You are on page 1of 29

TILL DEATH DUE US PART

1
2
PACKAGES THAT TRAVEL FROM AFAR OFTEN BRING with them a feeling 
that  stretches  back  into  the  ass‐end  of  time  reminding  you  that 
somewhere else everything is trying to catch up with your way of doing 
things. Slip a finger under a box edge, remember your eyes catching up 
to your mind. Fighting yourself over the future, seeing if your thoughts 
are  correct  when  you  get  there.  But  never  forget,  a  memory  only  lasts 
until something takes that space away in your head, a soup bowl honed 
out of a human skull shipped in from New Guinea, two fingers to scoop 
out the chunky remnants of a pleasant dream. 
I  hadn’t  been  sleeping  well  and  the  cold  of  those  lonely  nights  was 
plaguing me out of my worsening mind. Weakness was each wheezing 
breath  between  the  puffs  on  the  end  of  another  cigarette.  I’d  finish  a 
pack, the aluminum casing making a perfect catch to hock up a loogie 
into, opening another box and smoking it down before the church bells 
in town sounded off the chirps of another twelve o’ clock noon. Dong. 
“There’s a package for you,” my mother said, calling me in from an 
old couch in the garage. 
I knew who it was from immediately. 
“Can you bring it out to me?” I said. She rolled her eyes. I rolled over, 
smoothing into a roll of pillows. A yawn, a stretch, a scratch, the room 

3
was an unfinished patch job of old plywood barely insulated and lined 
wall to wall with space heaters and heat fans blasting hot air at me like 
the  breath  of  a  camel.  Cobwebs  in  the  corner  were  a  tier  of  cozy 
hammocks  wafting  too  and  fro  in  the  whirlwinds.  I  was  baking. 
Couldn’t  even  bother  to  be  afraid  of  the  bugs.  It  almost  felt  like  the 
whole place was the inside of a paper hive, unraveled and peeling, an 
itch of skin on a flaking leg. But in all of its disorder and disarray and 
disaster,  I  had  disassembled  any  notion  that  if  the  place  were  taken 
apart, the dirt swept out of the corners, the empty beer cans packed into 
boxes, the clutter arranged into orderly piles, that somehow something 
might  be  better,  proving  me  correct  about  my  messy  ways  that 
sometimes  the  best  of  order  can  only  exist  in  a  place  of  pure  chaos.  It 
was perfect for my sleeping habits but right now I was awake. Plotting. 
“Here,” I was catching the box in the brunt of my lap, spilling off of 
the  sofa  when  she  returned,  the  door  slamming  closed  before  I  could 
even curse her out for nearly knocking my nuts from deep in my boxer 
briefs, a sore spot clashing with a beautiful moment. 
The  package  was  certainly  what  I  was  expecting.  The  Russian 
lettering  and  exotic  symbols,  my  new  Russian  girlfriend  had  followed 
through on her promises.  
We  were  off  to  an  excellent  start.  Staring  at  the  box,  I  tore  open  a 
corner.  I  could  always  remember  that  feeling,  a  package  that  I  was 
waiting  for  finally  arriving.  And  there  it  was.  Here  again,  another  box 
with rare dust forms, strange tape and weird postage, unusual bacteria 
and  bad  packing  habits.  Sometimes  somebody  uses  just  enough 
styrofoam peanuts, twists of shredded newspaper, like they spent more 
time  trying  to  help  you  create  a  mess  than  they  did  sending  you 

4
anything that was worth what it took to clean it up. Masha, my Russian 
girlfriend, had wrapped my gifts in tissue paper, neat and orderly and 
tight.  A  smile  pulled  me  up  off  of  the  couch.  Digging  deeper  into  the 
box, I searched around for the goodies. Small chocolates, some strange 
souvenirs  dangling  from  key  rings,  a  yellow  tee‐shirt  that  said 
‘Moscow’  on  it  and  a  bunch  of  pictures  of  Masha  with  her  family  and 
friends. Most of it could have been sent via the computer software that 
we used to communicate on and I wasn’t going to wear any yellow tee‐
shirt even if it attracted women like the bugs in the building sticking to 
my shirt with their sweat and their sticky fingers looking for a nickel to 
suck  on.  Where  were  the  undies  that  she  promised  me?  Oh  well,  I 
thought.  Perhaps  she  just  forgot.  A  Matroyshka  doll  rolled  out  of  the 
box and hit the floor with a plopping clunk. Fat women smiling at you 
as  you  search  for  something  in  the  center.  The  women  getting  smaller 
and smaller, the more time that you spend on them, in all opposites to 
how time will treat any lady on earth. The final gift was a roll of paper. 
Forms that I had to sign and send back to her, a reservation for a room 
in a cheap hotel. I skimmed through it with a good wipe.  
More and more it seemed that I was actually going there to visit. Or 
so I had hoped. But I hated using that word. Hope. There’s a whole lot 
of hope out there and not a whole lot to back it up. A hundred billion 
souls  that  have  risen  from  the  earth  and  then  fallen  back  into  it  again 
long  before  my  coming,  poor  souls  that  haven’t  left  me  more  than  a 
prayer and a pillow to cling to.  
Laying  back  down  on  the  couch  the  heat  was  wafting  into  my  eyes. 
More  sleep,  I  dreamt  that  I  was  inside  of  a  box.  A  journey  to 
somewhere’s else, a far away place. 

