You are on page 1of 62

 

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
2
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
Three Tastes 
 
 
THE  POTS,  THEY  were  boiling  over,  brewing  fast.  Out  of  the 
eight  elixirs  in  front  of  him,  fermenting,  stewing,  cooking  to  a 
thick  oil  in  each  one  of  the  boiling  pots,  only  one  of  them  could 
seem  to  do  much  for  the  headache.  But  it  wasn’t  doing  enough. 
Throbbing  around,  it  washed  up  into  his  jaw  and  it  climbed 
around  into  his  ears,  from  both  sides  it  moved  in  spurts  and 
thumps.  Two  spoonfuls  of  the  sludge  and  the  pain  was  barely 
subsiding. He needed more. There was something that he wasn’t 
thinking  of  doing  correctly.  He  thought  some  more  about  it, 
twitching his head from side to side. He winced from the pain in 
his ear.  

3
“Bahahah,”  the  young  white  female  goat,  whom  he  called 
‘Cindal’, was tied up to her post. In neck lifts, she began to moan. 
“Bahahahh.”  A  low  growl,  she  called  out,  a  lonely  kid.  He  knew 
not  to  listen  to  her.  It  was  nothing  important.  He  knelt  down  to 
the pot, knowing only to move forward with his routine. He knew 
it  well,  you  bring  the  boil  down  on  the  high  pot  and  switch  the 
four pots dangling below it to the opposite sides of the grill slats 
on  the  stones  to  slow  the  cooking  and  even  the  temperament  of 
the  boil.  But  it  wasn’t  so  easy  when  the  pain  jolted  and  fought 
further into the holes of his ears. He could hear the wind howling 
to  itself,  two  whistling  faces  kissing  at  the  ears,  a  concoction  of 
conditions  to  worsen  the  pain.  He  knew  pain  well.  Ringing  and 
whining,  the  wind  ate  at  his  nose,  flakes  of  skin  falling  onto  the 
gray of his hands and into the sap on the stove where his nose ran 
and tingled to the touch, sniffing around for things that he knew 
were  happening  all  around  him.  He  knew  many  things.  Mostly, 
he  knew  about  the  local  plants  and  roots  and a  bit  as  well about 
fungus and spores, and the properties of animal saliva and bones. 
He  even  knew  a  bit  more  than  he  wanted  to  know  about  goats, 
after years of raising them on the farm, as Cindal was on to crying 
again, where he knew that she was hungry by her very particular 
noises and grunts. He also knew much about the weather, but less 
than  he  wanted  to  know  about  why  nothing  and  none  of  his 
remedy  was  working  for  the  pain.  He  knew  the  least  bit  about 
patience,  although  he  even  knew  patience.  More  so,  he  hated  it. 
Waiting. The wind worked against it all, pain and new scents on 
the  wind  bringing  forward  more  of  the  breeze.  He  stuck  out  his 
tongue to taste the air, a salty flavor forming on his lips. He licked 
it away, closing his eyes, imagining. It all tasted of sweet and arid 
4
storm,  thickening.  Boiling  over.  Forming  shape.  Foamy,  frothy. 
Some of the sap was close to nearing its end. He could sense it by 
the smell of the air as a drizzle of slight rain stung at his eyes. 
“Papa!” 
She  came  upon  him  in  a  starling  slide  of  different  sounds 
sinking  into  his  brain,  mud  sopping‐up  and  splattering  onto  his 
pants, the wind itself stopping to listen. His tongue lolled. A taste 
of  the  wind,  it  was  sharp  and  pale  where  he  swallowed  a 
mouthful of dry saliva.  
“Papa!  The  goats  have  moved  to  the  west,”  she  caught  her 
breath,  “Two  of  them  have  wandered  further  and  over  the  hills 
toward the woods.” 
“Inga. Please,” he turned to warn her, “Fetch your brother.“ 
She stood looking at him, her mouth open, her eyes near crossed 
in a vanishing stare.  
“Go on!” 
Nodding  her  head,  his  daughter  lifted  the  shawl  covering  the 
tops  of  her  eyes  and  stumbled  off  across  the  mud  patches  below 
her feet.  
He  didn’t  have  high  hopes.  His  daughter  couldn’t  handle  the 
flock,  as  his  son  couldn’t  handle  his  chores,  the  same  as  his  wife 
could  barely  handle  the  food  prepping  and  the  other  work  that 
needed  to  be  done  around  the  farm  to  arrange  their  lives  for  the 
becoming season. The goats wandering off into the woods would 
mean more work, and it would be after dark before they had the 
goats  back  in  the  pen.  A  late  supper,  it  annoyed  him,  and  it 
furthered along the pain. 
The man shook his head to a slight sting, blowing the harsh cold 
off  of  his  fingers,  rubbing  his  hands  together  over  the  pots  to 
5
warm the tops of his hands from the cold. Gray skies, clouds and 
rolling wind, the storm moved through with a thin drizzle picking 
and  choosing  where  it  fell.  Inga,  running  across  the  mud,  she 
meshed  in  with  the  clouds  scattering  across  the  horizon,  small 
bubbles  of  fluff,  like  a  pile  of  stones  surround  the  bottom  of  a 
murky brook to hide a fish hollowing out a hole for its home. He 
smiled  at  her  hustle.  She  was  running,  raking  up  mud,  and  he 
could hear her calling for Dagrun. 
Cindal  was  chewing  on  grass.  He  checked  her  line  again  to 
make sure that she hadn’t chewed through her line. If she found 
herself free she would most certainly also find her way to chewing 
on his stash.  
Back  to  the  pots  he  stirred  and  switched  them  again,  ignoring 
the  pain,  ignoring  his  daughter,  ignoring  the  wind,  moving  back 
to the herbs. 
The  first  glory,  a  pile  of  his  best  assortment  of  top  quality 
flowers. Glories he called them. Glorious gifts from the gods. The 
glories from the first pile weren’t the tastiest of his specimens, but 
they  certainly  did  the  job.  Most  of  the  time.  The  flowers,  orange 
and bulb‐shaped, grew out in floral arrangements and patches of 
sun‐baking  sprouts,  muscling,  manifesting,  molding,  measuring 
against each other in patterns to the tops of their piles with scents 
of dazzle and delight. The dryness danced through his fingertips, 
a  pinch  of  wonder.  To  the  tongue,  the  taste  was  bland.  Another 
pinch. He packed it into his mouth, gritting his teeth, slicing and 
biting down into the petals where his chews chipped at the stems, 
and he opened the stalks to shards where it was easier for him to 
suck  out  the  scents.  Salvia  sliding  around  in  his  mouth,  he  used 
his tongue to move the mush of material to the spaces between his 
6
gums  and  his  lips.  The  taste  began  to  seep  into  his  face.  The 
glories were truly god’s finest. They came from where the tears of 
the great creator’s most magnificent daughter’s eyes fell from the 
heavens  and ran  into  the  earth,  lending  birth  to  the  orange 
blossom.  Nothing  worked  for  pain  better  than  the  orange 
blossom.  Normally  his  headache  would  have  stopped  by  the 
second mouthful, but now he imagined he must be well on to his 
fourth or fifth, he couldn’t remember. He lifted his finger across a 
small slit in the pouch by his waist, removing a small flask with a 
serum  brewed  from  the  flowers.  A  swig  of  solution,  bitter,  it 
burned from the heat of the alcohol, cooling from the influence of 
the anise.  
He  looked  down  again  at  the  piles  of  flowers.  The  orange 
blossoms,  in  their  calming  glory,  they  were  twice  as  beautiful, 
looking twice as mysterious, dried and running brown, withered 
to the tips and devoid of the wonderful sap that he had collected 
with slits of a knife running over the open bulbs, vast and jutting 
up from the fields during the autumn months where he collected 
the sap, the most potent sap in all of Germania.  
Gathering a handful of the glories he closed his eyes and took in 
a breath of the breeze. The beauty and the color of the blossoms, 
as well as the patches and areas where the loss of color from the 
flowers melted into a calico swirl, the sight alone was something 
that he couldn’t quite envision matching up to the rest of the fields 
and  the  barren  hills  fanning  out  in  all  directions  from  the  lonely 
fire.  How  he  loved  this  glorious  species  of  bloom.  Beyond  his 
thoughts and ideas, a light shining down and into his mind. The 
sky was opening up to the sun, the storm rolling away into a dark 
distance.  He  began  to  realize  that  he  was  drunk  from  the  serum 
7
and  the  flowers.  His  headache  was  finally  subsiding.  Another 
pinch from another pouch at his hip, some dried wheat paste and 
a few more bites to wash away the bitter taste and he was back at 
the fire, stirring the pots. 
From  behind  him  he  heard  a  loud  bang,  somewhere  off  in  the 
distance. He knew what it was. Ehwald, his neighbor from several 
hills  away  was  at  work  again,  hammering  at  the  horse  shoes. 
Looking  up  at  the  sky  he  began  to  wonder  if  the  rain  would 
return, as his eyes moved from the sky, back down to the fire and 
the pots, more banging noises from the distant hills, he decided to 
recalculate his inventory. Over the distant hills, his eyes returned 
him the empty and still calm of rolling green and orange fields, a 
quiet and lonely void increasing to the evening hour, a safe time 
set  to  the  hypnotic  back  drop  of  more  clamoring  and  hollow 
thumps. Under the stones near the stove he began to draw up the 
string. A pinch of his fingers on the line, feeling through the dirt 
to check on his measurement. He pulled on the rope, the line went 
taught,  as  the  dirt  splashed  up  from  the  rope  strands  and  the 
trapdoor  from  behind  the  rock  pile  adjacent  to  the  stove  swung 
open to reveal a large hole in the dirt and debris from the ground 
concealing  a  small  staircase.  He  walked  over  to  the  hole  and 
peered  in.  A  musky  fog  wafting  into  his  face,  he  took  another 
deep  breath,  rubbing  his  hands  together  from  the  cold  as  he 
descended  down  and  into  the  hole.  Step  by  step,  the  hole  was 
deep, well dug and set far into the ground, a tomb. Darkness lifted 
its  nose  to  peek  out  at  him  from  all  places.  The  air  smelled  of 
many  wonderful  things.  His  throat  tingled  to  the  idea  of  many 
selections,  various  possibilities  and  curing  specimens.  He  felt 
around by the bottom of the steps for the lamp, dropping a small 
8
branch of burning ember to light the lamp and bring sight to the 
room.  As  the  room  turned  into  an  orange  ball  of  light,  his  eyes 
watered.  Waving  his  hands  he  wafted  away  the  musk.  A  slight 
cough,  it  had  been  close  to  a  week  since  he  had  been  down  to 
check his supply, but from the smell of the room, nothing had yet 
turned to poison or rot. 
The lamp dangled from his hands, a swinging lash from the eye 
of  the  sun,  as  he  drew  closer  to  the  shelves  lining  the  walls, 
stacked  from  top  to  bottom  with  jars  and  pots  filled  with  dried 
and  liquid  herbs  and  tinctures  and  potent  spices.  Small  viles  in 
wooden crates, a collection of many years of hard work. He took 
much  pride  in  his  work.  The  glare  of  his  collection  took  a 
reflecting  moment  of  ponder  in  all  of  its  brilliance  to  fully 
comprehend,  as  he  sighed,  before  abruptly  drawing  back  to  the 
direction of the door with a gasp, falling to the side of the door. It 
was  a  spider,  crawling  across  one  of  the  pots.  A  very  large  one. 
How he hated those eight legged insects, but they kept away the 
other  insects  and  so  he  found  his  bravery  moving  back  into  his 
legs as he walked forward for another look at the pots. Kicking a 
small stool over to one of the shelves, he careful stood atop of the 
wooden chair and peered into a row of jars up near the top of the 
shelf, making sure that there were no spiders around to crawl up 
on his arms. With the lamp in one hand, he raised it up to his eyes, 
checking,  measuring  several  of  the  jars.  The  flowers  and  dried 
buds inside were curing to a potent color of deep golden green, a 
different  flower  than  the  orange  blossoms.  These  flowers  had  a 
pungent  skunk‐like  odor  that  seemed  to  spill  out  from  the  jars 
leaving the scents from within stuck to the whiskers on his face as 
he narrowed his way back down from between two of the shelves 
9
and to the hard dirt and rock on the floor. They were flowers from 
the  far  east,  special  seeds  from  a  plant  that  induced  an  effect 
similar  to  alcohol,  yet  more  thought  provoking,  perfect  for 
keeping alertness where sloppy feet step into second‐guessing and 
slight  mistakes  from  a  good  buzz  of  the  celebrated  drink  that 
called‐out to all of the men far across his land. All around him, it 
was  the  most  magnificent  collection  of  herbs  in  all  of  Germania. 
Mushrooms  that  only  grew  in  the  thin  air  at  the  tops  of  distant 
mountain  peaks,  rare  roots  from  the  jungle  continent,  animal 
bones from beasts that most men had only heard of in tales spun 
by great adventurers who had crossed the oceans and seas. Wild 
berries, exotic fruits, just about any and all of the many wonderful 
sacred plants and vines of the earth, anything out there that could 
be found, they were being preserved in his private shelter, a stock 
house of the finest medicinal quality plants and other cures. Many 
of  them  were  still  yet  unnamed.  Many  more  of  them  were 
undiscovered, even to the indigenous peoples. He was sure of it. 
Glories  just  waiting  to  be  revealed  for  what they  could  do  to  the 
ageing body. He still wasn’t finished with testing all of the plants, 
some  of  which  he  had  gathered  himself  from  the  bogs  and  the 
forests just beyond the hills of where he lived.  
People from all over came to purchase his serums and powders 
and  rubs.  A  poultice  of  rare  oils  from  a  tropical  dragon  lizard,  a 
sacred  mushroom  that  brought  great  visions,  a  snake  scale  that 
could  cure  a  cough,  ground‐up  bird  feathers  plucked  off  of  the 
back of a wild bird from a large island that made most women roll 
over and beg to be kissed. He was key‐master to a great fortune of 
wild  herbs,  years  of  collecting  and  research  had  gone  into  the 
creation  of  the  secret  storehouse  for  his  medicines  and  healing 
10
powder.  For  a  price,  he  dealt  with  locals  and  travelers  from  afar 
People  from  many  miles  away  knew  him  as  a  purveyor  of  top 
quality remedy. 
Everything  was  focusing  in  from  the  dark  corners,  golden 
splendor, glistening, all around him. From outside he thought he 
could  hear  the  distant  sounds  of  Ehwald,  his  neighbor,  still 
clamoring at the metal, and Cindal the goat was talking again, at 
the wind. 
He  suddenly  remembered  about  Milo.  Milo  was  a  trader  from 
the north whom he had met several weeks before in town whom 
was looking for a sizable amount of a specific rare root that could 
only  be  found  in  his  part  of  the  hills.  Milo  would  be  there  early 
tomorrow  by  his  word,  although  he  didn’t  know  if  Milo  was  a 
man  of  his  word,  although  from  what  he  could  tell,  he  assumed 
that  he  most  likely  was.  But  there  was  no  telling  for  sure.  There 
was also the weather and any other unforeseeable problems, so if 
it  took  another  few  days,  he  was  not  going  to  worry  in  the  time 
being. But, just in case, he would be prepared. 
Moving on to another shelf, he lifted off the jar from a pot and 
began scooping out various sized roots, loading them into a small 
cup.  When  he  was  finished,  he  placed  the  lid  back  on  the  pot, 
securely, picking up the lantern and moving back to the steps. 
At  the  light,  he  stood  looking  up,  light  pouring  in  from  the 
world  above.  It  was  here  that  he  found  a  voice,  calling  back  at 
him. 
“Adelmar!?” she called.  
“Adelmar? Where is Inga? Is she with you?” 

