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Una condición cuestionada

Trastorno del procesamiento sensorial


El trastorno del procesamiento sensorial (TPS) es una condición neurológica compleja que
afectaría las habilidades funcionales de un gran porcentaje de niños. Las personas con TPS
malinterpretan la información sensorial, como el tacto, sonido y movimiento, llegando a
sentirse abrumados por los estímulos cotidianos, lo que los lleva a tener reacciones impulsivas
o a evitar ciertas experiencias. Cuando hay una disfunción de procesamiento sensorial, el
cerebro no procesaría ni organizaría el flujo de impulsos sensoriales y como resultado pueden
manifestarse además problemas de aprendizaje o de comportamiento. Recientemente la
Academia Americana de Pediatría instó a revisar este diagnóstico, buscando la presencia de
otro trastorno del desarrollo de base como el autismo, el déficit de atención con hiperactividad,
el trastorno del desarrollo de la coordinación o de ansiedad cuando un niño muestra signos de
problemas sensoriales.

La Dra. Jean Ayres, pionera de la terapia ocupacional en los erróneamente con TDAH.
Estados Unidos fue la primera especialista en describir un La mayoría de los niños con Trastorno de procesamiento
conjunto de conductas atípicas relacionadas con un sensorial son tan inteligentes como sus compañeros de escuela.
procesamiento sensorial deficiente más tarde definido como Simplemente sus cerebros se encuentran conectados de
Trastorno del procesamiento sensorial (TPS). manera diferente. Por lo tanto necesitan que se les enseñe de
Se trata de un trastorno complejo del cerebro que afecta la manera que los contenidos estén adaptados a la forma en que
manera en que se experimentan las sensaciones (vista, sonidos, procesan la información, como también necesitan actividades
tacto, olfato, gusto y movimiento) y su organización dentro del de ocio que se adapten a sus propias necesidades de
comportamiento. procesamiento sensorial.
Para Ayres, este trastorno es comparable a un "atasco" Una vez que los niños con TPS hayan sido correctamente
neurológico que impide que ciertas áreas del cerebro reciban la diagnosticados y se beneficien de un programa de tratamiento
información necesaria para interpretar los estímulos de terapia ocupacional con Integración Sensorial u otro tipo de
sensoriales correctamente. Una persona con esta condición abordaje especializado, la calidad de vida puede mejorar
tiene dificultades para procesar y actuar sobre la información notablemente.
recibida a través de los sentidos, lo que crea dificultades en la
realización de un sinnúmero de tareas cotidianas: dificultades Causas, incidencia y rasgos generales
motoras, problemas de comportamiento, ansiedad, depresión, Un estudio llevado a cabo en 2004 (Ahn, Miller, Milberger,
fracaso escolar, serían sólo algunos de los impactos que puede McIntosh) reveló que al menos 1 de cada 20 niños se ven
provocar este trastorno. afectados diariamente por el por el TPS. Otro estudio,
Mientras que la mayoría de las personas tienen dificultades de realizado por el Grupo de trabajo científico del Trastorno de
procesamiento de información sensorial muy ocasionalmente, procesamiento sensorial (Ben-Sasson, Carter Briggs-Gowen,
para los niños y adultos con este trastorno, estos problemas son 2009) sugirió que 1 de cada 6 niños experimenta síntomas
crónicos y perturban su vida cotidiana. sensoriales que pueden ser lo suficientemente importantes
Los síntomas del TPS se producen dentro de un amplio como para afectar aspectos de las funciones de la vida
espectro de gravedad y frecuentemente los signos del cotidiana.
desarrollo sensorial incorrecto son sutiles, lo cual se presta Los especialistas en este trastorno aseguran que, a pesar de la
para que sean mal interpretados. Muchos de los niños que gran incidencia, muchos casos no llegan a alcanzar su
padecen un TPS suelen ser etiquetados como desobedientes, diagnóstico debido a que muchos profesionales de la salud no
traviesos, inquietos o malos estudiantes, cuando en realidad lo están capacitados para reconocer los problemas sensoriales.