5
I awoke to a sweaty couch, another day. 
“Are you sure that you want to do this?” 
“I don’t know mom. I really like her,” I said. 
“Moscow is halfway across the world,” she said. 
“I know. But does it really matter how far it is? If we both feel so close 
to one another.” 
I had seen it in movies on the television screen. Love could be found 
in a sewer if you knew how to crawl down there. 
“I think you need to be more patient. But I can’t tell you how to make 
a  choice.”  My  mom  had  found  this  new  wisdom.  She  had  turned  into 
this wise old woman after she had quit with her drinking. All of her bar 
friends  had  ditched  her,  turned  on  her  like  snakes  in  a  can.  Mine  had 
ditched  me also though and  I  wouldn’t dare to  even dream  of putting 
down the bottle. So, go figure. 
“I still don’t understand,” she went on, “How well do you know this 
person Will?” 
Rolling  over,  I  kicked  the  covers  off  of  me.  My  chest  was  bare.  I  let 
out a long breath. Beers in the bag on the floor, I near wretched when I 
caught  sight  of  them.  A  hangover  of  such  fury  that  it  deflated  my 
eyeballs like a basketball with a hole in it. The hissing noises inside of 
me beat me to my words. 
“I already told you. Many times,” I responded with a whiney moan, 
“She’s a friend of a friend from over there.” 
 “How long have you been talking?” 
“Years.” 
But  that  wasn’t  really  the  truth.  The  truth  was  that  it  had  been  less 
than  a  year.  I  did  however  meet  Masha  through  Marguerite,  a  good 

6
friend  of  hers.  Marguerite  and  I  had  chatted  online  when  I  was  in 
college.  Around  the  same  time  that  my  good  friend  Salazar  had 
introduced  me  to  his  own  Russian  muse,  I  began  having  similar 
fantasies.  Then  I  had  heard  that  Carla  was  getting  married  and  so  I 
knew it was time to move on for certain. Even in all of my wishes and 
hopes.  I  think  often  we  rub,  wipe,  smear  ourselves  on  one  another  in 
many  instances,  without the  consensual  agreements.  More of the  truth 
was  between  all  of  the  bragging  from  Salazar  and  his  many  European 
lady  friends,  plus  Jen  and  Laura  and  their  communist  and  socialist 
theories,  Carla  being  taken  for  good,  I  was  all  out  of  answers.  I  was 
obviously  being  heavily  manipulated  by  those  around  me  looking  for 
ways  to  trap  me  and  stick  it  everywhere  I  didn’t  want  it.  I  imagine 
many people are in various stages of realizing this is how life works for 
most people. It doesn’t. 
With that bit of it in the picture, I guess Masha and I had known one 
another for well  over a year. If you counted up all of the  other people 
involved  and  all  of  the  people  that  they  knew  and  then  if  you  also 
tallied up the collective total of all of those many years that all of us on 
planet  earth  had  spent  talking  and  wasting  away  while  arranging  bad 
deals, it meant many more years than that.  
Years,  months,  who’s  counting.  Nothing  harmless,  I  thought,  when 
Marguerite  had  introduced  me  to  Masha.  But  now  time  was  out  the 
window  and  all  of  the  math  was  meaningless.  I  was  forming  into  a 
square  after  breaking  out  of  a  circle.  Finding  a  new  option  in  life.  I 
needed a companion and something was intent on making me pay for 
it, likely much more than it was worth. 

7
“Ok,”  my  mother  sighed,  “Just  make  sure  that  the  hotel  is  safe  and 
that they take good care of you. I worry.”  
Of course, I nodded my head. But the risk was worth it. I was in love 
and  love  was  all  that  mattered.  But  was  it  true  love?  I  wasn’t  so  sure 
that it was, this perfect plan.  
I  think  my  mother  already  understood,  if  it  worked  out  we’d 
probably  get  married.  But  I  wasn’t  so  sure  that  I  felt  very  good  about 
that part of it, it was all happening fast. 
Two  spirits  following  a  destiny.  Never  meant  to  be  tethered  and 
twined  together,  billions  of  millennia  in  the  making.  But  I  guess  with 
such  a  short  span  of  existence,  somewhere  in  between,  about  twenty 
pages  of  immigration  forms  and  a  bad  passport  photo,  couldn’t  my 
short  fate  be  altered?  It  sure  seemed  like  it  could  be  a  good  idea,  the 
more that I thought about it. What I had to lose seemed less than I had 
to win. I also didn’t know, yet, that true love wasn’t as special as it was 
being  marketed  and  sold  as  in  today’s  age  of  magic  and  marvel  and 
mystery and money. Really, it seems that when you get right down to it, 
        
                        true love is  what           happens when 
                       two people walk     into a possibility 
                         of putting them    selves as close 
                             together to one   another for  
                                 as long as  possible just 
                                     to save   the planet  
                                          a   few   extra   
                                              feet     of 
                                                 space. 