11
“No!” he called out, heading up the steps. He turned around to 
put  out  the  light  on  the  lantern,  leaving  it  on  the  bottom  step 
before heading back up and into the light. 
“Well,  where  did  she  go  off  to?  She  was  supposed  to  be  back 
here an hour ago to help with the wash.” 
“The  goats  have  wandered  off  again.  She  must  be  at  the  far 
pasture.” 
Runa, his wife, looked around.  
“What,”  Adelmar  spoke,  “You  act  as  if  she’s  run  off  with  the 
devil himself.” 
“Oh,”  she  replied,  “You  know  how  I  worry.  She’s  still  just  a 
girl.” 
“And weren’t you just like that also when you were her age? If I 
am remembering correctly.” 
“Exactly what do you remember?” 
“A whole lot, if I do recall. Hay bails and you in your dress.” 
“Knock it off. You don’t remember that.” 
“Oh, sure I do,” he laughed. 
“Nonsense.  I  was  a  perfect  lady.  You  were  quite  the  devious 
one, and I do think I would be the one to remember.” 
“And why is that?” 
“All of those flowers that you constantly eat are getting to your 
thinking. It’s very obvious to me. You’re imagining things.” 
Adelmar  smiled  and  rolled  his  eyes.  Closing  the  trap  door,  he 
knelt  down to  scoop  up  a  handful  of  dirt,  smoothing  around  the 
seams  with  dirt,  packing  the  ground  around  the  door  edges  and 
trotting on the grass with his knees and palms to conceal the door 
from any intruding eyes. 
“You’re still here?” 
12
When he stood up, he saw her looking at him. 
“Yes,” a slight nod, she seemed annoyed. 
“I’ve  got  some  more  to  do,  and  if  Inga  isn’t  back  from  the 
pasture  in  an  hour,  I’ll  get  out  there  and  help  her  finish.  Keep 
dinner warm, we’ll most likely be late.” 
Runa  didn’t  seem  to  want  to  respond,  standing there,  hands  at 
her hips. 
“Well?” Adelmar mocked her. 
Another  moment  and  Runa  was  pacing  off,  across  the  paths  of 
footprints  in  the  mud,  as  the  sky  dimmed  down  and  the  fires 
continued to boil over the brew in the various pots.  
Back at the stove, Adelmar finished unloading the final pot from 
the stove as he moved into arranging the serums into the cooling 
box, a four foot trench dug into the dirt and crafted for concealing 
the  pots  from  the  weather  and  other  harsh  conditions  out  in  the 
air. 
After  burying  the  pots  and  covering  their  lids  with  a  layer  of 
stones  to  help  cool  and  further  protect  the  pots  as  they  cooled, 
Adelmar squatted down on his knees to wipe his brow and relax 
under the darkening sky. 
“Bahahah,” Cindal was on to making noise. 
“Whadda you want now?” he spoke at her. 
“Bahahahah,” she responded. 
Standing  up  again,  he  remembered  the  root  in  his  pocket,  the 
one for Milos. Carefully removing the long pouch and pouring its 
contents into another pot by the pile of wood near to the stove, he 
plotted out his next moves. Some remaining things yet to be done, 
he finally decided that it was time to test one of his new herbs. A 
small  green  flowering  species  with  white  berries,  it  grew  in 
13
triangular dangles and small clumps toward the beginning of the 
cold  season  when  it  was  wet.  He  had  only  come  upon  it  several 
times  over  many  years.  On  his  last  trip  into  the  woods  foraging 
for the plants, he had noticed slugs crawling across the tops of the 
leaves after a storm, and small flies hovering about the flowers at 
the  tops  of  the  plants,  a  clear  indication  that  it  might  be  edible, 
holding properties of value. Taking out his logbook from his bag, 
he dipped the quill tip of his shiny feather into a small container 
full  of  ink,  making  several  notions  on  the  page  where  he  had 
drawn  pictures  and  scribbled  notes  about  the  plant.  The  book, 
leather  bound  with  thick  pages  of  smooth  stock,  it  contained  his 
entire  inventory,  various  descriptions  of  the  plants  and  their 
healing  properties,  pictures,  detailed  maps  and  instructions  of 
when  and where  they could  be  found  and  even  people  that  they 
could  be  obtained  from.  A  few  more  observations  and  notes,  he 
placed  the  book  back  into  the  bag.  Gathering  up  the  remaining 
piles  he  sorted  through  the  day’s  various  collections  and  piles  of 
scraps,  emptying  their  contents  into  jars  and  placing  the  other 
herbs into a temporary  storage bunker hidden  below the ground 
in a large flat rock behind the fire pit.  
With  a  few  pieces  of  the  flower  in  hand,  he  walked  over  to 
Cindal,  who  was  quietly  folded  into  a  pile  of  her  hanging  fur, 
pressed against the ground and peering out into the wind. 
“C’mon my girl,” he led her up to her feet by the rope tie. 
Cindal  stood  up,  to  stumble  for  a  second,  and  then  she  moved 
her defiance back toward his hands. She sniffed at his fingers for a 
brief  moment,  and  then  began  to  chew  on  the  flowers,  one  side, 
and  then  the  other,  swallowing  the  dried  flowers  and  turning 
around as if looking for more. 
14
Adelmar moved over to the rope tie, unhooking the end where a 
chain link fastened to the rope, as he moved the rope through his 
fingers and peered down into Cindal’s face. Everything had to be 
carefully  tested.  He  had  grown  into  a  good  knack  for  knowing 
what  was  what,  but  some  of  the  newer  species  had  interesting 
side effects, and some had proven to be outright deadly. He had 
already  lost  two  goats  since  the  previous  spring.  Another  goat, 
whom was also deceased, since several years prior, had been a test 
subject for a new colorful species of mushrooms. The goat seemed 
fine  after  it ate  nearly  an  entire  cup.  However,  several  days  later 
he  made  the  mistake  of  having  Runa  use  the  mushrooms  in  a 
dinner stew and the entire family found themselves stricken with 
a terrible case of diarrhea that lasted nearly a week. Nothing was 
ever  exact,  but  if  it  meant  another  goat,  it  was  still  worth  it.  He 
had discovered one of the potent flower species the same way, by 
accident, while testing it on a horse. The horse fell over from the 
plant serum and it was near behaving like a cat, stomach up in the 
air, grunting and moving around as if wanting to be pet, snorting 
in the comfort of its euphoric daze. 
He looked down at the goat. His hand found a firm grip around 
her chin. Cindal was staring up into his eyes. Her pupils seemed 
slightly  dilated  but  there  was  no  sign  of  any  poisoning  or 
discomfort. He stood there for a few minutes observing her, as he 
shifted  around  in  his  shoes.  His  toes  were  hurting  him  and  his 
boots  needed  to  be  stitched.  Cold  mud  dribbled  into  his  boot 
bottom, a walk through a shallow pond. He thought on about the 
herbs,  and  dinner,  and  about  the  other  goats  lost  in  the  woods, 
and slowly, he led Cindal away from the fire and back towards his 
home. 
15
 
 
CINDAL  GALLOPED  INTO  her  pen  with  a  soft  cry.  Adelmar 
could hear the rest of it. Bells clapping and cries for food, when he 
turned and peered up over his shoulder he could see that the rest 
of the goats were moving up over the hills, which meant Inga had 
found  success  in  rounding  up  the  pack.  A  happy  sigh,  within 
minutes  Adelmar  was  inside  warming  his  feet  by  another  fire  as 
Runa cooked over the far side of the fire on the other side of the 
chimney  and  the  scents  of  magnificent  roasted  vegetables  and 
meat pies filled the air. Runa was quite the cook. She wasn’t much 
for looks but her food was enough to make a man stand up stiff to 
a wash board and work hard from morning till dusk, just to keep 
the bed linens from smelling like the mess hole on the side of the 
house. 
“Where’s Dagrun!?” he asked her. 
“What?” 
“Dagrun?” he spoke louder in his hollow shout. 
Turning  from  the  fire  pit,  she  circled  the  chimney,  standing 
between  him  and  the  flames,  where  she  blocked  his  view  of  the 
fire, and then Runa spoke again. 
“Fishing,” she paused, “With Dane.” 
Dane was the neighbor Ewald’s young son. 
“Should be back any hour now. You know those two.” 
“Ahh,” he replied, “I was quite the fisherman in my days. Don’t 
think I remember that either, eh?” 
She scowled at him. 

16
Moving  from  the  front  of  the  fire,  Runa  pulled  out  a  large  flat 
pan  of  the pies  and walked  across the  room  to  the  stone  slabs  to 
cool the pies by an open window. 
Soon,  the  hay  in  the  doorway  was  rustling  and  the  door  was 
swinging  open  to  a  breeze  that  nearly  put  out  the  fire  and  the 
candles, a breeze that had both of them squinting their eyes. Inga 
was  soon  pulling  off  her  wet  clothes  and  complaining  about  the 
goats,  as  she  scurried  off  into  her  quarters  behind  a  wall,  yelling 
some more about the goats. 
“What’s with her?” 
Runa looked at him as if he should know. 
“Ah. Of course.” She was becoming a lady and he knew that in 
one of her moods, the night was bound to be a restless one.  
But soon, everything was calm. Moments of quiet came into the 
night,  silent  thoughts.  The  family  stared‐off  into  the  deep  spaces 
of  their  own  weary  eyes,  light  reflecting  off  of  the  glow  of  their 
pupils, tired faces, as the sky blackened and the three of them sat 
at  a  small  table  in  front  of  the  fire  eating  their  meat  pies  and 
vegetable stew. 
“Dagrun’s still out there.” 
“He’ll be back soon.” 
“I know,” Adelmar was convincing her that he was able to think 
straight, still sensitive about her comments about his memory and 
the flowers from earlier that afternoon. 
“What if he’s in trouble?” Inga spoke between her chews. 
“Don’t say that Inga. He’ll be home soon.” 
“He’s always home by now.” 
“What’s got into you tonight?” 
“What mother. I’m just concerned.” 
17
“Wow.  You  two  just  don’t  know  how  to  be  pleasant,  do  you?” 
Adelmar broke into their talk with his words. 
Runa and Inga looked at him as he spoke, and then went right 
back  to  arguing  and  complaining  and  picking  at  one  another  for 
several minutes before settling down back into their eyes.  
“What time do you need me with the wash tomorrow? I would 
like to go to town if it’s not a bother.” 
“You  went  to  town  just  yesterday,”  Runa  responded,  annoyed 
in her tone. 
Adelmar broke in again on their talk, “The food is kind of bland 
tonight. Much like the chatter.” 
“Oh please,” Runa said, “It’s just as it always is.” 
“No, no. That’s not what I meant,” he said. 
“What do you mean?” she asked. 
“Yeah Pa. What are you saying?” 
Inga twirled a bite of food around with her spoon, scooping up a 
bite of pie and chewing it to the end of the spoon. 
Adelmar watched her, and then he stood up. 
“Well,” he said, walking over to the wall by the stove. 
He laid his hand across a gap in the stones on the wall near one 
of the wooden support beams between where dried mud and old 
hay insulated the home to a warm night by their crackling fire. 
Pointing  his  finger  at  a  large  stone  sticking  out  of  the  wall,  he 
spoke. 
“What shall we all think this wall tastes like?” 
“What do you mean, ‘think’ what it tastes like?” Runa said. 
“I  mean  exactly  what  I  said.  Could  you  imagine  it  having  the 
flavor of a red plump berry?” 