que determina su comportamiento es algo que los excede. De Las investigaciones de la Dra. Lucy Miller, terapeuta
allí que la detección precoz de esta dolencia sea fundamental ocupacional estadounidense, revelaron que si bien TDAH y el
para poder prevenir serias derivaciones que afecten los TPS son dos diagnósticos distintos, es frecuente que coexistan.
procesos de aprendizaje y puedan obstaculizar o frenar la En su estudio realizado sobre 2.410 niños previamente
escolarización. diagnosticados con TPS o TDAH, encontró que el 60% de
El TPS puede afectar a un solo sentido, ya sea el tacto o la vista, dichos niños padecía en realidad ambos trastornos.
o involucrar múltiples sentidos. Una persona afectada En los Estados Unidos, país donde se ha avanzado
excesivamente por la esta condición puede encontrar notablemente en el estudio de esta dolencia, existen distintas
insoportable la sensación que le provoca tocar una prenda, la entidades como La Fundación del Trastorno de Procesamiento
iluminación de un ambiente o determinados sonidos. Sensorial, que se dedican a la investigación de estos temas, la
También existen niños que se encuentran afectados por un divulgación social y la capacitación de profesionales para el
inadecuado procesamiento sensorial de los mensajes que reconocimiento de sus síntomas, el tratamiento y la defensa de
reciben desde los músculos y las articulaciones, lo cual puede las personas que viven con el trastorno de procesamiento
producir un deterioro de la postura y las habilidades motoras, sensorial y los problemas sensoriales asociados con otras
esto muchas veces es confundido con simple torpeza. condiciones.
Por otra parte, existen manifestaciones del TPS donde El Trastorno de procesamiento sensorial es más comúnmente
podemos ver niños que, en vez de buscar evitar determinadas diagnosticado en niños, pero las personas que alcanzan la edad
sensaciones, sienten un gran apetito respecto a algunos adulta sin tratamiento continúan experimentando los
estímulos. Estos niños a menudo son diagnostican síntomas y siguen siendo afectadas por su incapacidad para
interpretar con precisión y de manera apropiada determinados responsivo al tacto, donde el contacto puede funcionar como
mensajes sensoriales. Estas personas pueden ver seriamente un tranquilizante, y por eso los veremos tocándose repetidas
afectadas sus rutinas y actividades laborales, sus relaciones veces el pelo, las orejas o los labios. También se podrá percibir
íntimas y su vida social y recreativa, estando expuestas a cierta torpeza en las actividades que impliquen el desempeño
experimentar depresión, bajo rendimiento, aislamiento social y de la motricidad fina.
otros efectos secundarios. Esta hipersensibilidad puede ser confundida con un carácter
La causa exacta del trastorno de procesamiento sensorial, al arisco, antipático o agresivo, cuando en realidad se trata de
igual que las causas del TDAH y de tantos otros trastornos del reacciones ante una sensación que se experimenta con mucho
desarrollo neurológico, no han sido aún identificadas. Sin desagrado. “El niño con hipersensibilidad táctil se encuentra
embargo, los estudios preliminares y las investigaciones frecuentemente en un estado de alerta elevado, lo cual es
sugieren que el TPS es a menudo heredado. A partir de esta absolutamente incompatible con la concentración y el
teoría se puede suponer que las causas del desorden estén aprendizaje”, afirma Beaudry.
codificadas en el material genético del niño. De todos modos no Dificultades motoras y torpeza: Es frecuente que un niño que
se ha descartado aún que dichas anomalías puedan estar es hipo-responsivo al tacto también sea hipo-responsivo al
relacionadas con complicaciones del embarazo o del parto, estímulo propioceptivo, es decir a percibir los movimientos de
como también podrían relacionarse con determinados factores las articulaciones y de todo el cuerpo, su posición, sus partes, la
ambientales. velocidad y la dirección del movimiento y la fuerza generada
Como se mencionó anteriormente, las primeras por los músculos. Este aspecto puede desencadenar toda una
manifestaciones del TPS pueden observarse en diferentes serie de problemas con las habilidades motoras y otras
ámbitos del desarrollo y comenzar a presentarse muy habilidades necesarias para el éxito escolar y los logros de la
sutilmente: problemas de sueño, trastornos alimenticios, bajo infancia, lo cual puede derivar en aislamiento social y baja
rendimiento escolar, dificultad para relacionarse y problemas autoestima.
