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Começou sua produção maior aos dezesseis anos de idade, e seus versos de Os

Escravos foram iniciados aos dezessete (1865), com ampla divulgação no país onde eram
publicados nos jornais e declamados, ajudando a formar a geração que viria a conquistar a
abolição; José de Alencar disse dele, quando ainda em vida, que "palpita em sua obra o
poderoso sentimento de nacionalidade, essa alma que faz os grandes poetas, como os
grandes cidadãos".[9] Ao lado de Luís Gama, Nabuco, Ruy e José do Patrocínio, destacou-
se na campanha abolicionista "em especial, a figura do grande poeta baiano Castro
Alves".[11]
O historiador Armando Souto Maior diz que o poeta, "como assinala Soares Amora 'por um
lado marca o ponto de chegada da poesia romântica, por outro já anuncia, nalguns
processos poéticos, em certas imagens, nas ideias políticas e sociais o Realismo.' Não
obstante, deve ser considerado o maior poeta romântico brasileiro; sua poesia social
contra a escravidão galvanizou a sensibilidade da época."[12] Diz Manuel Bandeira que "o
único e autêntico condor nesses Andes bombásticos da poesia brasileira foi Castro Alves,
criança verdadeiramente sublime, cuja glória se revigora nos dias de hoje pela intenção
social que pôs na sua obra".[13]