8
 
Nothing special, a warm idea. But what else could I do? Masha, or the 
idea of her, it was the only love that I could find.  
Rummaging  around  in  the  couch  cushions  I  stumbled  upon  a  few 
quarters  and  a  half  smoked  cigarette.  Sometimes  you  find  what  you 
need.  
Although the world had grown cold maybe I was just getting lucky. 
Yet  I  couldn’t  forget  that  love  now  had  a  price  tag  on  it  where 
Hollywood and the media claimed that it was the only solution, talking 
it  up  behind  these  phony  smiles  with  chatty  bleached  white  teeth 
dripping  down  from  under  these  sparkly  Mickey  Mouse  eyes  stealing 
back a few paper notes out of your pocket, a phantom hand reaching in 
from  the  crack  in  the  chair  as  you  sat  in  a  seat  smothered  in  popcorn 
butter,  watching  two  rich  people  kiss  as  they  raked  in  the  cash, 
shivering  in  the  dark  as  they  lowered  the  temperatures  to  save  on  the 
rising prices of gas.  
As  for  the  space  something  was  already  on  to  doing  a  lot  of  math 
with it.  
We  were  two  people  with  a  vast  bit  of  distance  intertwining  our 
mutual  desires  into  a  good  bargain  and  with  any  luck  my  part  of  the 
deal was that I wouldn’t be the one taking it up the behind.  
And  where  Masha  fit  into  my  mind,  my  heart,  my  wallet  plastic,  I 
was  finding every  soft,  supple,  wet  and  weak  spot  in  her to  exploit  as 
well.  
Stumbling  over  to  the  wall,  I  lowered  the  thermometer  switch.  A 
drop in the temperature, my complacency was dwindling out to a foggy 
window, petering off to a melting icicle.  

9
“Oh.  Russia.  You  know  that’s  where  the  Hermitage  is?”  my 
stepfather remarked. I nodded my head, rolled my eyes.  
“That’s in St. Petersburg. I’m going to Moscow.”  
“Oh,” he looked back down at the paper with a frown.  
Never  good  enough.  My  stepfather  loved  to  recite  his  facts,  always 
something  for  me  to  know.  Or  not  to  know,  depending  on  what  he 
knew and didn’t.  
“When are you going?” he peered up again, over his morning paper, 
“I heard Will Nelson might be traveling there to play a concert this fall. 
That would be kind of cool if you were there then.” 
Willy Nelson  in  Moscow,  my  stepfather was already  enchanted.  But 
Willy  Nelson,  the  beatnik  bluegrass  king,  was  also  now  playing  at 
Casinos. What a scam, I had to remind myself.  
But everyone was asleep so I was just going to capitalize on it as well, 
plotting and brooding in the middle of one of my naps.  
My  mother  and  stepfather  didn’t  seem  to  be  contesting  all  of  it  as 
much as I had hoped.  
I figured if they had it meant that they actually cared. They didn’t.  
It’s funny how human beings will move you to some other side of the 
planet, cold as all hell and frozen over with no running water, only to 
keep  the  math  of  their  own  choices  working  for  them,  all  the  while 
claiming to keep you in the heat of their warm beating hearts. 
Thump, thump.  
Back on the couch that room became a swarm of many possibilities. 
Ripping open my shirt I stared down at my chest. Something was alive 
in there, an adventure waiting to be born.  

10
In  that  hot,  hot,  room,  I  burned  up  to  a  blur  of  tepid  ideas,  hoping 
that  one  day  I  might  find  some  place  of  eternal  sun,  palm  trees  and 
swimming  pools,  bikinis  and  blondes,  but  for  now  a  couch  in  my 
garage, that  was  my  comfortable  home  away from  home.  A  safe  place 
for basking into my morning cocktail.  
Still, I had something else to look forward to. Masha was my future. 
For certain. A sultry brunette with bangs and beautiful eyes. Better than 
being alone in a pile of snow. And so if it had to get colder for me to get 
warmer,  I  wouldn’t  complain.  Of  more  packages,  of  more  vodka,  of 
more winter, and of more love. I would go!  
My  future  was  set.  Although  people  talk  about  the  future  like  it’s  a 
destination, a stagnant place of definitive results, yet it’s very much in 
fact  an  ever  changing  place  of  many  possibilities,  five  minutes  from 
now,  five  months,  five  years,  always  changing  depending  on  one’s 
choices.  
We  as  people  have  always  existed  in  a  perpetual  state  of 
consequence,  years  on  end,  believing  that  we  were  immortal.  Another 
thought, a second guess.  
Perhaps  I  needed  a  third  and  a  fourth.  But  I  didn’t  have  the  time. 
Time shows up when you least expect to heist a pillow from under your 
arm.  
It seemed like five minutes later I was on board an airplane headed to 
Moscow, one of the coldest places on the planet in the middle of a frosty 
February.  
The plane went up and the plane went down as I awoke again to the 
shaking. A fear reaching up from my legs to my neck compressing me 
into a fidgeting wreck of nervousness coughing and shivering from the 

11
constant  turbulence  and  cold  creeping  in  from  the  glass  of  the  icy 
windowpane. 
“Please. I need a couple more. The sound is driving me crazy.” 
“We’re  only  supposed  to  give  out  one  of  these  every  several  hours. 
You’ve already had five.” 
“I know,” I said to the stewardess, “I’ll pay. How much?” 
She sighed, “Eight a piece.” 
“Alright,” I grumbled, reaching into my pocket. 
She handed me the little vodka and whiskey bottles, bite sized tastes 
of a warming smile, “And the ginger ale. With ice, thanks.” 
“No problem,”  she  smiled,  “Do  you  need  anything  else?  A  blanket? 
Another pillow?” 
“No,” I looked around, “I’ll just borrow one from him if need be.” 
The  older  man  next  to  me  was  snoring,  headphones  spearing  the 
sides of his head were jabbing into his brain. He looked like a ham head 
on a rotisserie floating his way on a cloud of blankets, headed straight 
toward a couch on the curb.  
I looked down at my watch. Man was I drunk. Near spinning. Maybe 
an hour I had slept.  
Even with several more drinks, seeing double, I was still wide awake 
and  sucked  into  the  brash  fear  of  my  becoming  helplessness,  thirty 
thousand feet up in the air, strapped to a chair cushion, hovering about 
between the long haul of a metal box.  
My head felt like a suction cup, my feet like two large fish in a very 
small tank.  
I didn’t like flying. I was half on the fence that we were going to crash 
for  the  entire  time,  screaming  inside  of  myself  between  all  of  the 

