The People Speak 17-25 Cremer St London E2 8HD landline: (0)207 6133001 mobile: (0)7941255210 email: saul@theps.

net web:http://theps.net

Who Wants to Be?... an audience
By Saul Albert, for The People Speak Adapted from a talk given at the Engage Scotland conference, Glasgow, September 2008 This is an account of what can happen when a radical experiment in audience participation  unleashes a passionate, enthusiastic, creative group process. It discusses the techniques and  technologies this experiment discovered for bringing that passion into a gallery, museum, or  public art context. It is also a cautionary tale about how encouraging genuine participation in  the interpretation of culture challenges cultural institutions and artists themselves to engage in  a fundamental shift in how culture is produced, distributed, and paid for. But before diving into the radical experiment, I will start with a bit of background about our art  collective The People Speak, to clarify what we really mean by 'participation' in this context. So cast your minds back to 1997. Picture a dingy, smoke­filled underground film, video and  performance art nightclub called 'Hydra', at which Mikey Weinkove – later to co­found The   People Speak, first performed Talkaoke: a mobile talk­show based on a table shaped like a  doughnut, with the host sitting in the hole in  the middle on a swivelly chair, holding a  microphone and inviting people to sit down  around the edge of the table and talk about...  whatever they want to talk about. If you've ever been to a performance art  event, you will know why this worked so well.  If you haven't, Talkaoke host and artist Jesse  Darlin' recently told me a joke that sums it up  very neatly:  “how many performance artists does it   take to change a lightbulb? 
Talkaoke at Cafe Bauchalldung, Berlin, 2008

The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps.net    ms@theps.net

 exhibition openings.“I don't know. worrying if they are appreciating the  performance 'properly'. meeting people who  needed to be talk­show hosts – but did not know it yet. I met Mikey in the Talkaoke Table at Mute Magazine and NTK's Xcom 2002 festival   of inappropriate technology. even intentionally.html for more on self­institutions 2 See http://www. Is it  the right time to laugh? Is it OK to move? Is it OK to leave now?  So when Mikey set up the Talkaoke table at Hydra. All they needed was an excuse. eyeing each other warily. flirt. In 2002. we drove to Bulgaria in Mikey's  beaten­up old van. sticking them in the middle of the table  on a street corner or in a night club and seeing what happened.twenteenthcentury.dorkbot. I was  also working with Douglas Irving Repetto and  Alex McLean to start the international Dorkbot2  network of 'people doing strange things with  electricity'. I left.”  Performance art is hard to interpret. there was an incredible response.org The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps. performances and street festivals. The  crowd is stand­offish. Talkaoke soon became a favourite addition to film  screenings. slag off or defend the performances. and a valuable feedback mechanism for clients. At the time I was helping to set up the University of Openess1 as  a research 'self­institution'. the best bit became going to the bars each evening. and http://www. and is often spectacularly. boring. And instead of  hosting it ourselves. and just talk to each  other.net    ms@theps.  Mikey and I saw the potential of bringing  together his participatory performances with  the emerging peer educational and DIY  technology practices I was involved with. So in  2004The People Speak was born. applying the peer­educational techniques and technologies of  Open Source Software development to cultural education and collective art practice. and to  celebrate.com.copenhagenfreeuniversity.net .  1 See http://uo. It provided a form of peer­ led cultural interpretation service for visitors.dk/abz. People  could not wait to sit down. doing a Talkaoke in every  town we passed through.

  majority voting on first one idea then the next. The audience flailed about. a 19 year­old  drug dealer from Sofia. composer and software  genius Wojciech Kosma we were ready to go. in their own language. Sofia. the first 45 minutes were total and utter chaos. According to Regis Fracis Xavier Philbin. So – on to the experiment. The statistics amazed us. After returning from  Talkaoke at the Art Academy. 2006 Predictably. using this same  method. and enlisted the     3 services of artist. When we saw  him host. Limehouse. Three years later.uk/?p=64 4 This starting point was based on 'Nomic'. the audience is right a staggering 98.htm The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps. Peter Suber's game of constitutional amendment:  http://www. and heard the tumult of excitement  around the table.co. Mikey and I were sitting on our sofa  watching TV when the presenter brought up the  subject of how often the audience in the TV game­show Who Wants to Be a Millionaire picks  the right answer. People got frustrated and  3 For full credits see http://whowantstobe.net . if the audience not only answered the questions. we thought. London. and a fantastically  talented. we thought.One spectacular success was Y_. but if they  also proposed and then voted on which questions to ask? And what if. is a recipe  for cultural and social change. one  that they could adapt and develop on their own  terms. host of  the USA version of the ubiquitous show. Then we used a simple majority  voting system to ask this audience how they'd  like to spend their £1000. they could actually decide the rules of the game itself? That. natural talk­show host. What would happen. then starting again.edu/~peters/nomic.9% of the time. once The People Speak had  recruited a brilliant team  .4 Who Wants to Be I.earlham. and  ­ if they voted to  change the voting system ­ what methods  they'd like to use to decide on how to spend it.  We invited 100 people to give us £10 each and  gathered them in the rotting splendour of Old  Limehouse Town Hall in East London's  Docklands.net    ms@theps. 2004 Bulgaria. we realised that Talkaoke  could become a tool in the hands of others. We decided that  the mission of The People Speak would be to  create 'tools for the world to take over itself'.

