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Fuel Processing Technology 71 Ž2001.


Biomass and renewable fuels

Helena L. Chum ) , Ralph P. Overend
National Renewable Energy Laboratory, 1617 Cole BlÕd., Golden, CO 80401, USA


Biomass is an important contributor to the world economy. Agriculture and forest products
industries provide food, feed, fiber, and a wide range of necessary products like shelter,
packaging, clothing, and communications. However, biomass is also a source of a large variety of
chemicals and materials, and of electricity and fuels. About 60% of the needed process energy in
pulp, paper, and forest products is provided by biomass combustion. These processes could be
improved to the point of energy self-sufficiency of these industries. Today’s corn refinery industry
produces a wide range of products including starch-based ethanol fuels for transportation. The
biomass industry can produce additional ethanol by fermenting some by-product sugar streams.
Lignocellulosic biomass is a potential source for ethanol that is not directly linked to food
production. Also, through gasification biomass can lead to methanol, mixed alcohols, and
Fischer–Tropsch liquids. The life science revolution we are witnessing has the potential to
radically change the green plants and products we obtain from them. Green plants developed to
produce desired products and energy could be possible in the future. Biological systems can
already be tailored to produce fuels such as hydrogen. Policy drivers for increased use of biomass
for energy and biobased products are reviewed for their potential contributions for a carbon
constrained world. q 2001 Published by Elsevier Science B.V.

Keywords: Biomass; Fuels from biomass; Biological hydrogen production; Sustainable energy systems;
Carbon constrained world

1. Introduction

In the future, our energy systems will need to be renewable and sustainable, efficient
and cost-effective, convenient and safe. Can the integrated development and use of our
nation’s biologically derived renewable resources contribute significantly to our energy

Corresponding author.

0378-3820r01r$ - see front matter q 2001 Published by Elsevier Science B.V.

PII: S 0 3 7 8 - 3 8 2 0 Ž 0 1 . 0 0 1 4 6 - 1
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independence, increased energy diversity, and reduced carbon emissions while at the
same time fostering rural development, technological innovation and commercialization?
We address biomass, derived fuels and energy, and biological hydrogen production.

2. Today’s biomass economy from an energy viewpoint

The United States consumes about 94.2 quads Ž1 quad s 1 quadrillion Btu s 1.055
EJ. of all forms of energy self-generated or imported. Of those, 7.1 quads are renewable
energy. More than 3 quads provide residential and commercial heat, heat and power in
industry, direct electricity production, as part of the energy and environmental services
in residue disposal and landfill gas use, and transportation fuels from biomass. These
various sources of bioenergy and their relationship with the conventional biomass
industries are shown in Fig. 1 w1x.
As a primary energy source, biomass Ž43%. is just behind hydropower Ž51%. among
the renewable resources. The Public Utilities Regulatory Policy Act ŽPURPA. of 1978
provided the incentive for industry to invest US$15 billion, establish 66,000 jobs and
create a biomass power industry worth US$1.8 billionryear Žsee Fig. 2a.. A total of 0.75

Fig. 1. United States bioenergy Ž1997..

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Fig. 2. Ža. Electricity from biomass in the United States. Žb. Ethanol market evolution.

quads or 1% of U.S. electricity is from biomass power, and more than twice that amount
of energy is generated and used within the forest products industry. Waste to energy
represents another 0.5 quads. More than a thousand biomass facilities generate electric-
ity or cogenerate for their own use w2x. Utility restructuring is challenging many of these
operations because of competition with facilities in which capital costs have already
been amortized and can produce electricity at lower costs. Some added bioenergy
capacity cannot compete on cost alone because natural gas-fired combined cycle plants
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have lower capital cost and moderate fuel costs and are predicted to be stable. One way
in which bioenergy can be helped is by finding ways to pay for the environmental
service it can provide, such as landfill avoidance. Another way is the renewable
portfolio standard, which ensures a minimum level of renewables in the electricity
portfolios of power suppliers in implementing jurisdictions.
Today’s bioenergy industry also produces liquid fuels, primarily ethanol, using
approximately 6% of the corn grain produced each year Žsee Fig. 2b. w3x. Production
started in the late 1970s and capacity has increased steadily due to the Federal tax
incentive and various state and local tax credits. Bioethanol production from lignocellu-
losic biomass is beginning to emerge due to recent advances in conversion technology.
The same biotechnology revolution that is driving near-term commercialization will
drive down the cost of bioethanol manufacture over the next 10 years. A point of cost
competitiveness with the wholesale gasoline price of today will be reached based on the
use of inexpensive residues w4x.

3. Policy drivers to increase bioenergy and biobased products

The President issued Executive Order 13134 on August 12, 1999 to coordinate
Federal efforts to accelerate the development of 21st century bio-based industries that
use trees, crops, and agricultural and forestry wastes to make fuels, chemicals, and
electricity. The Order is titled ADeveloping and Promoting Biobased Products and
BioenergyB. The Order and related Executive Memoranda w5x were based on extensive
literature and findings w4,6x from which the following can be concluded.
Ø There is a sufficient supply of biomass materials to provide food, feed, fiber and
some level of energy, fuels and materials. The precise level and impact of energy
production varies but a tripling of biobased products and bioenergy by 2010 is a
Presidential goal. By 2020, the goal is a 10-fold increase.
Ø Several drivers provide impetus to a bioenergy and biobased products effort. These
include emerging market opportunities, increased rural development needs, reducing
environmental impacts, increasing energy security and diversity, reduce fossil carbon
emissions, and meeting the growing need for energy and materials with sustainable
Ø Many companies developing bioenergy and biobased products are emerging and
others are large and generally more mature Žcorn refining and pulp and paper.. Because
of the nascent nature of the AbusinessB, a large emphasis on research, development and
deployment is needed.
Ø There is no single agency, industry, or sector that can meet the challenges and
needs to accomplish these aggressive goals on their own. All of these studies call for
integrated efforts across federal agencies, current industrial sectors, academia, national
laboratories, non-profit organizations, professional societies, public interest groups, etc.
Several Congressional bills have emerged with strong bipartisan support. These have
aligned objectives with the Executive Order and Federal Agency actions. From these
congressional actions, the Agricultural Risk Protection Act of 2000 was passed ŽPublic
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Law 106-639, June 2000.. It includes Title III, Biomass Research and Development Act
of 2000, which implements much of the research and development activities described in
the Executive Order. It provides significant guidance on areas of research and develop-
ment that should be explored by a concerted U.S. federal program under the leadership
of the Departments of Agriculture and Energy with participation of other relevant

4. Near-term increased biomass use

Current industrial biomass use is primarily of residues of agriculture, forest products

operations or urban and industrial residues. Additional crop residues could be collected
for product or energy purposes. Additional increases in supply would have to come from
crops specially planted for these purposes. Fig. 3 shows an example of a supply curve
considering the residues and at what point some dedicated feedstock supply is needed.
Life cycle analysis of a dedicated poplar plantation and electricity production through an

Fig. 3. Supply curve of various biomass residues and dedicated feedstock plantations, for instance, of
switchgrass, salix, and poplars.
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Fig. 4. From multiple biomass resources to a variety of fuels and energy products.

integrated gasification combined cycle shows that there are almost no net carbon
emissions w7x. The current conventional energy values are also included.

5. Multiple energy options from biomass

Biomass is a complex resource that can be processed in many ways leading to a

variety of products. Biological routes can convert the carbohydrate portion of the
lignocellulosic feedstock into ethanol, an oxygenate that can also be used as a fuel
additive. The lignin component cannot be used this way and is combusted to generate
heat and electricity. Gasification provides a way to generate syn-gas and from it the
clean conventional fuels: Fischer–Tropsch liquids, methanol, and others Žsee Fig. 4..
A proxy for how well some of these various processes perform is the overall process
efficiency starting with lignocellulosic biomass w8x.

Fuels from biomass Efficiency ŽHHV. Comment

Methanol 54 ) From gasification
Hydrogen 60 From gasification
Fischer–Tropsch liquids ŽFTL. 49 From gasification
FTL Žsingle pass. q electricity 26.5 ŽFTL.; ) From gasification,
17.2 electricity lower capital costs
Ethanol 50% Ž1999.; From hydrolysis and
63% Ž2015. fermentation
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6. Long-term renewable hydrogen production technologies

The use of solar energy to split water into oxygen and hydrogen is an attractive
means to directly convert solar energy to chemical energy. Biological systems are
reviewed below. There are also chemical and electrochemical systems that have
long-term Ž) 10 years., high-risk, high-payoff technologies for the sustainable produc-
tion of hydrogen. These systems have been summarized by Gregoire Padro w9x.
The biological processes include the following.
Ž1. Algal hydrogenases that evolve hydrogen at a rate that is four times that of the
wild type, and are three to four times more oxygen tolerant w10x.
Ž2. Photosynthetic organisms with light harvesting, chlorophyll–protein complexes
that effectively concentrate light and funnel energy for photosynthesis. These cells
showed photosynthetic productivity Žon a per chlorophyll basis. that was six to seven
times greater than the normally pigmented cells w11x, a phenomenon that could lead to
significant improvements in the efficiency of hydrogen production on a surface-area
basis. Various reactor designs are under development for photobiological hydrogen
production processes Žsingle-stage vs. two-stage, single organism vs. dual organism.
Ž3. Systems to convert CO Žfound in synthesis gas. to hydrogen via the so-called
water–gas shift reaction ŽCO q H 2 O s CO 2 q H 2 . at ambient temperatures. Microor-
ganisms isolated from nature are used to reduce the level of CO to below detectable
levels Ž0.1 ppm. at temperatures of around 25–508C in a single reactor w13,14x. This
process has significant potential to improve the economics of hydrogen production when
combined with the thermal processing of biomass or other carbon-containing feeds.

7. The role of renewable fuels in a carbon-constrained world

Decarbonization of fossil fuels is a way to increase energy consumption without

increasing carbon consumption in a carbon-constrained world. Removal of carbon from
fossil fuels prior to use in energy production is likely to be far less costly than
attempting to remove CO 2 from dispersed sources. If fossil fuels are converted to
hydrogen in a central facility, the collection of CO 2 Žor elemental carbon, depending on
the process. is relatively simple compared to collecting CO 2 from every fossil fuel-con-
suming vehicle on the road. Carbon neutral biomass-derived transportation fuels offer
solutions to this.

