internacional de Pesos y Medidas.

Las unidades del SI son la referencia internacional de las indicaciones de los
instrumentos de medida y a las que están referidas a través de una cadena ininterrumpida
de calibraciones o comparaciones. Esto permite alcanzar la equivalencia de las medidas
realizadas por instrumentos similares, utilizados y calibrados en lugares apartados y por
ende asegurar, sin la necesidad de ensayos y mediciones duplicadas, el cumplimiento de las
características de los objetos que circulan en el comercio internacional y su
intercambiabilidad.

UNIDADES BÁSICAS

El Sistema Internacional de Unidades consta de siete unidades básicas, también
denominadas unidades fundamentales. Son las unidades utilizadas para expresar las
magnitudes físicas definidas como fundamentales, a partir de las cuales se definen las
demás.

Magnitud física Unidad básica o
Símbolo Observaciones
fundamental fundamental
Se define en función de la velocidad
Longitud metro m
de la luz
Masa kilogramo kg No se define como 1000 g
Se define en función del tiempo
Tiempo segundo s
atómico
Intensidad de Se define a partir del campo
amperio ampère A
corriente eléctrica eléctrico
Se define a partir de la temperatura
Temperatura kelvin K termodinámica del punto triple del
agua
Cantidad de Se define en función del número de
mol mol
sustancia Avogadro
Intensidad luminosa candela cd

en una dirección dada. Unidad de intensidad de corriente eléctrica: ampère (A) → es la intensidad de una corriente constante que manteniéndose en dos conductores paralelos. Unidad de longitud: metro (m) → es la longitud del trayecto recorrido en el vacío por la luz durante un tiempo de 1/299792458 de segundo. teniendo su vértice en el centro de una esfera. rectilíneos. Unidad de temperatura: kelvin (K) → es la fracción 1/273.001 A. sobre la circunferencia de dicho círculo. interceptan un arco de longitud igual a la del radio. del mismo modo que mili indica “milésima” y por ejemplo 1 mA es 0. . intercepta sobre la superficie de dicha esfera un área igual a la de un cuadrado que tenga por lado el radio de la esfera.16 de la temperatura termodinámica del punto triple del agua. Unidad de intensidad luminosa: candela (cd) → es la intensidad luminosa. Unidad de masa: kilogramo (kg) → es la masa del cilindro patrón compuesto de platino e iridio que se guarda en la Oficina Internacional de Pesos y Medidas de Sèvres.012 kg de carbono 12. por ejemplo. de una fuente que emite una radiación monocromática de frecuencia 540 · 1012 Hz y cuya intensidad energética en dicha dirección es 1/683 W/sr. Unidad de ángulo sólido: estereorradián (sr) → es el ángulo sólido que. UNIDADES COMPLEMENTARIAS SIN DIMENSIÓN Existen dos unidades complementarias sin dimensión: Magnitud Unidad Símbolo Ángulo plano radián rad Ángulo sólido estereorradián sr Unidad de ángulo plano: radián (rad) → es el ángulo plano comprendido entre dos radios de un círculo que. de longitud infinita. de sección circular despreciable y situados a una distancia de 1 m uno de otro en el vacío. Así. Unidad tiempo: segundo (s) → es la duración de 9192631770 períodos de la radiación correspondiente a la transición entre los dos niveles hiperfinos del estado fundamental del átomo de cesio 133. Unidad de cantidad de sustancia: mol (mol) → es la cantidad de sustancia de un sistema que contiene tantas entidades elementales como átomos hay en 0. la expresión kilo indica “mil” y por lo tanto 1 km son 1000 m. produciría una fuerza igual a 2 · 107 N por metro de longitud. MÚLTIPLOS Y SUBMÚLTIPLOS DE LAS UNIDADES BÁSICAS Las unidades básicas tienen múltiplos y submúltiplos que se expresan mediante prefijos.