de conducta. En muchos casos, este trastorno específico puede estar ligado a
En su guía de reconocimiento del TPS, la Lic. Isabelle Beaudry un mal desempeño del sistema vestibular. Como describe la
Bellefeuille, presidenta de la Asociación Española de especialista Isabelle Beaudry, “algunos niños son
Integración Sensorial (AEIS) y de la Asociación Profesional de hipersensibles al estímulo vestibular y reaccionan de manera
Terapeutas Ocupacionales del Principado de Asturias (España), exagerada al movimiento y a cualquier desplazamiento de su
ofrece una serie de signos que deben ser tenidos en cuenta eje corporal fuera de la verticalidad. Estos niños son
como anticipatorios de una visita al especialista, entre ellos excesivamente cautos y frecuentemente llamará la atención su
señala: falta de exploración del ambiente. La dificultad para regular el
-Irritabilidad y llanto sin motivo. nivel de actividad y los problemas para mantener la atención
-Rechazo ante ciertos alimentos por sus texturas, sabores u son frecuentes en los niños que son hiporresponsivos al
olores. estímulo vestibular”. El órgano receptor del sistema vestibular
-Rechazo a ciertos cuidados de higiene, como lavarse la cabeza, se sitúa en el oído interno y posee extensas conexiones con
la limpieza de los oídos, cortarse el pelo, cepillarse los dientes, muchas áreas del Sistema Nervioso Central, desempeñando un
cortarse las uñas, etc. importante rol en la conciencia subjetiva de la posición del
-Mostrar fuertes preferencias o antipatías por ciertas prendas cuerpo y del movimiento, en el tono postural, el equilibrio y en
de vestir, le molestan los zapatos, se queja de arrugas en las la estabilización de los ojos durante los movimientos de la
medias, rechaza el uso de gorros, etc. cabeza.
-Rechazo a tocar ciertos materiales como la arena, pintar con Puede suceder que los niños con esta condición tengan la
los dedos o modelar con plastilina. necesidad de estimular su sistema vestibular a través de
-Excesiva preferencia por los juegos de dar vueltas, los movimientos y juegos que impliquen la acción de mecerse o
columpios y los parques de atracciones. El niño no parece buscar cierto vértigo, e incluso puede que lleguen a la
marearse nunca. autoagresión. Estas reacciones pueden interferir con su
-O al contrario, el evitar todo tipo de movimiento brusco. capacidad para mantener la atención y permanecer quietos
-Rápido cansancio en las actividades físicas. ante los requerimientos escolares. Estas conductas muchas
-Torpeza que sobresale ante otros niños de su edad. veces se han confundido con señales propias del autismo.
-Baja autoestima y pocas amistades. Dificultades relacionadas con la audición: Al igual que en las
Para Beaudry, si se observan 2 o 3 de estos signos, y además el descripciones anteriores, podemos encontrarnos con niños que
niño presenta dificultades de conducta, atención, aprendizaje o manifiesten comportamientos oscilantes o contradictorios.
coordinación motora, es aconsejable remitirlo a un terapeuta Puede que los niños afectados en el sentido de la audición se
ocupacional especializado en la detección y evaluación de quejen ante pequeños ruidos y por otra parte les divierta
trastornos sensoriales. mucho experimentar la sensación que les producen sonidos
Para una más amplia comprensión, a continuación estruendosos.
describiremos las distintas áreas afectadas por el trastorno y También puede suceder que el niño tenga dificultades para
los sentidos que más comúnmente sufren de una mayor o reconocer las diferencias sutiles entre los sonidos y las
menor sensibilidad a determinados estímulos. palabras. En estos casos la neuropatía auditiva y el trastorno de
Dificultades relacionadas con el tacto: Las evaluaciones por procesamiento auditivo pueden solaparse o presentar síntomas
parte de terapeutas ocupacionales especializados en muy similares. En tal caso es posible que se presenten síntomas
integración sensorial revelan que muchos niños diagnosticados como dificultades para prestar atención y recordar
con trastorno de déficit de atención e hiperactividad (TDAH) exposiciones orales, problemas para llevar a cabo instrucciones
son hipersensibles al tacto. Las distintas maneras en cómo un de varios pasos, capacidad de escucha insuficiente, necesidad
niño responde ante el tacto puede proporcionar claros indicios de más tiempo para procesar la información, bajo rendimiento
sobre el estado de su integración sensorial. Es común ver que académico y dificultad para el lenguaje (lectura, comprensión,
niños afectados por este trastorno rehúyan del contacto físico, ortografía y vocabulario).
