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¿Qué es un SIG y

para qué se utiliza?

Sistemas de
Información
Geográfica

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¿Qué es un SIG y para qué se
utiliza?
Para comprender qué es un Sistema de Información Geográfica (SIG) es
necesario identificarlo como una tecnología. Existen tres tipos de
tecnologías que son utilizadas diariamente por las organizaciones para la
toma decisiones:

 Tecnología de insumos

 Tecnología de procesos

 Tecnología de información

Tomando como ejemplo al sector agropecuario, se identifican a las


tecnologías de insumos como aquellas que ingresan dentro de un sistema
de producción, por ejemplo, las semillas, agroquímicos o el combustible
necesario para los procesos realizados por la maquinaria. Encontramos
entonces que los desarrollos tecnológicos que permiten que una semilla
sea resistente a un herbicida, como es el caso de las semillas de soja
transgénica resistentes al glifosato, es una tecnología de insumo, pues se
aplican a ellos, los insumos.

Por otra parte, encontramos las tecnologías de procesos, siendo éstos y


siguiendo con el ejemplo, aquellos que se realizan sobre los componentes
del sistema. Encontramos entonces en el proceso de siembra, la aplicación
de agroquímicos o la cosecha, siendo la siembra directa, sin necesidad de
remoción de suelo, una tecnología de procesos que permitió ser más
eficiente en el uso del suelo mejorando la cobertura y acumulación de
agua, a la vez que evitando la erosión.

Estas dos tecnologías formaban parte de una clasificación. Sin embargo,


con la llegada del desarrollo de herramientas informáticas y la
computación, surge una tercera tipología de tecnología, la de la
información.

Las tecnologías de información son aquellas en las que el componente


principal es el dato producido en el sistema, el cual es analizado y
transformado en información para la toma de decisiones. En la producción
agrícola existe un sin número de datos que necesitan ser analizados; por
ejemplo, datos meteorológicos como precipitaciones, humedad, radiación
o temperatura, datos del suelo como su composición química (contenido

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de nitrógeno, de fósforo, de azufre, de materia orgánica) o su estructura
física (porosidad, textura), y un sin número de datos que toman las
tecnologías para transformarlos en información, como pueden ser las
precipitaciones medias, el período libre de heladas o la capacidad de un
suelo de brindar nutrientes a un cultivo. Allí es donde entran en juego las
tecnologías de la información, dentro de la cual se encuentran los SIG
como un claro exponente.

Figura 1

Dentro de la clasificación
de tecnologías de
insumos, procesos e
información podemos
ingresar ejemplos
aplicados en la
producción agropecuaria
de diversa índole; sin
embargo, es necesario
comprender que
también hay espacios de
superposición entre las
tecnologías. Por ejemplo
encontramos la
agricultura de precisión
como un claro
exponente de
superposición entre
tecnologías de Fuente: Elaboración propia en base a conceptos de Viglizzo, E.F. (2000) INTA – CONICET
información y de
insumos, pues para
decidir dónde aplicar el Como se mencionó anteriormente, se considera entonces que los SIG se
insumo es necesaria la encuentran dentro de las tecnologías de información necesarias para
información, e incluso es
analizar datos y, de este modo, lograr una eficiente y eficaz toma de
tocada por la tecnología
de procesos, pues decisiones, a la vez que permite aprovechar ventajas competitivas y
necesitamos de ellas herramientas novedosas para el manejo de información.
para aplicarlos.
Otro ejemplo es el Es interesante comprender que si no se toman las decisiones de una
Manejo Integrado de
organización en base a información real, las decisiones basadas en la
Plagas (MIP) basado en
la aplicación de intuición o experiencia, resultan ser de alto riego.
insecticidas (insumos)
solamente en base a Ahora bien, surge otra pregunta básica para comprender qué son los SIG;
información real de su ¿qué tipo de decisiones permitirá tomar la existencia de un Sistema de
existencia y necesidad
Información Geográfica en mi organización? ¡Las respuestas son
de aplicación (procesos).
innumerables!

