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INVESTIGACIÓN & DESARROLLO

El envasado, uno de los usos más comunes

El auge de los bioplásticos


al amparo de la sostenibilidad
Desde que en 1907 Leo Hendrick Baekeland, químico estadounidense de origen belga, obtuvo el primer
polímero sintético, llamado baquelita, la evolución del sector de los polímeros derivados del petróleo ha
sido enorme, tanto en lo que se refiere a la diversidad de materiales como a sus propiedades, llegando a
formar parte del día a día en nuestros hogares e industrias.
Domingo Font y Sebastián Espino

A los 100 años del invento de


Baekeland ya se utilizaban más
de 240 millones de toneladas
de polímeros plásticos en el mundo, y,
para el año 2013 se espera que se supe-
ren los 300 millones de toneladas; para
el futuro próximo se espera un ritmo
de crecimiento anual del 4%. Pero la
presencia de estos polímeros sintéticos
podría tener los días contados, ya que el
carácter finito del petróleo y los nuevos
imperativos de sostenibilidad se unen a
los conocimientos técnicos suficientes
para desarrollar sustitutos más sosteni-
bles y con propiedades muy similares a
las de los polímeros sintéticos hoy cono-
cidos: son los biopolímeros. Pero ¿qué
son exactamente los biopolímeros?
El prefijo bio, en la industria de los
polímeros y plásticos, se usa preferen-
Figura 1. Clasificación de los plásticos según su origen y su capacidad para biodegradarse.
temente para designar su origen bioló-
gico aunque, en ocasiones, también se tanto de origen natural como fósil. ciase la fermentación a escala industrial.
usa para indicar que un material pre- En la Figura 1 se presentan algunos de Es un compuesto que se produce de
senta la característica de final de vida los polímeros más habituales en la ac- forma natural como resultado del meta-
de la biodegradabilidad, lo que a veces tualidad, clasificados de acuerdo con su bolismo anaeróbico de los azúcares en
puede dar lugar a confusiones: origen y su capacidad de biodegradarse. prácticamente todos los seres vivos.
r 0SJHFO #JP P #JPCBTFE  TF SFėFSF BM Entre los bioplásticos que, además, El ácido láctico es muy versátil por la
producto que tiene su origen total o son biodegradables cabe destacar el presencia de dos grupos funcionales en
parcialmente en material biológico que
más extendido actualmente, el PLA, su molécula, el ácido y el hidroxilo, y es
incluye árboles, cosechas, hierbas, al-
y uno de los que está en pleno creci- utilizado en la industria química, farma-
gas, desechos vegetales y residuos de
miento y presenta un gran potencial, céutica, alimentaria y del plástico.
origen vegetal. El contenido biobased
la familia de los PHA. El polímero PLA es un homopolímero
se determina por el método del Carbo-
no 14 (CEN/TS 16137-ASTM 6866), del ácido láctico (LA) conocido como
por el que se obtiene la proporción del ácido poliláctico o polilactida. El PLA no
Carbono-14, el isótopo presente en la El ácido láctico y el PLA es un producto nuevo sino que, después
materia orgánica vegetal, respecto al El ácido láctico fue descubierto en 1780 de las primeras referencias en los años
contenido de carbono total. por el químico sueco Scheele, quien lo 1930, nos acompaña como producto co-
r1PMÎNFSPTP1MÃTUJDPT#JPEFHSBEBCMFT aisló de la leche agria. Fue reconocido mercial desde hace unas cinco décadas;
son materiales poliméricos o plásticos como producto de fermentación por si bien ha tomado mayor importancia en
que se degradan por organismos vivos. Blonodeaur en 1847 pero hubo que es- los últimos años debido al encarecimien-
Un plástico biodegradable puede ser perar hasta 1881 para que Littlelon ini- to de los productos petroquímicos.

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Figura 3. Identificación internacional de los plásticos reciclables.

