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Richard.

P Feynman
o el valor de la ciencia
Afable, sencillo, un verdadero poeta de la naturaleza, se ganó el afecto
de cuantos vivieron con él, y la admiración de toda la comunidad
científica y de cuantos hoy se sigen acercando a su figura
CARLOS TELLERÍA

D
e vez en cuando hay quien me su- sus logros científicos
giere que los científicos deberían quedan siempre en se-
prestar mayor consideración a los gundo plano. Lo que
problemas sociales; en especial, que ten- todos recuerdan es su
drían que ser más responsables al con- sencillez, su honesti-
siderar el impacto de la ciencia en la socie- dad, su sentido del hu-
dad” [Feynman, 1988]. Con estas palabras mor y su ingenio. Pocas
comienza una reflexión sobre la ciencia, su personas en la historia
valor y su influencia en la sociedad, reali- han sido premio Nobel
zada por Richard P. Feynman como conse- por sus impresionantes
cuencia de su participación en el proyecto logros en física teórica,
Manhattan. Feynman trabajó, recién gra- han pintado por encar-
duado, en el diseño y desarrollo de la go un cuadro de una
bomba atómica durante la Segunda Guerra mujer torero desnuda,
Mundial, y, como a muchos de los científi- han reventado cajas
cos que intervinieron en aquel proyecto, le fuertes con documentos
marcó profundamente la consecuencia di- secretos del Ejército,
recta de su investigación. Ellos se plantea- han explicado física a
ron, como se ha planteado mucha gente Einstein, han tocado la
desde entonces, si la ciencia era realmente frigideira en una escue-
útil para la sociedad. Pero para Feynman, y la de samba en Brasil y
quizá para algunos otros, el problema de la han sido declarados no
ciencia no era sólo su utilidad. Él estaba útiles para el servicio
realmente enamorado de la ciencia; era militar por incapacidad
pura pasión. mental. (¿Conocen us-
Como comenta más adelante en la mis- tedes a algún otro?) Feynman en una de sus poses.
ma reflexión, “El valor de la ciencia”, con la Dick Feynman fue
que hemos comenzado estas líneas, du- uno de esos genios que
rante un viaje a Honolulú oyó de un budis- lo son porque son capaces de ver la simpli-
ta el siguiente proverbio: “A cada hombre cidad de las cosas aparentemente compli-
se le da la llave de las puertas del cielo; esa cadas, porque son capaces de apreciar lo
misma llave abre las puertas del infierno”. evidente, como poca gente hace. Era inca-
No había mejor forma de expresarlo. paz de resolver nada mientras no lo en-
tendía hasta sus más mínimos detalles,
Un pequeño chapucillas pero, sobre todo, era incapaz de quedarse
quieto si descubría que no entendía algo.
Dick Feynman nació en 1918 en Far Rock- Ya, desde pequeño, necesitaba desmon-
away, cerca de Nueva York, y fue sin duda tarlo todo para descubrir su funcionamien-
lo que llamaríamos un niño travieso. Quizá, to. Necesitaba conocer cómo funcionaban
cuando uno se imagina la infancia de quien la electricidad, las bombillas, las baterías,
luego ha sido premio Nobel de Física, pien- los motores... y se montó un laboratorio en
sa en cualquier cosa menos en una infan- casa para experimentar. Sentía especial
cia normal; piensa en un pequeño cerebri- debilidad por las radios −las de válvulas,
to, ensimismado en sus precoces estu- que eran las que había entonces− y, en
dios... casi en un autista. Lo cierto es que, cuanto alguna se estropeaba, la desmonta-
al leer con detenimiento la vida de los gran- ba inmediatamente. Hasta aquí uno puede
des hombres de ciencia, se descubre que la pensar: “Bueno, eso lo hemos hecho
mayoría de ellos rezumaba humanidad por muchos de pequeños...”. La diferencia −al
todos los poros. En el caso de Feynman, menos conmigo− es que, cuando Feynman
esta apreciación debe elevarse a una poten- entendió bien su arquitectura, conseguía
cia bastante alta. Dick Feynman fue un que le funcionasen al volver a montarlas.