llegando incluso a reaccionar violentamente como si se tratase Dificultades relacionadas con el gusto y el olfato: Ambos son
de una agresión. También puede suceder que busquen una sentidos considerados comúnmente como menores, pero
mayor estimulación táctil, revolcándose, provocando juegos de cuando sufren algún tipo de trastorno o deterioro pueden
contacto brusco o manifestando cierta insensibilidad ante los afectar la calidad de vida en distintos aspectos.
golpes. En este caso nos encontraremos frente a un niño hipo- Muchos niños con dificultades en estas áreas pueden ser
etiquetados como caprichosos, exagerados o maniáticos Americana de Pediatría no fue tan lejos como para posicionarse
respecto a sus inquietudes a la hora de comer o ante en contra de estas terapias, advirtieron a padres y médicos para
determinados olores. Pero esta actitud no debe ser que monitoreen cuidadosamente el progreso de los niños que
subestimada ya que el sentido olfativo ayuda a los niños a utilizan la terapia de integración sensorial, ya que la eficacia de
aprender, les advierte de los peligros y se encuentra muy ligado la terapia sería "limitada y no concluyente”.
a los archivos de los recuerdos emocionales. La En la vereda opuesta, los especialistas de los centros y
hipersensibilidad olfativa puede convertirse en un serio asociaciones que trabajan con estos desórdenes siguen
problema cuando interfiere con el aprendizaje, generando una encontrando en la terapia ocupacional y la integración
actitud defensiva que llega a distraer la atención del niño. Del sensorial las herramientas más fuertes para diagnosticar y
mismo modo, la hiposensibilidad puede conducir a tratar esta problemática.
comportamientos vergonzosos o inapropiados. Estos abordajes también involucran a la familia en cuanto a la
Dificultades relacionadas con la vista: Se encuentran planificación de actividades que tenderán a corregir y
relacionadas con deficiencias en la información que llega desde estabilizar los desórdenes sensoriales.
los ojos, aun cuando estos órganos están en condiciones físicas En primer lugar, se pide a los padres y al entorno en general
perfectas. que intente ponerse en el lugar del niño afectado, a fin de evitar
Este desorden puede manifestarse con problemas para cualquier tipo de etiqueta que dañe su autoestima.
distinguir entre formas y letras impresas, o para distinguir los El terapista ocupacional realiza una evaluación utilizando una
objetos en primer plano de los que se encuentran en el fondo. prueba estandarizada, observaciones clínicas y entrevistas a los
Un niño evidencia estos síntomas al entrecerrar continuamente padres y luego sugiere las recomendaciones sobre el
los ojos o mirar hacia abajo, evitando el contacto visual, tratamiento personalizado apropiado. Dependiendo de cada
frotándose los ojos periódicamente, permaneciendo como caso, se irán sumando estrategias para lograr que el sistema
hipnotizado ante determinados colores o luces, modificando su nervioso se equilibre, madure e integre correctamente la
comportamiento bajo luces brillantes o la luz solar, con información sensorial recibida. Estas pautas, conocidas como
sensibilidad a la luz, o presentando dificultades para subir las “dieta sensorial”, se irán trabajando desde distintos ejercicios
escaleras o escaleras mecánicas. que estimulan adecuadamente los sentidos hasta lograr que el
A estas reacciones puede unirse la dificultad para aprender a niño pueda reconocer y fijar un balance. Generalmente, el
leer o escribir, aunque se pueda notar que, fuera de las tareas tratamiento se lleva a cabo en un entorno equipado con equipo
que implican el trabajo en el cuaderno o el pizarrón, son especializado, llamado “gimnasio sensorial”.