12
jumbled‐up inner monologue where I repeated positive chants and low 
pitched  spiritual  mudras,  encouraging  words  of  wisdom,  as  the  clock 
slowed to a long hard drone of beating, pounding air.  
“It’s  going  to  be  ok,  Will,”  I  told  myself,  “Just  relax  and  check  your 
watch in fifteen minutes. Fifteen on the hour, every fifteen.”  
I’d look down, five minutes had gone by.  
A howling wind soared through the cabin, up and down the isles, no 
such  luck  of  it  blowing up the  skirt of one of the  stewardesses  that all 
looked, at that point, like a much better deal than flying to Moscow to 
most likely end up wearing one.  
Up ahead was a dark spot in my brain, uncertainty. 
“Damn. That was one cool landing,” I said to the other man standing 
next to me. 
“Oh, I know. Those trees and hills covered in snow. Could be a crash 
landing in Siberia but I guess I’m used to it already.” 
“You’ve been here before I take it?” I said. 
“This is my second trip.” 
I looked around debating whether or not to probe him further.  
We  were  at  the  back  of  the  line,  the  last  two  people  and  the  wait 
looked like it was going to be several hours, at least.  
And maybe more. 
I was drunk and nervous about meeting Masha but more so I had to 
pee.  
Waiting in lines though, nothing new. 
 
                                  
 

13
 
                                  Most 
                                   days 
                                     it 
                                  seems                                                
                                   that   
                                    life                                   its 
                                  itself                            location 
                                     is                              changing       
                                   just                               when 
                                   one                                 the 
                                   long                               line 
                                   line,                              finds 
                                                                            a  
                                                                        clever 
                                                                         new  
                                                                         way 
                                                                           to  
                                                                        have  
                                                                         you  
                                                                     waiting  
                                                                          for  
                                                                           a  
                                                                          bit  
                                                                      longer  
                                                                 somewhere  
                                                                        else. 

14
“What are you here for?” I asked him, not sure if I wanted to tell him 
the  truth.  I  was  halfway  embarrassed.  The  other  half  of  me  was  still 
drunk.  Looking  him  over  he  looked  like  he  was  dressed  for  a  long 
vacation  in  Hawaii.  A  short  sleeved  button‐up  shirt  with  tropical 
images,  he  had  the  shag  of  a  jacket  slung  over  his  shoulder,  a  scruffy 
beard and his balding head rose up above the tufts of hair shouting out 
from around his ears. A small green hat was clutched in his pudgy hand 
along  with  the  ugly  jacket.  The  tropical  shirt  was  the  worst  of  it.  We 
were in one of the coldest places on planet earth and he was dressed for 
a Luau.  
Was this guy me in twenty years? 
“I’m meeting my fiancé. Again.” 
“No shit,” I said, “Same here.” 
“First time?” he asked. 
“Yeah.” 
“I remember mine. Gets better the second time. Much more familiar. 
All  the  weird  little  things  that  are  different  start  to  pop  out.  You  just 
know when and where to expect them.” 
I  nodded,  standing  up  straight,  trying  to  fit  in.  Some  words  in 
Russian  came  over  the  loud  speakers.  Brown  tiles,  the  airport  looked 
like it hadn’t been touched since the nineteen sixties. The man pulled a 
cigarette out of his pocket. He lit it. 
“You can smoke in here?” I asked. 
“You can smoke everywhere in Moscow.” 
The  idea  lit  up  my  eyes,  at  that  point  in  time  this  was  a  sign  of 
paradise. In reality, it’s a measured, calculated move from the cold, cold 
world we were headed towards. 

15
He  took  a  drag.  I  fished  a  cigarette  of  my  own  out  of  my  pocket.  A 
smile  from  ear  to  ear,  everything  was  turning  out  better  than  I  had 
hoped. 
“Don’t worry so much,” he said.  
“I’m not that worried,” I guess I looked it. 
“It’s gonna be ok,” he said with a smile.  
“I guess you can tell,” I came clean. 
“I  know  how  it  is.  I’m  a  bit  older  than  you  and  this  is  my  second 
marriage.” 
“Oh boy,” I said, “Thanks.” 
“Just remember,” he said, “You’re already fucked. Same as the rest of 
us. Worrying only makes it worse.” 
“Really,”  I  laughed,  “And  you’re  getting  married  again?  Why  the 
struggle if all of this is doomed?” 
“I’m in love with her,” he said with a sort of helpless lift of his chin. I 
looked  up  and  found  a  reflection  of  many  things  moving  over  a  dark 
ceiling.  When  I  went  back  to  his  eyes  something  similar  seemed  to  be 
slithering around there behind them. 
“Right. I guess they’re worth it,” I said.  
He nodded. It was one of the last things that we spoke to one another 
about  as  I  waited  quietly  on  that  line  for  another  hour  feeling  this 
strange feeling like I was in for much more than I was prepared for, in 
for more than I could tally on the tips of all of the fingers in this freezing 
cold part of the world. 
While  waiting though,  several times, I  couldn’t help but think:  Who 
was this man in front of me? Who was his fiancé? Who were they trying 
to be together? Was she much younger, a blonde fox with piercing blue 