niño travieso toda su vida, y, cuando rela- Durante su estancia en el laboratorio de
tan sus recuerdos quienes le conocieron de Los Alamos utilizó esa misma técnica con
cerca y compartieron experiencias con él, las cajas fuertes y los archivadores donde

el escéptico (Primavera 1999) 25

podía aprender. que me han dado el premio Nobel”. debían aumentar sus medidas de males. tales miramientos no los fruto de esta actitud. que no eran sino su forma de ave- ser humano. iba a su despa. 26 (Primavera 1999) el escéptico ... Podía seguir jugando alojarse en hoteles japoneses. propios de con ellos. y se dio encontrar un método para abrirlas en un media vuelta. mezclarse con ellas e intentar entender cidamente que no dejasen a Feymnan acer. Una vez logrado esto. ciudades. só que le estaba tomando el pelo. Por Quienes convivieron con él a lo largo de su importante que sea una persona. le preguntó quién había averiguar cómo funcionaban las cerraduras llamado a esas horas. Saber zoología no chard”. Tal era la forma de pen. unas ecuaciones imposibles hasta enton- mal. retiraba el documento y aprendió de su padre fue la de buscar dejaba una nota en el mismo sitio diciendo: siempre la esencia de las cosas. Esa inter- varias veces que visitó Japón invitado a pretación la plasmó gráficamente en sus congresos y conferencias. riguar cómo y por qué ocurren las cosas. pen- tiempo razonable. y aprender a carse a los archivadores y cajas fuertes. trabajó en un Bohr gustaba de discutir con él sobre cues. Todo lo que consiguió fue una portante es conocer las gentes. y de eso su padre repetidamente las escaleras para acelerar sabía bastante. pidió siempre diagramas. Fue un nuevo triunfo de la sim- lo hicieron por teléfono y de madrugada. no encontraba a su dueño. da del alimento. sujeto a las mismas limitacio. y sus famosos diagramas son en definitiva el Obviamente. cuando relatan sus recuerdos todos para resolver de forma más sencilla problemas tradicionalmente complicados. y quienes le conocieron de cerca y por su empeño en ver las cosas de la forma compartieron experiencias con él. por gran. las cultu- circular en la que se recomendaba encare. Gweneth. que era donde me. respetarlas. nes que los demás. sigue siendo un gancias. de la interacción entre la segundo plano materia y las ondas electromagnéticas.. vida se iban acostumbrando a sus extrava- des que sean sus méritos. y no en los de estilo occidental. Ri. que existía en la formulación de la QED. Gweneth. Sus grandes logros en físi- ca los consiguió por su costumbre de jugar Feynman fue un niño travieso toda su con las mátemáticas y buscar nuevos mé- vida. su forma de pensar y de vivir. logros científicos quedan siempre en Su reformulación de la electrodinámica cuántica (QED). Su secretos. e interpretó los resultados. En las ces. lo que nos pueden enseñar. Y jugaba. la interacción entre dos japoneses. de numeración de las cajas. sin otra conocer por su nombre decenas de países y intención que explicarle que si querían te. se guardaban los documentos más o menos Agradeció la llamada y colgó el teléfono. Feynman fue capaz tuvo tampoco consigo mismo. Lo importante es comprender los ner los documentos realmente a buen re. y. guían los inocentes insectos en la búsque- Una de ellas fue que las personas son per. por supuesto.. quería comer comida mágico campo invisible que llena el espa- japonesa sentado en el suelo.. aunque nadie lo hu- biera visto antes de esa manera. el comportamiento de los ani- caudo. la concesión del premio tienen su expresión matemática en las fór- Nobel fue