Las investigaciones actuales están di- gún la numeración internacional de la


Figura 2. Granza de PLA. rigidas a la obtención del ácido láctico Asociación de la Industria de los Plás-
partiendo de material vegetal no ali- ticos (SPI) para los plásticos recicla-
El monómero LA se obtiene de forma mentario y de biomasa. bles. Al PLA le corresponde el código
industrial por fermentación de la gluco- 7 (Otros, ver Figura 3). En algunos es-
sa o sacarosa (procedentes de la caña de Ciclo de vida del producto tados de los EE UU, como California,
azúcar, maíz, remolacha azucarera o ta- La vida de un objeto elaborado con está en trámite la solicitud de un códi-
pioca, entre otros). Estas fuentes son re- PLA se inicia con la fijación del CO2 at- go propio para el PLA, que sería el 0.
novables con una periodicidad al menos mosférico por parte de las plantas y su Cuando los objetos de PLA, señalados
anual (en algunos regiones se cultivan transformación en almidón y azúcares como 7 (“otros”), acaban su vida útil
varias cosechas al año). que posteriormente son transformados son recogidos en el contenedor amarillo
El azúcar, en forma de glucosa o dex- en LA por fermentación. para su posterior separación. La clasifi-
trosa (monosacárido procedente del Tras la polimerización del LA a PLA, el cación se hace de la misma manera que
maíz o trigo) o de sacarosa (disacárido polímero se transformará en el corres- con el resto de los plásticos: empleando
procedente de la caña, la tapioca o la pondiente objeto de consumo, plástico medios ópticos (NIR, Infrarrojo Cer-
remolacha) se sintetiza durante la foto- o textil, mediante el procesado plástico cano en sus siglas en inglés) que permi-
síntesis de las plantas a partir de CO2 tradicional (inyección, extrusión, ter- ten identificarlo y separarlo de los otros
y agua. El azúcar, a su vez, mediante moformado, etc.) o hilatura. plásticos (PET, PVC, PE, PP, etc.). La
fermentación con microorganismos se Todo envase, film o producto de PLA clasificación selectiva y reciclado del
trasforma en ácido láctico. debe identificarse como reciclable se- PLA se va organizando en los distintos
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r /P UFKJEP QVO[POBEP  TQVOCPOEFE,


TQVOMBDF, pañales, higiene personal, etc.