16
eyes? Or one of the Communist era ones with the big curly nest resting 
on top of her ears, a nose that connected to her forehead, black mud‐like 
eyes? 
He  was  a  lumberjack.  No,  a  truck  driver,  I  said  to  myself.  A  retired 
army  veteran  from  Boise,  Idaho.  Her  name  was  Olga  and  she  was  a 
trapeze artist from the traveling circus of Crimea. 
Any  way  I  put  it  we  all  seemed  like  fools.  I  guess,  they  say,  the 
women  want  out  of  there  because  of  how  bad  the  men  treat  them.  I 
thought  about  my  mom  back  there  in  New  York  basically  footing  the 
bill.  
Looking  at  the  man  again  I  was  changing  my  mind.  He  was  an 
undercover  superhero,  a  male  stripper  on  the  side.  She  was  a  stuffed 
animal, chalk full of opiates and cocaine. 
I  had  to  admit  whoever  they  were,  Masha  and  I  were  in  the  same 
boat, paddling up the same creek, headed toward that hidden iceberg, 
skimming  the  surface  of  dangerous  waters  using  a  drink  spoon  as  an 
oar.  Denying  that  we  were  a  green  card  setup,  probably  some  spy‐
exchange  project,  both  of  our  countries  looking  for  equally  as  sneaky 
new angles to fuck one another, appearing equally as harmless, just two 
simple people in love. Espionage and alimony, welcome to a whole new 
world of rules. 
I was soon out of the line being frisked and questioned. They escorted 
me to a conveyor belt looking to be reunited with the groaning gasp of 
my luggage.  
The  man  who  ushered  me  on  my  way  spoke  a  hint  of  his  broken 
English, “Pleeeze enjoy your stay, sir. Pleeze enjoy your stay.”  
It’s so amusing watching people pretend.  

17
They had warned me over and over, everybody and their mother and 
everyone  else who  had heard that  I was  going  to Russia,  “Be careful,” 
they’d say.  
Of lost luggage and of lost underwear and of lost souls that worked 
for drug smugglers stuffing heroine into suitcases, looking to set me up 
for  a  stint  in  a  gulag.  That’s  a  kind  of  Russian  torture  chamber  for 
disobedient  foreigners  that  don’t  want  to  pay  their  importation  taxes. 
You know, for the chocolates and all the vodka you want to bring home 
with you. 
I  was  happy  to  see  my  bag,  a  large  backpack  with  everything  I 
needed, circling around the belt amongst the suitcases and travel ware. 
A big heave, I lifted it onto the floor.  
Unzipping the top to make sure that nothing was missing, I peered in 
and  smiled.  The  ugly  yellow  tee‐shirt  that  Masha  had  sent  me  was 
staring back at me like a bright and cheery grin stretched over a nervous 
face.  
I could remember my mother and her words of wisdom, “Make sure 
to wear it for her parents. It’s polite.”  
Everything  was  still  on  course.  I  moved  forward  with  a  wobbling 
step. 
He  was  a  young  man  from  New  York  with  big ambitions,  a  bit  of  a 
drinking  problem  and  no  sense  of  his  consequence.  She  was  a  hard 
working  shut‐in  who  worked  at  a  travel  agency  still  living  with  mom 
and  dad,  still  sad  from  being  sold  off  to  several  unfaithful  boyfriends 
who  had  returned  her  after  they  had  tried  her  out.  One  right after  the 
next. 
“Hey there,” I said to her.  

18
She was beautiful, stunningly gorgeous. Taller than he had hoped but 
accommodations could be made. His shoes could be lifted up off of the 
floor. Stilts, if it became absolutely necessary. 
“Hi.  Can  I  help  you?”  an  empty  look  in  her  eyes,  it  hit  me  in  the 
middle of my mind. A slight stun, a stinging shock. An ice‐pick to the 
groin.  
She  didn’t  like  what  she  was  looking  at.  Being  short  and  ugly,  you 
always get the message. Thoughts travel in sonic booms with the same 
dark matter that the  Emperor from Star  Wars  collects under his  grimy 
nails.  Dark  facial  expressions  aren’t  impossible  to  cover  over  with  a 
shovel load of dirt. 
“Oh. Sorry. Thought you were somebody else.” 
He turned and walked away. The beautiful woman still stood there as 
if waiting for somebody else.  
Another  minute  passed.  I  couldn’t  speak  a  word  of  these  people’s 
language.  Imagine  if  she  just  left!  I  looked  at  her  again,  still  standing 
there. A few more moments and I walked back to her.  
“Hey, it’s me. Will.” 
“Ohhh,”  she  suddenly  smiled,  grasping  onto  his  arm,  “Pazhalsta. 
Excuse my English. I’m steell nervous,” she spoke in her shaky voice, “I 
deedn’t recognize you,” she got closer to him. They kissed. 
He was immoral. She was immature. Or was it the other way around? 
They  stepped  into  the  backseat  of  the  car,  headed  into  a  snowy 
blizzard. 
Sitting in the back of the taxi, Masha held onto my hand like we were 
on  our  way to a funeral.  As  I  stared out the  window,  looking  out into 
the  snow,  I  did  my  best  to  read  the  road  signs  and  billboards  but 