uno de los peores tragos que le mulas y que simplifican enormemente su hicieron pasar. jugó con sus matemáticas para resolver jor entraba en contacto con la gente nor. experimentó con la en- sar de Feynman que el mismísimo Niels tonces incipiente genética. abría la caja. aprendió de él valores y ción para comprobar los caminos que se- actitudes que le marcaron profundamente. Se limita al intercambio de fotones vir- cuanto tenía una tarde libre algún templo tuales entre ambas partículas. sus más sencilla posible. Sin duda. Se dedicaba a subir y bajar sonas con y sin uniforme. consiste en conocer los nombres de todos pacho de uno de los oficiales y le demostró los animales. Lo im- seguridad. como saber geografía no es lo fácil que era abrir su caja fuerte. Cuando le dieron la noticia. fotones que budista. Estudió biología. ras. ciclos vitales. cuando el disfraz son sus méritos. darse en el escaparate. teles de poca categoría. tomar copas en tugurios. Ahora. Jugaba con todo lo que aprendía. Nadie es más ni menos por el ritmo cardiaco y comprobar si dicho rit- que se disfrace de lo que sea. resolución. Le gustaba de entender mejor que nadie el problema mezclarse con la gente. se dirigió al des. No es que supiera tiones teóricas. La otra actitud que el joven Richard cho. es que se entusiasmaba con la sola único que no se andaría con miramientos a idea de que había algo que no conocía y que la hora de sacar pegas a sus teorías. “Nada −contestó él−. En cierta ocasión. plicidad −relativa. y no que- “He cogido prestado el documento . partículas cargadas ya no es debida a un Si estaba en Japón. claro−. y le gustó. como de cada vez que necesitaba un documento y costubre.. y a jugar con lo que aprendía. Su primera pasión consistió en mujer. convencido de que sería el de todo. Richard Feynman aprendió a experi- Un amante del saber mentar todo por sí mismo. Se dedicaba a investigar el Aficionado como era a dar paseos con su comportamiento de las hormigas. dejando rastros de azúcar por su habita- zada en uniformes. hospedarse en ho. vendedor en una sastrería especiali. laboratorio de química. la segunda. y visitar en cio. ni siquiera mo influía en la percepción del tiempo. y lo hacía padre.

en realidad. Quería que. y en sacar de dad que normalmente sólo tienen los niños. entre otras ra. sin duda. vida..textualmente. Si está dando clases. mientras le como profesor en Caltech. ¡estaba Feynman porque. Los estudiantes de cursos ideas durante una temporada. Más de una vez comisión. pero no hacía especial de la ciencia se mostraban remisas. transmito lo que tenían delante de sus narices. Le gustaba que los fueran unas pocas particulas elementales alumnos disfrutasen de los conocimientos. ellos cuantos errores contuvieran. llegaban a elegirse sólo plo concreto de algún sis. en el que una sociedad con verdaderas Defendía que muchas de las líneas de in. si no cual era el libro perfecto. Al igual que ro. una referencia la Universidad de Cornell. bático. como co. al final podría resultar. Eso le ocurrió al mis. por su cubierta. Aunque la paradoja del electrón evidente. fenómeno físico. suponía una nueva simetría. participó en mente no es cierta −¿o sí?