Ejemplos de unidades derivadas: . único caso en el que se mantiene este método. Nota sobre el kilogramo: la denominación de esta unidad induce a error dado que se puede interpretar como múltiplo del gramo. . se trata de una magnitud fundamental. los que son utilizados tanto en las unidades fundamentales como en las unidades derivadas. newton. . resultado de combinar tres veces la longitud. Se expresa en kilogramos por metro cúbico y no tiene nombre propio. Por tanto. tiempo. la unidad resultante (kgms-2) es derivada. El concepto no debe confundirse con los múltiplos y los submúltiplos. siempre es posible establecer una relación entre las unidades derivadas y las básicas o fundamentales mediante las correspondientes ecuaciones dimensionales. intensidad de corriente eléctrica. Si estas son longitud. En cualquier caso. sino que debe relacionarse siempre a las magnitudes que se expresan. temperatura. Tabla de múltiplos y submúltiplos Factor Prefijo Símbolo Factor Prefijo Símbolo 1024 yotta Y 10-24 yocto y 1021 zetta Z 10-21 zepto z 1018 exa E 10-18 atto a 1015 peta P 10-15 femto f 1012 tera T 10-12 pico p 109 giga G 10-9 nano n 106 mega M 10-6 micro µ 103 kilo k 10-3 mili m 102 hecto h 10-2 centi c 101 deca da 10-1 deci d UNIDADES DERIVADAS Con esta denominación se hace referencia a las unidades utilizadas para expresar magnitudes físicas que son resultado de combinar magnitudes físicas tomadas como fundamentales. se corresponde con la masa de un objeto patrón. pero la aceleración es derivada. masa. y todas las demás son derivadas. Unidad de densidad o cantidad de masa por unidad de volumen. magnitud que se define a partir de la segunda ley de Newton (F=ma). Esta unidad derivada tiene nombre propio. La masa es una de las magnitudes fundamentales. Sin embargo. . una de las magnitudes fundamentales. Unidad de volumen o metro cúbico. resultado de combinar la masa (magnitud fundamental) con el volumen (magnitud derivada). Unidad de fuerza. cantidad de sustancia o intensidad luminosa.

Por ejemplo. no debe añadirse una “s”. Por m ejemplo. (ejemplos: amperio. con raras excepciones como el caso del ohm (Ω). salvo cuando el símbolo se encuentra al final de una frase. siempre que estén reconocidos por la Real Academia Española. en general con minúsculas. El símbolo de la unidad sigue al símbolo del prefijo. es decir. A de ampère. sin espacio. o sea 106 m2. La única manera correcta de escribirlo es “kg”. es incorrecto escribir. m para metro y A para ampère o amperio). Por ejemplo. vatio. y nunca k(m)2. lo que correspondería a 1000 m2. la barra horizontal o bien potencias negativas para evitar el denominador. sino al conjunto del símbolo. faradio voltio. etc. “kgs” (pluralizado) o “kg. newton-metro se puede escribir N·m o Nm. Cuando una unidad derivada sea el cociente de otras dos. se puede utilizar la barra oblicua (/). el símbolo de kilogramos como “Kg” (con mayúscula). Pueden utilizarse las denominaciones castellanizadas de uso habitual. m·s-1. se expresan en caracteres romanos. pero no kilohertzs). Esto se debe a que se quiere evitar que haya malas interpretaciones: por ejemplo: “Kg” podría entenderse como kelvin · gramo. culombio. . si dichos símbolos corresponden a unidades derivadas de nombres propios. Por ejemplo. El producto de los símbolos de dos o más unidades se indica con preferencia por medio de un punto. mm. sin embargo. su letra inicial es mayúscula (ejemplo. pero nunca mN. de resultar imprescindible se dirá kilohertz. Los símbolos no cambian cuando se trata de varias unidades. Los símbolos de las unidades SI.”) a continuación de un símbolo. por ejemplo. ésta última se escribe sin el símbolo de grados “º”. que significa milinewton. Deben utilizarse preferentemente los símbolos y no los nombres (por ejemplo. Cuando el símbolo de un múltiplo o de un submúltiplo de una unidad lleva exponente. ya que K es el símbolo de la unidad de temperatura kelvin.). pero es preferible evitarlos en pro de la precisión científica y de la uniformidad internacional. cm. como símbolo de multiplicación. Por otra parte. por lo que se deben escribir siempre tal cual están definidos (por ejemplo. área de un cuadrado que tiene 1 km de lado. J de joule).NORMAS ORTOGRÁFICAS PARA LOS SÍMBOLOS Los símbolos de las unidades no deben tratarse como abreviaturas. etc. km2 significa (km)2. Tampoco debe situarse un punto (“. pues su nombre no es grado kelvin (ºK) sino sólo kelvin (K). m/s.” (con el punto). s . éste afecta no solamente a la parte del símbolo que designa la unidad. kHz y no kilohertz o kilohertzio) y ni unos ni otros deben pluralizarse (por ejemplo. Por lo tanto.