19
connecting the  dots  over these  strange  symbols  was  hurting  my mind. 
So sure I would be sick. 
“Davai  Mashenka.  Ladna,”  Masha’s  mother  spoke  on  and  on  from 
the  front  seat  in  a  horse  voice  and  a  tongue  that  I  couldn’t  begin  to 
decipher.  She  seemed  more  excited  than  Masha,  which  kind  of  struck 
me as odd but all I wanted to do was sleep. 
“You’re  very  drunk,”  Masha  said  to  me  gripping  my  hand  with  a 
firm squeeze. 
“I know,” I said. She squeezed harder. 
The tighter she gripped me the more I felt like a package. Some rare 
gift from far away being protected. A bag‐load of cash. 
When  we  reached  the  hotel,  the  driver,  Vadim,  a  large  older  man 
with glasses, handed us his business card and offered to be a driver and 
sightseeing guide for a later date. He looked like KGB but so did most 
of them. Like they were trying to conform to American ways but were 
still in such shock from centuries of some other sinister plan. Unaware if 
the new plan was going to be worse, and if so, how much so. 
Masha  and  her  mother  helped  check  me  in  to  the  hotel,  a  climbing 
reach  of  a  crumbling  building  that  resembled  a  dilapidated  school. 
Paneled ceilings, fluorescent lights and all.  
Her mother blew away in a whisk of snowstorm leaving the two of us 
to melt together in my room.  
Of course, he was a great pretender. She was illegitimate. 
They went to bed together immediately as soon as the door closed to 
the hotel room. 
The sex was good, I couldn’t complain. I was asleep before we could 
get  into  a  dialogue  about  the  rest  of  my  stay.  When  I  awoke  I  was 

20
hungry. I was happy, I was frisky, I was alive. Masha proved to be great 
company. She never left my side. I had brought a bag of votive candles, 
lining  them  up  around  the  room.  That  night  we  drank  wine  in  the 
bathtub and laughed at our private jokes. 
In  the  middle  of  a  hot  bath  we  suddenly  smelled  smoke  piling  in 
from the other room. 
“Shit!” I was suddenly aware, “The fire!” Masha had beaten me to it. 
She reached down to pick up the burning blanket blazing to a small fire 
from one of the candles. Trying to pick it up, she burned away half of 
the skin on her hand. 
He  had  the  fire  under  control.  She  was  still  worried.  A  large  blister 
forming on her red hand, he couldn’t calm her down. 
No  matter  what  she  was  up  to  I  was  soon  aware  that  she  was 
inexperienced.  At  least  when  it  came  to  serious,  normal,  American 
relationships.  You  hold  a  fire,  a  candle,  something  to  put  warmth  into 
your relationship and  you burn your ass to  a bad  char trying to put it 
out  to  a  smoldering  cinder.  To  me  though  it  was  proof  enough.  She 
wasn’t just after me for the green card. 
He slept and slept. She stayed right by his side. They got up and they 
drank. They laughed and then they cried. 
Most  people  have  no  idea  that  in  Moscow  you  can  flag  a  car  down, 
any car, and have them take you anywhere in the city for the equivalent 
of  three  American  dollars.  We  spent  the  next  several  days  in  the  hotel 
room,  mostly,  but  when  we  ventured  out  we  braved  the  torpor  and 
brittle ice, a cold weather of on‐and‐off storm that was far beyond any 
chill that I could ever remember back in the states. Three dollars though 

21
was  all  that  it  took  and  you  had  a  new  friend  that  didn’t  speak  your 
language acting like some slave chauffer. 
He saw the old women left to beg at subway stations by their families 
in lonely hallways buried a quarter of a mile below ground built to keep 
people safe from gifts of war sent in from America.  
He slipped into the old temples at the Kremlin wondering if they had 
marked him a spy.  
He licked his lips and his finger tips from the food at Pizza Hut and 
TGI  Friday’s  that  was  gourmet  compared  to  the  local  food  and  also 
much tastier than their counterparts in the states. 
Listening to the Russians speak, my brain felt like it was awakening 
to  and  from  a  very  big  lie.  In  fact,  their  language  helped  show  me  the 
ridiculousness of life. I could understand it well already. But still. When 
you  drown  out  the  words  that  humans  become  so  enthralled  by  you 
almost capture the truth, the lackluster of life, without the hype and all 
of the commercialism. You see that all that we’re doing is finding clever 
ways to make others responsible for problems that people have created 
long  before  us  so  we  don’t  have  to  bear  the  responsibility ourselves,  a 
capitalist scheme.  
He  dug  into  the  mashed  potatoes,  twirling  a  bite  with  his  shiny 
spoon.   
Simply put, I didn’t know much about where I was and what I was 
going  to  do  about  it.  I  understood  that  there  was  much  to  choose  and 
little to see. But knowing is always one up on understanding as to know 
something is to understand it without having to first go under it to learn 
it and then fall down once again before getting up to know not to ever 
try to understand it again.  