−.contenido como de metodología. iba repre. fue un gran profesor y un po. su universidad y la ñanza. se nos va atro. en la película ‘El cacique nocimientos. El sistema Consideraba. Durante aquellos razonable o no lo que le meses. casi tirse frustrado. y y hacia atrás en el tiempo. de acuerdo con las nuevas ex.entenderlo. Estaba convencido samba. casi desespera- confesó que. y las sime. una bandeja lanzada por el camarero de la partícula moviéndose hacia atrás en el cafetería de Cornell. que la enseñanza se limitaba a hacer que los conocimientos era un buen agarradero cuando las musas se memorizasen. Feynman no se callaba si no nos cómo no debía ser un texto destinado a entendía algo −¿y por la enseñanza de los ado- qué? ¿y por qué?. Por eso. de mis conocimientos”. que en ocasiones él siempre pedía un ejem. hasta que un día se descubrió a sí en el tiempo tenía la misma expresión −era mismo intentando analizar el bamboleo de matemáticamente equivalente− a su anti. gran orador. amaba la ense. rimentado no se le ocurrirían nunca. Durante un par de años. sólo existiese un electrón que sus alumnos aprendiesen a buscar por en el universo. siem. cuantos más conceptos mejor. pero eran incapaces de ver estoy haciendo algo. de ser de los brasileños. explicaban los entresijos y a modo de descanso sa- de la misma. la definición de cualquier pre le queda el recurso de decir: “Al menos. que todo el universo física de sus clases. cuando do por la poca importan- alguien le proponía que cia que se daba a una analizase alguna teoría buena evaluación de los más o menos complicada.. Intervino activamente era sencillamente genial. de saborearlo. Al menos. Además. salvado! dad de moverse o no hacia atrás en el tiem. De todos estos co- de que los alumnos eran Feynman. Podría resultar no que se limitasen a memorizarlos.ñar ciencia era transmitir a los estudiantes rios tenían su origen en las aulas. Sin duda. Si un énfasis en la experimentación ni en su apli- investigador a tiempo completo no tiene cación práctica. moviéndose incesantemente hacia adelante gozasen con ellos tanto como gozaba él. impartió un par de sentándose mentalmente cursos de física como pro- el comportamiento de su fesor invitado en Río de ejemplo para ver si era Janeiro. meses.ganas de progresar había creído que ense- vestigación llevadas a cabo en los laborato. Durante unos importante para el mundo académico bra- el escéptico (Primavera 1999) 27 . renunciando de dicha tractas. sistema educativo viciado. su forma de entender la zones. también. que las clases El profesor chiflado fueran básicamente un estímulo que picase la curiosidad de los estudiantes. Al final. sí mismos los encantos del saber. al margen de la posibili. mientras tomaba un tiempo. conoció la forma contaban. o al menos no a la menta John Gribbin. participó y capaces de preguntar y de Bali Hai’. ofreciendo un gran legado con trías siempre son hermosas. Volvía a jugar con la física. la enseñanza fue su refugio ante la presiones matemáticas y los diagramas. encontró un un investigador expe. que expe- rimentasen por su cuenta. con los años. Pero esta posibilidad de viajar en el tiempo fuera su huella en el mundo educativo no se limi- cierta. Su paso por mo Feynman poco después de su llegada a Brasil supuso. con esa geniali. puede sen.superiores eran capaces de transmitir.en el análisis de los textos. lo que sí es una comisión de selección de libros de tex- cierto es que la mente de Richard Feynman to para los colegios.− y lescentes. disfrutó sobradamente. textos. tema que se ajustase a A lo largo de sus años esa teoría y. sí al me- los niños. Tenía cla- fiando al resto de los mortales. Claro que si los textos de muchas de sus charlas. acabó huía de las teorías abs. tó a sus clases de física. escasez de ideas y de motivación investiga- una partícula moviéndose hacia adelante dora. Y eso también era precioso para café. tanto de y que luego. proponer cuestiones que a En Brasil.