Biodegradabilidad
La idoneidad del PLA y de los pro-
ductos manufacturados con él para el
compostaje, su biodegradabilidad, vie-
ne avalada por los certificados de cum-
plimiento de las normativas existentes
en los distintos países. En la tabla de la
Figura - 6 se muestran las principales
Ejemplos de envases elaborados a partir de PLA para la industria alimentaria y cosmética. normas y logos de certificación de la
países o regiones en función del volu- zumos, leche, aceites vegetales (oliva, gi- biodegradabilidad por compostaje.
men de PLA que se consume. rasol) o vinagre.
El PLA recogido y separado tiene los si- Botellas de uso no alimentario para cham- Consideraciones socio-
guientes destinos posibles: pú, detergente, alcohol, acetona o glicol. económicas del PLA
r3FDJDMBKFNFDÃOJDPTFSFDVQFSBFM1-" Termoformado: Bandejas para produc- Se destacan algunos de los beneficios
en forma de escamas o granza en un pro- tos frescos. medioambientales, sociales y econó-
ceso similar al empleado con el PET: la- Inyección: Platos, vasos, tazas, cubiertos. micos del uso del PLA debido a sus su
vado, troceado y separación/clasificación Film: Bolsas, etiquetaje, film origen basado en materias primas reno-
de otros elementos o regranceado. r$POTUSVDDJÓO vables y por su biodegradabilidad:
r 3FDJDMBKF RVÎNJDP TF PCUJFOF ÃDJEP Espumas aislantes, revestimientos, per- r &T VO NBUFSJBM TPTUFOJCMF QPS FTUBS
láctico o lactatos mediante la hidrólisis files, WPC. producido empleando materias primas
del PLA en condiciones de humedad y r"VUPNPDJÓO renovables anualmente (o con mayor
temperatura elevadas. El ácido es puri- Alternativa a los plásticos actuales como frecuencia).
ficado para ser empleado otra vez como el ABS, PC, PA, PP, PE, PBT, PPO, r4VIVFMMBEFDBSCPOPFTNVZCBKBZFM
materia prima en la polimerización. EPDM, PUR y sus mezclas en las piezas objetivo es que sea cero.
Otra opción es utilizar el ácido lácti- interiores y exteriores. r&TUJNVMBMBFDPOPNÎBBHSÎDPMBSFHJPOBM
co para la obtención de derivados, por r&MFDUSJDJEBE&MFDUSÓOJDB r"USBDUJWPQBSBFMDPOTVNJEPSJOUFSFTB
ejemplo ésteres como el lactato de etilo, Carcasas de teléfonos móviles, ordena- do en productos verdes o sostenibles.
que tienen utilidad como biodisolvente dores, CD, discos de memoria, etc. r &O DVBOUP B MB SFTQPOTBCJMJEBE DPS
para pinturas o como biodiesel. Usos textiles porativa, la sustitución de plásticos de
r *ODJOFSBDJÓO QFSNJUF SFDVQFSBS MB r )JMP DPOUJOVP UFYUJM DPOWFODJPOBM Z origen fósil por el PLA permite dismi-
energía contenida en el producto. Los del automóvil. nuir el impacto medioambiental glo-
gases de combustión, CO2 y agua, no r4FDUPSNÊEJDPTVUVSBTZTJNJMBSFT bal de la empresa a la vez que aumenta
suponen en este caso una aporte de ga- r5FYUJMEFMIPHBS su proyección ética y social.
ses contaminantes con efecto sobre el
calentamiento global, como es el caso
de los combustibles fósiles y sus deriva-
dos, sino que cierran el ciclo de vida del
producto porque serán consumidos de
nuevo en los cultivos vegetales con los
que se producirá el ácido láctico.
r $PNQPTUBKF JOEVTUSJBM EVSBOUF FM
compostaje el PLA se descompone en
CO2 y/o biogás, agua y compost en un
proceso en dos etapas; primero tiene lu-
gar una hidrólisis del polímero y a conti-
nuación los microorganismos metaboli-
zan los productos de la hidrólisis.

Aplicaciones
Usos plásticos
r&OWBTBEP FNQBRVFUBEP
Botellas de uso alimentario para agua, Figura 6. Sistemas de certificación de los polímeros biodegradables.