22
I lifted up the plate, ‘Made in America’, it read. She laughed. 
“Vwould  you  like  to  zee  a  menu?”  the  beautiful  blonde  waitress 
asked.  I  couldn’t  hide  it  in  my  eyes.  The  women  were  astoundingly 
beautiful. But I had Masha and so I was quite content.  
My mind squirmed into this new persona, warming into the void of 
many  marvels.  I  was  a  secret  agent,  inventing  up  some  new  agenda, 
taking life by the reigns. A sure dandy feeling like a fierce deity. But so 
is he who walks on into the unknown. Moscow was growing on me and 
nothing could stop it. No reason, just vodka and Masha and snow. I was 
creating things that don’t even exist just to keep them categorized in my 
mind along with everything else that I knew that was popping into my 
head but actually only existed outside of it, molding memories of things 
that  never  happened  by  speaking  words  in  sounds  and  syllables  that 
could  not  be  heard,  seeing  what  I  heard,  listening  to  what  I  smelt, 
feeling what I saw, tasting what I could not imagine, and loving it all for 
each moment that I added and subtracted myself from the equation. 
“We  neeed  to  stop  now,  Vadim,” Masha  spoke  in  Russian  but  I 
understood her. 
“Please  Masha,”  I  cried  as  Vadim,  the  chauffer,  our  sightseeing 
captain, swerved around cars and nearly took out mailboxes along the 
edges of the sidewalks. 
Something was wrong inside of me. I had to go. 
“Mudak,”  I  heard  Vadim  curse  at  me  from  up  front.  I  could  do 
nothing but whine and groan. 
Pulling the car into the firehouse, a military building that Vadim had 
a  pass  to  get  into,  I  rushed  through  the  halls  passing  by  large  men  in 
dirty coats and tinkering about on larger vehicles.  

23
The toilet was like nothing I had ever seen. Moss grew on the walls. 
Grass  grew  up  from  the  floor.  Inches  of  mud  and  plaster  and  who 
knows what else caked the urinals. No seat on the toilet bowl rim. I sat 
down and let it out. It felt great to be alive. Even in a place of such filth, 
a  place  as  far  from  America  as  it  gets.  Still  though,  away  from  his 
wonderful  home  he  found  something  familiar  always  right  there  to 
remind  him.  In  America  there’s  a  group  of  people  so  invested  in  wars 
and guns you have to help them create and perpetuate their wars just to 
keep  them  happy,  for  when  they  run  out  of  war  they  start  to  kill  one 
another along with everyone else.  
Moscow seemed to be a large part of the proof of it.  
The men there were just as withered and tired, worked to their bones, 
always  keeping  a  keen  eye  out  for  cash,  ravaged  by  cold  wars  and 
lacking those warm welcomes.  
When  I finished my  business  inside Vadim drove  us to  a  large park 
full  of  war  memorials,  old  army  tanks,  war  boats,  ageing  aircraft  and 
large hunks of metal that were as cold and ill as they looked.  
I  reached  out  a  hand  to  touch  them.  A  gentle  massage  on  the  cold 
steel,  rusty  and  returning  to  time,  I  dreamt  that  I  was  touching  on 
smooth legs, Masha in her red panties and the lick of a spanky patch of 
shaving razor burn bumping along a cleft of skin.  
The rest of the afternoon we spent arm‐in‐arm, waltzing down Arbat 
street  window  shopping  for  all  of  the  gifts  that  I  decided  to  pass  on 
bringing back for my friends.  
“Sooka,” he said as he bumped into her. 
His friends began to laugh. Three other guys in large coats, laughing 
and carousing about the snow. 

24
“What did he just say to you?” 
“Notheeng,” Masha was smiling. But she didn’t have to be honest. I 
already knew. He had called her a bitch or a whore. They could tell that 
I was a foreigner, her ticket to the land of freedom.  
As  we  walked  into  the  snow  the  gray  of  those  stones  caught  my 
ankles  crooked.  An  uneven  pavement.  The  whole  district  looked 
bombed. Its entire construct was falling to shambles. The feeling of war 
spewed out over those buildings.  
Something destroyed that the people had gotten so sick of rebuilding 
so  they  left  it  looking old and  decrepit. That  was  the  heart of  that  city 
when you got right down to its center. 
“Eets ok Vweel,” Masha did her best to quiet my worry, “My parents 
are not zo streect, how do you say?” 
“Conservative.” 
“Yes. That’s eet. Conzervateev.” 
“Shit,”  I  said,  the  shirt  was  nearly  ripped  in  half.  It  was  the  yellow 
tee‐shirt, too small for a midget, just big enough to wipe the vodka off 
of my frown. 
Dinner with her parents was entirely non‐eventful. Her father, a jolly 
architect, cooked food and fed me vodka by the glass load using Masha 
as a translator, giving me half of his personal art collection, wonderful 
watercolor and pastel paintings that he had painted himself.  
“Thank you Alex,” I said. Over and over again.  
A  beautiful  penned  image  of  a  demon  cut  into  a  paper  frame,  the 
demon  was  giving  away  a  naked  women.  The  naïve  young  man  took 
him up on the offer. 

25
Leaving  early,  we  took  a  taxi  to  the  movie  theater.  Soon  we  were 
catching a film in Russian, dubbed over with bad English and subtitles 
for  people  in  Vietnam.  Or  was  it  China?  At  the  concession  stand  out 
front, the beer was less than two dollars a bottle. I was almost too drunk 
to stand. Kicking my feet up on the chair, I lit a cigarette, drinking down 
my beer. Halfway through I awoke to some bad laughter, Masha’s eyes 
glued to the screen. 
Back at the hotel, following some more eyes, I caught Masha staring 
at a large Russian guy that looked like he was in the military. 
“It’s ok,” I said to her,“ I understand. Sorry that I’m not as tall as one 
of these giant Russian bears.” 
“Nooo,” she laughed, “You theenk that I like thees person? He looks 
like my cousin. That ees all.” 
Yeah right, I rolled my eyes.  
“And eesn’t that what they say een America. Good theengs come een 
small packages?” 
I let out a slight chuckle, “What’s that supposed to mean?” 
Masha looked confused as she laughed, “That’s ees not vhat I meant.” 
“What?”  I  jerked  backward,  “What  vwere  you  meaning?  I  meessed 
eet,” I mocked her. 
She shook her head. 
“First  you  tell  me  that  I’m  small.  Now  it’s  my  dick  size  that  you’re 
laughing at.” 
They  didn’t  speak  in  the  elevator.  He  landed  in  the  room  with  a 
crash. She fell into his arms with a sigh. 