buenos alumnos. Como complemento dentro de las terapias ocupacionales,
Tal como advertimos el TPS puede influir en un amplio muchos especialistas han incorporado además la técnica del
espectro de actividades y circunstancias de la vida cotidiana, de cepillo de Wilbarger, un protocolo de masajes creado por la
allí la importancia de dar pronto con el diagnóstico adecuado. terapista ocupacional Patricia Wilbarger y que consiste en un
“La detección precoz de un TPS resulta primordial para cepillado de ciertas partes del cuerpo, como brazos, piernas,
prevenir repercusiones en la autorregulación, en el aprendizaje, espalda que se suma a la compresión de las articulaciones. El
en la autoestima y en las relaciones sociales. A veces los objetivo es mantener la calma en el individuo y ayudarlo a
síntomas se logran detectar tempranamente, durante la época conservarse en la zona óptima de modulación sensorial: calma
de la lactancia. Cuando un bebé llora excesivamente, es y alerta, pero no sobre-excitación.
irritable y tiene problemas con la alimentación o con la También existen tratamientos mixtos, donde médicos,
regulación del sueño, es posible que sea debido a un TPS. Otras psicomotricistas, fisioterapeutas y logopedas pueden trabajar
veces será más fácil detectar los problemas entre los 2 y 4 años, en equipos interdisciplinarios.
cuando observemos una dificultad en el aprendizaje de Si el abordaje es efectivo, el niño comenzará de a poco a
actividades tales como vestirse, pedalear un triciclo, trepar en procesar la información sensorial del medio ambiente en forma
los módulos de juego de los parques o manipular objetos más apropiada, mejorando el rendimiento en sus rutinas
pequeños. Si los sutiles síntomas de un TPS no han sido cotidianas, aumentando la autoestima, la seguridad emocional,
detectados en edades tempranas, es probable que se observe autorregulándose, perfeccionando sus habilidades motrices y
que existe un problema una vez iniciada la educación primaria, de lenguaje. Logros que repercutirán positivamente en su
cuando el niño manifieste dificultades con la lectura, las desempeño social y académico.
matemáticas y la escritura o con la conducta y la regulación del En nuestra sociedad el TPS todavía no es muy difundido y
nivel de actividad”, advierte Beaudry. debatido, con lo cual las chances de dar con un diagnóstico
adecuado se hacen muy complejas, sobre todo si tenemos en
Cuestionamientos, abordajes y calidad de vida cuenta la amplia variedad síntomas que el trastorno comparte
Recientemente, un grupo de médicos pertenecientes a la con otras dolencias tan movilizantes y de alta y creciente
Academia Americana de Pediatría (Estados Unidos) incidencia como son el autismo y el TDAH.
cuestionaron el diagnóstico de Trastorno del procesamiento Por este motivo es muy importante que ante la menor duda
sensorial y el valor de la llamada “terapia de integración respecto a los comportamientos de los niños, los padres y los
sensorial”. docentes puedan contactarse con asociaciones y profesionales
En una declaración publicada en la revista Pediatrics, estos especializados en este desorden y alcancen a comprender
referentes en pediatría manifestaron que se debe buscar la profundamente la naturaleza del mismo. Esto, a su vez, les
presencia de otro trastorno del desarrollo como el autismo, el traerá una mayor tranquilidad y les permitirá transitar el
déficit de atención con hiperactividad, el trastorno de la tratamiento con mejor disposición.
coordinación del desarrollo o el trastorno de ansiedad como
cuadro base cuando un niño muestra signos de problemas Luis Eduardo Martínez
sensoriales. martinez_luiseduardo@yahoo.com.ar
“Debido a que no existe un marco universalmente aceptado
para el diagnóstico, el desorden de procesamiento sensorial en
general no debería ser diagnosticado", afirmaron, al tiempo
que también dejaron deslizar sus dudas respecto a si las
técnicas empleadas por los terapeutas ocupacionales pueden
ser beneficiosas para los niños con autismo y otros trastornos
del desarrollo y del comportamiento. Si bien la Academia