8. Conclusions

For renewable processing of biomass or direct biological hydrogen production, the

cost of the technologies still needs to be decreased through research, development,
demonstrations, and diffusion of commercialized new technologies. Valuing the environ-
mental and social contributions that biomass inherently makes can also help increase its
use. Broad societal consensus on land and water use issues is needed. Each route still
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requires significant integrated efforts across federal agencies, multiple industrial sectors,
academia, national laboratories, non-profit organizations, professional societies, public
interest groups, etc. The challenge to make renewable resources a major commercial
reality is equated to putting man on the moon. The versatility of biomass and conversion
technologies makes it suitable to either adapt to today’s fuel and vehicle infrastructure or
to be a part of a new infrastructure for hydrogen fuels and super efficient vehicles of the


w1x Energy Information Administration, Renewable Energy Annual 1998, data for 1997, DOEr
EIA – 0603Ž98.r1 and National Renewable Energy Laboratory additional data including the generation of
electricity from independent power producers and non-utility generators that is not included in the Energy
Information Administration data.
w2x R.P. Overend, C.M. Kinoshita, M.J. Antal Jr., Bioenergy in transition. J. Energy Eng. Ž1996. 78–92,
in: R.P. Overend, E. Chornet ŽEds.., Biomass: A Growth Opportunity in Green Energy and Value Added
Products, in two volumes. Proceedings of the 4th Biomass Conference of the Americas, Pergamon, 1999,
1783 pp.
w3x Energy Information Administration, http:rrwww.eia.doe.govrpubrenergy.overviewraer98rtxtr
w4x National Research Council, Board on Biology, Commission on Life Sciences, ABiobased Industrial
Products: Priorities for Research and CommercializationB, National Academic Press, Washington, DC,
1999. In particular, this document performs an analysis in Appendix A of the Case study of lignocellu-
losic ethanol processing on pp. 115–120.
w5x See http:rrwww.bioproducts-bioenergy.govr for the Executive Order text and also Memoranda and for
the actions of the combined Interagency Council on Biobased Products and Bioenergy.
w6x See, for instance, vision and technology roadmap documents produced by trade and professional societies
in partnership with government: Technology Vision 2020: The U.S. Chemical Industry Ž1996.,
www.ccrhq.orgrvisionrindex.html; PlantrCrop-Based Renewable Resources 2020: A vision to enhance
U.S. economic security through renewable plantrcrop-based renewable resource use Ž1998.,
http:rrncga.comr05newmarketsrmainrindex.html; The Technology Roadmap for PlantrCrop-Based
Renewable Resources 2020: Research priorities for fulfilling a vision to enhance U.S. economic security
through renewable plantrcrop-based renewable resource use Ž1999., www.oit.doe.govragriculturer;
Agenda 2020: A Technology Vision and Research Agenda for America’s Forest, Wood, and Paper
Industry Ž1994., http:rrwww.afandpa.orgrEnvironmentalrAgenda2020r; Agenda 2020: The Path For-
ward—An Implementation Plan Ž1999., http:rrwww.oit.doe.govrforestr; Powerful Partnerships—The
Federal Role in International Cooperation on Energy Innovation, June 1999, http:rrwww.whitehouse.
govrWHrEOPrOSTPrhtmlrOSTP– Home.html.
w7x M.K. Mann, P.L. Spath, 1997, Life Cycle Assessment of a Biomass Gasification Combined-Cycle Power
System, NRELrTP-430-23076.
w8x From multiple papers and discussions with Eric Larson, Princeton and NREL assessments.
w9x C.E. Gregoire Padro, Back to the future: hydrogen production now and then. Division of Fuel Chemistry,
217th American Chemical Society National Meeting, Anaheim, CA, March 21–25, vol. 44, 1999, pp.
235–239, No. 2;
in: C.E. Gregoire Padro ŽEd.., Advances in Hydrogen Energy. Kluwer Academic–Plenum Publishers,
New York, 2000.
w10x M.L. Ghirardi, R.K. Togasaki, M. Seibert, Oxygen sensitivity of algal hydrogen production. Appl.
Biochem. Biotechnol. 63–65 Ž1997. 141–151;
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M. Seibert, T. Flynn, D. Benson, E. Tracy, M. Ghirardi, Development of selectionrscreening procedures

for rapid identification of hydrogen-producing algal mutants with increased oxygen tolerance. Interna-
tional Conference on Biological Hydrogen Production. Plenum, NY, 1998, in press.
w11x A. Melis, J. Neidhardt, I. Baroli, J.R. Benemann, Maximizing photosynthetic productivity and light
utilization in microalgal by minimizing the light-harvesting chlorophyll antenna size of the photosystems.
International Conference on Biological Hydrogen Production. Plenum, NY, 1998, in press.
w12x J.P. Szyper, B.A. Yoza, J.R. Benemann, M.R. Tredici, O.R. Zaborsky, Internal gas exchange photobiore-
actor: development and testing in Hawaii. International Conference on Biological Hydrogen Production.
Plenum, NY, 1998, in press.
w13x P.-C. Maness, P.F. Weaver, Variant O 2 -resistant hydrogenase from photosynthetic bacteria oxidizing CO.
Proceedings of the Fifth International Conference on the Molecular Biology of Hydrogenase, Albertville,
France 1997.
w14x P.F. Weaver, P.-C. Maness, S. Markov, Anaerobic dark conversion of CO into H 2 by photosynthetic
bacteria. International Conference on Biological Hydrogen Production. Plenum, NY, 1998, in press.
Boletín IIE, 2015

La biomasa en la transición energética de México

Jorge Maximiliano Huacuz Villamar


Along human history, biomass in its multiple forms has played an important role as an energy source. It is estimated that biomass
could supply between 25 and 30% of the future global energy mix by the year 2050. This energy resource has a vast potential in
Mexico and there is also a legal framework for its exploitation, along with programs for its promotion. However, there are still
pending tasks for this resource to make an important contribution to this country´s energy transition. This article presents an
overview of the biomass situation in Mexico.

La biomasa en el mundo antiguo

Desde que el hombre primitivo descubrió cómo controlar y
usar el fuego con fines prácticos, el uso como energético de
materia orgánica de origen vegetal ahora llamada biomasa
ha sido una constante en el proceso del desarrollo humano.
Aún se discute si fue el homo sapiens, o su antecesor el
homo erectus, quien aprendió a usar el fuego para tener
mayor seguridad, mejores opciones alimenticias y más
confort (Primitive Man's Relationship with Fire and the
Environment, 2015).

El hombre primitivo también aprendió a domesticar

animales para uso como bestias de tiro y carga, cuya
fuerza muscular le fue útil en el proceso del desarrollo
agrícola y para otras actividades. Así, por miles de años la
fotosíntesis fue fuente primaria de energía, que a través de
la alimentación soportó la fuerza muscular de humanos y
animales. Más adelante, la combustión de madera tomó
auge como fuente de energía calorífica, que ha sido usada a
lo largo de miles de años en procesos productivos.


Se reporta que a finales del siglo XV, el

escenario energético estaba dominado
en casi 50% por la fuerza muscular
de hombres y bestias, mientras que
la leña cubría el resto de la demanda.
Por su lado, el carbón vegetal ya
se destinaba para procesar metales,
actividad intensiva en uso de calor.

Al aumentar la población también

creció la necesidad de espacio para
fundar ciudades y de tierra fértil para
producir más alimentos. Durante la
edad media los bosques se redujeron
en treinta por ciento en Europa, al
ser remplazados por áreas de cultivo.
Por ejemplo, en 1086 en Inglaterra,
los bosques ocupaban el 15% del
territorio, pero en dos siglos, la mitad
de esa superficie fue talada, por lo
que a fines del siglo XIII se emitieron
en esta zona las primeras leyes para
la protección de los bosques. La competencia por espacios cultivables entre la producción de
deforestación tuvo proporciones alimentos y la producción de energía (Wrigley, 2011).
similares en todo el continente
europeo y los bosques pasaron de ser La biomasa en el mundo moderno
fuente de energía a suministrar madera
para otros usos (Szabó et al., 2015). El Consejo Mundial de la Energía reporta que en 2013,
la biomasa suministraba globalmente unos 50 Exajoules
A principios del siglo XIX, la sociedad (EJ), equivalente al 10% del consumo anual de energía
humana aún vivía una economía primaria en el mundo. El potencial técnico de la biomasa
agrícola, cuya base energética para 2050 se estima en 1,500 EJ por año, aunque escenarios
comenzaba ya a diversificarse que toman en cuenta aspectos de sustentabilidad (factores
con la incorporación lenta pero ambientales, disponibilidad de agua y otros) indican un
creciente de otras formas de energía. potencial menor, de entre 200 y 500 EJ. La demanda
Investigadores sostienen que la mundial de energía primaria para el año 2050 se espera
sustitución de combustibles de origen se ubique en el rango de 600 EJ a 1000 EJ, por lo que la
orgánico principalmente por carbón biomasa podría contribuir entre 25% y 30% de la mezcla
mineral, se debió en gran medida a la futura de energía (World Energy Council, 2013).

Boletín IIE, 2015

En los países industrializados, la contribución de la biomasa de biodiésel por transesterificación

es en promedio solamente 3% de la energía primaria total, de aceites derivados de cultivos
primordialmente en aplicaciones para calor y electricidad, oleaginosos, aceites residuales
pero muchos países han establecido metas para incrementar orgánicos y grasas, son las principales
su uso como medio para cumplir con sus objetivos tecnologías para la producción de
energéticos y ambientales. Se espera que para el año 2050, biocombustibles destinados al sector
el uso de biomasa para energía en la industria se duplique, transporte.
mientras que para la producción de electricidad crezca entre
2 y 2.5 veces para el año 2030. Los biocombustibles tienen Ejemplos a seguir
una mayor tasa de crecimiento para el transporte y reciben
mucha atención del público, pero hoy solamente representan Varios países han emprendido
el 1.5% del total del consumo. Se proyecta que para el año exitosamente la ruta de los
2030 habrá crecido 10 o 20 veces en relación con el nivel de bioenergéticos. Brasil es el primer
consumo actual (World Energy Council, 2013). productor de bioetanol en el mundo
a partir de caña de azúcar y Estados
Procesos de conversión Unidos ocupa un lugar equivalente
usando maíz. Los países europeos
Existen varias tecnologías con distinto grado de desarrollo tienen políticas ambiciosas para el
para la conversión de biomasa en bioenergéticos. También uso de bioenergéticos. Suecia es
se desarrollan tecnologías para mejorar la calidad de un caso notable: en 1980 decidió
algunas formas de biomasa y convertirlas en energéticos abandonar la ruta nuclear y limitar su
más densos, así como de mayor eficiencia para su acarreo y dependencia del petróleo, y reorientó
almacenamiento. su estrategia energética hacia las
energías renovables. Ya para 1999 la
Las tecnologías para producción de calor van desde estufas biomasa aportaba 14% del suministro
muy rudimentarias hasta plantas modernas de cogeneración total de energía. Ocho años después
(calor y electricidad), la cocombustión de biomasa su aportación se había duplicado
(co-firing) en centrales carboeléctricas, y la combustión (Johansson, 2004), y el 57.7% del
directa de residuos sólidos urbanos (RSU). La digestión calor, el 9.2% de la electricidad y el
anaerobia para producir biogás (mezcla de gases con alto 4.9% de los combustibles automotores
contenido de metano) es un proceso más apropiado para provenían de la biomasa (Melin, 2009).
transformar biomasa húmeda, lodos residuales y líquidos Gracias a un esquema de estímulos
con alto contenido de materia orgánica. Estos procesos (Johansson, 2001), en 2008 había
están tecnológicamente bien establecidos y disponibles un total de 30 plantas incinerando el
comercialmente. Las tecnologías de gasificación de biomasa 48% de los RSU para producir casi
producen mezclas de gases de alto valor energético, pero 10 TWh de electricidad (Melin, 2009).
su uso es aún limitado, aunque pueden ser más eficientes y Cientos de autobuses, camiones y
económicas, tanto en pequeña como en gran escala. vehículos híbridos en Suecia operan
con biocombustibles producidos
La producción de alcohol etílico anhidro (bioetanol) por con excedentes de granos y vinos
fermentación de la glucosa contenida en algunos productos del mercado europeo. El impulso a
agrícolas (caña de azúcar, remolacha, maíz) y la producción la biomasa en este país impacta en


los sectores tecnológico, agrícola,

forestal e industrial. Suecia exporta
biocombustibles sólidos, equipo para su
manejo y aprovechamiento, y servicios
profesionales para el aprovechamiento
de la biomasa.