torio de Los Alamos para trabajar en el pro- Les enseñó que lo importante no es ense. según comentaba repetidas veces. en una estrellas que tanto inspiran a los poetas. o época en la que esta enfermedad era incu. dad. protagonizó te esta época consistía en enviarse cartas una de las historias de amor más intensas codificadas con claves inventadas por uno que se puedan contar. su historia duró poco más formularlas matemáticamente. Inteligente y sensible. buscó un hospital cercano ñar ciencia porque los países avanzados lo a la base y fue inmediatamente en busca de hagan. amante del arte y la estar sencillamente una noche de primave- música. que. que da. estaba reservado a quienes hacían el esfuerzo por entender los meca- nismos de la naturaleza. Uno de sus juegos favoritos duran- ce de la ciencia. y. y que lo viajaba semanalmente desde Los Alamos esencial no es saber. el pintor o el poeta. Te- do a la pantalla Mathew Broderick en su niendo en cuenta las características del película Infinity. Un científico. de sus curiosidades. A los pocos años de conocerse. No ría título a uno de los libros autobiográficos es capaz de sorprenderse a sí mismo pen- de Richard Feynman transcritos por Ralph sando por qué unas sustancias son opacas Leighton. a pesar de sus otros dos matrimonios. sileño. Pero ni la enfermedad ni la oposición este planeta. Se casaron por el camino. sino porque el conocimiento cientí. repetida hasta la saciedad. poco antes de que Feynman terminase su trabajo en Los Alamos. que interpretaba el mundo como un elefan- dían y lo que no podían hacer. no es capaz Habiéndose conocido cuando contaban sólo de analizar y desmenuzar las cosas y dieciséis años. A ella debe mente los fundamentos de la física no es la frase. por el hecho de ser científico. y otras transparentes. A pesar de sus esfuerzos por barbacoa delante del centro sanitario. pero no la ilusión. Con Arlene. Ambos apren. importa lo que piensen los demás”. cuyo compor- 28 (Primavera 1999) el escéptico . centro donde trabajaba Richard. es fácil comprender que los responsables de segu- ridad de Los Alamos estuvieran un tanto desesperados con los jueguecitos secretos de la pareja. Arlene fue puede disfrutar de la belleza de un cuadro. sino comprender. por qué nos encontramos todos pegados a rable. de sus simetrías. y Richard fico es importante para la sociedad. teniendo en cuen- ta que Arlene no era muy dada a mira- Si hubo algo en la vida de Dick Feynman mientos con la opinión del resto de la gente. que el otro debía descifrar. hasta el hospital de Alburquerque. de una pieza musical o de vida de Dick. le enseñó el valor de la sensibili. campo. fue la llegó incluso a convencer a Richard para enfermedad y muerte de su primera espo. que no fue capaz de entender. La comprensión de todas es- intimidar a Feynman. decía a menudo. de ellos. por qué brillan las ella cayó enferma de tuberculosis. Durante Quince días antes de fallecer. y que acabó llevan. sabían lo que po. Contemplar la sutil perfec- uno al otro. y toda una vida en olvidarla. su estéti- ca. a pesar de tratarse tas cosas es inmensamente bella en sí mis- de una patología contagiosa. ma. en más de una ocasión. Escéptico empedernido Feynman era fundamentalmente un ena- morado de la naturaleza. tiene en esto mucha más suerte Feynman bromea durante el banquete de entrega del premio que el artista. las metáforas. los misterios de como si estuvieran realmente en su casa de la vida y la muerte estaban fuera del alcan. Arlene. Sensible. unos cabeza arriba y otros inicial de ambas familias fueron capaces de cabeza abajo. Un físico de diez. ción del mundo subatómico. El científico. científico puede entender el arte. yecto Manhatan. Le gustaba saber cómo y por qué ocurrían las cosas. no estaban dispuestos a renunciar el mar sin fondo. racionalizar la naturaleza. dida. sobre to. mucho más que la clásica metáfora dieron a convivir con ella. una mujer que marcó profundamente la de un poema. Aunque. y la Pero un artista que no conozca mínima- satisfacción de ser uno mismo. La vida de ambos fue todo lo normal que puede ser una vida Feynman enamorado en un hospital. la esperanza la tenían per- dando conferencias en Caltech. seguía su estancia allí. y encon- traba en la esencia de la naturaleza una belleza y un placer que. Arlene. ra contemplando el brillo de la luna. hiciera una sa. los colores. la importancia de la honestidad. más aún que para las escuelas de Cuando Richard fue destinado al labora- samba con las que pasaba los ratos libres. Él tardó muchos años en superar- lo. te a lomos de una tortuga navegando en un do. Arlene falleció en 1945. Porque el Nobel. “qué capaz de sentir la belleza de la naturaleza.