Las unidades no se deben representar por sus símbolos cuando se escribe con letras su valor numérico. Ejemplo: se escribe cincuenta kilómetros y no cincuenta km. Escribimos pues.t. En los casos complejos pueden utilizarse paréntesis o potencias negativas. la de tiempo el segundo (s) y la de fuerza el kilopondio o kilogramo-fuerza (kp o kgf). el gramo (g) para la masa y el segundo (s) para el tiempo. los números pueden estar divididos en grupos de tres cifras (a partir de la coma. Adicionalmente daremos la unidad de fuerza en cada sistema. En los números. éste aún coexiste con otros sistemas que se mantienen en vigor. Cuando haya confusión con el símbolo l de litro y la cifra 1. G. y no “el Newton es la unidad de fuerza del SI”. Sin embargo se escribe “el grado Celsius es una unidad de temperatura”. recibe el nombre de dina. estos grupos no se separan por puntos ni por comas. Para facilitar la lectura. los demás siempre se deben escribir con minúscula.m. longitud. que será muy utilizada en el desarrollo de la asignatura Física I. . se puede escribir el símbolo L.).) Recibe el nombre por las iniciales de las unidades correspondientes a las tres magnitudes fundamentales. Sistema Cegesimal (C. la coma se utiliza solamente para separa la parte entera de la decimal. Sistema Técnico En este sistema la masa es magnitud derivada mientras que la fuerza es magnitud fundamental. S. a menos que se añadan paréntesis. que es una magnitud derivada. Así. Celsius es el único nombre de unidad que se escribe siempre con mayúscula. aceptado para representar a esta unidad por la Conferencia General de Pesas y Medidas. el centímetro (cm) para la longitud. Ejemplo: m/s2 o bien m·s-2 pero no m/s/s. La unidad de masa es la unidad técnica de masa (u. Veremos brevemente estos otros sistemas. OTROS SISTEMAS DE UNIDADES A pesar de la extensión del uso del SI. (Pa·s)/(kg/m3) pero no Pa·s/kg/m3. La unidad de longitud es el metro (m). escribiremos 11 L y no 11 l. “el newton es la unidad de fuerza del SI”. a fin de evitar toda ambigüedad. La separación en grupos no se utiliza para los números de cuatro cifras que designan un año. si hay alguna). excepto cuando sean principio de una frase. aunque nos centraremos solamente para el curso que nos ocupa en las magnitudes fundamentales de mecánica. masa y tiempo. No se debe introducir en una misma línea más de una barra oblicua. La unidad de fuerza. es decir.

la unidad correspondiente a la longitud es el pie (ft). la de masa es la libra (lb) y la de tiempo el segundo (s). En este sistema la unidad de longitud es el pie (ft). la de tiempo el segundo (s) y la de fuerza la libra-fuerza (lbf). La fuerza es una magnitud derivada cuya unidad es el poundal (pd). La unidad correspondiente a la masa recibe el nombre de slug (slug). Sistema Absoluto Inglés Se mantiene en vigor en los países anglosajones. Así. Sistema Gravitacional Inglés Análogo al Sistema Técnico.45359 kg 1 ft=0. EQUIVALENCIAS Algunas equivalencias útiles entre los sistemas anglosajones y los demás son: 1 lb=0.3048 m . en el Sistema Gravitacional Inglés la masa es magnitud derivada y la fuerza fundamental.