18
“Oh that’s ridiculous. Come eat some more. Your food is getting 
cold.” 
No, no. I mean what I ask. Go on Inga. Take a guess. 
Inga sat there looking at him as if he had no face. 
Leave her alone, Runa spoke. 
“No, it’s ok mom. I understand. You want me to guess what the 
rock tastes like?” 
Yes. 
“Ok,”  Inga  laid  her  fork  on  the  table,  leaning  forward,  “I  once 
ate  a  small  bit  of  dirt.  It  happened  when  Dagrun  and  I  were 
wrestling  one  time.  Many  years  ago.  It  was  like  eating  old  bread 
that had been charred by the fires. It tasted black and hard to the 
teeth. That rock must be quite similar.” 
“Perfect.” 
Adelmar folded his hands and walked across the room. 
“This candle flame?” he picked up the candle, “What could you 
imagine its flavor to taste like to the tongue?” 
Inga seemed ready to answer, but Runa suddenly spoke up. 
“Peeling skin from a finger blister, bitter and dry. Hot liquid fire 
from the hole at the top of the mountains in the south of our land. 
Cinnamon, spiced with nutmeg and coriander.” 
“Good job,” Adelmar smiled. 
He was walking a few paces further. Stopping near the door, he 
bent over to pick up one of his shoes. 
“And this old shoe?” 
“Oh!  I  know  for  a  fact.  It  tastes  like  old  meat  that’s  been 
stiffened  in  the  sun,  leathery  and  sweet.  Dagrun  once  made  me 
lick his shoe.” 
“Where is that boy anyhow?” 
19
No sooner than Adelmar spoke, the door was creaking open to 
Dagrun, his son, holding two fish at the end of a stick. 
“Well, look who it is,” he said. 
“Hey Da. Sorry, we got caught upstream, the water’s high from 
the rain. Look what I caught for us.” 
“Let  me  see  those,”  snatching  the  stick  away  from  his  son, 
Adelmar  held  them  up  in  the  light  of  the  candle,  perched  on  a 
rock mantel next to the door, “Fine fish you’ve caught! Nearly two 
pes. Very fine indeed,” he brought the fish up to his face as his son 
smiled, taking off his coat.  
“Now, what would you imagine it to taste like Dag?” 
“Taste like?” 
“Yes. You heard me.” 
“Well. We had fish for dinner two nights ago. It was kind of like 
the chicken from the night before that, I suppose.” 
“No. I meant, what would I taste should I lick it, right here and 
now.” 
Adelmar stuck out his tongue, and began to motion at the fish, 
as it swung in toward his face and grazed the tip of his tongue. 
“What’s got into you Adelmar!?” Runa stood up to speak. 
Inga let out a chuckle. Dagrun stood there silently and watched. 
As Runa moved toward Adelmar, he spun around as if to stop 
her. 
“Hold on, I’m making a point here. This does have a purpose!” 
he warned her off. 
“Now please Dagmar, tell me. What should it taste like?” 
“Fishy I suppose.” 
“Fishy? What does that mean? Fishy. Huh.” 

20
“Like  raw  fish.  Liquorice,  salty.  Crunchy.  Like  something  from 
the pond.” 
Adelmar paced forward a few steps and hung the stick with the 
fish  dangling  down  on  an  iron  bar  next  to  the  area  where  they 
prepared their food. 
“Great. Now lets get back to eating, shall we?” 
Everybody  was  soon  sitting  down  at  the  table,  gorging  their 
faces, looking into their plates of food. 
“What was that all about pa?” Inga broke the silence. 
A few more chews and Adelmar spoke. 
“I wanted all of you focusing on your mouths. From the roof of 
skin  above  your  tongue  to  your  lips  pressed  against  your 
breathing,  imagining  your  teeth  and  the  flavor  of  all  of  these 
wonderful glories gifted to us from the gods.” 
But why? 
“So you could feel it when I told you what I was up to.” 
And what was that? What were you up to? 
“Having you focus on your mouths, to make it that much easier 
to keep them shut and quiet while I finished eating.” 
 
 
THE  NEXT  MORNING  Adelmar  was  up  early  working  with  the 
pots  and  the  fire.  Standing  over  the  fire  pit,  he  rotated  the  pots 
and spun the iron spindle around to recover a better reach, adding 
in  some  of  the  other  mixing  ingredients  to  one  of  the  serums 
nearing its brew. The stones, the wood piles, the pots, everything 
around  him  was  fresh  coated  in  a  light  drizzle  and  the  sun  was 
barely  coming  up  over  the  hills.  He  liked  these  early  morning 
hours. He liked to pretend to himself, as if he had beat an angry 
21
lord,  red  and  fiery  to  the  glow  of  his  gleaming  face,  peering  up 
over  the  hills,  awakening  to  scold  him  and  boss  him  about  his 
work. Moving around, he kicked up into his steps, a couple of leg 
shuffles,  peeling  apart  at  his  seat, his  pants  were  tearing  and  the 
holes  allowed  the  wind  to  crawl  into  where  he  felt  his  freedom 
brush  up  against  his  pride,  a  sack  of  turnips  dwindling  into  a 
rashy itch. But the annoying holes were nothing next to anything 
of  importance  when  his  serums  were  next  to  complete.  He  felt 
accomplished, like a spider sits and rests after building a new web 
to catch its prey. Secretly he had been hoping that Milo the trader 
from the north would show up, but he wouldn’t allow himself to 
admit it or entertain the idea with anything serious. People were 
rarely  of  their  word,  and  most  times  men  of  their  word  from  far 
away  places  disappeared  and  you  never  heard  from  them  again. 
Yet, everything was prepared should he arrive. The proper ration 
of Milo’s root, and all the rest of the customers orders, resting in 
their  common  flower  pots,  stocked  to  precision,  everything  was 
right where it should be. 
 
 
THE  MAN  CAME  upon  him  first,  or  into  his  line  of  sight, 
anyhow. Inga was quick to follow, running past the man standing 
on the hill, “Pa!” she yelled. Soon Inga was at his arms, as the man 
approached,  with  several  more  men  following  him  on  their 
horses, loaded with what looked like supplies and armor.  
They were not local, Adelmar could tell immediately. 
“Pa!” Inga was out of breath, “They are the king’s men. I tried to 
come sooner but they caught us by surprise.” 

22
Inga  knew  that  she  was  always  to  warn  him  of  company,  to 
make sure that his cellar was out of out sight and that any visitor 
was kept away from his secrets. 
“It’s  fine,” he  could  tell  immediately  that  they  weren’t  there  to 
pillage. Plus, everything was covered and complete. 
The  man  on  the  hill  was  moving  forward  at  a  quick  pace, 
waiting  for  a  welcoming  look.  The  man  moved  like  a  knight. 
When he drew into better distance, Adelmar could see, he was a 
scribe, and likely from one of the larger villages in the territory. 
As the man approached him, he spoke.  
“Hello sir. You must be Adelmar, the wise sage. They say you’re 
quite the shaman and healer, a wizard of many solutions.” 
Stomping through the mud, the man wore high boots, expensive 
leather  with  a  thin  coat  of  armor  winding  around  the  braced‐
edges, a cape covering over more of his fancy attire. 
“Let me start again,” his voice dropped as he approached closer. 
“I  am  Erhard  of  Saxony,  Chaperone  to  his  King’s  Ambassador, 
Gerulf. At your service.” 
The  man  looked  pleased,  although  Adelmar  knew  only  to  nod 
and be patient for whatever they had come for. 
 Up and over the hills, the horses moved forward, riding down 
and  through  the  mud  at  a  slow  even  trot,  arriving  to  help  greet 
Adelmar, stopping abruptly just behind the man in the boots. 
As the horses stopped, one of the men stepped off of his horse. 
“I am Clovis. Servant to his king. This is Gerulf, Ambassador to 
the king, and Humbert, of the royal guard,” he turned to the man 
in the boots, “And Erhard, as you must already know.” 
Adelmar  looked  at  them  all.  The  royal  guard  was  large  and  
looked appropriate for a king’s guard. As for the Ambassador to 
23
the  king,  Adelmar  was  slightly  surprised.  He  was  barely  a  man, 
not much older than Dagrun. 
“Welcome to my home. How can I  help you?”  Adelmar finally 
spoke. 
“Well”,  Erhard  seemed  reluctant  to  respond,  as  he  started  to 
speak,  but  the  man  in  the  light  purple  suit  with  the  golden 
garment  and  dark  leg  guards  whom  had  introduced  himself  as 
Clovis, cut in and continued. 
“You  are  somebody  who  has  an  expertise  in  herbs  and  rare 
medicines,  so  we  have  heard.  Are  we  correct  to  assume  so?”  he 
was fast and to the point. 
“I  am  a  collector  of  many  things  from  the  earth.  I  know  some 
things about medicine, yes.”  
Adelmar was nervous about saying too much. 
“Just as we thought.” 
Adelmar was fairly certain what was going on, although he was 
going to be patient and see. 
“I  suppose  it  would  best  be  said  with  a  story  of  what  has 
happened.  As  you  know,  we  are  men  of  the  king’s  service  and 
would not have come here if it weren’t an urgent matter. Simple 
to say, the king has fallen ill and we need your help. Would it be 
easier  if  perhaps  you  had  somewhere  that  we  could  all  sit  and 
talk?” 
 
 
A  TABLE  CARVED  from  a  large  block  of  wood,  candle‐wax 
collecting  in  piles,  dinner  ware  from  the  night  before.  Runa  was 
rushing in to clean up the table as a line of men in armor and fine 
clothing filed in behind her husband and daughter. 
24
“Please. Work on the wash and let me speak with them alone,” 
Adelmar whispered to her. 
Runa  nodded,  walking  toward  the  door,  motioning  for  Inga  to 
follow. 
“Wait,” Adelmar looked at Inga. 
“Prepare us some drink, and then return to the knitting by our 
fire.” 
“Yes pa.” 
Adelmar knew to keep Inga around. A pinch of salt on a table to 
spice the food to a tasty chew. Inga was young and coming of age, 
and he knew how the royal class enjoyed their women. If anything 
came to him making any sort of accommodating offers, he would 
bargain with her. Strategy was never more than an elbow folded 
and an armpit exposed. He had never been summoned by a king 
or  the  court,  and  he  wasn’t  sure  that  this  was  proper,  but  he 
decided  to  be  safe,  just  in  case.  Faces  frowning  into  their  folded 
arms, listening, glancing around, these were his moments with an 
important  set  of  circumstances.  Things  that  ride  in  on  the  wind 
once in a lifetime. Adelmar, always well prepared. 
Light from the windows drew sight to the dirt on everyone’s tire 
from  the  long  journey  to  the  farm,  their  lives,  a  hard  life  of 
constant  traversing  over  great  distances  to  find  solutions  and 
much work in between. Adelmar wore the brunt of it. In just a few 
short  hours  by  the  fire,  he  had  a  fine  layer  of  soot  and  sweat 
mixing  his  expression  to  stripes  of  filth  and  germ.  Humbert,  a 
robust and quiet man with a beard and very little hair on the top 
of  his  head  sat  in  full  armor  at  the  end  of  the  table.  Gerulf, 
Ambassador  to  the  king,  sat  down,  clasping  his  brow  in  his 
fingers, wearing a tired look. He was the man of importance in the 
25
room, and barely a man he was. Adelmar could sense it, not just 
by  his  clothing,  which  was  a  notch  above  the  others,  but  by  the 
way  Erhard  catered  to  him,  pulling  out  his  chair,  taking  off  and 
holding  onto  his  cape.  Erhard  was  now  off  to  the  side,  standing 
guard by the door, and Clovis, the talkative fellow, was standing 
in  the  lavender  garments,  arms  folded,  looking  as  if  he  had  a 
thousand  words  to  sing,  an  operatic  performance  fit  for  a  king. 
Adelmar  wondered  if  he  was  a  court  jester,  or  perhaps  even  a 
male  sex  servant.  The  extravagant  colors  on  the  gown  stuck  out 
like the soiled afterbirth feathers on a chicken’s behind, an eyesore 
amongst his wife’s simple decorations in their family homestead. 
Adelmar  wasn’t  much  a  fan  of  the  royal  class.  They  paid  him 
little attention and he returned the favor. Keeping the holes in his 
roof to a minimum meant more than taxes and picking up on the 
latest gossip of the court.  
He  had  a  million  things  to  say  to  the  men  huddled  together 
inside  of  his  home,  opinions  swimming  into  his  mouth,  but  he 
knew to hold onto his tongue and bend to whatever they wished.  
Nobody  said  anything.  Complete  silence  filled  the  room.  As  if 
everybody was waiting for the clouds to disappear and complete 
darkness to visit the room, a ghost, or a spirit, a voice from a dark 
corner to wander in and announce its presence, while the people 
about  the  room  waited  for  that  perfect  moment  to  scare  off  the 
ghost  with  their  own  unexpected  break  of  chatter  in  the  eerie 
silence.  
Inga  was  lying  out  the  cups  and  a  bottle  of  Adelmar’s  finest 
brew.  All  of  the  men  except  Clovis,  still  standing,  passed  on  the 
drink.  Cupping  the  drink  with  both  of  his  hands,  Clovis,  in  his 

26
purple dress, lifted the mug to his lips, swishing around a bite of 
the brew, before opening his mouth to finally speak. 
 