26
Outside of the window all across the sky fireworks were everywhere 
blasting, blowing off, sparks firing into flowery explosions. It was their 
Independence Day holiday.  
We kissed for a few moments and then I moved out into the hallway 
to get some fresh air. Or, that was what I told her. In fact I was going to 
smoke a cigarette and think a bit more about what was going on. What 
the  hell  was  I  going  to  do  with  this  girl?  Sitting  on  the  carpet  under  a 
large bay window at the end of the hall just past a small row of empty 
hotel  rooms,  no  lights  in  that  hallway  and  a  calm  quiet  feeling  that 
reminded me of being in New York City, I lit up a cigarette and enjoyed 
the moment. I would probably never be going to this strange place ever 
again.  The  fireworks,  the  peaceful  view  from  that  high  up,  it  had 
something  familiar  and  I  think  all  cities  are  like  this.  Giant  machines 
that  mull  to  themselves  like  large  ill  brains,  disgusted  with  their  own 
inner workings, trying to fool everyone around them into believing that 
they  actually  function  beyond  destroying  the  earth  and  everyone  that 
lives  on  it.  As  different  as  the  place  was  there  was  a  sadness  in  me,  a 
longing for being back home in the country. 
After several minutes Masha came out into the hallway, “There you 
are Vweel. Come to bed vweeth me?”  
He smiled and stood up to join her in the room, drinking down half 
of a bottle of vodka in several gulps of his growing anxiety. 
Sleep crawled in between them, blankets keeping them warm, facing 
different directions, dreaming into their snores. 
At some point I awoke to a strange feeling. It was black and slithering 
and awful. A sawing motion moving throughout my body. An electrical 
shock from an old plug, a jolt that went on and on and on.  

27
“Vweel!!”  she  screamed,  “Vwhat  ees  wrong  weeth  you!?!  Pleeese 
stop!” 
As I came to the feelings dissipated. I still had a chair leg in my hand. 
Masha  flipped  on  the  lights,  naked  beneath  the  covers,  her  breasts 
jiggling, a frightful look on her face. Looking around I noticed that most 
of the furniture was broken. 
“I’m sorry,” I said with a cry, “I don’t know why I’m so pissed.” 
After a moment, “Eets ok,” she said, “You vwere having a bad dream. 
You should come back to thee bed.” 
The lights flicked off. I was nosing into her arms.  
“You scared me,” a voice called to him from the dark. 
“I know,” he said, “Will you forgive me?” 
“Yes,” she said. 
They kissed. A little later he heard her cry from under the sheets. 
“Vhat are vwee going to do Vweel?” 
“Don’t worry,” he calmed her down, “I’ll tell you what we’re going to 
do,”  he  held  her,  rubbing  her  shoulders  as  she  nestled  into  his  arms. 
“We’re going to fold you up and put you in my suitcase like a gift in a 
package and bring you with me back to New York.” 
 
 
 
WHEN MASHA ARRIVED IN NEW YORK AS my new wife to be her first act 
of celebration was to hop up and down on the carpet of our living room 
apartment  in  her  fur  slippers  singing  to  herself  in  Russian  with  her 
headphones  on.  Her  bath  robe  opening  up  to  reveal  her  naked  body, 
she skipped around and she danced while claiming that she was most 

28
happy  to  just  finally  be  living  with  me.  Although  something  told  me 
that it had more to with her being in the States, the land of freedom and 
promise, more than she believed she was letting me know. 
“You must understand,” she said, “Eet is a beeg travel to come here 
and bee veeth you. You zee?” 
That  part  she  had  gotten  correct.  It  had  been  just  over  a  year  now 
since  I  had  gone  to  Moscow  and  visited  her.  The  time  we  had  spent 
apart spanned many moons and countless months of anxious waiting at 
a  steady  standstill,  maintaining  our  vows  of  celibacy  over  a  glitchy 
internet connection, filing forms and leveraging favors and doing those 
dirty kinds of business deals between both of our shifty countries just to 
get her over here with me. Of course they’re going to make you promise 
to love one another for life if they decide to help with making it happen. 
Death threats and endless cold wars if you try and bail. 
Mchhhhwww. She kissed her hand.  
Hwhhhhh. She pulled it back and blew the kiss right at his face.  
The  kiss,  it  flew  through  the  air  like  it  had  traveled  five  thousand 
miles over oceans and many countries just to get there. 
Mckkkkk! He slapped his face catching it in surprise. And then he fell 
there, right down to the ground. 
“You  are  zoo  funnee  my  leetle  Vweellichka,”  she  hopped  up  and 
down as she drew the string tight on her robe, “Ageeen!” she begged as 
he rolled his eyes to stand up again and obey her flirty commands. 
Mchhhwww. Hwhhhh. 
This time he caught that kiss of death in his hand and he stuck it in 
his pocket, a cute little trinket to save for a later date. 

29

Related Interests