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r"QPSUBVOBJNBHFOWFSEFQBSBWFOEF
dores y marcas.
r&OUSFMBTPQDJPOFTEFėOBMEFDJDMPEF
vida está el reciclado como polímero o
el reciclado como ácido láctico
r4VėOBMEFDJDMPJODMVZFMBPQDJÓOEFM
compostaje industrial produciendo bio-
gás y/o compost. Los gases producidos
en el compostaje o en el uso del biogás
cierran balance con los consumidos du-
rante el cultivo de las materias primas.
r5BNCJÊOFTTPTUFOJCMFFMėOBMEFDJDMP Ejemplos de elaboración de bandejas y botellas.
de vida mediante incineración donde se
Ventajas e inconvenientes del -Mantiene la torsión.
puede recuperar energía mientras que
los gases de combustión, como en el PLA puro como material plástico - Alta transparencia.
(polímero no aditivado) - Apto para altas temperaturas (copolí-
compostaje, cierran balance.
r $POUFNQMBEP DPNP VOB BMUFSOBUJWB r7FOUBKBT meros de PLLA y PDLA).
válida en las regulaciones administra- - Producto sostenible, producido par- - Compostable.
tivas de los mercados de los plásticos tiendo de materiales renovables. - Incinerable.
fósiles, por ejemplo, que limitan el uso - Propiedades mecánicas parecidas al - Módulo de Young elevado, apto para
de bolsas desechables (Ley de Residuos PET y PS. cargas elevadas.
Española 22-2011) y promueven el uso - Imprimible. r*ODPOWFOJFOUFT
de plásticos biodegradables. - Resiste a los productos acuosos y las - Quebradizo (en el caso de la calidad de
r"QPSUBTPMVDJPOFTRVFFODBKBOQFS grasas. PLA amorfo).
fectamente en la estrategia de Bioeco- - Termosoldable a menor temperatura - Elevada permeabilidad al vapor de
nomía de la UE. que las poliolefinas. agua y gases (CO2).
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- Requiere secado para su procesado - Fácilmente biodegradable tanto en tie- Oxo-degradables no son
(caso contrario se puede producir hi- rra como en medios acuosos (aeróbica o biodegradables
drólisis). La humedad debe ser infe- anaeróbicamente). Los calificativos oxo-biodegradable, oxo-
rior a 250 ppm agua, y preferentemen- o- Resiste a los productos acuosos, las degradable o similares son expresiones
te inferior a 100 ppm). grasas y los disolventes. atractivas de marketing que, sin embargo,
- Buena relación de estirado en los pro- generan confusión porque no pueden
Polihidroxialcanoatos (PHA) cesos de soplado. ser verificadas. No existe una norma o
Los polihidroxialcanoatos PHA son - Termosoldable a menor temperatura un estándar específico que determine los
polímeros producidos directamente que las poliolefinas. requisitos que tienen que ser satisfechos
por fermentación con bacterias Gram - Incinerable. por un producto para ser calificado como
negativas (intracelular). Estas bacte- - Piezoeléctrico. oxo-degradable. En cambio, biodegrada-
rias fabrican distintos polímeros de r*ODPOWFOJFOUFT ble/compostable es un calificativo para
poliéster alifático. De hecho la deno- - Temperaturas de aplicación relativa- el que sí hay normas establecidas y reco-
minación PHA abarca una amplia fa- mente bajas (150-170 °C). nocidas internacionalmente, tal como la
milia con más de 150 polímeros dis- - Requiere secado para su procesado ISO 17088, que prueban de manera efec-
tintos descritos a día de hoy según (producto higroscópico). tiva las reivindicaciones de la biodegrada-
cuál sea el o los hidroxialcanoatos in- ción/compostabilidad.
cluidos en la cadena polimérica. El término oxo-biodegradable sugiere
Los más conocidos son: que el material puede biodegradarse
r)PNPQPMÎNFSPT pero el efecto que únicamente se produ-
- PHB, polihidroxibutirato. ce con los aditivos que contienen estos
- PHV, polihidroxivalerato. materiales (normalmente elementos
r$PQPMÎNFSPT metálicos) es la fragmentación en partí-
- PHBV o P3B-co HV,polihidroxibutirato- culas más pequeñas, como resultado de
co-hidroxivalerato. una oxidación química de las cadenas
- PHBH o P3B-co-HH, polihidroxibuti- poliméricas, que permanecen en el en-
rato-co-hidroxihexanoato. torno. Por lo tanto, el término oxo-frag-
Figura 9. Imagen SEM de PHA almacenado en una mentación describe mejor el proceso tí-
bacteria Gram (-)
"QMJDBDJPOFT pico de degradación que experimentan
r&NCBMBKFTSÎHJEPTZĚFYJCMFT UBOUPBMJ- estos productos en unas condiciones
Sostenibilidad -
mentarios como no alimentarios.
r"QMJDBDJPOFTEVSBEFSBTFOFMFDUSÓOJDB Huella de Carbono
ambientales determinadas, como son la
radiación ultravioleta o el calor. P
r6TPTUFYUJMFTQSPEVDDJÓOEFėCSBQBSB Las emisiones de CO2 de toda la cadena Los fragmentos obtenidos permanece-
no-tejidos, hilatura, textil hogar, etc. de producción del PLA o PHA, desde rán en el medio ambiente. La fragmen-
r 0USPT QMBTUJėDBOUFT Z NPEJėDBEPSFT el cultivo de las materias primeras vege- tación no es una solución para un pro-
de impacto del PVC, modificador de la tales hasta la producción del polímero, blema de residuos sino la conversión de
resistencia del PLA. son muy bajas: 0,5 kg de CO2/kg polí- contaminantes visibles (el plástico) en
mero para el PLA y 0,2 kg de CO2/kg contaminantes invisibles (los fragmen-
3FDJDMBCJMJEBEėOEFWJEBEFMQSPEVDUP polímero para el PHA, comparadas con tos). Esta no es la manera generalmente
r*ODJOFSBDJÓOSFDVQFSBDJÓOFOFSHÊUJDB  la de otros polímeros; entre 3 y 10 veces aceptada de dar una solución al proble-
con balance nulo de CO2 emitido. menor que los plásticos de amplia difu- ma de los residuos plásticos.
r $PNQPTUBKF EPNÊTUJDP F JOEVTUSJBM sión hoy en día (PE, PP, PET, PS o PC). De cara al reciclaje de los plásticos, los
descomposición a CO2 y/o biogás, agua En la Figura 10 se muestra las huellas de oxo crean un problema debido a que
y compost, tanto en condiciones aeróbi- carbono del PLA y de los PHA compara- los aditivos que incorporan afectan a
cas como anaeróbicas. da con algunos de los polímeros de ori- su estabilidad química. En la práctica,
gen fósil más comunes en la actualidad. por el resto de características de estos
Ventajas e inconvenientes de los PHA La huella de carbono expresa el potencial plásticos, durante su reciclado son iden-
puro como material plástico (políme- de calentamiento global de un producto tificados y clasificados junto con los
ro no aditivado) en forma de kg de CO2 equivalente emiti- otros plásticos de su misma naturale-
r7FOUBKBT do por kg de polímero durante su proceso za. De esta manera los aditivos se unen
- Producto sostenible, producido par- de producción, y es unos de los criterios al conjunto del material reciclado y en
tiendo de materiales renovables. de sostenibilidad más importantes dentro consecuencia pueden desestabilizarlo
- Propiedades dependiendo de la com- de la evaluación del ciclo de vida de los y hacerle perder valor y aceptación por
posición. productos (LCA, Life Cycle Assessment). los consumidores. La European Plas-
- Propiedades mecánicas parecidas a las Los datos proceden de la asociación Plas- tics Recyclers Association (EuPR) y la
poliolefinas. tics Europe (www.lca.plasticseurope.org). Association of Postconsumers Plastics