en el sentido de que una ley física no se Leighton. comenta su experiencia cuando acudía de niño a la escuela domi- nical judía y descubrió que las historias. y la cien. ni se pueden plantear re- había lugar en su mente para especulacio. te equivocarse. no sintió ningún disgusto cuando descubrió que Pa- pá Noel no era real. habrá matado a la ciencia. saber que todo ocurre por algo. casi sagrados. La demo- de las cosas. y cosas ron algunos de los grandes hombres de que no son ciertas. vemos que todo. Feynman. El gran logro de los últimos que inspiró a los primeros demócratas de siglos ha sido precisamente encontrar un nuestra historia. Disfrutando tanto de la naturaleza. mente hermoso sigue siéndolo para noso- Sabemos que hay cosas posibles. mientras que en el dogma no está permitido. desechar las ideas erróneas. que sólo puede apreciar quien se aventura en el mundo de la ciencia. La ciencia nos nuevas y echar a andar. “El cuento se estaba haciendo franca. comenta también. La muchos de ellos se han cumplido. [1988]: ¿Qué te importa lo que En ocasiones se ha acusado a los escép. con fre- ciencia no es sino un esfuerzo continuo de cuencia mucho más de lo que soñaron sus sistematización y modelización de nuestra mentores. cracia no es el que permite dis- aprendiesen a buscar por sí sistema en el cernir. Si escuchamos los sueños que tuvie- cosas aproximadamente ciertas. proponer otras dientemente de su utilidad. se sin- tió muy aliviado. ¿cómo podría confiar en el resto de la historia? La naturalera es por sí misma demasiado interesante y atractiva como para desvirtuarla con semejantes his- torias. Con la ciencia. Con la colaboración de R. sobre ciencia a lo largo de la historia. suponía un conflicto serio. y puede aprobar por mayoría en un parla- necesitando comprenderla paso a paso. cursos a la ley de la gravedad. que que el pueblo mite dudar. other people think? Further adventures of a crática. y en cierto sentido no lo es. que hay tros. que per. No lo es curious character]. En sus conversaciones con Ralph Leigh- ton recogidas en el libro Qué te importa que piensen los demás. Pero sabemos. Madrid 1990. son goces reservados. ya que la explicación real era mucho más sencilla de entender a la hora de explicar por qué tantos niños reci. Pero otros muchos siguen sien- experiencia. dar.P. mente complicado. nuestros propios sueños. apreciar las com- plejísimas y precisas estructuras que sub- sisten hasta en lo más cotidiano. y no sólo el avance tec. rent’. Si los datos no eran ciertos. que permi- mientos son in. mismos los encantos del saber. Y la ciencia permi- ha permitido eso. que nada es absolutamente cierto. de Apple. Por eso si Referencias algún día un científico dice “ya lo sabemos todo”. R. cia sí es democrática en el mismo sentido cia es ciencia. sino el sistema la conozcamos o de los estudiantes que permite du- no. y descu- brir poco a poco ese algo. La gran conquista de la ciencia es que ahora se nos permite dudar. el escéptico (Primavera 1999) 29 . infalibilidad de mite conocer el los gobernan- funcionamiento Feynman quería que sus alumnos tes. los milagros que le contaban para explicar- le la grandeza de Yahvé. La magia es magia. piensen los demás? [What do you care what ticos de afirmar que la ciencia no es demo. teresantes por sí mismos. Los tiene razón o en hechos tienen las clases fueran básicamente un el que tiene ra- que tener todos estímulo que picase la curiosidad zón la mayoría. Feynman fue uno de los protagonistas de la campaña ‘Think diffe- bían regalos en tan poco intervalo de tiem. intentando acabar con la método que per. diez años después de su po. una explicación. indepen. no eran sino pará- bolas. en noviembre de 1998. se les estaba yendo de las manos”. Pero la cien- nes gratuitas. no mento de físicos. Lo que para Richard Feynman era real- sabemos que hay mucho por descubrir. Y los conoci. Por eso. muerte. nológico de la sociedad. Para una mentalidad como la suya. todavía hoy. te precisamente eso. do. Por el contrario.tamiento determina el del Universo comple- to. Alianza Editorial.