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Se tomarán algunos ejemplos de aplicaciones de los SIG para comprender
más claramente.

 Seleccionar el lugar y tipo de cultivo óptimo a sembrar. Si tenemos


un SIG de un establecimiento rural, conteniendo la imagen satelital, el
límite del campo, los lotes internos, los tipos de suelo existentes,
mapas de rendimiento de cada lote, la topografía (relieve), entre
otros, podremos planificar mejor la rotación de cultivos a realizar.

 Evaluar el impacto ambiental de una instalación. Si se planifica


instalar un feedlot (engorde a corral) dentro de un establecimiento,
un SIG ayudará en comprender y modelar el impacto que tendrá
dentro del establecimiento en función de su ubicación con respecto a
los caminos, su cercanía a cursos de agua, cómo se comportará ante
las precipitaciones, qué distancia posee de localidades cercanas, por
dónde se desagotarán los efluentes, entre otros.

 Conocer el mercado del negocio. Si se tiene información de dónde se


encuentra una sucursal que comercializa agroinsumos, los clientes
que los adquieren actualmente, los clientes potenciales, otras
empresas competidoras, se podrán utilizar herramientas dentro de los
SIG denominadas de “geomarketing”, para decidir dónde poner una
nueva sucursal, a qué clientes se debe ofrecer los servicios, qué
valores cobrar por la distancia al local comercial, entre otros.

 Reconocer el impacto del tiempo. A través de imágenes satelitales


pasadas, es factible analizar la evolución del área desmontada en una
región, o identificar la rotación de cultivos histórica en un
establecimiento, identificar cómo se ha ido modificando el ambiente,
cuantificar daños por alguna inclemencia climática como una
tormenta de granizo o el paso de un tornado.

 Gestionar una organización. Al poder almacenar toda la información


de una organización, tanto geográfica como alfanumérica, se podrá
utilizar un SIG para administrar dicha organización. Así, siguiendo con
ejemplos aplicados al agro, podremos tener además de la información
geográfica de los lotes que posee un establecimiento agrícola, toda la
información concerniente a rendimientos históricos, rotación, nivel de
fertilizante aplicado, entre otros, a cada uno de esos lotes graficados.

 Aplicar agricultura de precisión. Al conocer dentro de un lote la


variabilidad en suelos, en relieve y en rendimientos producidos que
posee, se podrán tomar decisiones al respecto de la aplicación de una
dosis variable de semillas, fertilizantes o incluso variar la velocidad de

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cosecha dentro de distintas zonas o sitios específicos en un mismo
lote, base esto de la agricultura de precisión.

En esta etapa, ya se debe tener claro que un Sistema de Información


Geográfica (SIG) es una tecnología, dentro de las tecnologías de la
información, útil para tomar decisiones y con diversas aplicaciones.

Definiciones de los S.I.G.


Los SIG poseen varias definiciones y conceptualizaciones. Si se busca una
definición de un SIG en la bibliografía disponible a la fecha, se entrará en
un gran desafío, ya que distintos autores han definido a los SIG con
diversos conceptos.

Resumiendo las definiciones más comunes, se establece que los Sistemas


de Información Geográfica son: “Un conjunto de herramientas, datos y
métodos diseñados para capturar, almacenar, analizar, transformar y
presentar información geográfica (por ejemplo mapas) y de sus atributos
(por ejemplo el nombre de una localidad, la cantidad de habitantes, la
superficie de su ejido municipal, entre otras), con el fin de satisfacer
múltiples propósitos”.

De este modo, los SIG son una tecnología de la información que permiten
gestionar y analizar la información geográfica en particular (también
llamada “espacial”), que surgieron por la necesidad de resolver problemas,
tomar decisiones y contestar a preguntas de modo inmediato,
generalmente con una componente espacial.