Los bioenergéticos en
En México, la biomasa aporta el
4.22% del total de la energía primaria
(SENER, 2014). El recurso básico
es madera forestal en forma de
leña y carbón vegetal. Se estima un
consumo de 38 millones de metros Generación eléctrica
cúbicos de madera al año, es decir,
tres y media veces superior al uso de Algunos autores ubican el potencial de generación eléctrica
madera en rollo en las industrias del con biomasa en México por arriba de los 18,500 MW
papel, muebles, y la construcción (Arvizu, 2008) que podrían lograrse en un escenario alto
(SEMARNAT, 2007-2012). Cerca de penetración para el año 2030 (Islas, 2007). La SENER
del 66% van al sector doméstico establece una cifra de 3,642 MW, de los cuales 1,515
de autoconsumo y alrededor del pueden implementarse en diez años a partir de residuos:
2% para producir carbón vegetal, RSM, 200 MW; agrícolas, 950 MW; pecuarios, 278 MW; y
2,500 toneladas en 2012 (IRENA). forestales 87 MW(SENER, 2012).
El resto va, en partes iguales, al sector
doméstico comercial y a pequeñas De acuerdo con el Programa Especial para el
industrias. Aprovechamiento de Energías Renovables-PEAER
(DOF, 2014), la capacidad instalada para generación
El potencial de la biomasa en México en el país a partir de biomasa es de 680.6 MW. Del
no ha sido cuantificado en forma total de la bioelectricidad producida, el 90% proviene
integral, pero hay cifras sobre su de la combustión directa de bagazo de caña en ingenios
valor en varios sectores. Su potencial azucareros y el resto de biogás de diversas fuentes. La
energético bruto se ubica entre 3,000 Prospectiva de Energías Renovables prevé 402 MW en
y 4,500 Petajoules (PJ) por año plantas de generación distribuida con biomasa para el año
(Islas, 2007), considerando madera de 2028. Aún no aparecen en México plantas de cocombustión
bosques naturales y de plantaciones o de gasificación de biomasa, ni plantas de combustión de
forestales, subproductos agrícolas, RSU. El IIE elaboró una guía con información útil para
cultivos energéticos y RSU. Estas el desarrollo de nuevos proyectos de generación con RSM
cifras representan entre 45 y 67 por (Romo et al., 2012).
ciento de la oferta interna bruta de
energía del año 2014.

Boletín IIE, 2015

Biocombustibles bioetanol al 6%. En la mezcla se

utilizaron 2.38 millones de litros de
Los dos principales cultivos para producir bioetanol para gasolina Magna y 151,600 litros de
automotores en México son caña de azúcar y sorgo en grano. bioetanol. En el período 2010-2011
Se calcula que para el año 2020 habrá suficiente capacidad se destinó financiamiento para la
en el país para atender una demanda anual de bioetanol por producción de biodiésel. Se reporta
casi 350 millones de litros, mientras que de sorgo se podrían la existencia de cuatro plantas y una
suministrar casi 150 millones de litros (CIDB). Para producir producción que pasó de 49,000 litros
biodiésel en México hay tres cultivos no alimenticios con en 2010 a 60,000 litros en 2011.
potencial actual para rendir 10 millones de litros al año: En ese mismo período, el programa
palma de aceite, higuerilla, y Jatropha curcas (SAGARPA, Pro-árbol de CONAFOR financió la
2013). Para 2015 se estima una producción de entre 8 y siembra de más de ocho mil hectáreas
11 millones de litros de bioetanol, que se espera crezca a de Jatropha curcas. También se
entre 175 y 250 millones de litros anuales en 2025 (SENER, realizaron pruebas piloto en vehículos
2014-2028) y 350 millones para 2030 (IRENA, 2015). Sin utilizando mezclas al 5% de biodiésel
embargo, poco se observa en términos de ampliación de como lubricante del diésel ultra bajo
la capacidad nacional de producción, pues de 40 permisos en azufre. Por su parte, Aeropuertos y
que el gobierno ha otorgado en bioetanol, solamente Servicios Auxiliares (ASA), quien tiene
dos corresponden a proyectos de producción y dos para firmado un convenio con el Gobierno
transporte, el resto son permisos para comercialización. En del Estado de Morelos para impulsar
biodiesel, el gobierno ha otorgado a la fecha 15 permisos para la producción de aceite de Jatropha,
plantas cuya capacidad sea menor a 500 litros por día. presentó en 2010 la iniciativa "Plan
de vuelo hacia los biocombustibles
Las principales acciones a la fecha en el área de sustentables de aviación en México".
biocombustibles incluyen una prueba piloto realizada en Se han realizado ya en el país
el período 2008-2009, en la cual una flotilla de vehículos varios vuelos de prueba utilizando
en el área de Monterrey operó con gasolina mezclada con bioturbosina (mezcla de turbosina y
biokeroseno producido con aceite de
Jatropha) suministrada por ASA.

El Marco Jurídico en
Antes de 2008 México no tenía
un marco jurídico aplicable a los
bioenergéticos, ni en general a las
energías renovables. En ese año
se emitió la Ley de Promoción y
Desarrollo de los Bioenergéticos-
LPDB (DOF, 2008) para promover
la producción de insumos y materias
primas, así como la producción,


transporte y comercialización de bioenergéticos. El actúa para promover el desarrollo

Gobierno busca reactivar el sector rural, generar empleo y de esa agroindustria mediante
mejorar la calidad de vida de la población rural con esta ley. el Programa de Bioeconomía
implementado en 2010, con un
La LPDB define bioenergéticos como “combustibles presupuesto de 1,000 millones
obtenidos de la biomasa provenientes de materia orgánica de pesos otorgado por el Fondo
de las actividades agrícola, pecuaria, silvícola, acuacultura, para la Transición Energética y el
algacultura (sic), residuos de la pesca, domésticas Aprovechamiento Sustentable de
(sic), comerciales, industriales, de microorganismos, la Energía. El recurso aprobado
y de enzimas, así como sus derivados, producidos por se destina a proyectos para la
procesos tecnológicos sustentables que cumplan con multiplicación de semillas, plantas
las especificaciones y normas de calidad establecidas y material vegetativo, así como al
por la autoridad competente”. Cabe notar que la Ley establecimiento de cultivos a nivel
para el Aprovechamiento de Energías Renovables y el comercial y proyectos innovadores
Financiamiento de la Transición Energética-LAERFTE de producción de insumos para
(DOF, 2008), emitida también en 2008, excluye a los RSU bioenergéticos, así como para
del concepto de energía renovable cuando son convertidos apoyar proyectos de plantas piloto,
mediante procesos térmicos. investigación y desarrollo tecnológico,
validación de paquetes tecnológicos
La LPDB crea la Comisión Intersecretarial para el de cultivos agrícolas o de algas con
Desarrollo de los Bioenergéticos (CIDB), entidad que potencial productivo para la obtención
coordina las políticas en la materia. El Reglamento de de biomasa (Zamarrita, 2011).
esta Ley (DOF, 2009) establece obligaciones para varias
dependencias y prohíbe la producción de bioenergéticos con Las tareas pendientes
maíz. También prohíbe cambiar el uso de suelo de forestal
a agrícola para producir insumos para bioenergéticos, y Varios factores impactan la viabilidad
obliga a la SAGARPA a emitir un “Programa de Producción comercial de los bioenergéticos en el
Sustentable de Insumos para Bioenergéticos”, otro para país, ya sea para generación eléctrica o
el “Desarrollo Científico y Tecnológico”, y a la SENER para biocombustibles, incluyendo los
el “Programa de Introducción de Bioenergéticos” con costos de producción y la logística para
objetivos, estrategias, acciones y metas. El PEAER, derivado el acopio de la biomasa, los costos de
de la LAERFTE, establece entre sus cinco objetivos recolección y entrega en las plantas de
principales incrementar la participación de biocombustibles procesamiento, las adecuaciones que
en la matriz energética nacional y propone promover el requerirán las centrales de generación
aprovechamiento de residuos e insumos para la producción ya en operación y otros más.
de biocombustibles, desarrollar las condiciones de
certidumbre legal y de mercado para la promoción de todo La transición de nuestro país hacia una
tipo de biocombustibles y mezclas, y generar y difundir economía con mayor aprovechamiento
información relevante para su promoción, desarrollo y uso. de la biomasa seguramente durará
varias décadas, a lo largo de las cuales
Las políticas en México no establecen mandatos para los los bioenergéticos deberán evolucionar
mercados de biocombustibles para el transporte, pero se hacia formas más eficientes, más

Boletín IIE, 2015

rentables y más sustentables. Su participación en la Igualmente importante será planear

matriz energética dependerá fundamentalmente de su el uso de suelo a nivel regional y lo
competitividad económica y del marco de políticas y relativo a la tenencia de la tierra, así
programas que para su adopción se establezcan en el futuro. como el desarrollo de una estrategia
integral del sistema energético,
Al igual que hace cientos de años en otras regiones, la transversal a los sectores calor,
producción de bioenergéticos en México se podrá ver electricidad y transporte. Resulta
limitada por factores tales como el incremento en la de particular interés en el momento
demanda por alimentos de una población creciente y actual, revisar y actualizar los esquemas
con mayor poder económico, lo que puede limitar la existentes para el financiamiento de
disponibilidad de suelos y agua para su cultivo. Igualmente proyectos, de manera relevante los de
limitantes podrán ser los posibles impactos del cambio pequeña escala, así como desarrollar
climático sobre los cultivos de bioenergéticos y de éstos nuevas formas de negocio de los
sobre la biodiversidad. bioenergéticos, si es que se quiere
cumplir con los objetivos de la ley de
La investigación y el desarrollo deberán jugar un papel crear empleos y promover el desarrollo
importante para eliminar las barreras, tanto en el trayecto de las comunidades rurales menos
hacia los bioenergéticos de segunda y tercera generación favorecidas.
como en la estructuración local de las correspondientes
cadenas de valor, de tal forma que la implementación Referencias
masiva de bioenergéticos en el país sea social, económica (2015). Primitive Man’s
y ambientalmente sustentable. Cabe destacar que los
Relationship with Fire and the Environment.
bioenergéticos de segunda generación se basan en insumos Recuperado de
que contienen biomasa ligno-celulósica y de los cuales view.asp?id=22172.
se pueden obtener biocombustibles líquidos. En los de Szabó et al. (2015). Intensive woodland
tercera generación se ubican las microalgas unicelulares y las management in the Middle Ages: spatial
macroalgas, de las cuales se pueden producir tanto alcoholes modelling based on archival data. Journal of
como diésel e hidrógeno. Actualmente se investigan Historical Geography 48.
procesos tanto bioquímicos como termoquímicos para su Wrigley, T. (2011). Opening Pandora’s box: A
transformación. new look at the industrial revolution. July 22.

World Energy Council. (2013). World Energy

Se espera que el Centro Mexicano de Innovación en Resources: Bioenergy.
Bioenergéticos, en proceso de creación por el Fondo
Johansson, B. (2001). Biomass in Sweden
de Sustentabilidad Energética CONACyT-SENER, Historic Development and Future Potential
logre vincular los esfuerzos de la academia, centros de Under New Policy Regimes. Environmental and
investigación y empresas para atender la diversidad de Energy Systems Studies, Lund University.
barreras que han sido obstáculo a nivel internacional para Melin G. (2009). Current use of Biomass for
el desarrollo de proyectos de bioenergéticos, incluyendo energy in Sweden and forecast for the coming
el riesgo tecnológico derivado de la compleja interacción years. SVEBIO.
de las diversas etapas de desarrollo de las componentes Johansson, B. Biomass and Swedish Energy
tecnológicas individuales a través de todos los segmentos de Policy. Environmental and Energy Systems
la cadena de producción y suministro. Studies, Lund University.


SENER. (2014). Balance Nacional de Energía 2013, México. Diario Oficial de la Federación. Ley de
Desarrollo y Promoción de los Bioenergéticos.
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Dendroenergía Forestal 2007-2012.
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Samperio, J. (2007). Prospectiva del uso de la Bioenergía en México. Aprovechamiento de Energías Renovables y el
Seminario “Cambio Climático. El Caso de México”. Academia de Financiamiento de la Transición Energética.
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Energía de la Biomasa. (2012). Noviembre. Zamarrita, C. Estado del Arte y Novedades de la
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para América Latina y el Caribe.
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Romo et al. (2012). Generación de Electricidad mediante residuos sólidos

urbanos. Guía de Usuario. 1ª Edición, octubre.

Comisión Intersecretarial para el Desarrollo de los Bioenergéticos.

Análisis y Propuesta para la Introducción de Etanol Anhidro en las Gasolinas
que Comercializa PEMEX.

SAGARPA. Futuro de la Producción de Biocombustibles en México. (2013).

29 de noviembre.

SENER. Prospectiva de Energías Renovables PER 2014-2028.

IRENA. Renewable Energy Prospects: MEXICO. REmap 2030. May 2015.

Currículum vítae

Jorge Maximiliano Huacuz Villamar


Doctor y Maestro en Ingeniería Física por la Universidad de California, San Diego, Estados Unidos. Ingeniero
Químico por la Facultad de Ciencias Químicas de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) en 1970.
Desde 1980 colabora con el IIE, desempeñándose como investigador, Coordinador del Área de Energía Solar y Gerente
de Energías No Convencionales, puesto que ocupó de 1995 a septiembre de 2013, fecha en que se reincorpora a la
plantilla de investigadores de esa Gerencia. Fue fundador y Presidente Nacional de la Asociación Nacional de Energía
Solar (ANES) de México. Fue miembro de la Sociedad Internacional de la Energía Solar y Editor Asociado de la revista
Solar Energy, publicación científica de dicha sociedad. Fue Coordinador Internacional de la Red Iberoamericana de
Electrificación Rural con Energías Renovables (RIER) del Programa Iberoamericano de Ciencia y Tecnología para el
Desarrollo (CYTED). Colabora con el Grupo de Trabajo sobre Energías Renovables y es miembro del Comité Ejecutivo
del Acuerdo Solar Power and Chemical Systems, ambos de la Agencia Internacional de la Energía.Ha dictado conferencias
sobre el tema de las energías renovables en varios países y ha publicado artículos en revistas nacionales e internacionales..
Posee el nombramiento de Investigador Nacional por el Sistema Nacional de Investigadores (SNI).

Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp)
Vol. 104, Nº. 2, pp 331-345, 2010
XII Programa de Promoción de la Cultura Científica y Tecnológica



* Departamento de Ingeniería Química, Universidad Complutense de Madrid. Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y
Naturales. Valverde 22, 28004 Madrid.

1. INTRODUCCIÓN como materia orgánica en el tratamiento de suelos (por

ejemplo, el uso de estiércol o de coberturas vegetales).
La carestía de los combustibles fósiles, la preocu- La madera, residuos agrícolas y estiércol continúan
pación por su agotamiento, la protección ambiental siendo la fuente principal de energía y, en parte, de
(CO2 principalmente) y la dependencia energética de materias primas para muchas actividades en países
países con escasos recursos energéticos convencio- poco industrializados. Sin embargo, en los países
nales impulsan el desarrollo de las energías reno- industrializados el petróleo y otros combustibles
vables. Según la Agencia Internacional de la Energía, fósiles no sólo constituyen la principal fuente ener-
la energía renovable es la que deriva de procesos natu- gética sino que también son los sustratos casi exclu-
rales que se reponen constantemente, es decir, la que se sivos de la industria química. Por ello, la biomasa,
obtiene de las continuas corrientes de energía recu- como base material de dicha industria, es también una
rrentes en el entorno natural. El sol es el origen de la alternativa potencial a los combustibles fósiles.
mayoría de las fuentes de energía renovable que están Probablemente la viabilidad práctica de los combus-
disponibles con abundancia y variedad para que la tibles derivados de la biomasa depende en gran medida
humanidad pueda utilizarlas. En nuestro planeta incide de esta segunda aplicación. Idealmente las futuras bio-
una cantidad de energía solar que es, aproximada- rrefinerías deberán abordar el procesamiento integrado
mente, cuatro órdenes de magnitud mayor que nuestra de la biomasa para atender ambos usos, la obtención
actual tasa de uso de combustibles fósiles y nucleares. de combustibles y la de productos básicos para la
La radiación solar puede emplearse directamente para industria química.
proporcionar calefacción, alumbrado y agua caliente
en edificios; y para generar electricidad. El sol también Tanto la propia biomasa como el bioetanol y el bio-
mueve los sistemas climáticos mundiales y es por tanto diesel obtenidos mediante su transformación tienen la
la fuente indirecta de la energía hidráulica, eólica y ventaja de que pueden emplearse sin necesidad de
mareomotriz. Como la fotosíntesis es un proceso que introducir grandes modificaciones en los sistemas
utiliza la energía solar para transformar dióxido de energéticos implantados para productos derivados de
carbono y agua en carbohidratos, es la fuente subya- los combustibles fósiles. La biomasa puede usarse en
cente de los biocombustibles en sus distintas formas. lugar de carbón mineral en diversos tipos de instala-
ciones térmicas, paliando así el impacto ambiental de
Las plantas transforman la energía luminosa en este combustible fósil. Lo mismo ocurre con el etanol
energía química y retienen el dióxido de carbono para y el biodisel que pueden sustituir a gasolinas y
formar la biomasa. Toda la alimentación de las gasóleos derivados del petróleo en distintos tipos de
especies animales depende de un modo o de otro de motores. Actualmente la biomasa proporciona una
esta biomasa. Además, puede utilizarse directamente fuente de energía, adicional a la de combustibles
332 Arturo Romero Salvador Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp), 2010; 104

fósiles y a las otras fuentes disponibles, para obtener compuestos orgánicos, por combustión directa de
calor, electricidad y carburantes empleados en el biomasa o por combustión de productos obtenidos de
sector transporte. ella mediante transformaciones físicas o químicas,
para dar dióxido de carbono y agua como productos
Al quemar una planta se devuelve a la atmósfera el finales, se libera energía. La biomasa puede propor-
CO2 que había fijado previamente y por ello, este cionar energía mediante su transformación en mate-
proceso no da lugar, a diferencia de lo que ocurre con riales sólidos, líquidos y gaseosos. Los productos pro-
un combustible fósil, a un aumento de este gas de cedentes de la biomasa que se utilizan para fines ener-
efecto invernadero. Pero en la obtención de energía a géticos se denominan, en general, biocombustibles y
partir de biomasa tienen lugar bastantes más procesos específicamente, a todos aquellos, generalmente
que pueden invalidar esta afirmación. Si la biomasa se sólidos y gases, que se aplican con fines térmicos y
quema después de cortarla con una herramienta a eléctricos.
motor, recolectarla y transportarla en un tractor que
funcione con energía fósil, acondicionarla y compac- El nombre de biocarburantes se reserva para los
tarla (astillas, pelets o briquetas) en una instalación productos, normalmente líquidos, que proceden de la
industrial, distribuirla a gran distancia, habrá que tener biomasa y se destinan a la automoción. Este tipo de
en consideración las emisiones de CO2 del tractor, del productos tienen una importancia especial debido al
funcionamiento de la maquinaria de la instalación y gran consumo de carburantes derivados del petróleo
del transporte, por lo que la operación energética real para el transporte. Los actuales motores, Diesel y Otto,
ya no merecerá, en parte o en absoluto, el adjetivo de requieren combustibles líquidos cuyo comportamiento
renovable. En algunos casos, la operación puede oca- sea similar al del gasóleo y al de la gasolina.
sionar una emisión de CO2 superior a la que resultaría
de consumir energía fósil y en otros, podría ocurrir que Se utilizan diferentes criterios para clasificar los
la aportación de energía para su obtención sea mayor biocombustibles que pueden obtenerse a partir de la
que la obtenida en el lugar de destino a partir del pro- biomasa. Considerando el proceso de transformación
ducto derivado de la biomasa. de la biomasa en biocombustible, existen varias
opciones como las que se comentan en los siguientes
ejemplos. Únicamente transformaciones físicas antes
2. LA BIOMASA COMO FUENTE DE de la combustión, caso de la madera, de la paja o de
ENERGÍA residuos procedentes de otras actividades que emplean
biomasa (poda de árboles, restos de carpintería, etc.).
Con el nombre de biomasa se designa a un con- Fermentación anaeróbica de una mezcla de azúcares y
junto heterogéneo de materias orgánicas, tanto por su agua para obtener una mezcla de alcohol y agua con
origen como por su naturaleza y composición, que emisión de dióxido de carbono. Esta mezcla se destila
puede emplearse para obtener energía. Esta fuente para eliminar el agua y obtener el alcohol con la con-
energética se basa en la utilización de la materia centración de agua que exige su empleo como carbu-
orgánica formada por vía biológica en un pasado rante. Transesterificación de los triglicéridos proce-
inmediato o en los productos derivados de esta. En dentes de aceites vegetales y grasas animales con
consecuencia, también tiene consideración de biomasa metanol para obtener una mezcla de ésteres, previa
la materia orgánica de las aguas residuales, los lodos separación de la glicerina, cuyo comportamiento como
de depuradora y la fracción orgánica biodegradable de carburante es similar al diesel procedente del petróleo.
los residuos sólidos urbanos, aunque dadas las caracte- Metanización de residuos orgánicos para obtener
rísticas específicas de estos residuos se suelen consi- biogás y un sólido que puede utilizarse como abono de
derar como un grupo aparte. La biomasa como materia los suelos. Otro criterio clasifica los biocarburantes en
orgánica originada en un proceso biológico, espon- generaciones lo que permite incluir en cada una de
táneo o provocado, tiene carácter de energía renovable ellas varios elementos para establecer diferencias entre
porque su contenido energético procede en última ins- los distintos productos. Los biocarburantes de primera
tancia de la energía solar fijada por los vegetales en el generación utilizan materias primas de uso alimentario
proceso fotosintético. Al romper los enlaces de los (caña de azúcar, maíz, soja, girasol) y fermentación
Arturo Romero Salvador Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp), 2010; 104 333

(para obtener etanol) o transesterificación (para bio- construcción de la maquinaria, en el transporte de

disel) como tecnologías de proceso. Los de segunda materiales, en el empleo de maquinaria agrícola
generación utilizan materias primas de tipo herbáceo o durante el cultivo de materia prima, en la fabricación
leñoso (celulosa) en el caso de etanol y semillas olea- de fertilizantes y pesticidas, en las operaciones nece-
ginosas no comestibles (jatrofa, cardo), algas y aceites sarias para las transformaciones, etc.), hay que conta-
usados para biodiesel, que se diferencian de la primera bilizar las emisiones producidas por cada una de ellas.
generación porque esta biomasa no tiene usos en ali- Además, puede producirse la emisión de otros gases de
mentación. Los procesos empleados son la fermen- efecto invernadero como óxido nitroso o metano, en
tación, la transesterificación, ambos adaptados a las cuyo caso hay que incluir su contribución como CO2
nuevas materias primas, y métodos termoquímicos equivale a las emisiones de este gas.
para la obtención de biocombustibles sintéticos
líquidos. A los carburantes obtenidos a partir de cul- El balance neto de energía (BNE) de los biocom-
tivos bioenergéticos, cultivos específicamente dise- bustibles, relación entre el contenido energético del
ñados o “adaptados” (técnicas de biología molecular) producto y energía gastada en su producción, es muy
para mejorar la conversión de biomasa (p.e. árboles de variable e inferior al de los combustibles fósiles
menor contenido en lignina) en biocarburantes, se les (valores de 50). Mientras que esta relación es elevada
denomina de tercera generación. Cuando a estos obje- cuando se obtiene energía directamente de la biomasa
tivos se suma la capacidad, tanto de la materia prima (valores superiores a 10), disminuye significativa-
como del proceso de transformación, de mejorar la mente cuando se trata de biodiesel (valores próximos a
captura y almacenamiento de dióxido de carbono, se 2) y bioalcohol. Todos estos valores son orientativos
considera que los carburantes son de cuarta gene- porque dependen de la materia prima y de la tecno-
ración. logía empleada. Por ejemplo, el bioalcohol puede tener
valores de 1,5 si procede de maíz, de 12 si se obtiene
Ante la crisis de la energía fósil —carestía del de caña de azúcar y superiores si procede de los azu-
petróleo, vulnerabilidad del suministro de estas cares fermentables liberados de la pared celular.
materia primas o amenazas del calentamiento global—
el empleo de la biomasa como fuente de energía aporta
El análisis de emisiones de CO2 y del balance ener-
una serie de posibles ventajas como el balance positivo
gético de los biocombustibles puede ampliarse a otros
CO2 y de energía, la utilidad de suelos anteriormente
efectos ambientales como el impacto sobre la biodiver-
no productivos, la creación de empleo rural o las
sidad, el funcionamiento hidrológico o la protección
mejoras en la balanza de pagos de los países defici-
del suelo. Debido a las dificultades e incertidumbres
tarios en energía.
de estos estudios, existe una gran disparidad de con-
Cuando las emisiones de CO2 (y las de otros gases clusiones sobre el comportamiento ambiental de la
de efecto invernadero) producidas como consecuencia biomasa. Las siguientes referencias (Fargione, 2008 y
del empleo de los biocombustibles con fines energé- Searchienger, 2008) muestran resultados del balance
ticos equivalen al carbono que previamente habían energético y de los efectos ambientales del aprovecha-
absorbido en el proceso de fotosíntesis, se igualan la miento de distintos tipos de biomasa.
retención y la liberación de dióxido de carbono equiva-
lente. El uso de biomasa o de sus derivados puede con- La biomasa natural, leña procedente de árboles cre-
siderarse neutro en términos de emisiones sólo si se cidos espontáneamente en tierras no cultivadas, ha
emplea en cantidades a lo sumo iguales a la pro- sido utilizada tradicionalmente por el hombre para
ducción neta de biomasa del ecosistema que se calentarse y cocinar. Sin embargo, este tipo de biomasa
explota. Tal es el caso de los usos tradicionales (uso de no es la más adecuada para su aprovechamiento ener-
los restos de poda como leña, cocinas, calefacción, gético masivo ya que es una reserva de valor incalcu-
etc.) si no se supera la capacidad de carga del terri- lable para la humanidad. Al ser esta biomasa natural la
torio. base del consumo energético de muchos pueblos en
vías de desarrollo, se produce un aumento de la
En los procesos industriales, puesto que resulta presión sobre los ecosistemas naturales, llegando, al
inevitable el empleo de otras fuentes de energía (en la aumentar su población y demanda de energía, a un
334 Arturo Romero Salvador Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp), 2010; 104

sobreconsumo que puede ocasionar situaciones de carburantes participe en dos mercados, cada uno de
desertización. En su lugar se pueden aprovechar, man- ellos suficientemente complejo, el agrícola y el ener-
teniendo el equilibrio y la estabilidad de los ecosis- gético.
temas, los residuos de las partes muertas o los restos de
podas y aclareos- evitando, además, posibles incendios
de las masas forestales. 3. BIOCOMBUSTIBLES SÓLIDOS

Cualquier proceso que utilice biomasa para obtener Los biocombustibles sólidos más importantes,
productos destinados al consumo generara biomasa combustibles de tipo primario, son los constituidos por
residual. Las explotaciones agrícolas, forestales o materiales lignocelulósicos procedentes del sector
ganaderas, industrias de productos vegetales y núcleos agrícola o forestal y de las industrias de trasformación
urbanos son generadores de biomasa residual. Su utili- que producen este tipo de residuos. La paja, los restos
zación es atractiva pero limitada; en general, en el tra- de poda de vid, olivo o frutales, la leña, las cortezas y
tamiento de estos materiales es más importante el los restos de podas y aclareos de las masas forestales
efecto ambiental que implica su gestión que su valori- son materia empleada en la elaboración de biocombus-
zación energética. A pesar de ello, las instalaciones que tibles sólidos de origen agrario. Cáscaras de frutos
aprovechan la energía de sus propios residuos tales secos, huesos de aceitunas y de otros frutos, residuos
como granjas, industrias papeleras, serrerías o depura- procedentes de la extracción del aceite de orujo en las
doras urbanas, pueden ser energéticamente autosufi- almazaras, restos de las industrias del corcho, la
cientes. madera y el mueble, constituyen una materia prima de
calidad para utilizarla como biocombustible sólido.
Los cultivos energéticos, realizados con la finalidad Mediante la combustión de esta biomasa se obtiene
de producir biomasa en lugar de producir alimentos energía que se aprovecha directamente como energía
(como ha sido la actividad tradicional de la agri- térmica o se transforma en energía eléctrica. El poder
cultura) son una realidad en países como Brasil y calorífico inferior, variable con la humedad del com-
Estados Unidos. Brasil orienta la producción de caña bustible, es la característica más representativa de su
de azúcar hacia la obtención de bioetanol mientras que calidad. En la tabla 1 se muestran valores del poder
Estados Unidos cumple el mismo objetivo con el maíz. calorífico de algunas biomasas con distinta humedad.
En Europa, el etanol procedente de remolacha o de Otras características importantes para su comerciali-
cereales y los ésteres derivados de aceites de colza o de zación son la densidad, la dispersión en el terreno y la
girasol constituyen los biocarburantes de mayor desa- distancia al lugar de aprovechamiento.
rrollo. El excedente de tierras de cultivo hace atractiva
una actividad agraria, adicional a la que tradicional- Aunque una parte importante de la biomasa se
mente se destina a fines alimentarios, dedicada a la utiliza directamente, como por ejemplo la leña en
producción de energía. Los cultivos más prometedores hogares y chimeneas, las nuevas aplicaciones de los
a corto plazo son los de mayor productividad de biocombustibles sólidos se basan en un tratamiento
biomasa lignocelulósica, eucaliptos, acacias, chopos, capaz de acondicionarla a los requerimientos de la
ciertas variedades de cardos, etc. También los exce- demanda. Las formas más generalizadas de utilización
dentes de algunos productos agrícolas se destinan a su de este tipo de combustible son astillas, serrín, pellets
transformación en biocarburantes, aunque sólo por y briquetas.
razones sociales o estratégicas o por el elevado precio
de los carburantes, es rentable su empleo con fines Las astillas constituyen un material adecuado para
energéticos. ser empleado en hornos cerámicos, de panadería,
viviendas individuales, calefacción centralizada de
A pesar de la gran variedad de materias primas que núcleos rurales o pequeñas industrias. Se obtienen a
pueden emplearse para fabricar estos carburantes, la partir de los restos leñosos de los tratamientos silví-
tecnología actual sólo los obtiene a partir de productos colas, de las operaciones de corte de madera o de las
vegetales que también se utilizan en alimentación. Esta podas de árboles de cultivos leñosos. Cuando las
peculiaridad hace que la comercialización de los bio- astillas se van a utilizar en quemadores específicos
Arturo Romero Salvador Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp), 2010; 104 335

Tabla 1. Poder calorífico inferior (kcal/kg) de distintos tipos de biomasa con varios contenidos de humedad.

(que necesitan inyectores, por ejemplo), es preciso aparición de contaminantes en la corriente de gases de
moler la biomasa para obtener un combustible más escape ajenos a los propios de la biomasa, durante el
fino y eliminar restos (arena, piedras, vidrios) que proceso de combustión. La materia prima, al igual que
puedan acompañar al material hidrocarbonado. en el caso de las briquetas, debe tener poca humedad y
baja granulometría. Este producto puede manejarse
Para aumentar la densidad de la biomasa se trans- con facilidad y puede emplearse en instalaciones auto-
forma en briquetas. Este biocombustible suele presen- matizadas de pequeño o mediano tamaño.
tarse en forma de cilindros de 50 a 130 mm de diá-
metro y de 5 a 30 mm de longitud con una densidad Otro grupo de biocombustibles sólidos lo cons-
entre 1.000 y 1.300 kg/m3. Su fabricación se realiza tituye el carbón vegetal que procede de un tratamiento
con prensas en las que el material se calienta y se térmico de la biomasa leñosa en atmósferas de bajo
somete a altas presiones con el fin de que en su interior contenido en oxígeno. Al ser el resultado de una alte-
se desarrollen procesos termoquímicos capaces de ración termoquímica de la biomasa primaria, se con-
generar los productos adherentes que favorecen la sidera un biocombustible de naturaleza secundaria. El
cohesión del material. Este mismo objetivo se puede carbón vegetal se obtiene mediante la combustión
conseguir a menores presiones pero añadiendo adhe- lenta y parcial de biomasa leñosa con un cierto con-
rentes. El serrín procedente de las industrias del tenido en humedad a una temperatura variable entre
mueble y la madera es un buen candidato para fabricar 250 y 600ºC. El poder calorífico del producto obtenido
briquetas. varía entre 6.000 y 8.000 kcal/kg, dependiendo del
contenido en cenizas de la madera.
Los pellets son similares a las briquetas pero más
pequeños. Estos cilindros se preparan con prensas de
granulación, similares a las utilizadas para la fabri- 4. BIOCOMBUSTIBLES LÍQUIDOS
cación de piensos para animales. La compactación se
consigue de forma natural o mediante la adición de La denominación de biocombustibles líquidos o
compuestos químicos que no contengan aquellos ele- biocarburantes se aplica a una serie de productos de
mentos que pueden originar problemas ambientales, origen biológico utilizables como combustibles de sus-
336 Arturo Romero Salvador Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp), 2010; 104

titución de los derivados de petróleo o como aditivos

de éstos para su uso en motores. Actualmente sólo son
comerciales los de primera generación, etanol (y etil-
terbutil éter obtenido a partir de él) y biodiesel. En
ambos casos las materias primas de las que proceden
tienen también uso alimentario. Evitar que la
obtención de biocarburantes compita con las fuentes
de alimentación y aprovechar la mayor parte del
vegetal es la razón que guía el trabajo para disponer de
biocarburantes de segunda generación. Tanto la ruta
bioquímica como la ruta termoquímica ofrecen
caminos apropiados para transformar el material ligno-
celulósico en productos destinados a sustituir los car-
burantes derivados de los combustibles fósiles para lo
que es preciso superar varias dificultades antes de
implantar esta tecnología.

4.1. Bioetanol

Las complejas moléculas orgánicas —azúcares,

hidratos de carbono, celulosa, hemicelulosa, lignina—
Figura 1. Diagrama de flujo del proceso de obtención de bioe-
que sintetizan las plantas a partir de CO2, H2O y tanol a partir de diferentes materias primas.
nutrientes se concentran en la parte fibrosa. El bioe-
tanol se obtiene por fermentación de los azúcares pro-
cedentes, principalmente, de caña de azúcar y maíz, El almidón es la principal sustancia de reserva de
siendo el biocarburante que se produce en mayor can- las semillas amiláceas que es preciso liberar y trans-
tidad en el mundo. El producto resultante del proceso formar en azúcares fermentables. En el proceso de
de fermentación de los azúcares contiene una gran can- molido en seco es preciso limpiar y moler los granos
tidad de agua que es preciso eliminar para poder utili- hasta reducirlos a finas partículas, harina, que con-
zarlo como carburante. tienen el germen, la fibra y la fécula del maíz. La
harina se transforma por hidrólisis ácida o enzimática
Se emplean tres familias de materias primas para la en una disolución azucarada que contiene sacarosa. El
obtención del etanol. Azúcares procedentes de la caña otro proceso empleado para liberar los azúcares es el
o de la remolacha. Almidones procedentes de cereales proceso húmedo que se aplica en instalaciones con
como maíz, cebada o trigo. Celulosa y hemicelusa pro- grandes producciones de bioalcohol. Con esta tecno-
cedentes del material lignocelulósico de los vegetales. logía, la más empleada, se obtienen otros subpro-
En la figura 1 se muestra el diagrama de flujo del ductos, sirope, fructosa, dextrosa, etc., además de la
proceso de obtención de bioetanol, en el que pueden producción de alcohol. Mediante el tratamiento de
observarse las etapas específicas y las comunes a los maíz con agua caliente se logra ablandar el grano y se
productos de las tres familias. favorece la ruptura de las proteínas y la liberación del
almidón; al moler el grano se obtiene el germen, la
Las sustancias azucaradas liberan fácilmente los fibra y la fécula que se separan mediante las corres-
azúcares fermentables. La caña de azúcar se trans- pondientes operaciones para disponer de los polisacá-
forma en azúcares solubles en agua (jugo de caña) y ridos del almidón. Por hidrólisis ácida o enzimática
lignina insoluble (bagazo) que se emplea como com- (gluco-amilasa) se obtiene glucosa que es un azúcar
bustible sólido. La remolacha azucarera también libera biodegradable.
los azúcares en contacto con agua, quedando un
residuo que puede destinarse a la alimentación animal Los componenetes lignocelulósicos son los que
o a la obtención de productos químicos. ofrecen mayor potencial para la producción de bioe-
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tanol. Una gran parte de los materiales con alto con-

tenido en celulosa, susceptibles de ser utilizados para
estos fines, se generan como residuos en los procesos
productivos de los sectores agrícola, forestal e indus-
trial. Los residuos de biomasa contienen mezclas com-
plejas de carbohidratos, llamados celulosa, hemice-
lulosa y lignina. La celulosa no se puede fermentar
directamente; es necesario transformarla en azúcares
más sencillos para su posterior conversión en alcohol.
Tres son los principales métodos para extraer estos
azúcares: la hidrólisis con ácidos concentrados, la
hidrólisis con ácidos diluidos y la hidrólisis enzi-
mática. Las complejas estructuras de la celulosa se van
fragmentando por hidrólisis —con ácidos concen- Figura 2. Balance energético de la producción de etanol a par-
tradas a baja temperatura, con ácidos diluidos a alta tir de maíz.
temperatura o mediante procesos enzimáticos— hasta
obtener una solución que contiene azúcares fermen- para evaporar y, posteriormente, condensar el etanol.
tables, como glucosa, celobiosa o xilosa. Una de las claves en la economía de los procesos de
obtención de bioetanol es la destilación y la deshidra-
La última etapa del proceso consiste en la fermen- tación del producto destilado. Estas operaciones son
tación anaeróbica de las disoluciones azucaradas para responsables, en buena medida, del rendimiento ener-
transformarlas en etanol y dióxido de carbono: gético del etanol. En un estudio hecho para el bioe-
tanol a partir de maíz, se ha comprobado que sólo el
6% de la energía necesaria para obtener bioetanol
la reacción es exotérmica (25,5 kcal) y permite obtener corresponde a energía contenida en el carburante; el
como máximo 0,51 kg de alcohol por kg de azúcar fer- resto se pierde en las diferentes etapas del proceso. En
mentado —el resto se libera como dióxido de la figura 2 se muestra el balance energético de la
carbono— aunque la concentración de alcohol en la obtención de etanol a partir de maíz. Como puede
disolución no puede superar los valores (12-15%) que observarse, casi el 40% de la energía corresponde a la
son tóxicos para las levaduras. consumida en las operaciones de destilación y deshi-
dratación, mientras que la producción de maíz apenas
Un avance muy importante en el proceso de supera el 20% y el transporte de materias primas y dis-
obtención de etanol fue la realización simultánea de tribución de etanol supone el 4%. También se observa
los tratamiento de sacarificación (transformación de que la energía neta de los subproductos es 2,5 veces
celulosas y hemicelulosas en azúcares) y de fermen- mayor que la energía neta del etanol.
tación. Este proceso reduce el número de reactores
necesarios durante la producción y, más importante Los motores de explosión ciclo Otto pueden fun-
aún, evita el problema de la producción de agentes cionar con mezclas de hasta el 25% de alcohol deshi-
inhibidores asociados a los enzimas. A la vez que se dratado sin que sea necesario realizar modificaciones
libera el azúcar por vía enzimática, la fermentación lo significativas, aunque su rendimiento es diferente al
transforma en alcohol. Este proceso se ha mejorado que se obtiene con el combustible convencional. Para
incluyendo la fermentación de múltiples sustratos de mezclas del 15% se produce una reducción del 2% de
azúcar. la potencia del motor, un aumento del 4% del consumo
y un aumento de la corrosión en las partes metálicas y
El alcohol producido por fermentación contiene componentes de caucho. Sin embargo, si se emplea
una parte significativa de agua que debe ser eliminada una mezcla del 20% y se ajusta el motor aumentando
para su uso como combustible. Dado que el etanol la relación de compresión y adaptando la carburación a
tiene un punto de ebullición menor (78,3ºC) que el la nueva relación estequiométrica, se consigue un
agua (100ºC), se calienta la mezcla de fermentación aumento del 9% de potencia, una reducción del 7% de
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consumo y una mejor combustión que se traduce en un carbono o óxidos de nitrógeno— se vio afectado el
menor índice de carbonización y menor emisión de número de octano de la gasolina. La necesidad de
gases reductores. recuperar el octanaje y de reducir las emisiones conta-
minantes obligó a añadir aditivos oxigenantes tales
Brasil es el país que más ha experimentado con la como metanol, tercbutil alcohol (TBA) o metil-tecbutil
mezcla de alcohol y gasolina llegando a aumentar su éter (MTBE).
proporción hasta el 25%. Sin embargo, en la Unión
Europea el límite máximo de etanol está limitado por El etil-tercbutil éter (ETBE) se obtiene por reacción
la especificación del contenido en oxígeno de 2,7%, catalítica de isobuteno y etanol. En los últimos años
que equivale a no superar el 7,8% de etanol en el car- este compuesto se está imponiendo sobre los otros adi-
burante. En algunos países europeos se utiliza normal- tivos por sus ventajas ambientales y por su comporta-
mente una mezcla con 5% de etanol. Para reducir drás- miento en el carburante. Las emisiones de este aditivo
ticamente la energía gastada en el proceso de desti- son menos perjudiciales para el medioambiente tanto
lación y deshidratación del bioetanol es preciso poder por la menor cantidad de contaminantes emitidos —se
realizar la combustión de etanol en el motor con conte- reduce la emisión de monóxido de carbono y de hidro-
nidos de agua superiores al 30%. Por ejemplo, en la carburos inquemados— como por el tipo de contami-
destilación de un litro de etanol al 88% se necesita nantes minoritarios, el acetaldehído es menos tóxico
doble cantidad de energía que en la destilación de un que el formaldehido. El ETBE es mucho menos
litro de etanol al 60%. soluble en agua que el MTBE, lo que disminuye la
posibilidad de contaminar el medio acuático. En el
Las dos principales barreras para el uso del bioe- proceso de fabricación se utiliza una materia prima
tanol son la afinidad por el agua y la presión de vapor. renovable, etanol, en lugar de emplear materias primas
Pequeñas cantidades de agua en las mezclas etanol- derivadas del petróleo como ocurre, actualmente, con
gasolina pueden dar lugar a la formación de dos fases, el MTBE.
en cuyo caso se reduce el rendimiento del vehículo. El
motor HCCI (Carga Homogénea Encendido por Las ventajas del ETBE frente a otros aditivos,
Compresión) es un híbrido entre los Diesel y los de MTBE y alcoholes, derivan de su menor contenido de
gasolina que puede utilizar etanol con elevado con- oxígeno (15 frente a 18,2 en MTBE), menor poder
tenido de agua. La combustión en este motor se realiza corrosivo que los alcoholes, menor RVP (27 Kpa
por compresión como en los Diesel, pero la mezcla del frente a 54 Kpa del MTBE y 122 Kpa del etanol),
combustible con el aire tiene lugar fuera de la cámara mayor poder calorífico, menor afinidad por el agua y
de combustión como ocurre en los motores de gasolina mayor resistencia a la formación de dos fases que el
de inyección indirecta. Aunque el etanol tiene una MTBE, etc. Por estas razones su uso se está impo-
presión de vapor relativamente baja, cuando se utiliza niendo en Europa, prevaleciendo sobre la mezcla de
como aditivo de la gasolina su presión de vapor etanol con la gasolina. En España todo el etanol
efectiva es muy alta, llegando a un valor RVP (Reid dedicado a la automoción es convertido a ETBE.
Vapor Pressure) de 122 Kpa, lo cual representa una
desventaja para su uso. La adicción de etanol a una También puede emplearse el etanol como sustituto
gasolina puede implicar la necesidad de reducir la can- del gasóleo en motores Otto. El carburante conocido
tidad de hidrocarburos de bajo punto de ebullición, como E-diesel es una mezcla etanol-diesel (contiene
como butanos o incluso isopentanos, para cumplir las hasta un 15% de etanol) que reduce perceptiblemente
especificaciones de presión de vapor. las emisiones de partículas y otros contaminantes y
mejora el comportamiento en el arranque en frío.
Otra forma de utilizar bioetanol como carburante es Actualmente se está desarrollando este carburante y se
transformarlo en un producto cuyas propiedades sean está trabajando para eliminar las principales barreras
adecuadas para emplearlo como aditivo de la gasolina. técnicas como el bajo punto de inflamación y la volati-
Con la introducción de las gasolinas sin plomo —nece- lidad en el tanque, la inestabilidad de la microemulsión
sarias para el uso de catalizadores capaces de dis- que determina la separación en dos fases, etanol y
minuir las emisiones de hidrocarburos, monóxido de diesel a bajas temperaturas, etc.
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4.2. Biodiesel materias primas. En nuestro país el uso de cultivos tra-

dicionales con fines energéticos está condicionado por
La naturaleza de los aceites vegetales plantea una la producción de aceite por hectárea, normalmente
serie de inconvenientes, debidos principalmente a su demasiado baja para que el agricultor se interese por
elevada viscosidad, a la hora de utilizarlos directa- estos cultivos destinados a obtener materias primas
mente en los vehículos actuales.Es necesario realizar para biocarburantes. Además de los aceites convencio-
una serie de transformaciones en los motores conven- nales existen otras especies, más adaptadas a las condi-
cionales, o bien utilizar motores Elsbett, para que los ciones del terreno en el que se desarrollan, que pueden
triglicéridos puedan emplearse como carburantes. ofrecer ventajas como cultivo energético.
Cuando no se introducen estos cambios se deben trans-
formar los aceites en ésteres metílicos o etílicos y gli- Los aceites y las grasas procedentes de diferentes
cerina, con el fin de mejorar sus características como vegetales o animales se diferencian, principalmente,
combustible. De esta manera se consigue que las molé- en los ácidos grasos que contienen: palmítico, oleico,
culas de largas cadenas ramificadas iniciales, de linoleico, linolénico, etc. Dependiendo de la longitud
elevada viscosidad, se transformen en otras moléculas de la cadena del ácido graso, del número de dobles
de cadena lineal, de menor viscosidad y de caracterís- enlaces y de su posición se obtendrán carburantes con
ticas fisicoquímicas y energéticas más parecidas a las diferente comportamiento. Las moléculas más largas
del gasóleo de automoción. hacen que aumente la viscosidad del aceite lo que
implica una mayor dificultad de bombeo y atomi-
El biodiesel es un biocarburante líquido que está zación del combustible en los inyectores que se
constituido por ésteres monoalquílicos de ácidos traduce en un descenso del rendimiento. La presencia
grasos de cadena larga derivados de lípidos renovables de dobles enlaces mejora su comportamiento a bajas
tales como aceites vegetales o grasas animales y que se temperaturas pero son más sensibles al proceso de oxi-
emplean en motores de ignición por compresión. Los dación. Los ácidos grasos poliinsaturados tienen una
esteres más utilizados son los de metanol y, en mucha elevada reactividad que es responsable de su tendencia
menor medida, etanol. El biodiesel es un combustible a la polimerización y formación de gomas por oxi-
de automoción muy similar al gasóleo, lo que no dación durante el almacenamiento en los tanques y
ocurre con el aceite sin modificar. Por ejemplo, la vis- depósitos. El aceite de girasol se caracteriza por la
cosidad del los ésteres es dos veces superior a la del elevada proporción de ácidos grasos insaturados por lo
gasóleo mientras que la del aceite crudo es diez veces que se modifica genéticamente para reducir esta pro-
superior. Otras propiedades como índice de cetano, porción y obtener un aceite, aceite de girasol de alto
densidad o punto de infamación, son similares en oleico, adecuado como materia prima para este fin.
ambos carburantes lo que permite utilizar el biodiesel
puro o mezclado en distintas proporciones con el La obtención de biodiesel se basa en la reacción de
gasóleo de automoción en los motores convencionales. moléculas de triglicéridos (el número de átomos de
ASTM ha especificado distintas pruebas que se deben carbono de los ácidos está comprendido entre 14 y 24,
realizar a los combustibles para asegurar su correcto siendo el más habitual el de 18) con alcoholes de bajo
funcionamiento. peso molecular (metanol, etanol, propanol, butanol)
para producir ésteres y glicerina. En la figura 3 se
En la producción de biodiesel se ha utilizado aceite muestra el diagrama de flujo del proceso de obtención
procedente de una gran variedad de semillas oleagi- de biodiesel a partir de aceites vegetales.
nosas como el girasol y la colza (Europa), la soja
(Estados Unidos) y el coco (Filipinas) y de frutos olea- En una primera etapa se prensan las semillas
ginosos como la palma (Malasia e Indonesia). Por calientes en presencia de un disolvente para separar el
razones climatológicas, la colza se produce principal- aceite de la torta. De este modo se logran rendimientos
mente en el norte de Europa y el girasol en los países de extracción próximos al 100%. El aceite se trata para
mediterráneos del sur, como España e Italia. La eliminar gomas, impurezas y sustancias en suspensión.
Política Agraria Común ha impulsado que las tierras de La torta que se obtiene como subproducto tiene un alto
retirada se dediquen a la producción de este tipo de contenido en proteína por lo que es posible su comer-
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En cada una de estas tres reacciones se libera un mol

de éster.

Como estas reacciones son reversibles es preciso

desplazar los equilibrios hacia la derecha para lograr la
transformación completa del triglicérido. Este objetivo
se logra empleando un exceso de alcohol, por ejemplo
una relación alcohol/éster 6:1 en lugar de la relación
estequiométrica. De manera simultánea a la formación
de los ésteres tiene lugar la de glicerina. Este copro-
ducto de la reacción es inmiscible con los ésteres por
lo que esta propiedad de la mezcla contribuye al des-
plazamiento, siempre que el exceso de alcohol no
aumente la solubilidad de estos productos.

Estas reacciones de transesterificación son dema-

siado lentas en las condiciones de operación, es
preciso aumentar la velocidad incorporando un catali-
zador a la mezcla de reactivos. Los catalizadores
pueden ser básicos homogéneos (KOH, NaOH),
ácidos homogéneos (H2SO4, HCl, H3PO4), básicos
heterogéneos (MgO, CaO, Na/NaOH/Al2O3), ácidos
Figura 3. Etapas en la obtención de biodiesel a partir de acei- heterogéneos (zeolitas, resinas sulfónicas, SO4/ZrO2,
tes vegetales.
WO3/ZrO2), e incluso enzimas (lipasas). La mayor
parte de los procesos comercializados utilizan cataliza-
cialización para alimentación animal, en cuyo caso se dores homogéneos básicos porque debido a su elevada
abaratan los costes del proceso de extracción. actividad permiten operar en condiciones moderadas y
tiempos de reacción cortos. Cuando se utilizan catali-
El triglicérido es el principal componente del aceite zadores ácidos se requieren temperaturas elevadas y
vegetal o de la grasa animal y debe transformarse en tiempos de reacción largos. Sin embargo, la utilización
ésteres de ácidos grasos y glicerina. La relación este- de álcalis tiene algunos inconvenientes debido a las
quiométrica requiere tres moles de alcohol y un mol de potenciales reacciones secundarias de saponificación y
triglicérido para producir tres moles de éster y un mol neutralización.
de glicerina,
Para evitar que se produzcan reacciones de saponi-
ficación es necesario que los triglicéridos y el alcohol
sean anhidros (<0,06% v/v). El triglicérido en pre-
sencia de agua da lugar a la formación de jabones
mediante la reacción de saponificación. Esta reacción
está favorecida por hidróxido potásico o sódico —sus
moléculas contienen los grupos OH responsables de
Es decir, se necesitan unos 1000kg de triglicérido y esta reacción— la temperatura y concentración de
110 de metanol para obtener 1000kg de ester y 110kg catalizador. Este problema se reduce si se emplean
de glicerina. alcohoxidos como catalizadores ya que sólo contienen
el grupo OH como impureza y, por ello, no producen
En la transesterificación se producen tres reac- prácticamente jabones por saponificación.
ciones reversibles y consecutivas. El triglicérido se
convierte en la primera reacción en diglicérido, en la También es necesario que los triglicéridos tengan
segunda en monoglicérido y en la tercera en glicerina. una baja proporción de ácidos grasos libres con el fin
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de evitar que reaccionen con el catalizador y formen La mayor parte del biodiesel procede de aceites
los correspondientes jabones por neutralización. Unas vegetales, metanol y un catalizador alcalino. Sin
veces se realiza la neutralización previa con NaOH y embargo, hay muchos aceites de bajo coste y grasas
otras se eliminan los ácidos grasos libres mediante una animales que pueden servir como nuevas fuentes de
reacción de esterificación con un catalizador ácido triglicéridos. Estas materias primas alternativas con-
para formar los correspondientes ésteres. tienen gran cantidad de ácidos grasos libres que causan
el problema comentado anteriormente con los cataliza-
De los diferentes alcoholes que pueden utilizarse dores alcalinos. En estos casos es preciso realizar la
para la transesterificación de los triglicéridos el esterificación en dos etapas: inicialmente se efectúa un
metanol es el que se emplea en la mayor parte de las pretratamiento para convertir los ácidos grasos en
instalaciones, aunque no sea una materia prima reno- ésteres metílicos con un catalizador ácido, y a conti-
vable. Al mezclar el metanol o el etanol con los trigli- nuación se realiza la transesterificación con un catali-
céridos se forman dos fases por lo que es preciso, agi- zador alcalino.
tando la mezcla, aumentar la velocidad de transfe-
rencia de materia entre las fases y lograr que los reac- Aunque todos los procesos de producción de bio-
tivos estén en contacto. Durante la reacción se forma diesel tienen en común el comportamiento fenomeno-
una emulsión, causada en parte por la formación de lógico de la transesterificación, existen múltiples
monoglicéridos y diglicéridos intermedios, que con- opciones de operación que son viables industrial-
tiene grupos hidroxilo, que son polares, y cadenas de mente. La elección de la tecnología se realiza en
hidrocarburos, que son no polares, figura 4. función de la capacidad de producción, alimentación,
calidad y recuperación del alcohol, catalizador, proce-
En la metanolisis esta emulsión desciende rápida- dimiento de purificación del producto, etc. El proceso
mente al formar una capa rica en glicerina y otra, en la más simple es el discontinuo que suele operar a rela-
parte superior, formada por los ésteres metílicos. La ciones de 4:1 (alcohol/triglicérido). Son reactores con
formación de los ésteres etílicos es más difícil que la agitación mecánica para mezclar aceite, alcohol y cata-
formación de los ésteres metílicos porque la inestabi- lizador, equipados con un condensador de reflujo, que
lidad de su emulsión complica mucho el proceso de operan en el intervalo de 25ºC a 85ºC de temperatura,
separación de las fases y la purificación del producto habitualmente 65ºC. El catalizador más utilizado es el
final. hidróxido en concentraciones que varían entre el 0,3%
y el 1,5% dependiendo de que sea hidróxido sódico o
potásico. Cuando se aproxima el tiempo necesario para
completar la reacción se reduce la agitación con el fin
de facilitar la separación de fases. En los procesos con-
tinuos se utilizan uno o varios reactores tanque de
mezcla completa diseñados para que la composición
en el reactor sea prácticamente constante. La for-
mación de fases y su evolución con el transcurso de la
reacción de transestrificación permite diseñar un
sistema de reactores mezcladores/sedimentadores en el
que se produce la alimentación de reactivos— aceite y
alcohol/catalizador —y la extracción de fases— la
apolar en la que se encuentran los ésteres y la polar en
la que encuentra la glicerina —de forma separada (en
distintas unidades del sistema).

En la síntesis de biodiesel se forman los esteres en

una proporción del 90% y un 10% de glicerina. La gli-
cerina es un subproducto que puede refinarse hasta
Figura 4. Evolución de la mezcla de reacción durante la tran-
sesterificación de un aceite de soja con metanol catalizada por lograr el grado farmacológico o emplearse de calidad
hidróxido sódico. industrial para distintas aplicaciones. Como su comer-
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cialización forma parte de la viabilidad económica del La pirolisis es un tratamiento de la biomasa a

biodiesel, la creciente oferta de glicerina está provo- elevada temperatura y en ausencia de oxígeno que
cando una disminución del precio de venta y el consi- permite obtener productos gaseosos y líquidos de
guiente descenso de rentabilidad. Se deben buscar elevado poder calorífico. Se denomina bio-oil al pro-
nuevas aplicaciones y procesos en los que se utilice la ducto líquido obtenido por pirolisis rápida de la
glicerina como materia prima de interés para la biomasa, a baja temperatura (450-550ºC), con elevada
industria química con el fin de mejorar la economía de velocidad de calentamiento (1.000-10.000 K/s),
este biocarburante. pequeños tiempos de residencia (<1s) y alta velocidad
de enfriamiento de los gases que salen del reactor. El
Los ésteres metílicos derivados de los aceites vege- bio-oil es un líquido marrón constituido por agua
tales poseen unas características físicas y fisicoquí- (25%) y compuestos oxigenados (45-50% de oxígeno)
micas tan parecidas al gasóleo que permite mezclarlos formados por despolimerización y fragmentación de la
en cualquier proporción y usarlos en los vehículos celulosa, hemicelulosa y lignina. Además de polar, es
diesel convencionales, sin realizar modificaciones en un producto inestable debido a la reactividad de sus
el diseño básico del motor. Para garantizar el correcto constituyentes. Puede considerarse una microemulsión
funcionamiento del biodiesel es preciso contar con una de productos de descomposición de la lignina en una
especificación del carburante que se ofrece al público. disolución acuosa de otros compuestos orgánicos for-
La especificación vigente para estos combustibles se mados en la pirolisis. La composición es compleja y
basa en la norma europea EN-590 transcrita a la legis- depende del tipo de biomasa, de la tecnología utilizada
lación española en el Real Decreto RD398/1996. El y de las condiciones de operación.
biodiesel mezclado con gasóleo se ha extendido en
Europa desde los últimos 10-15 años como combus- El bio-oil tiene varias dificultades para que pueda
tible de automoción. Comparando estas mezclas con el utilizarse directamente como combustible: elevado
gasóleo, se observan ventajas ambientales derivadas contenido en agua, bajo poder calorífico, bajo índice
de la reducción de emisiones de monóxido de carbono, de cetano, elevada viscosidad, acidez e inestabilidad
partículas, hidrocarburos, dióxido de carbono, óxidos (Mohan, 2006). Para sus aplicaciones como carburante
de azufre, de la biodegradabilidad (98,3% en 21 días) y o materia prima es necesario disponer de técnicas ana-
de la toxicidad. Las ventajas técnicas se deben a su líticas normalizadas que permitan su caracterización
mayor poder lubrificante —con lo cual se alarga la para estos fines.
vida del motor y se reduce el ruido— y al mayor poder
La síntesis de Fischer-Tropsch es un proceso cata-
disolvente —evita la producción de carbonilla, la obs-
lítico, conocido desde los años 20 del pasado siglo, que
trucción de los conductos y mantiene limpio el
transforma el gas de síntesis (CO e H2) en una mezcla
motor— y los inconvenientes, a su punto de conge-
de hidrocarburos líquidos de la que puede obtenerse
lación y a su poder disolvente que afecta a la duración
gasolina y gasóleo. Las principales reacciones que
de los filtros.
conducen a la formación de estos hidrocarburos son:

4.3. Otros biocarburantes líquidos

Los carburantes de primera generación, bioetanol y Estas reacciones van acompañadas de una serie de
biodiesel, son válidos para sustituir a los carburantes reacciones secundarias que dan lugar a la aparición de
derivados del petróleo pero dependen de materias metano, carbono, alcoholes, etc.
primas que se utilizan con fines alimenticios y,
además, en su fabricación sólo aprovechan una El resultado de la transformación es una mezcla de
pequeña parte de la biomasa. Para que los carburantes hidrocarburos cuya naturaleza y proporción dependen
derivados de la biomasa tengan una contribución sig- del procedimiento empleado, del sistema catalítico y
nificativa al consumo energético del transporte por de las condiciones de en la que se efectúa la transfor-
carretera es necesario obtenerlos a partir de sus princi- mación (Liu, 2011) Normalmente, este producto se
pales constituyentes, celulosa y lignina. somete a una etapa de hidrotratamiento para que
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cumpla las especificaciones del mercado. Es un proce- deras. Este tipo de transformación se produce de
dimiento empleado industrialmente con gas de síntesis manera espontánea en pantanos o fondos de lagunas y
procedente de carbón o de gas natural. El gasoil sin- lagos en los que haya depósitos de materia orgánica. El
tético obtenido con el método Fischer-Tropsch tiene el metano, denominado “gas de los pantanos”, también
comportamiento ambiental de un biocarburante si el se produce en los vertederos de RSU, pudiéndose
gas de síntesis procede de la biomasa. extraer mediante perforaciones y redes de transporte
adecuadas. La aplicación de este procedimiento a la
biomasa da lugar a biogás, en cantidades de unos 300
5. BIOCOMBUSTIBLES GASEOSOS m3 por tonelada de materia seca, con un poder calo-
rífico de unos 5.500 kcal/m3. El biogás está formado
A partir de la biomasa se pueden obtener varios principalmente por metano (55-65%) y CO2 (35-45%);
combustibles gaseosos como biogás, gas de gasógeno y, en menor proporción, por nitrógeno (0-3%),
y gas de síntesis e hidrógeno. El hidrógeno es un hidrógeno (0-1%), oxígeno (0-1%) y sulfuro de
vector energético que se presenta como una alternativa hidrógeno (trazas). El poder calorífico del biogás está
a la estructura energética actual debido fundamental- determinado por la concentración de metano (9.500
mente a sus ventajas ambientales y a su aplicación en kcal/m3). Para aumentar este parámetro es necesario
pilas de combustible. Su combustión produce agua y eliminar todo o parte del CO2 que le acompaña.
una gran cantidad de energía (27.000 kcal/kg) por lo
que resulta idóneo para múltiples aplicaciones indus- El proceso de fermentación anaeróbica de la
triales, domésticas y de transporte. La obtención de materia orgánica se realiza en cuatro etapas en las que
hidrógeno a partir de compuestos orgánicos se realiza intervienen diferentes tipos de bacterias. En la etapa de
mediante un proceso, denominado “reformado”, que hidrólisis, las bacterias hidrolíticas son responsables
consiste en romper las moléculas hidrocarbonadas de degradar las complejas moléculas orgánicas en
mediante reacciones con vapor de agua en presencia de fragmentos más sencillos como ácidos grasos y gli-
un catalizador. Este combustible, hidrógeno, presenta cerina de los lípidos, péptidos y aminoácidos de pro-
importantes problemas logísticos debido a su inflama- teínas y monosacáridos de los polisacáridos. Sobre
bilidad y baja densidad. La alternativa de licuar el gas estos compuestos actúan las bacterias acidogénicas
tropieza con el elevado consumo energético y las para transformarlos en ácidos de cadena corta (acético,
grandes inversiones necesarias para la distribución propiónico, butírico,etc.), alcoholes, amoniaco, hidró-
directa. Debido a que su utilización se justifica funda- geno y dióxido de carbono. La tercera etapa, aceto-
mentalmente por razones ambientales, las fuentes de génica, es responsable de la transformación de los pro-
energía renovables constituyen la materia prima ideal ductos intermedios de la etapa anterior (propiónico,
para obtenerlo. Entre las moléculas orgánicas proce- butírico), que no pueden ser metabolizados por los
dentes de la biomasa con posibilidades para ser fuente organismos metanogénicos, en acético, hidrógeno y
de hidrógeno, el bioetanol es la opción que presenta dióxido de carbono. En la última etapa, etapa metano-
menores costes y mayor versatilidad. Es adecuado para génica, unas bacterias transforman el ácido acético en
satisfacer diferentes aplicaciones porque la generación metano y dióxido de carbono (el 70% del metano
de hidrógeno a partir de etanol puede oscilar entre procede de esta vía) y otras, el dióxido de carbono e
pocos kW y varios MW. La producción de hidrógeno hidrógeno en metano y agua:
utilizando etanol in-situ como materia prima tiene la
misma logística que la existente para los combustibles
fósiles lo que supone un importante descenso de los
costes de distribución del hidrógeno.
Esta cuarta etapa es la más lenta de las cuatro y
controla la degradación anaeróbica, excepto en
5.1. Fermentación anaeróbica: biogás aquellos casos en los que hay partículas sólidas cuya
hidrólisis es muy lenta.
La digestión anaeróbica es un proceso empleado en
la depuración de aguas residuales y efluentes orgá- Hay muchos factores físicos y químicos que
nicos de industrias agrarias o de explotaciones gana- afectan el comportamiento del proceso y que es
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preciso controlar para conseguir una operación se alimenta aire en una proporción muy inferior a la
correcta. En el medio debe haber una relación ade- necesaria para la combustión completa; el gas de enfría
cuada de nutrientes para el desarrollo de la flora bacte- y se depura para eliminar cenizas volantes y alqui-
riana. Se puede operar en un amplio intervalo de tem- tranes; y combustión del gas en un motor de explosión
peratura siendo el mesofílico el más empleado por su de gasolina con una relación aire/gas de 1/1, o en un
menor sensibilidad a las variaciones de temperatura y motor de gas que opere bajo un ciclo Otto.
porque compagina productividad con rendimiento
energético. Los micoorganismos que intervienen en La gasificación es un proceso termoquímico que
cada una de las etapas operan en un intervalo óptimo convierte un combustible sólido, por oxidación parcial
de pH que es preciso controlar. Otras variables que a elevada temperatura, en un gas portador de energía.
deben valorarse y controlarse son: el contenido de Al someter la biomasa a altas temperaturas y con
sólidos que afecta a la movilidad de las bacterias meta- defecto de oxígeno se producen reacciones de pirolisis,
nogénicas dentro del sustrato, la presencia de inhibi- de oxidación y de reducción que originan productos
dores, como oxígeno, que dificultan la operación, la gaseosos, N2, CO, H2; CH4, CO2, cuyo poder calorífico
agitación que es responsable de la uniformidad de la es bajo (algo mayor de 1.000 kcal/Nm3) y su destino,
mezcla, de la transferencia de materia gas-líquido, de la producción de calor por combustión directa en un
la formación de espumas, de la sedimentación o de los quemador o la generación de energía eléctrica o
agregados de bacterias, etc. mecánica por medio de un motor o una turbina. En la
actualidad los procesos de gasificación avanzada,
El biogás se puede utilizar en las mismas aplica- basados en sistemas de lecho fluidizado, son los más
ciones que el gas natural, generación de calor, de elec- prometedores para la generación de electricidad con
tricidad (principal destino), combustible para vehí- una alta eficiencia mediante a ciclos combinados de
culos, para pilas o integrarlo en la red de gas natural, y turbina de gas y ciclo de vapor. Para esta finalidad es
lo mismo que éste se puede emplear como materia muy importante la obtención de gases limpios.
prima para la industria química. En el caso de los ver-
tederos, su uso con fines energéticos tiene como En el proceso de gasificación tiene lugar un gran
ventaja añadida la combustión de metano y su transfor- número de reacciones que determinan el comporta-
mación en CO2 y agua. De esta forma se reduce el miento térmico, la composición del gas y las impu-
efecto invernadero (su potencial de absorción de la rezas que acompañan a los compuestos mayoritarios.
radiación infrarroja es muy superior al del CO2). Por ejemplo, las reacciones exotérmicas:

Previamente a cualquiera de sus aplicaciones ener-

géticas, el biogás debe someterse a un proceso de
refinado cuya complejidad depende de su procedencia son las principales responsables de aportar el calor
y de su uso. El objetivo de la purificación es la elimi- necesario para compensar la absorción de calor de las
nación de ciertos compuestos que acompañan al reacciones endotérmicas más significativas:
metano en cantidades variables como CO2, SH2, NH3,
H2O, partículas sólidas, etc.

La reacción reversible
5.2. Gasificación: gas de síntesis
es la que estable la relación CO//H2
En la Segunda Guerra Mundial algunos países que
no disponían de petróleo utilizaban la madera para Finalmente, reacciones del tipo:
transformarla en un gas que servía de carburante a los
motores de gasolina. El equipo en el que se producía la son las responsables de la formación de impurezas.
gasificación de la madera se denominaba gasógeno, al
gas resultante gas de gasógeno, y estaba formado por El proceso de gasificación se puede llevar a cabo
tres etapas: gasificación del sólido en un horno al que con aire, con oxígeno, vapor de agua, dióxido de
Arturo Romero Salvador Rev.R.Acad.Cienc.Exact.Fís.Nat. (Esp), 2010; 104 345

carbono o mezclas de estos gases. El empleo de aire y estos combustibles. La biomasa es un recurso reno-
de oxígeno permite conseguir que el proceso sea auto- vable que se produce de forma descentralizada y su
térmico. Utilizando vapor de agua como agente de empleo con fines energéticos puede dar utilidad al
gasificación aumenta el contenido de hidrógeno y si se suelo laborable que progresivamente se está dejando
emplea CO2 el contenido de CO. El empleo de estos baldío. A partir de ella se puede obtener una gran
gases requiere aporte energético en la gasificación de variedad de productos que se adaptan a todos los
la biomasa y la necesidad de transformar los com- campos de utilización actual de los combustibles tradi-
puestos orgánicos condensables (“Tar”) que se forman cionales. Mediante procesos específicos se obtiene
como subproducto. toda una serie de combustibles sólidos, líquidos o
gaseosos que pueden utilizarse para cubrir las necesi-
A la mezcla de monóxido de carbono e hidrógeno dades energéticas de confort, transporte, cocina,
con la que puede obtenerse diferentes productos industria y electricidad, o servir de materia prima para
—hidrocarburos, metanol, etanol, etiltercbutileter— la industria.
destinados a sustituir carburantes derivados del
petróleo o a materias primas para la industria química,
se denomina gas de síntesis. Su obtención y posterior
transformación en combustibles, por ejemplo mediante BIBLIOGRAFÍA
la síntesis de Fischer-Tropsch, constituye un procedi-
miento de valorización de biomasa con fines energé- 1. Fargione, J. et al. (2008): “Land clearing and the bio-
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amenazas del calentamiento global y el agotamiento de 1240