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Rebecca Smith

THTR 3122

S. Walsh

8 February 2019

Discussion Expert #1

Mother Courage and Her Children

There are two main themes behind Mother Courage and her Children, the first main 

theme being war as a business. In the midst of a war, human lives are seen as nothing more than 

currency, and no matter how critical of the war one is, they virtually have to participate in it in 

some way in order to make ends meet. The second main theme of Mother Courage is the 

relationship between two conflicting social statuses, i.e. Mother Courage being a mother, while 

also being a capitalistic businesswoman. The story concerns Mother Courage, a businesswoman 

who hauls a canteen wagon around wartime Poland, relying on the war to provide for her family.

Her situation is made more complicated by the fact that she is staunchly opposed to the war, 

being a mother of three children, all of whom she loves deeply. When her children get taken 

away from her and all eventually end up dying, she solidifies her status as a victim of war. 

However, when all of her children die, she keeps on dragging her cart, understanding that while 

she is a victim of the war, she also must profit from the war in order to survive. This giant 
contradiction she lives every day is a representation of all the groups of people who were caught 

in situations like hers and acted on what they had to do to survive, whether it was noble or not. 

Mother Courage could be seen by some as a noble character, and others hardly so. In fact, 

Mother Courage was not meant to be a noble and sympathetic hero at all. According to 

Wikipedia, Brecht complained, “The [East Berliner] audiences of 1949 and the ensuing years did

not see Mother Courage’s crimes, her participation, her desire to share in the profits of the war 

business; they saw only her failure, her sufferings.” (Wikipedia). These audiences did not register

Brecht’s signature verfremdungseffekt, as we discussed in class, or the “alienation” that is 

supposed to occur between the audience and the characters, in order to keep them from 

sympathizing for the characters, and instead think critically about the problems which are 

occurring for the character and the social conditions which bring these problems on. When the 

audience sympathizes with Mother Courage, they forget her flaws, the sins she bears, the 

hypocrisy of her anti­war stance and the way she makes a living. But was it her only choice? 

Could she, as a seemingly single woman with three children to support, live her life any other 

way regardless of what her political stance toward the war is? This bears the question:

1. Does Mother Courage deserve the name she sports? Is she really courageous?

2. Does this play achieve Brecht’s goal of verfremdungseffekt, or the “alienation effect”? 

Why/why not?
3. Many have stated that Mother Courage and her Children was a catalyst for the rise of political

theatre. With that being said, what do you think political theatre would be like today without this

play?

Works Cited

“Mother Courage and her Children”. Wikipedia. Wikipedia.org. 15 July 2004,

https://en.wikipedia.org/wiki/Mother_Courage_and_Her_Children. Accessed 5 February

2019.

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