 London. and a hundred loud  mouths and a million ideas. So they gave us back the money  and asked us to publicise a new event. with two hundred arms and legs.net    ms@theps. Limehouse. 2007 Who Wants to Be I.  and how the audience continued to evolve both  the game and their idea – on the Who Wants to  Be website at  http://whowantstobe. What had been an amoebic soup of random audience suggestions had rapidly evolved  into some kind of audience­borg.  Then finally.co. Finally. And suddenly. they had  written their own decision­making protocol. someone made a tentative rule­changing suggestion. Deptford. with the winner staying on until we  picked a winning idea.net . to a cash prize for a dance­off to Jean Michelle Jarre.uk/? p=46 Who Wants to Be I. the voting  system kept misbehaving and crashing at crucial moments. “How about if we vote on general  themes first. Ideas flowed thick and fast. there was a new organism in the  room. Then. everyone just got it. The audience elected  an adjudicator to write down decisions and  arbitrate on whether a decision was valid or  that a previous decision would have to be  revoked first. better venue. London. Which we did. You can read about that game. The audience­borg quickly decided on some themes: to do  something 'sexy and subversive' that 'involved everyone there'. 2006 The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps.  from a flotilla of canoes to paddle up the Thames to launch an insect­larvae bomb into the  ventilation systems of parliament. And the ensuing second show  (which is a whole other story) saw the  audience­borg with its new rule­set in full effect  from the off. the audience decided that they had enjoyed themselves so much that they wanted to  do it again – with a bigger audience and with more money. Within half an hour. hire a  bigger. then on specific ideas?” Then someone else suggested three rounds of  pitches. and fix the software to  work with their new decision­making protocol. all at the same  time. and what's worse.angry and voted (unsuccessfully) to get their money back.

 And this is really all that  needs to happen.net    ms@theps.The first game. audiences wander around galleries. at Limehouse.  maybe talking to their friends quietly about the  exhibits. they are totally isolated from  each other by their gallery audio guide – at  best pressing exhibit numbers at the same  time to listen to what the 'important voice' says. In fact the majority of The People Speak's practice involves exactly this: working with cultural  institutions and organisations to start conversations between visitors to festivals. The People are usually the most  interesting thing in the room. as an experiment which focused on methods for stimulating the  group dynamics of participation and engagement. The table.  It also makes it easier to modify and challenge an idea. rather than because of the rhetorical  skill of person proposing it. However. then sit down and get involved – but creating visual summaries also  decouples the idea from the person who said it. So here are some of our key learnings from the experiment: 1. Mostly. rather than – as is the norm in cultural production – ideas being seen as the  product and property of one author or audience member. and also to  create a live visual summary of what is being said. many 'interactive' exhibits and  technologies fall into that same trap – focusing  on the technology and actually isolating people  from each other. 2007 The technology that we do use – very carefully – is always about augmenting existing  communication rather than designing and enforcing new protocols. and the  visualisation technologies we use are there to record and annotate the discussion. The tremendous potential energy that Mikey unleashed for the first time at  the Hydra nightclub in 1997 is still largely untapped in most galleries and cultural institutions. At worst. This means people can figure out what is  being talked about. Chapelfield of Dreams. galleries. Norwich.  Unfortunately.  concerts etc. giving people a compelling excuse to talk to each other. there were some useful lessons that could  be taken and adapted for many other situations. and refine  it collectively.net . The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps. which was a rather extreme and self­referential experiment may  not have replaced every known form of entertainment and culture overnight (to our great  disappointment). This can help with 'Who Wants to Be'  because an idea survives or disappears on its merits.