8 infopackNÞMs3EPTIEMBRE Te
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Recyclers (APR) han alertado en contra


del uso de los aditivos oxo-degradables.
Fuente: Position Paper Oxo-biodegra-
dable Plastics Jul 2009 de European
Bioplastics.

Capacidad de producción
El sector de los biopolímeros está en
plena expansión debido tanto a los
nuevos polímeros que se han ido in-
troduciendo en los últimos años en
el mercado como por las nuevas rutas
sostenibles para la producción de polí-
meros hasta hoy de origen fósil.
La asociación Plastics Europe fija la
capacidad mundial de PLA en el año
2011 en 187 mil toneladas y prevé que
sea de 295 mil en el 2016 (+11% cre-
Figura 10. Huella de carbono de polímeros comunes.
cimiento medio anual). En el mismo
período prevé que el PHA crezca de en su final de ciclo de vida son bio-
19 mil toneladas a 145 mil (+130% degradables o compostables. Domingo Font y Sebastián Espi-
crecimiento medio anual) Actualmente Ercros dispone de dos ga- no son Jefe de Ventas Biopolíme-
mas de materiales ErcrosBio: ros de la División de Plásticos de
Productos ErcrosBio r&SDSPT#JP-#JPQPMÎNFSPTCBTBEPT Ercros, y Director de Innovación
La empresa Ercros produce mate- en PLA. y Tecnología Senior Adjunto a
riales bioplásticos denominados Er- r&SDSPT#JP1)#JPQPMÎNFSPTCBTBEPT Dirección de la misma compañía.
crosBio que son de origen Bio y que en PHA.

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