 
IT  WAS  TERRIBLE  I  tell  you,  Clovis  went  into  an  emotional 
speech in his high pitched whiney tone. “I sensed it immediately. 
He  was  up  to  no  good,”  another  drink,  Clovis  followed  with  a 
gasp  as  he  stepped  forward  toward  Adelmar  and  began  to  relay 
the  details  of  how  they  had  come  to  where  they  were,  sitting 
around a table in Adelmar’s dark and musty home. 
“He  wore  the  longest  robe  that  I  had  ever  seen.  Seventeen  or 
eighteen pes. At least. That of a great demon fish from the ocean. 
And  as  a  demon  fish  turns  and  snaps  with  its  teeth,  he  had  a 
similar face  to match. His whiskers were long and thin, his eyes, 
slanted slits for the dark of an oozing glow to grin out at us as he 
enchanted the king. 
Emperor Wu Shuang, from the far east. His servants carted him 
all  the  way  up  the  steps  in  his  own  carriage,  plated  with  a  raw 
golden hue that sparkled, even when the sun hid behind the sky. 
As for his robe, it dragged like a lifeless body cloaked in the skin 
of a bear, dangling down from behind the carriage, requiring two 
more servants to make sure that it kept its knotty ragged face up 
and out of the mud. 
I  had  seen  nothing  like  it.  Of  course  I  had  expected  nothing  of 
the  sort,  although  we  were  alerted  of  his  plans  to  visit  months 
earlier  from  one  of  his  messengers  who  had  shown  up  with  a 
scroll  in  hand,  along  with  a  long  speech  of  strange  stutters  and 
spurts in his translation, I could not have known how peculiar or 
unique  his  presence  would  reveal  itself  to  be.  With  other  men 
27
coming before him, from places in the east, I imagined he would 
be  much  smaller  and  accompanied  by  hordes  of  numinous 
women,  bound  by  the  chains  of  excessive  obedience  and  a  stiff 
refusal to so much as glance at our men, all eyes on their lord. We 
know how these go. Many times an emperor from the orient will 
appear,  sometimes  a  charlatan  claiming  the  similar,  with 
daughters  and  brides,  off  limits  even  to  the  eyes,  promising  the 
world in exchange for a few nights in the castle, and this is what 
we all expected. 
But then, he appeared. 
It was six months ago when he arrived. It was a quiet day if I do 
recall.  Blue  skies.  The  birds  were  behaving  themselves.  Children 
peddled their trinkets and craftwork in the streets, and the market 
was  open,  drawing  crowds  by  its  foul  smelling  air.  Nothing  was 
out of the ordinary. The entire castle was in this strangely mellow 
sort of mood. I couldn’t quite keep my head focused and so took a 
break  from  my  arduous  task  of  alchemical  studies  and  the 
movement of caustic volatility of lead and arsenic when exposed 
to  the  hepatic  properties  of  common  salts,  a  fetching  passion  of 
mine when my other duties run their course. 
So  to  say,  I’m  lazy  from  my  neck  down  to  my  knees,  lolling 
about  in  the  gardens,  watching  the  birds  in  the  trees.  Mating 
games  and  dance,  a  lovely  day.  The  birds  suddenly  scatter  as  I 
awake  from  a  short  doze,  noticing  right  away  that  some  of  the 
madams and a young nephew of the Duke, who was also visiting 
on his short trip from a small city near the border of Gaul, were on 
the move. They were quickly running throughout one of the lower 
chambers,  scampering  past  a  window  beside  me,  causing  a  fuss 
about something or other. A subtle wind picked up and licked at 
28
my  ears,  as  I  lifted  my  head,  noticing  that  somebody  important 
must  have  arrived.  You  come  to  get  well  acquainted  with  these 
moments. Everything around the castle changes in an instant. It’s 
as  if  the  castle  becomes  this  big  stomach,  burping  and  rumbling 
from a heavy meal, gastric distress, a foul gust of confining breeze 
floating out from a twitchy anus in a small cabin of close quarters. 
As  I  looked  further  into  the  window  I  noticed  that  some  of  the 
guards  and  some  of  the  maids  and  servants  alike  were  also 
moving  throughout  the  halls.  I  yawned.  Stretching  my  legs,  I 
slowly  walked  my  way  to  the  main  gate  to  see  who  had  shown 
up,  a  cousin  of  the  king  or  an  old  friend,  I  guessed.  Some  of  the 
lesser retinue were scurrying past me as I slipped into one of the 
halls. Could it be the King’s Uncle from Alsace? I wondered.  
When I reached the front of the castle out by the steps, he was 
arriving. Emperor Shuang, robe and all. The servants, the fleet, the 
endless  caravans  of  his  collected  treasures,  I  couldn’t  believe  he 
made it all the way through Bulgaria without being ransacked and 
murdered,  let  alone  some  of  those  shifty  Slavic  cities  east  of 
Germania, carting all of those possessions, a bright bold display of 
his wealth. 
And all of those men! 
There  were  absolutely  no  women  from  what  I  could  tell.  Only 
rows  and groups  of  young  Chinese men, armored,  lugging  all  of 
that stuff.  
As  soon  as  I  saw  the  Emperor,  being  lifted  from  his  perch, 
stepping out from behind his curtains, pardon me for being blunt, 
but  I  rolled  my  eyes.  Men  like  this  will  toss  the  entire  court  into 
disarray, even if they are merely stopping for a bowl of water and 
a  small  spot  under  an  ageing  tree  at  the  far  end  of  our  kingdom 
29
looking  for  a  few  hours  of  shade.  Not  to  mention,  I  knew  that 
work  was  going  to  get  interesting.  Not  that  I  thought  I’d  find 
myself dead, but you hear stories, and with what I’m accustomed 
to, caution and knowledge of any and all new legions of bacteria 
contaminants  or  malicious  forms  of  provisional  disguise, 
tampered  perishables,  anything  involving  a  bad  taste left in  the 
mouth,  a  siege  on  the  bowels,  an  attack  on  the  throat,  I  must  be 
well informed before the time comes for that first magic morsel to 
lodge itself into the smile of a royal verdict. 
As  the  king’s  personal  poison  tester,  I’ve  had  a  mouthful  of 
many things. Things that you can’t even begin to imagine.  
Slippery  films  have  passed  over  my  tongue  that  could  put  an 
entire  village  walking  across  a  frozen  river  right  through  the  ice 
and  dead  into  thawing  water.  I’ve  tasted  muck  and  filth  in  ten 
shades of bile green, and at ten times its safe limits for the human 
liver  to  process  by  consumption  in  a  day’s  occasion,  nibbles 
cooked in a warm hand, lumps cooked in the mouth of a pig. The 
elder ladies of the court, the King’s aunt and his cousin’s close kin 
will  once  a  year  gather  together,  after  the  summer  solstice  and 
during  the  week  of  a  full  moon,  to  try  their  stately  hand  at  old 
recipes  passed  down  for  many  generations,  and  to  say  that  their 
creative  endeavors  and  skill  sets  for  the  culinary  arts  is  an 
atrocious massacre to any and all aspects of fine dining, would be 
a  grave  understatement,  and,  I  should  add,  some  of  the  worst 
cooking to enter my oral cavity throughout my  entire lifespan of 
tasting  anything  and  everything,  would  have  to  be  those 
preparations  put  together  by  her  former  majesty,  the  queen,  god 
rest her soul. 

30
It’s  really  not  easy  as  it  may  sound,  tasting  everything  first.  
Your  eyes  grow  weak,  your  nose  grows  sensitive,  your  stomach 
becomes  despicable,  akin  to  a  birthing  chamber  for  everything 
bitter and mean. Every last bit of food on a silver plate becomes a 
counting,  dividing,  spear  of  a  possible  twitch  and  retching  gag. 
Forget  not  the  new  remedies  and  courageous  concoctions  that 
they whip up when, bless his dear heart, the king catches a cold, 
and  forget  not  that  many  of  these  come  from  the  intestines  of 
strange  animals,  as  you  must  already  know,  and  also  be  sure, 
always  to  forget  the  rest,  as  it may  turn  your  stomach  inside  out 
and onto your lap. 
Most  of  my  job  is  rather  simple  though,  and  so  I  shall  not 
complain about it all. Eating by side of the king, one gets used to 
the  finer  delicacies  of  life.  Truffles  are  a  favorite  of  his,  and 
coincidently, mine as well. Black, white, the summer brings them 
from south of Franconia where I lick my lips to a smorgasbord of 
new treats, tamed and pickled, framed out in new flavors and fine 
pottery, wrapped‐up in linens and dunked down into the bedding 
of straw wicker baskets lined with elegant scarves woven to their 
plaid  designs  of  wool,  of  bast,  of  ticking,  and  of  twill  cloths, 
served up in bowls of blueberries and biscuit, covered in morsels 
of handpicked morels and tidbits of graceful bite. A touch of it to 
the tip of my tongue and I know it instantly, success! Meat cooked 
to  its  sizzling  cease.  I  can  tell  a  cow  raised  in  pastures  from  the 
east of our great kingdom to a cow raised on the west side of the 
great  Rhine.  I  really  have  grown  quite  capable  at  my  profession. 
Fine pork, the day’s top catch of salmon, the grand bird roasts and 
higher  quality  deer  meat,  I  can  argue  with  wine  tasters  from  the 
vineyards of eastern Gaul and win my awards by the year, by the 
31
very row of the vineyard, on an occasional wink of the moon. And 
yet,  still,  I  cannot  contend  with  anyone  who  raises  dispute  over 
the superiority and vast selection of food and drink in the king’s 
kitchen on most any night in the castle. 
Move  beyond  your  mouth  to  Emperor  Shuang.  A  name  itself 
that puts shudder to the tongue, shaping the face into a numbing 
swallow. 
Large, he towered over our lord. Although the king is small and 
slender,  the  Emperor  is  something  of  a  behemoth,  as  if  he  is 
standing  on  stilts,  but  still,  very  few  have  laid  eyes  upon  King 
Karl Von, much less have stood close enough to him look down at 
his  perfect  deportment,  and  so  I  was  surprised  to  see  how  close 
the  Emperor  drew  to  him  in  their  first  ballet  move  of  imperial 
negotiation.  Another  thing  I  should  add,  although  his  nickname 
‘The Striking’, is well deserved, the most handsome of all men in 
our land, at the ripe age of fourteen, you imagine a boyish look to 
enhance the king’s features, yet I must enlighten any and all who 
have not gazed upon his glorious face up close and personal that 
the term itself is nothing in comparison to the stark look of beauty 
that he cannot help but emanate from his every enchanting stare. 
The  Emperor  seemed  not  one  bit  impressed  by  the  stunning 
expression on the face of our great king as they greeted. Perhaps 
in China we all look like these strange featherless birds, the same 
as  to  us,  they  all  appear  like  giant  salamanders  standing  to  the 
ends of their skin, such short folded arms, balancing on their tails 
hidden underneath of their sagging robes.  
Our lord stuck out his hand, as if the Emperor should either kiss 
it or shake it, but the Emperor merely nodded and turned to sit in 
a small throne that had been hauled up the steps by several more 
32
of  his  obedient  slaves.  Small  talk,  slave  to  lord,  lord  to  slave, 
translated  when  the  time  came  by  a  Chinaman  whom  called 
himself  ‘Xi’,  written  down  by  a  personal  scribe  whom  they 
referred  to  as  ‘Jun’,  and  all  of  it  watched  over  and  protected 
closely  by  another  lumbering  Chinaman  in  a  great  coat  of  armor 
with spikes and a large shield, whom later was revealed to me as 
Hoh  Nahn,  head  of  the  Emperor’s  royal  guard,  who  was 
obviously  none  other  than  a  brutal  executioner  in  his  regular 
dreary  costume  built  to  ward  off  thieves  and  scare  away  fierce 
little dogs. 
The entire room echoed to a dull smoke. There was little malice 
on  the  move,  yet  lots  of  strategic  manipulation,  in  whispers,  in 
hiss,  in  chirps,  in  scowls,  all  of  it  exposing  itself  underneath  a 
chandelier shaking, moments being marked and maneuvered into 
position  where  I  sat  on  the  edge  of  a  stool  by  a  table  across  the 
hall,  waiting  to  see  what  sorts  of  delicacies  he  had  brought  with 
him,  as  in  Asia,  it  is  a  common,  polite  courtesy,  an  effectual 
practice,  customary  in  their  traditional  culture,  that  a  visiting 
nobility  should  bring  with  him  the  finest  of  his  provisions  and 
offer  a  taste  of  something  special,  a  gift  form  his  home  land,  a 
delectable contribution to share with his host.  
A small beautifully painted vase with flowers and fish on it, full 
of  an  assortment  of  candied  sweets  was  laid  out  before  us  in  the 
center  of  the  room.  Plum  bits  and  pruned  peaches,  doused  in  a 
flour  spread  of  dark  sugars,  I  was  summoned,  with  my  short 
introduction,  a  good  cover,  as  the  king  likes  to  pretend  that  he 
isn’t as cautious as he is, not wanting to offend his guests, and so I 
welcomed myself into my role insisting that I be first to taste the 
candy,  like  a  strange  flamboyant  cousin  with  itchy  fingers, 
33
bursting  into  a  line  of  possible  consequence,  just  as  on  most 
occasions,  and  in  more  than  one  way,  I  end  up  being  the  first  to 
come  upon  any  danger  that  might  present  itself  in  any  given  
room where I stand between two kings, and usually, the last one 
to  give  a  damn  about  it.  Perhaps,  aside  from  the  Engelbert  the 
Court Jester, I am the bravest and most unappreciated man of the 
court. 
Judging  by  his  face,  Emperor  Shuang  didn’t  seem  to  take  any 
offense  to  my  act  of  hurry  and  impatience.  Oh  perfect,  I  think, 
lifting out one of the sweets. A wrapper of dried and smoothed fig 
leaf, I unfold the leaf, sniffing and sniveling up the fumes from the 
candy,  nothing  strange.  My lips part,  my  lips  pucker,  the  candy 
melts to the clasp of my tongue. The candy was delicious, a bit too 
sweet,  but  well  cured,  easy  on  the palette, a  soft  coating  of  paint 
splattered across the walls of my throat. My stomach smiled at its 
gentle polish. A genuinely delectable treat. The candies were safe 
to swallow, I was sure of it. The King relayed some words to Xi, 
whom  translated  them  for  the  Emperor,  and  in  several  more 
minutes,  just  to  make  sure,  as  some  poisons  can  take  a  few 
minutes to take effect, others as long as a few hours, which we did 
not  have,  yet  being  the  best  at  my  job  in  the  entire  kingdom,  I 
have a sensitive enough knack in my bag of tricks to sniff out a pit 
in  the  middle  of  a  seedless  grape,  a  hair  in  a  bowl  of  oats.  A 
monkey would have trouble sneaking a banana from a tree branch 
above me napping to a hammock swinging and shifting to a sharp 
breeze in a jungley dream.  
Soon  I  was  nodding  my  approval  as  the  King  joined  in  on  the 
candy tasting. 

34
He  seemed  pleased  by  the  candy  but,  “It’s  magnificent,”  King 
Karl Von, stood up and marveled at the vase in his hands, raising 
it in the light to examine it more closely. 
I had never seen our king stand up so abruptly. 
“Renwei  zhe  shi  yige  liwu!”  the  Emperor  suddenly  spoke, 
shaping his spit, his words cutting and sawing in hollow whistles 
and round edged words, as if funneled from inside of the vase. 
“You  may  have  it,  a  gift,”  Xi  answered  in  our  tongue  for  the 
Emperor’s words. 
King Karl Von looked at him for a moment and then went back 
to looking at the vase. 
“Tell your lord that he may stay as long as he wishes and that he 
shall have whatever he needs for his troops, and his horses alike. 
Our castles is ours as it is his.” 
Some  more  translating  and  Xi  went  on  about  his  explaining  to 
the  emperor  and  the  king,  until  a  growing  chatter  flourished 
amongst  everybody  in  the  room.  A  slight  relief,  a  smidgen  of 
something pure from my stomach was lifting into my head. I felt a 
swift  liberation  somewhere  below  my  naval  cavity.  There  was 
most likely to be little threat from the Chinese, minimal problems 
from anything else in their collection of fine antiquities and great 
riches, most of which had the King in a fascinating state of marvel, 
as  some  of  us  know,  collecting  items  from  far  away  places  is  a 
hobby of his, as getting as far away from food every chance that I 
can get is one of mine. 
“Please,  tell  me,”  the  King  spoke.  “Where  do  you  find  such 
craftsman  to  create  and  carve  out  such  beautiful  and  delicate 
work?” 

35
It  was  dinner  that  night,  chatter  carrying  over  from  the 
afternoon. It mixed amongst our minds as we ate and drank about 
the  table.  A  splendid  meal,  prepared  by  the  king’s  best  chefs. 
Everyone was lost in the spirits and the fine scents of the banquet. 
The  gruel  had  put  a  soft  coating  of  warmth  into  my  lower 
stomach,  below  the  millet  and  barley  and  hops  from  the  beer, 
foaming and mixing my eyes to a tired stare, gazing into my soup, 
a  reflection  of  murk  in  my  mind.  The  wild  fowl  was  a  bit  gamy, 
the  cheese  a  tad  bit  on  the  side  of  sour,  but  the  laughter,  the 
stories,  Emperor  Shuang  had  an  arsenal  of  vivid  details  and  an 
eclectic wisdom for relating royal tidbits of trite banter, entrails of 
dark paradox plucked up off of a palette full of unique paradigm, 
capturing  a  grasp  of  accuracy  amongst  the  façade  of  the 
bourgeois,  a  unique  way  of  keeping  our  interest,  and  especially 
the king’s, as Xi went on and on, using his hands and his bellows 
to talk to one side of the table with the Emperor and his top staff, 
and then the other, the King and the rest of us of the court. 
The Emperor told great tales of fine rugs that he had been gifted 
from  their  travels  in  Persia,  artwork  and stone  carvings  from  the 
great  north.  Everybody  was  quiet  as  we  listened.  Yet,  the  king 
seemed only captivated by the various pieces from the Emperor’s 
personal collection from back in the east.  
Yes,  the  king  really  was  most  enthralled  by  many  of  the  gifts 
that  the  Emperor  had  brought  with  him  from  China.  Jade 
sculptures  and  small  figurines  carved  with  the  precision  of  a 
skilled  master  of  dentistry,  honed  of  cinnabar  and  tourmaline 
crystals the color of a ripe melon’s inner womb.  
The Emperor gifted the king with many rare gifts and expensive 
tokens of his appreciation, assuring him that upon his return from 
36
Franconia, in several months, he would have more to gift the king 
if he were welcomed to stay for another night. 
An  agreeable  meal,  nothing  was  hideous  or  out  of  place, 
everybody was jolly and happy for more. 
I  should  make  it  clear  that  no  more  food  was  exchanged  from 
the company of the Emperor or his men. Nothing else out  of the 
ordinary. I take great care to make sure of it. Not one little crumb 
could  have  made  it  past  my  eyes  at  that  table  nor  at  any  point 
after,  however,  something  was  very  wrong,  although  none  of  us 
knew it until the following night. 
In the early morning hours, we awoke to join the King seeing off 
the  Emperor  and  his  fleet  of  servants,  the  emperor’s  long  robe 
trailing  to  a  hunched  over  and  hurried  patch  of  small  men 
sweeping  the  ground  with  their  crouching  steps.  The  Emperor 
was  headed  eastward,  to  Franconia,  for  more  business  dealings 
and  truce  agreements  with  their  lords,  as  according  to  Xi,  the 
Emperor, wasn’t big on the company of women, but was, in fact, 
enchanted by the men of their lands. 
Why  he  enjoys  their  barbaric  traditions,  their  sultry  faces  and 
dark eyes of sadness, I cannot know, but we looked forward to his 
promises of return in several months, none the less. 
After he had left, everything that day was normal, another day. 
Later that evening the King began to show signs of some sort of 
ailment,  which  to  me,  at  first,  seemed  like  a  general  depression, 
the turning of a soft mood, a sorrow for the Emperor leaving with 
all of his wonderful gifts. 
What is wrong sire? I asked the king. 
“Nothing. Please. I ask that you all leave me alone for the rest of 
the night.” 
37
“All of us?” 
“Yes.” 
So  I  did  what  I  was  told.  I  rounded  up  those  of  us  scattered 
about his chambers, making sure that there was fresh water in the 
pitchers, and that everything was cleaned and prepared, all of the 
normal  accommodations  that  a  king  requires  when  he  retires  to 
his room. 
“And Lothar. Tell him not to bother standing watch, I may take 
a stroll after dark in the gardens.” 
“As you wish sire.” 
Odd, I thought. Lothar is his personal guard, the best knight in 
all of Germania, I am sure that you know this as well.  
With  Gerulf  as  my  witness,  we  did  exactly  as  we  were  told. 
Odd, as it seemed that he should so obstinately request to be left 
alone.  
Yet we obey our lord. 
Sometime  later  that  night,  there  was  a  scream.  Most  of  us 
around  the  castle  heard  it.  Hrodulf,  the  king’s  head  councilman 
and  royal  sage,  told  me  later  that  he  was  a  sure  that  it  was  a 
dragon  attacking  our  castle  from  above.  Blood  curdling,  the 
screams followed the ceilings in their gaps and ridgelines between 
the  stones,  crawling  up  the  bed  boards  and  tickling  at  my 
eyebrows.  The  ceiling  seemed  right  at  my  face,  staring  upward, 
blinking  my  eyes,  awake.  If  I  had  awoken  to  become  something 
far off in the distance, I was a spider stuck in between those cracks 
on  the  ceiling,  inched  into  a  heavy  burden,  breathing.  Another 
scream,  I  was  up  out  of  my  bed  and  scouring  for  more 
information  from  the  dark  call  of  the  breeze,  squeezing  and 
thickening the air with these horrible cries, torches near toppling 
38
onto my head from the walls in the hall, flags falling to a tangle at 
my tired feet. 
“Lothar!  Check  the  gate!”  I  called  out  in  the  dark,  but  he  was 
already on it. 
They were in the king’s chamber long before I arrived. 
Lothar,  Gerulf,  some  of  the  servants.  Everybody  was  helping 
King Karl Von up off of the floor and back into his bed. Curled up 
next to him, Odilia shivered and clutched at the sheets. 
“What’s  wrong!?  What’s  happening  here?”  I  ran  to  the  king’s 
side, demanding that somebody inform me of what was going on. 
“It’s Odilia!” the King said, “She taste’s funny to me! Like some 
kind  of  astringent  woven  of  copper  wires  and  chalky  pastes.  Go 
on Clovis, give her a taste and see for yourself.” 
We were all silent. Odilia, was on to crying, “What’s wrong with 
him?  I  don’t  taste  strange.  He’s  losing  his  mind!  What’s  wrong 
with him!?” she yelled. 
Hiding behind the sheets, Odilia drew the covers further and up 
over  her  face.  A  strange  embarrassing  sort  of  scene.  Everybody 
was in quite a commotion. Odilia, the most beautiful wench in all 
Germania,  the  king’s  secret  muse,  known  to  none  but  his  closest 
servants, was naked under the blankets, and she really is perhaps 
quite the whore of the city, but she wasn’t just about to roll over 
on top of the covers and have us all lick at her lumpy behind. 
“Are you ok, sire?” I asked. 
“She tastes like copper! Please Clovis! Give her taste, I ask you!” 
and then he began laughing. 
I sighed and wiped the sweat off of my brow. A big joke it was, 
ha ha.  

39
King  Karl  Von  The  Striking,  laying  there  with  his  face  pressed 
up  against  one  of  the  beams  reaching  toward  the  canopy  above, 
he  was  covered  in  a  thin  grease  and  his  eyes  were  maniacal  and 
red.  Laughing,  he  continued  on.  I  began  to  feel,  deeply  feel,  a 
strange feeling, a feeling that perhaps none of it was a joke, as the 
others  started  talking  about  what  they  could  do  to  calm  him 
down. 
Turning on me like a rabid animal, the king leapt up out of the 
bed and grabbed me. 
“Did  you  hear  me!?!?!”  he  screamed  into  my  face.  His  breath 
was lingering, braised in stale butter and fish stew.  
“I said..     taste         that        fucking            whore!!!!” 
I had heard the king yell before, but never like this. For a king, 
he’s quite placid usually, pleasant and well mannered.  
I was frightened, not knowing what to do. 
I  looked  at  Lothar,  Lothar  looked  at  Gerulf  and  Hrodulf,  who 
looked at each other, all three of them looking right back at me at 
the same time, a fold out of many mirrors set to an opening door. 
Then I looked at Odilia, who was peering up over the blankets, a 
weak  maiden  taken  hostage  and  asked  to  perform  an 
uncomfortable act. 
I walked over to her. 
“Do it you fucking prick!” 
He was in my face again, yelling. I didn’t know what to do but 
to  obey.  I  was  just  getting  ready  to  take  a  mouthful  of  her  hairy 
disease,  when  suddenly,  Odilia  hopped  up  out  of  the  sheets,  as 
the king lunged for her backside, but she was gone from his grasp, 
moving  over  to  the  far  side  of  the  bed,  rolling  naked  and 

40
screaming  and  crying  and  stumbling  out  of  the  room.  Nobody 
thought to stop her. 
“Stop her!!!” the King screamed out at our mob. 
We all just stood there and looked at one another, ants on a pile 
of  dung.  Nobody  knowing  what  to  do.  Lothar,  scratching  at  his 
brooches, paced across the floor as if going to retrieve her, slowly, 
riddled  with  hesitation.  The  armor  on  his  boots  clanked  and 
clamored  across  the  stones  as  we all  went  with  quiet  and  silence 
into  our  echoes  and  subtle  coughs.  I  shook  my  head,  waiting  for 
an  immediate  slap  of  the  king’s  hand.  Yet  he  did  nothing  except 
let  out  a  large  stinking  flapping  hot  sneeze  of  uneasy  breath. 
Falling back into the bed, his face was turning a pale blue. A cold, 
thick  sweat  covered  his  entire  body.  He  was  panting.    His  chest 
rising, falling, heavy breathing and snorts. Something was wrong. 
We were all sure of it. 
Heinrich,  the  king’s  personal  servant,  the  old  beggar,  stuck 
around to watch over him as the rest of us moved our commotion 
out  and  into  the  hall.  For  several  minutes  we  argued  and  we 
bickered, we shook off our disputes and we discussed, rationally, 
what  to  do,  who  should  be  summoned,  how  it  should  be 
accomplished, which relatives should be notified and how to hide 
any and all evidence if it turned out to be minor mix up or just a 
brief  loss  of  his  mental  reasoning  and  capacity  for  sound 
judgment  by  some  freak  phenomenon  due  to  the  musings  of  the 
beautiful  whore.  Plus,  I  cannot  forget,  that  Sigrid  of  Alsace,  a 
possible queen and female suitor to the king was spending a few 
nights in a chamber just a few doors down from the king, during 
their courtship games, and if she found out about it, we’d all be in 
quite  a  bit  more  trouble  than  any  of  us  wanted  to  admit.  Some 
41
things  just  seem  to  fall  into  place  by  the  sheer  grace  of  our 
collective  instincts,  thank  god.  Nobody  else  said  much  the 
following day. Well, not at first.  
Mornings  come  and  mornings  go.  If  a  bird  flies  through  the 
window, you shoe it off with a broom or a feathered hat, urging it 
into  trees  and  forests,  as  opposed  to  flying  into  chimneys  and 
stoves,  or  god  forbid,  the  cribs  of  your  young  crying  children  to 
peck  at  their  eyes  and  bite  at  their  nose.  King  Karl  Von  though, 
wouldn’t  be  so  easily  dissuaded  from  taking  a  few  days  of  rest, 
and  instead,  that  following  morning,  found  his  fascination 
strutting  up  and  down  the  castle  halls,  through  each  one  of  the 
rooms, naked as a nun in her bath, still blue in the face, adamant 
about  the  rest  of  us  redecorating  the  castle  with  as  much  ancient 
Chinese  artwork  and  ornamentation  as  we  could  find  scattered 
about the Germanic kingdom. He even talked of sending a whole 
army of men to China to return with as much of it as they could 
carry in sleighs driven by horse and dromedary. It was too late for 
us to do much but politely ask that he put on some clothing and 
follow  his  reason,  as  he  had  already  alerted  forty  of  our 
messengers  to  scour  the  kingdom  and  send  out  promises  of  tax‐
breaks and gold ingots to those who were willing to turn over any 
rare artifacts from the east. The messengers had been sent out on 
horse  and  on  foot,  in  every  direction  from  the  north  seas  to  the 
mountain  passes  above  the  lands  of  Ostragoth  in  the  south,  and 
even  further  beyond  where  our  allegiances  lie  with  the  growing 
unpopularity  of  neighboring  clans  and  monarchies  in  harsh  new 
territories  under  brutal  and  unforgiving  conditions.  Some  of  the 
men  have  still  yet  to  return,  and  we  fear  that  they  didn’t  meet 
with much success, let alone a well deserved and kind ending by 
42
the blade of a sword. One of our messengers was returned to us, 
what  was  left  of  him  anyhow.  A  head,  in  a  basket,  with  a  curly 
mustache painted above his puckered lips. We have heard rumors 
that they are making fun of us in lands as far as Hispania, Arabia, 
and Samartia. 
After several days of his ranting and raving about the artifacts, 
this obsessive new impulse with turning our entire kingdom into 
a look‐a‐like of Salamander dominion, our lord barely resembled 
the king he was just days before, even turning up the ends of his 
small  mustache,  as  if  the  spirit  of  Emperor  Shuang  had  hopped 
into his manhood and rewired his thinking facility into a giant fish 
fountain for rearing the young of a whole breed of odd‐mannered 
humans  walking  and  talking  to  a  new  type  of  sideways  and 
slanted calculation. 
He  is  a  young  king,  I  thought.  Sill  learning.  But  the  worst  of  it 
was  yet  to  come.  A  week  later,  the  king  announced  to  us  that 
everybody  needed  to  change  their  attire.  The  King  even  brought 
in a designer, crafting us new garment and strange robes like they 
wear in the east. I couldn’t stand it, but what could I do?  
And yet this wasn’t even close to where it stopped.  
The king had ordered the designer to restructure the armor suits 
for the entire army into a more modern clash of eastern mystique 
complete  with  dragons  and  giant  birds  embossed  and  branded 
onto the shields in a calligraphy of cryptic patterning intended for 
the eye of eastern appeal. Yes, I am horrified to admit that he even 
demanded that I wear a long wide straw hat and drink from these 
extremely small cups and eat from these miniscule plates, half the 
size  of  our  royal  dinnerware,  as  if  they  were  crafted  for  dolls, 

43
along  with  half  portions  and  everything  substituted  with  rice. 
Blech! 
New ideas, he called it. A new image for the royal throne. 
“I  can’t  understand,”  the  king  said  to  me,  “All  of  these  new 
sensations  plague  my  mind.  My  dreams  are  full  of  these  vivid 
images,  a  new  world.  One  without  the  filth  and  the  grit  of  these 
ancient and barbaric people that we call our own kin.” 
I  understand  sire,  I  said,  standing  straight  to  my  back  and 
pretending. 
“What is it called when you discover something new, something 
so rich and full of flavor, so modern and magnificently pure in its 
design and ability to enchant the eyes?” 
“Beautiful. Splendid. Remarkable!” I said in a fluster of try. 
“No, no, no. That won’t do,” he responded. 
“Something more….” 
“Gorgeous?” 
He paused for a moment, wincing at me. 
“Certainly  not  the  word  that  I  was  looking  for,”  he  went  on, 
“There  must  be  a  way  to  explain  this.  Something  higher,  above, 
more incredible than the drab and the dull. Something rich, a tang 
to it, an appeal, something, with..” 
“Taste?” I perked my eyes. 
The king turned and looked at me. He walked right towards me, 
a look of anger dripping from his eyes to his down turned lips. I 
pulled away, sucking air into my chest, getting ready for the slap. 
He was an inch from my face. Leaning in. 
And  then…  he  kissed  me.  A  short  peck  on  the  chin,  he  was 
laughing, his arms up on my shoulders, shaking me. 

44
“My  god  you’re  a  genius  my  Clovis!  A  pure  genius!  That’s 
exactly what I mean! 
Taste!!!” 
It was madness I tell you.  
I  supposed  you  would  expect  that  it  would  come  to  a  halt.  No 
such  luck  though.  It  was  sickening.  The  taste  of  everything  was 
foul  and  plain.  Nothing  old  remained  of  our  once  wonderful 
kingdom. Everything was all about China. Ho Ming this, Lau Chu 
that. After burning most of the royal furniture about the castle by 
direct orders of the king, including a bureau set with ancient stag 
bones that had been carved by one of his great uncles, we tossed 
out a wardrobe full of his mother’s most prized and highly valued  
gowns,  replacing  the  room  with  the  shrine  of  a  large  fat  man 
carved out of wood, a salute to Han, the great god of the rivers in 
the east, as there were even ideas floating around about how the 
king intended to reroute the moat through the castle for gondola 
boats  to  pass  through  our  gardens  with  peasants  dressed  up  as 
Chinamen  manning  the  masts,  after  being  taught  how  to  speak 
Chinese, such a mockery of our court! 
Several  weeks  ago,  it  seemed  to  be  subsiding,  the  king’s 
irrational behavior, more manageable and less bizarre. Some of us 
were speculating that he was seeing the error in his ways, and all 
of the trouble it was causing the rest of us, but I had some of my 
own opinions and ideas. 
A bit of a lotus eater from time to time, I’m standing at my spot 
in the gardens, resting, thinking a bit about it all. ‘Meditating’, is 
what  I  think  that  they  call  this  form  of  thought  in  the  east, 
although I refuse to empty it and let ‘nothing’ fill‐up my mind. All 
of my thoughts move, spinning, traveling to far away places with 
45
little return. What should be done about this mess? I’m thinking to 
myself. Perhaps, I think, it’s time for me to disappear. I had been 
hearing  that  they  were  looking  for  poison  tasters  in  southern 
Franconia and in other kingdoms across the seas. 
“Clovis!” I hear a voice cry, “Clovis! Come quick!” It was Gerulf, 
whom  was  in  a  terrible  frenzy,  sounding  completely  disturbed 
about something happening upstairs in the king’s hall. 
When I reached the steps leading up to his chamber, I saw him 
lying  there,  the  king,  sprawled  out  at  the  bottom  of  the  steps 
laying  to  a  hunch  of  sorts,  posted  to  shivers,  writhing  about  all 
across the floor on his fingers and knees. 
“My  god,  sire!  Are  you  alright?  Let’s  get  you  up  and  back  in 
bed.” 
“No,” he assured me, “Let me be,” he gasped. 
I looked all about. Nobody was around. I called out for Lothar, 
the  king’s  guard,  for  Hrodulf,  head  council  to  the  king,  for 
Heinrich,  the  king’s  old  servant,  for  anyone  who  might  hear  me, 
yet nothing, not a sound could heed to my voice bouncing all over 
those walls. 
How did this happen? I looked at Gerulf. Where is everyone? 
Gerulf was just as stunned as I. 
“Call  for  Odilia!”  the  king  cried  out,  “  Have  her  bathe  me  and 
wash me! I have some new ideas for the stables! Please!” 
There  was  certainly  a  poison  working  through  this  man.  There 
was no question in my mind that our king was ill by some foreign 
substance  introduced  into  his  system,  by  way  of  his  mouth,  and 
whatever it was, it was plugging up all parts of his brain. The pale 
blue color in his face had darkened, an unbearable shade of death 
ripening quick, rolling into his bulging eyes from the sides of his 
46
face, sweaty and stained with germ. Once a handsome young boy, 
the  king was  now a  thinning  and  raggedy  scarecrow  carved  into 
his  own  bones,  his  face  sunken‐in  and  soft,  awfully  cold  to  the 
touch. 
But when? How? It just wasn’t possible.  
Every  precaution  had  been  taken.  He  ate  nothing  that  day  but 
the candy, which I had tasted first and found to be fine, and it had 
been many weeks now, how could this have happened like this? 
It  seemed  as  equally  strange  that  we  had  allowed  all  of  this  to 
continue  on  for  so  long,  that  in  all  of  our  worrisome  precautions 
and  many  nights  redecorating  the  castle,  that  none  of  us  had 
moved past his rigid orders and strange behavior into imagining 
that he might actually, at some point, literally fall ill on the floor. 
As  if  a  blind  cloud  of  misapprehension  had  followed  that 
wretched Emperor and his staff in from the east, blanketing all of 
our  thoughts  and  causing  this  catastrophe  of  downfall  and 
dismay. 
“Odilia!? Where is the queen?“ he sobbed. 
Soon he was relieving himself, a puddle spreading out below his 
body.  I  was  standing  in  a  swamp  and  the  smell  was  having  me 
dizzy  and  unbearably  unwell  as  I  tapped  my  foot  on  the  stone. 
”Something’s  got  to  be  done!”  I  called  out  to  the  empty  castle. 
Staring  down  into  his  poor  state  of  unrest,  I  felt  his  temperature 
swell,  heat  waves  and  hot  rashes,  boiling  welts  appearing  on  his 
neck and under his ears dotting the surface of his pelt. I couldn’t 
tell if these lumps and bumpy protrusions of skin were some form 
of foggy illusion passing between my vision and the king’s body, 
or a genuine case of giant goose bumps manifesting to some ultra‐
contagious new virus, Gerulf and I swimming in a fog of his mess. 
47
The  following  day  he  wasn’t  much  better.  The  swelling  had 
lessened  but  the  delusions  were  increasing,  “Send  the  troops  to 
Gaul!!  Siege  on  their  cities!!  Leave  no  stone  unturned  until  they 
return my Odilia to me!” he screamed and he hollered, belligerent 
and  bravely  defiant  in  his  bathing  rituals,  stinking  up  the  entire 
castle  to  a  nose  rub  and  a  very  foul  mood  blanketing  the  entire 
court.  Days  turned  into  weeks.  We  continued  to  tend  to  him, 
sending for all of the best doctors and men of medicine and cure. 
Nothing  seemed  to  work.  Not  the  goats  blood,  the  blue  lotus, 
the  hairs  from  the  northern  puff‐ball.  Nor  the  seeds  from  the 
weeping  wooly  tree.  Nobody  has  the  faintest  idea  what’s  wrong 
with  him,  nor  what  to  do  about  it,  and  he  just  doesn’t  die  no 
matter  what  sorts  of  surgeries  and  therapies  that  they  perform. 
His fiancé Sigrid of Alsace has plans to break off their engagement 
and marry into another family, that of the Duke of Franconia. Yet 
the  King  seems  to  care  for  nothing  anymore  but  a  small  flower 
vase painted with some stick figured fish.  
And so, the striking boy king, the magnificent ruler of our entire 
empire,  he  just  lays  there  naked  and  ill  in  that  filthy  bed,  a 
wretched infection, screaming and carrying on about Odilia, who 
of  course,  refuses  to  visit,  and  like  the  rest  of  us,  is  absolutely 
terrified  of  him  seeing  her  outside  of  her  tasteful  new  robes  and 
fine  stitched  Chinese  garb,  oh  please,  Adelmar,  great  magician, 
kind healer, bless us with some sort of a cure!” 
 
 
IT WAS SETTLED. Adelmar excused himself from the home. The 
door opened, the door closed. He hurried back off and across the 
fields to fetch the root should Milo visit while he was gone, along 
48
with a bagful of his finest medicinal cures for the king. Inga was 
sent  in  the  opposite  direction,  southward  across  the  fields  of  the 
farm,  to  Ewald  the  neighbor’s  lands,  in  the  valley  below,  to  find 
Dagrun,  who  was  trapping  and  fishing  with  the  neighbor’s  son 
Dane.  Runa  entertained  the  men,  all  four  of  them  tired  to  their 
swollen  wrists  from  riding  grip  and  from  toting  their  heavy 
shields and spears. Foaming at the faces, fretting about the room, 
she fed the men meat pies and cabbage stew and cold water from 
the  well  out  back  behind  the  home.  When  Adelmar  returned,  he 
gathered  his  things,  packing  various  serums  and  potions  and 
remedies  into  a  small  bag  with  some  of  his  clothing.  Dagrun 
arrived  shortly  after  with  Inga.  Dagrun  was  informed  that  he 
would  be  leaving  with  Adelmar  and  the  men  to  travel  a  great 
distance across the kingdom which would take them several days 
to  reach.  Quickly  and  excitedly  Dagrun  fetched  his  belongings, 
moving on to hitching‐up their horses before they both parted the 
ladies  with  farewells  and  promises  of  return.  Adelmar  looked 
forward for the chance to get away from the farm. The amount of 
gold  that  he  was  being  compensated  with  was  enough  to  cover 
several seasons, even if he decided not to tend to the goats, nor the 
fields, nor his craft trading the plants and the serums, and roots. A 
knight’s  errand,  a  favor  for  the  throne,  nothing  anymore  seemed 
too far fetched. 
Fields  fall  into  cloudy  sky,  they  blend  and  they  muddy,  when 
horses trot forward, and plunge and ride on the earth, from their 
heels to their hooves, quickening their pace as they compress the 
ground into a level playing field for empires far and wide to mix 
and  mingle  their  troops  by  a  logical  new  construct  for  the 
monarchy  to  disperse  into  a  new  direction,  a  new  idea,  a  new 
49
namesake, a new objective, a new conduct, a new creation, a new 
camouflage,  a  new  dilemma,  a  new  song,  sung  by  the  same  old 
faces  singing  in  new  places  with  a  new  façade,  this  was  their 
masquerade, the men on a mission, moving forward, moving on. 
“It takes three tastes Dagrun,” Adelmar spoke to his son, “Three 
tastes to know what anything is about.” 
Dagrun  rode  next  to  his  father,  looking  off  into  the  fields  of 
green as the trotted slowly toward the rear of the group. 
“Anything  at  all,”  Adelamar  said,  “A  handful  of  the  finest 
cherries. A brand new shoe heel. A woman’s neck.” 
Dagrun looked up at his father.  
Adelmar lifted a finger as he spoke, running it through the cold 
of the air, “The first taste gives you an idea of the flavor. Always 
use  just  the  tip  of  your  tongue.  Just  in  case  it’s  wrought  with 
something fiery or sour or ill,” he went on, lifting another finger in 
the  air,  “The  second  taste  will  give  you  a  deeper  idea  as  how  to 
deal  with  the  taste  at  hand.  Whether  to  consume  it  quickly  or 
nibble at it lightly. Or leave it alone all together for fear of losing 
your previous meal,” Dagrun smiled. 
“And  finally,  the  last  taste.  The  best  taste,”  Adelmar  smiled  as 
they rode into the grass. 
“What’s the last taste for, pa?” he said.   
“To  remember,”  he  said,  “There  isn’t  a  thing  in  the  world  that 
two tastes can conquer. Not a crave, nor a warning from the tip of 
a  poisonous  spore,”  he  looked  at  his  son,  “One  day  you’ll 
understand.” 
Dagrun  nodded,  as  they  rode  on  and  into  a  broad  stretch  of 
some mud.  

50
Not long after, a great hill presented itself as an obstacle as the 
men worked their way into the setting sun, stopping for a moment 
to  regroup  and  re‐plot  their  course  over  and  across  the  hills  of 
rougher terrain.  
“Why is he so quiet?” referring to Humbert, Dagrun spoke with 
Clovis, trailing behind the pack. 
“’Ahhh,  it’s  because  he’s  Humbert,  ‘The  Horrible’.  Yes,  that’s 
really what they call him. For a reason. Humbert has killed more 
men  than  everyone  in  the  entire  army  combined,  aside  from  his 
young  brother  Lothar.  From  what  I’ve  heard,  last  they  checked, 
the difference  was only around a hundred or so men, as they do 
keep  close  tabs  on  it.  A  fierce  rivalry  of  brotherly  sorts.  A  real 
monster  in  human  skin,  most  anyone  who  knows  of  Humbert 
would  have  to  agree.  But  what  else  should  he  have  become?  I 
must ask. The spirits tossed his soul into such a bad body, the big 
bone stock. If you looked like that you might find yourself with an 
axe  in  your  hand  and  your  enemies  head  in  the  other.  Be  happy 
that you’re handsome. Like our king.” 
Dagrun nodded his head. 
“And yet you’d have to wonder what else could possibly make a 
man like that so brutal, other than his face, in his quiet and surly 
contemplation, deliberating over a moral thought. Am I correct to 
assume  that  you  wonder  these  things  as  well?”,Clovis  asked  the 
small boy. 
Dagrun looked up at Clovis, and then back down at the neck of 
his smaller horse. 
“Yes. I guess so. It does sort of make sense the way that you say 
it.” 

51
“Of course it does. I haven’t tasted the teet of ten thousand cows 
for nothing now, have I,” Clovis snorted and snubbed. 
“Humbert is Lothar’s brother?”, Dagrun asked. 
“You know of Lothar?” 
“Yes.  Who  doesn’t?  He’s  the  bravest  knight  in  all  of  the 
kingdom.” 
Clovis let out a laugh, “Try working with him on a day to day 
basis.  He  wouldn’t  so  much  as  lick  a  harmless  chanterelle  if  his 
bravery called of it.”’ 
Dagrun  didn’t  know  what  to  respond  with.  He  had  never  met 
anybody  quite  like  Clovis.  Clovis,  unlike  the  others,  talked  a  lot. 
About  many  things,  relaying  extensive  expertise  on  numerous 
experiences  and  situations  that  had  Dagrun  wondering  if  he 
would  ever  be  able  to  travel  about  and  live  a  life  like  that  of  a 
poison taster. As for Erhard of Saxony, Gerulf’s older servant, he 
seemed  bothered  by  the  attention  that  Clovis  was  paying  to 
Dagrun,  barely  agreeing  to  participate  in  any  of  the  talk  that 
others  began  to  join  in  on.  At  various  points  in  their  journey, 
Adelmar would circle around to the back of the pack to tell his son 
to leave the men alone and keep quiet, urging him to follow by his 
side,  but  Clovis  and  Gerulf  and  even  Humbert  had  apparently 
taken  a  likening  to  Dagrun,  who  rode  on  his  small  horse  with  a 
dignified  duty  to  serve  the  king,  as  Adelmar  kept  quiet  and 
responded  little  to  his  new  employers  attempts  to  exchange 
conversation,  picking  his  brain  for  his  unblemished  opinions, 
prodding him into banter by their sultry social cues. 
“I  don’t  understand,”  Dagrun  spoke,  “Why  does  the  king  not 
understand that the Emperor may be using some sinister magic to 

52
control  the  kingdom.  Could  it  be  his  spells  are  more  powerful 
than a witch?” 
“That’s enough boy. Let’s pitch our beds on the side of the hill. 
We  have  much  traveling  to  do  tomorrow  if  we  plan  to  arrive  by 
nightfall.  Hurry  to  it,”  Adelmar  spoke.  Nobody  responded.  The 
fire  roared  into  the  wind,  spiteful  flashes  of  crackling  letting  off 
hot steam in staff shapes and stormy rumble, flying high up into 
the air, as Adelmar urged Dagrun to remain quiet and listen, but 
the  boy  was  too  fascinated  with  Clovis  and  Gerulf’s  stories,  who 
had such wisdom for a younger man. Dagrun was also now even  
conversing  regularly  with  Erhard  the  chaperone,  who  had  come 
around to the boy doing whatever he could do to distance himself 
from his father. 
“C’mon son. I said, let’s get go,” Adelmar spoke again. 
“Let the boy stay awake for a while, eh?” Humbert looked right 
at Adelmar, his eyes circling his lids as if he intended to stand up 
and belt him. 
Gerulf was pouring drinks from a small flask into several cups, 
as  Clovis  reached  out  to  grab  one  of  the  cups,  handing  it  to 
Dagrun with a smile. 
Dagrun  looked  at  his  father,  and  then  looked  at  Clovis  as  he 
reached for the drink. Clovis knocked Dagrun’s cup with a drink 
in his own hand, the two of them taking them down together, as 
Adelmar turned and headed off toward the hill and into the dark. 
“What a taste! Eh!?!?” 
Adelmar removed a pinch of his favorite glory from the pouch 
by  his  open  belt.  The  flower  usually  helped  him  sleep  when  he 
was  uneasy  about  something,  yet  even  the  long  day  of  tireless 
travel  couldn’t  put  a  cease  to  his  blinking  eyes.  Adelmar  lay 
53
awake  in  the  dark,  listening  to  the  men  sitting  around  the  fire, 
getting  drunk  in  their  amusement,  telling  jokes,  summoning 
Dagrun  to  join  in  their  games  and  laughter  as  they  made  fun  of 
the Chinese and people from other far away lands. 
The  following  day  the  men  moved  across  the  open  fields  and 
dirt  roads  with  great  speed.  Dagrun  kept  his  mouth  closed  and 
rode  right  by  his  father’s  side  for  the  entire  time.  The  horses 
coughed and they galloped into rushing, whooshing, pummeling 
turns and tough strides up and down rough inclines and through 
small  swamps  where  Dagrun  hopped  down  off  of  his  horse  to 
lead  his  mare  on  foot,  so  as  not  to  collect  any  more  mud  on  his 
face. The sun arched over the small clan of travelers, as if moving 
from one side of the sky to the other and then back again to some 
strange trick, the cool air turning warm and cool again, everything 
breathing and whirling about their ears. 
Dagrun  had  never  seen  the  endless  rows  or  rapeseed,  yellow 
flowers  of  canola  lining  the  broad  fields  of  Jesberg  as  they  made 
their way further and closer toward the castle. The sun was setting 
over  the  flowers  as  they  took  a  short  cut  through  the  fields, 
coming  upon  a  dark  wooded  forest  that  led  on  for  what  seemed 
like deep into the night. Tree limbs reached out, like the hands of 
filthy  beggars  from  the  streets,  looking  to  grasp  anything  they 
could take, a scarf, a hat, as Adelmar and Dagrun listened to the 
men  talk  of  the  atrocities  at  the  castle  and  what  new  evils  they 
might encounter once they arrived. 
A  field  of  parting  trees,  clouds  dispersing,  a  full  moon  above 
their  sweating  gaze,  they  stopped  in  the  middle  of  the  field  to 
marvel at the sight in the cold, watching their breath escape into a 
burden of shapes in front of their noses, hurrying off into a great 
54
nothing between them and end of the field, just before the rise of 
the castle walls.  
They  could  barely  see  its  tremendous  walls  looming  in  the 
darkness  if  not  for  the  light  of  a  thousand  torches,  the  mighty 
castle of Fritzlar, their destination. Standing far away in the dark 
of the field, something still seemed not right about it to Adelmar. 
He could sense its disruption, its dilemma, its dark. Sitting on his 
horse,  listening  to  it  snort  and  sneeze,  he  could  picture  a  dragon 
rising  out  of  the  middle  of  the  trees,  chasing  them  back  into  the 
woods to find another antidote for the king.   
 
 
FULBERT  WAS  JUST  six  years  old  when  he  consumed  an  entire 
duck. “He even ate the eyes, the portly young stout.”  
As  if  he  were  an  adopted  son,  Clovis  was  introducing  young 
Dagrun  to  the  people  that  they  found  themselves  amongst, 
wandering into the castle late at night, members of the court and 
the servants roaming about, keeping up with their chores, never‐
ending tasks, constantly on the move. 
Dagrun looked at the boy as they passed through the halls. The 
boy  wasn’t  much  older  than  him,  although  he  was  the  size  of  a 
wide  and  overfed  man.  He  had  never  seen  such  a  face,  such  a 
thick  layer  of  flesh  about  the  face,  folding  in  on  the  poor  boy’s 
eyes,  his  lips  shriveled  and  upturned,  his  small  nose  lost  in  the 
crease of his widening face, like a small boy sewn into the body of 
a  fat  old  man.  Fulbert  was  the  fattest  most  grotesque  looking 
person  that  Dagrun  had  ever  laid  eyes  on.  He  imagined  the  boy 
ate cakes as big around as yarn spindles, topped with sugars and 
chocolates and jam.  
55
Some of the other people were odd and foreign to him as well. 
As for the entire castle, it was just as they had been told. It was 
like Asia in  there, or how they were told that the far east looked 
like  in  all  of  the  dreams  and  colorful  pictures  that  Clovis  and 
Gerulf  had  painted  for  them  with  their  sharp  and  descriptive 
words. Large vases and strange trees had been brought‐in and set 
into large pots in the castle halls, at the tops of the steps, in every 
corner  of  all  of  the  rooms.  The  people  were  cloaked  in  strange 
gowns with their hair done up in buns, their faces painted white, 
as  if  wearing  masks  for  a  giant  ball.  Everything  smelled  of 
something spicy and overcooked. 
“That’s  Helga,  the  famous  whore,”  Clovis  was  leaning  in  to 
whisper into Dagrun’s ears as they passed several older women in 
robes. The women, who had been bickering and arguing, stopped 
to stare at the men passing through the room, “She’s tasted every 
man in the city,” he whispered some more. 
“What do you mean ‘tasted?’” 
“Never  you  mind.  Just  something  sugary  about  her  dress,” 
Clovis  edged  him  on  further,  as  Adelmar  approached  from  the 
back,  urging  Dagrun  not  to  say  anything  and  wait  for  him  to 
perform his work, behaving himself out in the hall. 
“Come  quick.  The  king  is  very  ill,”  an  older  man  who  Clovis 
referred to as Heinrich, clasped onto Clovis’s arm with a sob. 
As  they  drew  toward  the  king’s  chamber,  another  man 
approached  from  the  dark  end  of  the  hall.  A  strange  scent 
enveloped  them  and  they  knew  immediately  that  things  weren’t 
going well for the king. 
How is he? Clovis asked Hrodulf, the man. 
Hrodulf shook his head. 
56
A few more steps and they were at the king’s door. 
“Please wait here and don’t say nor do a thing. Can you promise 
me?” Adelmar said to Dagrun. 
“Yes Da. Of course.” 
Another  man  was  opening  the  door.  Dagrun  knew  him 
immediately.  He  was  bigger  and  braver  looking  than  he  had 
imagined. Long blonde hair and a beard, decorated head to toe in 
a  heavy  armor,  Lothar,  the  king’s  guard,  put  a  quick  beating  to 
young Dagrun’s heart. 
“Follow  me,”  Lothar  spoke  to  Adelmar,  who  nodded  and 
turned to Dagrun, nodding again. 
At the side of the king’s bed, Adelmar approached. 
“He’s  dieing,”  Adelmar  said  to  them  immediately.  There  is 
nothing that I can do but help the pain as he passes. 
Clovis  and  Gerulf  sighed,  as  they  spoke  for  a  moment,  while 
Adelmar removed the satchel slung over his back. 
A  small  table,  do  you  have  anything  flat  and  steady?  It  would 
make this much easier. 
Lothar  was  already  on  top  of  it.    He  brought  a  small  wooden 
stool  over  to  the  bedside,  as  Adelmar  began  to  remove  various 
items  from  the  bag,  small  flasks  and  jars  and  pouches  full  of 
various  herbs  and  roots.  A  few  of  the  concoctions  were  already 
prepared  in  oils  and  fine  rubs,  although  he  knew  that  the potent 
orange glorys would come in handy to try and stop the pain. 
The  king  was  completely  unconscious.  Adelmar  parted  the 
curtains surrounding the bed, wafting the foul smelling air to the 
side as several small flies flew up and circled his head. It seemed 
as if the king was twitching slightly, but Adelmar thought it might 
just be the soft soggy situation percolating into the top of the giant 
57
bed.  Adelmar  waited  to  see  if  he  moved  again,  yet  the  king 
appeared  to  be  asleep.  Standing  over  the  king,  blue  in  the  face, 
covered in a dry sweat, Adelmar checked his pulse at the side of 
his chin. 
“It’s too late,” he said to the other men. 
It was then that he noticed the king’s hands. 
“Go  inform  Heinrich  and  Erhard,  alert  the  others,”  Clovis  was 
speaking with Lothar. 
“Come see this,” Adelmar called for Clovis. 
“His hands,” Adelmar spoke, “Did any of you get a glimpse of 
this before?” 
Clovis  peered  down  as  Adelmar  held  out  one  of  the  king’s 
hands which was a blue green color and puffy and dark between 
his fingers, skin peeling and chaffed. 
Clovis shook his head. “What causes this?” 
Where are those candies? Adelmar asked. 
There  were  only  several  and  they  were  all  consumed  by  us  on 
that very first day that the Emperor arrived. 
Adelmar stopped to think. 
And the dish they were in? 
Clovis  wore  a  look  of  puzzle  and  deep  thought.  I  don’t  know, 
Clovis responded. 
Suddenly, his eyes went wide.  
Ahhh! The vase. 
Walking  across  the  room,  he  headed  toward  a  dresser  across 
from the bed. 
Wait! Adelmar stopped him. 
A  few  paces  and  he  had  caught  up  to  Clovis,  passing  right  by 
him, stooping down to examine the vase on the dresser. 
58
“Do any of you perhaps have a pair of gloves?”, Adelamr asked. 
Gerulf  looked  at  Lothar,  whom  was  standing  at  the  door, 
listening,  waiting  to  open  it.  Gerulf  shook  his  head,  as  Lothar 
looked  at  his  hands.  Another  moment  and  he  was  removing  the 
gloves on his hands. 
Lothar’s  gloves  were  very  large  and  stiff,  a  dark  honed  leather 
that felt like they had been molded for picking people up by their 
necks.  Adelmar  slipped  his  fingers  into  the  gloves,  soft  and 
sweaty, proceeding to pick up the jar and examine it by the light 
of a torch. 
“Just as I thought,” he said. 
What is it? Tell us, please! Clovis spoke for the rest of the men in 
the room. 
“There  is  a  salamander  that  lives  in  the  forest  that  has  a  toxin 
which it secretes from its tail that is strong enough to kill a horse. I 
have  also  tested  them  myself  on  goats  and  found  that  they  are  a 
bit  less  toxic  on  goats.  Why,  I  don’t  know.  And  the  poison  can 
take  up  to  several  months  to  kill  the  goat  by  slight  asphyxiation 
and  enlarging  ventricles  of  the  heart.  I  have  seen  these 
salamanders  in  the  wild,  climbing  across  the  tops  of  mushrooms 
and  fungi,  and  apparently  it’s  also  a  great  way  to  tell  the 
poisonous  mushrooms  from  the  edible  ones,  the  trick  has  never 
failed. I don’t know if it’s because poison attracts poison, or why. I 
don’t question it, but I know.” 
Clovis  and  Gerulf  seemed  to  be  waiting  for  Adelmar  to  talk 
some more. 
“In China, they must have similar lizards in their forests, and I 
have  also  heard  there  are  fish  from  the  seas  who  have  poison  in 

59
their quills. Whatever it is, it was pasted into the seams, perhaps 
with a brush, you see?” 
Adelmar  held  up  the  vase,  pointing  at  a  thin  glossy  secretion 
dripping from some of the cracks and carvings on the pot. 
“He must have accidentally ingested some, although it was pure 
intent by those sneaks, a very clever disguise and very meticulous 
job. He must have only tasted a little, which explains a lot of it, the 
time it took for him to die.” 
“My god,” Clovis spoke, “They really poisoned him.” 
“Well  aren’t  you  a  genius  now  that  it’s  too  late.  You’re  fired,” 
Gerulf said back to him with a twisted, snobby, laugh. 
 
 
WHEN  ADELMAR  AWOKE,  Dagurn  was  gone  from  his  bed. 
Yawning  to  a  stretch,  the  bed  across  the  room  that  his  son  had 
slept in was barely disturbed, as Adelmar swung his feet around 
to the cold floor, wiggling his toes, thinking about a nice breakfast 
of eggs and ham before the long trip back home. He wondered if 
they  had  sent  the  fleet  of  soldiers  that  they  had  talked  about,  to 
find  the  treacherous  Emperor  Shuang  and  his  caravan  of  killers 
who  had  supposedly  migrated  westward  months  before.  There 
was also much talk about another young noble man, The Duke of 
Babenberg, taking control of the throne. He puckered his face and 
nagged in snobby whispers at the idea, also thinking of the royal 
asses who had foolishly let the Chinese men into the castle to kill 
their  king.  The  best  men  in  all  of  Germania  and  they  yet  they 
couldn’t protect the king. Adelmar shook his head and blinked his 
eyes. 

60
As  Adelmar  stood  up  from  the  bed,  slouching  around  and 
awakening  to  his  thoughts,  he  noticed  a  small  note  on  the  floor 
next to his shoes. 
 
I’m not returning with you. You remember what you said about 
the  three  tastes?  Well  I  have  more  to  try.  Much  more.  Please  tell 
ma  and  Inga  that  I  love  them  and  I  will  return  one  day  after  I 
become the man that I am destined to be. Please don’t worry nor 
try and find me. You won’t. This is best for all of us, as my only 
wish is to pursue my dreams and follow my own path here in the 
north of our lands. 
 
Signed, Dagrun. 
 
Adelmar sighed as he looked out past the wall, out and into the 
distance  through  one  of  the  open  windows  carved  into  the  wall 
across  from  his  cot.  From  the  window,  he  drew  toward  an  open 
scene  of  a  rising  sun,  arching  up  over  the  fields  and  the  trees,  a 
yellow sky with birds flying in flocks, a straight line, geese. 
His  horse  was  waiting  for  him  at  the  stabled,  hitched  and 
saddled.  
Adelmar rode off into the fields, a pouch full of his possessions, 
gold ingots sewn into his socks, as the horse panted and kicked up 
mud,  taking  Adelmar  across  the  fields  by  a  light  breeze.  He 
thought about Dagrun and what sorts of trouble making he might 
already be up to, and if him running off had anything to do with 
Clovis or Gerulf or Erhard. He didn’t expect the boy to live very 
long,  as  he  alos  knew  Dagrun  really  had  no  idea  what  kind  of 
trouble  he  was  getting  into.  Adelmar  knew  the  royalty.  They 
61
weren’t to be trusted one bit at all. But that was life. He had raised 
the  boy  and  did  the  best  that  he  could  for  his  son.  Other  things 
were now at work. China and the far east floated into his thoughts 
as  Adelmar  passed  through  the  night,  riding  down  long,  lonely, 
dirt  roads,  circling  over  small  hills  and  larger  mountain  passes, 
riding  the  horse  with  all  that  he  had.  All  through  the  night  he 
rode,  and  through  the  following  day,  until  he  reached  the  hills 
above his farm late that next afternoon. From his view of the farm 
from on top of a hill that he knew fairly well, Adelmar watched a 
stack  of  smoke  rise  up  from  the  chimney  of  his  home,  mixing  in 
with  the  clouds  in  the  sky,  a  fine  meal  waiting  for  him  on  the 
other side of his door, just as he realized how hungry he actually 
was.  
There were probably fine cooked pies and cabbage stew waiting 
on the other side of the door, and two ladies to tend to his tire and 
drought.  He  wasn’t  sure  what  else  was  in  store  for  him  on  the 
other  side  of  that  door,  but  as  for  the  food,  he  was  sure  that  it 
would be tasting delicious. 
 
 
© Will McCoy 2016
 

62

Related Interests