And it is worth adding that when we say 'The People Speak'. I go because I'm very fond of  popcorn. projecting it.net . and  there is a trend to provide audiences with  opportunities to create 'user generated  content'. repeating “This is what you just  said – do you really mean that. Conversation is (enough) creativity. The process of  reflecting what people are saying back to them. or just to  mong out. and we try to create situations in which we are as free to  express them as everyone else. the host also gets to hold the mic and add their  2p to discussions directly. Some  people go to snog in the back row. we  have our own opinions and attitudes. But most people don't go to a cinema  because they feel like making a film. This works especially well if contributions to a debate start out simplistic or controversial – and  we sometimes have to supply this devil's advocate position ourselves. lovers or colleagues with an  excuse to extend their conversations between these smaller groups can unleash exciting and  unexpected opportunities for cultural interpretation. people go for all kinds of different reasons. and bring their varied  opinions and expertise. The host/facilitator may have extra responsibilities.  their voice amplified by the microphone. Their face projected onto a screen. we are also The People. Southwark. Talkaoke at the 'Them' festival. mediation lends gravitas and a public performance  persona that often elicits opinions and arguments that people didn't know they had in them. does everyone agree?” ­ means that people can build layers of  sophistication on top of each other's statements and ideas. And always. The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps. as long as people know that they are performing – rather than  being subjects of someone else's performance or survey. I go with friends ­ not to  sit in dark and silence with them for 90  minutes ­ but because I want to talk to them  about the film afterwards. often finding themselves changing  their initial position on a subject and surprised at being comfortable in unfamiliar territory. Of course everyone wants to be creative. '08 Just like in a gallery. but by  swapping hosts and moving around the table. And conversation is creative.2.net    ms@theps. So providing small groups of friends.

 It isn't an egalitarian chairs­in­a­circle discussion. Simplicity is also key. or the game­show because everyone already know  how those work. Chapelfield of Dreams. Perhaps The People Speak make it all look too  easy.net    ms@theps. because it is scary to trust this  amorphous mass by sharing your cultural authority with it. it's very clear that the host is in  control.net . and/or the initial  invitation to participate being too complicated. and that the way the microphone is moved around dictates the flow of conversation.  leads me to the broader challenges of starting a genuine process of audience participation. (and this is what we're betting on with Who Wants to Be). which sometimes happens when debates get really impassioned. This is scary for avant guardists and cultural institutions alike. Everyone knows the rules without having  to have them explained. Then there are more practical  questions: how do you pay for participatory work? Who gets copyright? How is it attributed?  The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps. organisations and  ourselves. Failure and simplicity are essential.  This clarity means that the host's role can be challenged. 2007 Familiarity allows people to feel comfortable getting involved in a conversation. and begins to challenge the authority and supposed autonomy of cultural  institutions and of artists themselves. Of course  once they do that – the conversation can take them a long way out of their 'comfort zones'. and we  learn more from those  experiences than from the wonderfully  successful events we have run over the years. so they feel safe sitting down and talking to each other. that  they become involved in the process of judging what is selected for them to interpret. If people get involved in a process of interpretation. Norwich. And memories of those kinds of situations – which are usually the most enjoyable Talkaokes.  Most of the time. and really desirable. There are talk­shows pitched in every cultural context. but  by then the decision to sit down has already been made. We use  televisual devices such as the talk­show. But  the 'failures' (which we classify  as 'performance art') are always shared  between audiences.3.  Eventually. failure has been caused by  people feeling unsafe. the shape of the table is a visual explanation of how it  works. In Talkaoke. from high­brow news  and political discussions to Jerry Springer or Tricia. it is inevitable. We fail many times before we've  succeeded. and the host can even be evicted  and replaced. they'll want to be  engaged in a kind of participatory curatorial creativity which broadens the scope of their  engagement.

 But when cultural institutions that have greater resources and  responsibilities enter a network of participation. they can have a disproportionate effect. It will be twice the size (with twice the £1000 prize) of previous  events.net . and  what is needed is an awareness of the 'ethics of participation'. with or without  institutional validation. guiding and learning from such  efforts.co.net    ms@theps. and from developing  Who Wants to Be. This means that they find it difficult to explain – simply  and clearly – what the rules and limits of their participation are. The danger of starting a participatory process without those clear boundaries is that it easily  becomes a box­ticking exercise. which has helped us to shape our approach. People can and will organise themselves to produce culture. and ends in disappointment and disillusionment. From our – sometimes difficult – experiences of participatory practice. the people speaking have always been  very quick to sniff it out and call foul when their participation is being instrumentalised or not  taken seriously enough. Thankfully. The next Who Wants to Be event is scheduled for the 7th November 2008 at the Unicorn  theatre in London Bridge. Charlie Leadbeater talks about an 'ethic of participation' – how people are  motivated to engage in creative participation in everything from Wikipedia to software  production. the pretty and colourful spectacle of participation which feeds  – vampire like – on an audience. picking up and reconfiguring our cultural landscape and everyday life in a tidal  wave of creative participatory democracy!  You can book your tickets at http://whowantstobe. Sometimes  we have enabled just this sort of exploitative relationship: crossing the line from genuine  engagement to participatory spectacle.Most cultural institutions and producers haven't yet developed the organisational structures to  support people's genuine participation. being clear about the terms of engagement. and crucially – how people  can change those rules if they want to. In We Think.uk The People Speak Network LLP is a registered Limited Liability Partnership in England and Wales Company #OC320114    VAT Registration Number:  918 836290  http://theps. and the audience­borg will continue its evolution. This time (we hope) it may escape  into the wild.  and crucially – explaining how the terms of engagement – the rules of the game – can be  modified by the players. group and organisation involved. the ethics of participation include recognising the autonomy and authority  of every person.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful