You are on page 1of 6

La denominaci�n rayos X designa a una radiaci�n electromagn�tica, invisible para el

ojo humano, capaz de atravesar cuerpos opacos y de imprimir las pel�culas


fotogr�ficas. Los actuales sistemas digitales permiten la obtenci�n y visualizaci�n
de la imagen radiogr�fica directamente en una computadora (ordenador) sin necesidad
de imprimirla. La longitud de onda est� entre 10 a 0,01 nan�metros, correspondiendo
a frecuencias en el rango de 30 a 30000 PHz (de 50 a 50000 veces la frecuencia de
la luz visible).

�ndice
1 Definici�n
2 Descubrimiento
3 Producci�n de rayos X
4 Detectores de rayos X
5 Espectros
5.1 Espectro continuo
5.2 Espectro caracter�stico
6 Interacci�n de los rayos X con la materia
7 Riesgos para la salud
7.1 Restar lo evitable
8 Aplicaciones
8.1 M�dicas
8.2 Otras
9 V�ase tambi�n
10 Referencias
11 Bibliograf�a
12 Enlaces externos
Definici�n
Los rayos X son una radiaci�n electromagn�tica de la misma naturaleza que las ondas
de radio, las ondas de microondas, los rayos infrarrojos, la luz visible, los rayos
ultravioleta y los rayos gamma. La diferencia fundamental con los rayos gamma es su
origen: los rayos gamma son radiaciones de origen nuclear que se producen por la
desexcitaci�n de un nucle�n de un nivel excitado a otro de menor energ�a y en la
desintegraci�n de is�topos radiactivos, mientras que los rayos X surgen de
fen�menos extranucleares, a nivel de la �rbita electr�nica, fundamentalmente
producidos por desaceleraci�n de electrones. La energ�a de los rayos X en general
se encuentra entre la radiaci�n ultravioleta y los rayos gamma producidos
naturalmente. Los rayos X son una radiaci�n ionizante porque al interactuar con la
materia produce la ionizaci�n de los �tomos de la misma, es decir, origina
part�culas con carga (iones).

Descubrimiento
La historia de los rayos X comienza con los experimentos del cient�fico brit�nico
William Crookes, que investig� en el siglo XIX los efectos de ciertos gases al
aplicarles descargas de energ�a. Estos experimentos se desarrollaban en un tubo
vac�o, y electrodos para generar corrientes de alto voltaje. �l lo llam� tubo de
Crookes. Este tubo, al estar cerca de placas fotogr�ficas, generaba en las mismas
algunas im�genes borrosas. Pese al descubrimiento, Nikola Tesla, en 1887, comenz� a
estudiar este efecto creado por medio de los tubos de Crookes. Una de las
consecuencias de su investigaci�n fue advertir a la comunidad cient�fica el peligro
para los organismos biol�gicos que supone la exposici�n a estas radiaciones.[cita
requerida]

El f�sico alem�n Wilhelm Conrad R�ntgen descubri� los rayos X en 1895, mientras
experimentaba con los tubos de Hittorff-Crookes y la bobina de Ruhmkorff para
investigar la fluorescencia violeta que produc�an los rayos cat�dicos. Tras cubrir
el tubo con un cart�n negro para eliminar la luz visible, observ� un d�bil
resplandor amarillo-verdoso proveniente de una pantalla con una capa de platino-
cianuro de bario, que desaparec�a al apagar el tubo. Determin� que los rayos
creaban una radiaci�n muy penetrante, pero invisible, que atravesaba grandes
espesores de papel e incluso metales poco densos. Us� placas fotogr�ficas para
demostrar que los objetos eran m�s o menos transparentes a los rayos X dependiendo
de su espesor y realiz� la primera radiograf�a humana, usando la mano de su mujer.
Los llam� "rayos inc�gnita", o "rayos X" porque no sab�a qu� eran, solo que eran
generados por los rayos cat�dicos al chocar contra ciertos materiales. Pese a los
descubrimientos posteriores sobre la naturaleza del fen�meno, se decidi� que
conservaran ese nombre.1? En Europa Central y Europa del Este, los rayos se llaman
rayos R�ntgen (en alem�n: R�ntgenstrahlen).

La noticia del descubrimiento de los rayos X se divulg� con mucha rapidez en el


mundo. R�ntgen fue objeto de m�ltiples reconocimientos: el emperador Guillermo II
de Alemania le concedi� la Orden de la Corona y fue premiado con la Medalla Rumford
de la Real Sociedad de Londres en 1896, con la medalla Barnard de la Universidad de
Columbia y con el premio Nobel de F�sica en 1901.

Producci�n de rayos X
V�anse tambi�n: Tubo de rayos X y Radiaci�n sincrotr�n.
Los rayos X se pueden observar cuando un haz de electrones muy energ�ticos (del
orden de 1 keV) se desaceleran al chocar con un blanco met�lico. Seg�n la mec�nica
cl�sica, una carga acelerada emite radiaci�n electromagn�tica, de este modo, el
choque produce un espectro continuo de rayos X a partir de cierta longitud de onda
m�nima dependiente de la energ�a de los electrones. Este tipo de radiaci�n se
denomina Bremsstrahlung, o �radiaci�n de frenado�. Adem�s, los �tomos del material
met�lico emiten tambi�n rayos X monocrom�ticos, lo que se conoce como l�nea de
emisi�n caracter�stica del material. Otra fuente de rayos X es la radiaci�n
sincrotr�n emitida en aceleradores de part�culas.

Para la producci�n de rayos X en laboratorios y hospitales se usan los tubos de


rayos X, que pueden ser de dos clases: tubos con filamento o tubos con gas.

El tubo con filamento es un tubo de vidrio al vac�o en el cual se encuentran dos


electrodos en sus extremos. El c�todo es un filamento de tungsteno y el �nodo es un
bloque de metal con una l�nea caracter�stica de emisi�n de la energ�a deseada. Los
electrones generados en el c�todo son enfocados hacia un punto en el blanco (que
por lo general posee una inclinaci�n de 45�) y los rayos X son generados como
producto de la colisi�n. El total de la radiaci�n que se consigue equivale al 1% de
la energ�a emitida; el resto son electrones y energ�a t�rmica, por lo cual el �nodo
debe estar refrigerado para evitar el sobrecalentamiento de la estructura. A veces,
el �nodo se monta sobre un motor rotatorio; al girar continuamente el calentamiento
se reparte por toda la superficie del �nodo y se puede operar a mayor potencia. En
este caso el dispositivo se conoce como ��nodo rotatorio�.2? Finalmente, el tubo de
rayos X posee una ventana transparente a los rayos X, elaborada en berilio,
aluminio o mica.

Esquema de un tubo de rayos X


El tubo con gas se encuentra a una presi�n de aproximadamente 0.01 mmHg y es
controlada mediante una v�lvula; posee un c�todo de aluminio c�ncavo, el cual
permite enfocar los electrones y un �nodo. Las part�culas ionizadas de nitr�geno y
ox�geno, presentes en el tubo, son atra�das hacia el c�todo y �nodo. Los iones
positivos son atra�dos hacia el c�todo e inyectan electrones a este. Posteriormente
los electrones son acelerados hacia el �nodo (que contiene al blanco) a altas
energ�as para luego producir rayos X. El mecanismo de refrigeraci�n y la ventana
son los mismos que se encuentran en el tubo con filamento.

Detectores de rayos X
Existen varios sistemas de detecci�n para rayos X. El primer detector usado para
este prop�sito fue la pel�cula fotogr�fica, preparadas con una emulsi�n apropiada
para la longitud de onda de los rayos X. La sensibilidad de la pel�cula es
determinada por el coeficiente de absorci�n m�sico y es restringida a un rango de
l�neas espectrales. La desventaja que presentan estas pel�culas es un margen
din�mico muy limitado y el largo tiempo y manipulaciones que se necesitan para
revelarlas, por lo que han ca�do en desuso.

En las �ltimas d�cadas del siglo XX se empezaron a desarrollar nuevos detectores


bidimensionales capaces de generar directamente una imagen digitalizada. Entre
estos se cuentan las �placas de imagen� (image plates), recubiertas de un material
fosforescente, donde los electrones incrementan su energ�a al absorber los rayos X
difractados y son atrapados en este nivel en centros de color. Los electrones
liberan la energ�a al iluminarse la placa con luz l�ser, emitiendo luz con
intensidad proporcional a la de los rayos X incidentes en la placa. Estos
detectores son un orden de magnitud m�s sensibles que la pel�cula fotogr�fica y
poseen un margen din�mico superior en varios �rdenes de magnitud. Otro tipo de
detector bidimensional digital muy utilizado consiste en una placa fosforescente
acoplada a una c�mara CCD.3? En los a�os 2000 se empezaron a utilizar fotodiodos
alineados formando una placa, denominados PAD (Pixel Array Detectors).4?

Otros detectores com�nmente usados para la detecci�n de rayos X son los


dispositivos de ionizaci�n, que miden la cantidad de ionizaci�n producto de la
interacci�n con rayos X con las mol�culas de un gas. En una c�mara de ionizaci�n,
los iones negativos son atra�dos hacia el �nodo y los iones positivos hacia el
c�todo, generando corriente en un circuito externo. La relaci�n entre la cantidad
de corriente producida y la intensidad de la radiaci�n son proporcionales, as� que
se puede realizar una estimaci�n de la cantidad de fotones de rayos X por unidad de
tiempo. Los contadores que utilizan este principio son el contador Geiger, el
contador proporcional y el detector de centelleo. Estos detectores se diferencian
entre ellos por el modo de amplificaci�n de la se�al y la sensibilidad del
detector.

Espectros
Espectro continuo
El tubo de rayos X est� conformado por dos electrodos (c�todo y �nodo), una fuente
de electrones (c�todo caliente) y un blanco. Los electrones se aceleran mediante
una diferencia de potencial entre el c�todo y el �nodo. La radiaci�n es producida
justo en la zona de impacto de los electrones y se emite en todas direcciones.

La energ�a adquirida por los electrones va a estar determinada por el voltaje


aplicado entre los dos electrodos. Como la velocidad del electr�n puede alcanzar
velocidades de hasta {\displaystyle (1/3)c} (1/3)c debemos considerar efectos
relativistas, de tal manera que,

{\displaystyle E={\frac {m_{e}c^{2}}{\sqrt {1-{\frac {v^{2}}{c^{2}}}}}}=eV}


E=\frac{m_{e}c^2}{\sqrt{1-\frac{v^2}{c^2}}}=eV
Los diferentes electrones no chocan con el blanco de igual manera, as� que este
puede ceder su energ�a en una o en varias colisiones, produciendo un espectro
continuo.

La energ�a del fot�n emitido, por conservaci�n de la energ�a y tomando los


postulados de Planck es:

{\displaystyle h\nu =K-K'\,} h\nu = K-K'\,


Donde K y K� es la energ�a del electr�n antes y despu�s de la colisi�n
respectivamente.

El punto de corte con el eje x de la gr�fica de espectro continuo, es la longitud


de onda m�nima que alcanza un electr�n al ser acelerado a un voltaje determinado.
Esto se puede explicar desde el punto de vista de que los electrones chocan y
entregan toda su energ�a. La longitud de onda m�nima est� dada por:

{\displaystyle \lambda =hc/eV\,} \lambda = hc/eV\,


La energ�a total emitida por segundo, es proporcional al �rea bajo la curva del
espectro continuo, del n�mero at�mico (Z) del blanco y el n�mero de electrones por
segundo (i). As� la intensidad est� dada por:

{\displaystyle I=AiZV^{m}\,} I = AiZV^{m}\,


Donde A es la constante de proporcionalidad y m una constante alrededor de 2.

Espectro caracter�stico
Cuando los electrones que son acelerados en el tubo de rayos X poseen cierta
energ�a cr�tica, pueden pasar cerca de una subcapa interna de los �tomos que
componen el blanco. Debido a la energ�a que recibe el electr�n, este puede escapar
del �tomo, dejando al �tomo en un estado supremamente excitado. Eventualmente, el
�tomo regresar� a su estado de equilibrio emitiendo un conjunto de fotones de alta
frecuencia, que corresponden al espectro de l�neas de rayos X. �ste
indiscutiblemente va a depender de la composici�n del material en el cual incide el
haz de rayos X, para el molibdeno, la gr�fica del espectro continuo muestra dos
picos correspondientes a la serie K del espectro de l�neas, estas est�n
superpuestas con el espectro continuo.

La intensidad de l�nea depende de la diferencia del voltaje aplicado (V) y el


voltaje necesario para la excitaci�n (V�) a la correspondiente l�nea, y est� dada
por:

{\displaystyle I=Bi(V-V')^{N}\,} I = B i (V-V')^{N}\,


Donde n y B son constantes, e i es el n�mero de electrones por unidad de tiempo.

Para la difracci�n de rayos X, la serie K del material es la que usualmente se


utiliza. Debido a que los experimentos usando esta t�cnica requieren luz
monocrom�tica, los electrones que son acelerados en el tubo de rayos X deben poseer
energ�as por encima de 30 keV. Esto permite que el ancho de la l�nea K utilizada
sea muy angosto (del orden de 0.001 �). La relaci�n entre la longitud de cualquier
l�nea en particular y el n�mero at�mico del �tomo est� dada por la Ley de Moseley.

Interacci�n de los rayos X con la materia


Cuando los rayos X interact�an con la materia, estos pueden ser en parte absorbidos
y en parte transmitidos. Esta caracter�stica es aprovechada en medicina al realizar
radiograf�as.

La absorci�n de rayos X va a depender de la distancia que estos atraviesan y de su


intensidad. Est� dada por

{\displaystyle I_{x}=I_{o}e^{({-\mu /\rho })\rho x}\,} I_{x}=I_{o}e^{({-\mu


/\rho})\rho x}\,
Donde {\displaystyle \mu /\rho } \mu/\rho es caracter�stico del material e
independiente del estado f�sico. {\displaystyle \mu } \mu es el coeficiente lineal
de absorci�n y {\displaystyle \rho } \rho la densidad del material.

Si un material est� compuesto de diferentes elementos, el coeficiente de absorci�n


m�sico {\displaystyle \mu /\rho } \mu/\rho es aditivo, de tal manera que:

{\displaystyle {\frac {\mu }{\rho }}=w_{1}\left({\frac {\mu }


{\rho }}\right)_{1}+w_{2}\left({\frac {\mu }{\rho }}\right)_{2}+...}
\frac{\mu}{\rho}=w_{1}\left( \frac{\mu}{\rho}\right)_{1} + w_{2}\left( \frac{\mu}
{\rho}\right)_{2} + ...
Donde {\displaystyle w} w significa la fracci�n del elemento constituyente.
Riesgos para la salud
Los efectos de la radiaci�n X en los organismos biol�gicos dependen del valor de la
dosis. En general, la exposici�n a dosis bajas de rayos X, como las que se reciben
durante una radiograf�a convencional, no son perjudiciales. Dosis m�s elevadas
pueden producir los da�os caracter�sticos de las radiaciones ionizantes.

Las radiograf�as digitales y especialmente las tomograf�as computarizadas de t�rax


o abdomen, junto a los estudios de tipo intervencionista (fluoroscopias,
hemodinamias, entre otros) implican en algunos casos dosis elevadas de radiaci�n,
por lo que deben seguirse estrictamente para ellos el principio b�sico conocido
como ALARP (�As Low As Reasonably Practicable�, o, en espa�ol, �tan bajo como sea
razonablemente factible�): los beneficios del estudio deben justificarse por el
m�dico prescriptor y los t�cnicos intervinientes deben optimizar la dosis
utilizada.5?

Los efectos biol�gicos que la radiaci�n ionizante puede generar se clasifican en:6?

determin�sticos a cuerpo completo: t�picos de accidentes muy graves, corresponden a


situaciones dadas en centrales nucleares y por lo tanto est�n muy alejados del
empleo de rayos X en la pr�ctica m�dica.
determin�sticos localizados: pueden acontecer en pacientes que reciben dosis
elevadas de rayos X de alta energ�a en tratamientos de radioterapia, o en estudios
intervencionistas demasiado prolongados, trat�ndose frecuentemente de efectos en
piel (el denominado �s�ndrome cut�neo radioinducido�).
otro tipo de efectos org�nicos, tales como cataratas por dosis excesiva en ojos:
muy poco probables en pacientes, deben implicar cuidados y controles en los
trabajadores del �rea. Las cataratas inducidas por rayos X, por ejemplo, se evitan
casi totalmente con el empleo de lentes plomados.
c�ncer radioinducido: puede resultar del hecho de recibir dosis peque�as durante
per�odos prolongados de tiempo, como es el caso de t�cnicos y m�dicos radi�logos.
Sin embargo, la probabilidad de c�ncer radioinducido es baja y mucho menor, por
ejemplo, que la de c�ncer inducido por tabaquismo.
efectos en mujeres embarazadas: dependen fuertemente del per�odo del embarazo que
se est� considerando. Los per�odos m�s arriesgados son desde el sexto d�a hasta la
octava semana, cuando se pueden producir malformaciones �que, sin embargo, tienen
una probabilidad baja� y especialmente desde la octava a la decimoquinta semana
inclusive, cuando la radiaci�n puede afectar el sistema nervioso y generar retraso
mental. En cualquier caso, los estudios con rayos X en mujeres embarazadas deben,
siempre que sea posible, evitarse.
En s�ntesis, cada uno de los efectos (que van desde las quemaduras en la piel,
ca�da del cabello, n�useas, cataratas, esterilidad, defectos de nacimiento, retraso
mental, c�ncer, hasta la muerte) se relaciona con el valor de la dosis equivalente,
que se mide en sieverts o rem y debe mantenerse por debajo de la denominada dosis
umbral. El l�mite de exposici�n se fija en 100 mSv cada 5 a�os para los
trabajadores radiol�gicos, sin superar los 50 mSv por a�o. Para el p�blico en
general, se fijan l�mites de exposici�n m�s bajos y se recomienda evitar dosis
equivalentes superiores a los 5 mSv (0.5 rem)/a�o en exposiciones a fuentes de
radiaci�n artificiales.7?

Restar lo evitable
Asociaciones m�dicas orientan respecto de evitar la pr�ctica rutinaria de la
radiograf�a, innecesaria cuando se dispone de otros m�todos, no radiantes, de
diagn�stico.
En particular, la Sociedad Argentina de Pediatr�a difunde los m�todos de
diagn�stico de displasia de cadera a fin de reducir las intervenciones
radiogr�ficas cuando se puede recurrir a la maniobra de Ortolani y, de requerirse
profundizar en la evaluaci�n, acudir al examen ecogr�fico de control
aproximadamente a los dos meses de vida (s�lo de existir una cl�nica muy sospechosa
puede realizarse a los pocos d�as del nacimiento).8?
Aplicaciones
M�dicas
Desde que R�ntgen descubri� que los rayos X permiten captar estructuras �seas, se
ha desarrollado la tecnolog�a necesaria para su uso en medicina. La radiolog�a es
la especialidad m�dica que emplea la radiograf�a como ayuda en el diagn�stico
m�dico, en la pr�ctica, el uso m�s extendido de los rayos X.

Los rayos X son especialmente �tiles en la detecci�n de enfermedades del esqueleto,


aunque tambi�n se utilizan para diagnosticar enfermedades de los tejidos blandos,
como la neumon�a, c�ncer de pulm�n, edema pulmonar, abscesos.

En otros casos, el uso de rayos X tiene m�s limitaciones, como por ejemplo en la
observaci�n del cerebro o los m�sculos. Las alternativas en estos casos incluyen la
tomograf�a axial computarizada, la resonancia magn�tica nuclear o los ultrasonidos.

Los rayos X tambi�n se usan en procedimientos en tiempo real, tales como la


angiograf�a, o en estudios de contraste.

Otras

Figuras de una tetera marroqu� met�lica, y hebillas de una mochila, en la pantalla


de un detector de rayos X, para inspecci�n de equipaje de mano.
Los rayos X pueden ser utilizados para explorar la estructura de la materia
cristalina mediante experimentos de difracci�n de rayos X por ser su longitud de
onda similar a la distancia entre los �tomos de la red cristalina. La difracci�n de
rayos X es una de las herramientas m�s �tiles en el campo de la cristalograf�a.

Tambi�n puede utilizarse para determinar defectos en componentes t�cnicos, como


tuber�as, turbinas, motores, paredes, vigas, y en general casi cualquier elemento
estructural. Aprovechando la caracter�stica de absorci�n/transmisi�n de los Rayos
X, si aplicamos una fuente de Rayos X a uno de estos elementos, y este es
completamente perfecto, el patr�n de absorci�n/transmisi�n, ser� el mismo a lo
largo de todo el componente, pero si tenemos defectos, tales como poros, p�rdidas
de espesor, fisuras (no suelen ser f�cilmente detectables), inclusiones de material
tendremos un patr�n desigual.

Esta posibilidad permite tratar con todo tipo de materiales, incluso con
compuestos, remiti�ndonos a las f�rmulas que tratan el coeficiente de absorci�n
m�sico. La �nica limitaci�n reside en la densidad del material a examinar. Para
materiales m�s densos que el plomo no vamos a tener transmisi�n. Los rayos X pueden
ser utilizados para explorar la estructura de la materia cristalina mediante
experimentos de difracci�n de rayos X por ser su longitud de onda similar a la
distancia entre los �tomos de la red cristalina. La difracci�n de rayos X es una de
las herramientas m�s �tiles en el campo de la cristalograf�a.