En la mayoría de las demás definiciones de un SIG, se hace foco en la


importancia de las bases de datos que alimentan a estos sistemas, sus
diversas funcionalidades así como la mayoría coincide en presentarlos
como un sistemas de integración de información de distintas fuentes para
trabajar en una dimensión geográfica o espacial. También, hay coincidencia
en ser considerado una herramienta de vital importancia para el análisis y
toma de decisiones en áreas fundamentales para el desarrollo del Estado,
la infraestructura de un municipio, provincia o incluso a nivel nacional.

Al definirlo de esta manera, un SIG parece ser algo muy complejo, sin
embargo muchos autores y profesionales del rubro hacen simple el
concepto expresando en forma sencilla que un SIG no es más que un
“programa de computación” o software, con funciones específicas para
trabajar con mapas y datos; similar a lo que puede ser cualquier programa
informático. Más adelante, se verá que un SIG es mucho más que eso.

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Buscando ser prácticos, se puede decir que la función principal de un
programa especializado o destinado a trabajar con sistemas de información
geográfica es contar con cartografía o mapas que contenga asociada o
relacionada a ellos bases de datos, con la misión de resolver problemáticas
territoriales.

Existen otras tecnologías con características semejantes, entre ellas se


destacan las tecnologías CAD (siglas en inglés de “computer-aided design”,
diseño asistido por computadora) cuyo programa más conocido a nivel
mundial es Autocad de la empresa Autodesk, o el programa Microstation
de la empresa Bentley o IntelliCad, y así muchos otros que permiten
asociar bases de datos a los elementos del dibujo, sin embargo su principal
función es la de diseño, por ello son las herramientas más utilizadas por
arquitectos o ingenieros civiles.

Ahora, es muy importante comprender que un software CAD es totalmente


distinto a un software SIG, siendo la diferencia fundamental que con un
programa de Sistemas de Información Geográfica se pueden hacer dos
tareas claves, una el enlace de información geográfica (mapas) con
información alfanumérica, y la otra, realizar análisis de la cartografía para
generar nueva cartografía en función de los resultados obtenidos, además
de hacer consultas más completas al poder combinar criterios
alfanuméricos y espaciales.

Por otra parte, las definiciones académicas destacan a los SIG como una
disciplina o ciencia aplicada, incluyendo algo fundamental a tener en
cuenta dentro de las definiciones, destacándolo no sólo como un software
sino que en él también se incluye el hardware, equipo técnico y filosofía de
trabajo, integrándolo todo de una forma global.

Al analizar las definiciones, surge que solamente a través de la tecnología


que aplican los SIG es posible almacenar y manipular información usando a
la geografía para analizar patrones, relaciones y tendencias en la
información, siendo el objetivo contribuir a tomar mejores decisiones para
afrontar problemas que frecuentemente requieren acceso a varios tipos de
información que sólo pueden ser relacionadas al analizar la dimensión
geografía o la distribución espacial de la información.

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Tabla 1

Lote Rendimiento
1 34
2 31
3 20
4 35
5 32
Definiciones académicas
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más comunes de un SIG:

“Un sistema de Por ejemplo, en una tabla de datos alfanumérica, como la de cualquier
hardware, software y planilla de cálculos realizada con el programa de Microsoft Excel, se puede
procedimientos tener cargada una lista de lotes de un establecimiento rural y, a la vez,
diseñados para facilitar tener una columna que indique cuál es el rendimiento de esos lotes. Sin
la obtención, gestión, embargo, no se sabe si existe alguna relación geográfica entre esos lotes
manipulación, análisis, que lleve a que el rendimiento sea más bajo o más alto. En cambio, al tener
modelación y salida de un mapa de los lotes con sus datos alfanuméricos respectivos como en un
datos espacialmente SIG, este análisis es simple, pudiendo encontrar relaciones como de alto
referenciados, para
rendimiento con ubicación del lote en zonas de un bajo que retiene
resolver problemas
humedad o alto contenido de nutrientes. A continuación se presenta una
complejos de
simple tabla de 6 lotes en la cual podemos analizar la media, mediana,
planificación y gestión”.
valor mínimo, valor máximo. Podemos agrupar los lotes 3 y 6 como
National Center for
aquellos de valores bajos, y los restantes como valores altos, pero no se
Geographic Information
and Analysis, N.C.G.I.A.
sabrá si existe alguna relación entre esos lotes. En cambio, al verlo en un
mapa, queda a la vista que los lotes que poseen menor rendimiento tienen
“Un sistema de cómputo una relación geográfica al encontrarse juntos, y esta consecuencia puede
para obtener, deberse a alguna razón en particular como, por ejemplo, un bajo contenido
almacenar, integrar, de nutrientes, la presencia de una media loma con poca capacidad de
manipular, analizar y absorción de nutrientes, o incluso la existencia de algún problema de
representar datos salinidad.
relativos a la superficie
terrestre". Diccionario Siguiendo con el ejemplo, a continuación se presentan los mismos seis
de la Association for lotes pero distribuidos en un esquema que simula ser un mapa real de lo
Geographic Information que ocurre en el campo con esos lotes. Entendiendo que los lotes 3 y 6 son
(AGI) y el Departamento
colindantes y ahora si comprendiendo en forma más clara que realmente
de Geografía de la
existe una relación geográfica entre esos lotes.
Universidad de
Edimburgo.)

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Tabla 2: Mapa de rendimiento

Lote 1 34 Lote 2 31 Lote 3 20


Quintales/ha. Quintales/ha. Quintales/ha.
Lote 4 35 Lote 5 32 Lote 6 17
Quintales/ha. Quintales/ha. Quintales/ha.

Estas relaciones geográficas solamente pueden salir a la luz al combinar la


tabla alfanumérica con el mapa, función básica de todo SIG.

Tabla 3: Mapa de contenido de materia orgánica

Lote 1 Lote 2 Lote 3


Materia orgánica: 4,8% Materia orgánica: 3,9% Materia orgánica: 1,8%
Lote 4 Lote 5 Lote 6
Materia orgánica: 4,9% Materia orgánica: 4,3% Materia orgánica: 1,5%

Continuando con el ejemplo, los SIG también permiten un manejo de


capas de información -por ejemplo, la capa de rendimiento, la capa de
suelos, de altitud, de contenido de un nutriente, entre tantas otra-,
posibilitando así un análisis fundamental para la toma de decisiones.

Tabla 4: Mapa de posición del lote relativa al relieve

Lote 1 Lote 2 Lote 3


Bajo Media Loma Loma
Lote 4 Lote 5 Lote 6
Bajo Bajo Media Loma

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Antecedentes y desarrollo histórico de los sistemas de
información geográfica
A pesar que la cartografía existe desde el comienzo de los tiempos, es en el
año 1854 cuando el reconocido pionero de la Epidemiología (ciencia que
estudia el desarrollo de las enfermedades en las poblaciones humanas), el
Dr. John Snow, proporcionaría el considerado como el primer ejemplo de
los Sistemas de Información Geográfica, cuando llevó a un mapa la
incidencia de los casos de cólera sobre la cartografía del distrito del Soho
en Londres. Este primer prototipo de un SIG, permitió al epidemiólogo
ubicar con precisión la ubicación de un pozo de agua contaminado como
fuente causante del brote.

Figura 2

Mapa original dibujado por el Dr. John Snow (1813-1858), médico inglés
precursor de la Epidemiología, que muestra los casos de cólera en la
epidemia ocurrida en Londres en 1854. Los puntos muestran la localización
de las personas afectadas por beber agua de los pozos, los cuales están
representados por cruces.

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Este mapa de John Snow fue el primero de su época que utilizaba métodos
cartográficos, si bien la cartografía topográfica y temática ya existía
previamente. No representaba solamente la realidad, sino que, por
primera vez, analizaba conjuntos de fenómenos geográficos relacionados y
dependientes.

A principios del siglo XX, el desarrollo tecnológico de la cartografía surgía


de mano de la "foto litografía" que permitía separar en capas a los mapas.
Con el tiempo, el avance del hardware, que surgía por el impulso de la
investigación en armamento nuclear daba lugar, en los sesenta, a las
primeras aplicaciones cartográficas para computadores de uso general.

La primera aplicación real de los sistemas de información geográfica en el


mundo surge en Ottawa (Ontario, Canadá) en 1962, a cargo del
Departamento Federal de Silvicultura y Desarrollo Rural de ese país. Allí, a
cargo de Roger Tomlinson, surgió esta primera herramienta basada en
almacenar, analizar y manipular datos recogidos para el Inventario de
Tierras Canadá (Canada Land Inventory, CLI), el llamado Sistema de
Información Geográfica de Canadá (Canadian Geographic Information
System, CGIS), orientado a la gestión de los recursos naturales de Canadá
con información cartográfica relativa a tipos y usos del suelo, agricultura,
espacios de recreo, vida silvestre, aves acuáticas y silvicultura.

En los años setenta, rápidamente el uso de computadoras progresó en lo


referido al manejo de información cartográfica y facilitó que se afinaran
muchos de los sistemas informáticos para distintas aplicaciones
cartográficas. Al mismo tiempo, se avanzó en distintas áreas relacionadas,
entre ellos la topografía, la fotogrametría y la percepción remota. Es en
1972 cuando comienza a funcionar el primer satélite de la serie Landsat,
vigente hasta la actualidad con los satélites Landsat 5 y 7, los más utilizados
a nivel mundial.

En la década del ochenta, los SIG tuvieron una gran expansión facilitada
por la comercialización simultánea de un gran número de herramientas de
dibujo y diseño asistido (principalmente el CAD), así como las
microcomputadores y estaciones de trabajo en la industria, la aparición y
consolidación de las bases de datos relacionales, a la vez que las primeras
modelizaciones de las relaciones espaciales, también llamadas “topología”.
Uno de los productos más comercializados en los comienzos, era el
programa todavía vigente ArcInfo, de la empresa norteamericana ESRI, ya
enfocado en el ámbito del SIG, o también el software IGDS en el ámbito del
CAD, que fueron determinantes para generar un nuevo mercado de una
rápida expansión. Otro programa, ya basado en la aparición de la
Orientación a Objetos (OO) en los SIG inicialmente aplicado en el ámbito

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militar (Defense Map Agency - DMA) fue el software Tigris de Intergraph,
que permitió nuevas concepciones de los SIG, donde se integró todo lo
referido a cada elemento o entidad geográfica (por ejemplo una parcela: su
simbología, geometría, topología y sus atributos).

Comenzaron a surgir aplicaciones de SIG en todas las disciplinas que


necesitan la combinación de planos cartográficos y bases de datos como la
ingeniería civil para el diseño de rutas, diques y embalses; la agricultura,
estudios medioambientales, estudios socioeconómicos y demográficos,
estudios geológicos y geofísicos, planificación de líneas de comunicación,
ordenamiento territorial, estudios geológicos y geofísicos, estudios
medioambientales, estudios socioeconómicos y demográficos, prospección
y explotación de minas, entre tantos otros.

En lo que refiere a aplicaciones específicas para el sector agropecuario, los


SIG se utilizaron desde la década del setenta. Sin embargo, el desarrollo
más influyente que permitió la transferencia de tecnología a la agricultura
ha sido el desarrollo de los sistemas de posicionamiento global; de allí
surge la agricultura de precisión y las tecnologías asociadas a la medición
de la variabilidad.

En la década del noventa, comenzó la madurez en la aplicación de estas


tecnologías en los ámbitos tradicionales mencionados y por su expansión a
nuevas áreas (SIG en los negocios, geomarketing, entre otras), propiciada
por la generalización en el uso de los computadores de gran potencia a
precios muy accesibles, la enorme expansión de las comunicaciones y en
especial el desarrollo de Internet, la aparición de los sistemas distribuidos
(DCOM, CORBA) y la fuerte tendencia a la unificación de formatos de
intercambio de datos geográficos como el formato “shapefile”.

Surgen nuevos proveedores de software comercial y gratuito (Open GIS)


que suministra datos a un enorme mercado de usuario final. Sumando al
incremento de la popularidad de las tendencias de programación
distribuida y la expansión de la máquina virtual de Java, permitieron la
creación de nuevas formas de programación de sistemas distribuidos, de
esta manera aparecen los agentes móviles que tratan de solucionar el
tráfico excesivo que hoy en día se encuentra en Internet. Nace aquí un
nuevo paradigma para el acceso a consultas y recopilación de datos en los
sistemas de información geográfica, cuyos mayores beneficios se esperan
obtener en los siguientes años. A la fecha, aprovechando estas tecnologías,
se han desarrollado un sinnúmero de aplicaciones basadas en SIG que
controlan maquinaria agrícola según agentes móviles.

En la actualidad, entre las herramientas de la Agricultura de precisión se


han incorporado otros equipamientos que se utilizan para control de las

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distintas actividades, como son los monitores de siembra, que brindan
información sobre la existencia de fallas de siembra por surco, o si un surco
está sembrando a menor densidad de semillas que otro; monitores
controladores de pulverización, que controlan el caudal de aplicación;
monitores registradores de velocidad de cosecha, donde quedan grabados
y geoposicionados los datos de velocidad de avance de la cosechadora,
más el día y la hora en que se cosechó un lote, entre otros.

Existe un gran avance en todo lo que respecta a sistemas de guía satelital,


como son los banderilleros satelitales con señales correctoras por antenas
Beacon y sistema E-dif. En el 2004 ingresaron a la Argentina los sistemas de
guía automatizados de la empresa Trimble, como el Piloto Automático
(AgGPS® Autopilot™ automated guidance system) y el Volante Automático
(AgGPS EZ-Steer system Automated Steering for Agriculture Applications),
donde el operario trabaja únicamente para girar la máquina en las
cabeceras y después ésta se guía sola por medio del Piloto Automático o
del Volante Automático. Ambos sistemas y el banderillero satelital trabajan
partiendo de un punto de comienzo y uno de final del lote y respecto a ese
trazo basa su sistema de guía (Bragachini, 2005).

El mapa del futuro es una imagen inteligente. A partir de 1998 se


empezaron a colocar en distintas órbitas una serie de familias de satélites
que traerían a los computadores personales, antes del año 2003,
fotografías digitales de la superficie de la tierra con resoluciones que
oscilarían entre 10 metros y 50 centímetros. Empresas como SPOT,
OrbImage, EarthWatch, GeoEye, DigitalGlobe y SPIN-2 iniciaron la creación
de uno de los mecanismos que será responsable de la habilitación espacial
de la tecnología informática. Curiosamente, este “Boom” de los satélites de
comunicaciones está empujando la capacidad de ancho de banda para
enviar y recibir datos, hasta el punto de que la capacidad sólo concebida
para fibra óptica de T1 y T3 se está alcanzando de manera inalámbrica. Por
otro lado, la frecuencia de visita de estos satélites permite ver cualquier
parte del mundo casi cada hora.

En la actualidad, herramientas gratuitas como Google Earth, Bing maps o


ArcGIS Explorer, permiten acceder a imágenes satelitales de gran
resolución, para conocer diversos lugares del mundo. Todo esto gracias a la
evolución de la tecnología satelital. Las imágenes pancromáticas,
multiespectrales, hiperespectrales, radar, infrarrojas, térmicas, crean un
mundo virtual digital a nuestro alcance, el cual cambiará radicalmente la
percepción que tenemos sobre nuestro planeta.

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Referencias

Blanco C, B.C. (2011). Los mapas de la energía renovable. Recuperado el 10 de


Julio de 2011, de Cuba Solar:
http://www.cubasolar.cu/biblioteca/energia/Energia19/HTML/articulo03.htm

Bongiovanni, R. Mantovani, E. Best, S y Roel, A. (2006). Agricultura de precisión:


Integrando conocimientos para una agricultura moderna y sustentable.
Montevideo: PROCISUR/IICA.

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