You are on page 1of 3

Thayer Consultancy Background Brief:  

ABN # 65 648 097 123
Vietnam: Cam Ranh Bay 
Carlyle A. Thayer 
November , 2010 

 
[client name deleted] 
I am working on an report about Cam Ranh Bay, because Vietnam’s Defence Minister 
Phung Quang Thanh told local reporters that Vietnam will open repair the facilities in 
Cam  Ranh  Bay  to  mainly  serve  Vietnam's  own  navy,  but  also  provide  services  to 
foreign navies and the port also could be a fuel stop for aircraft carriers. Could you 
respond to the following questions? 
1.    What  is  Vietnam’s  specific  plan  to  reconstruct  Cam  Ranh  Bay?  I  heard  Vietnam 
would like to build up the economic uses of Cam Ranh Bay's facilities. How is that? 
ANSWER:  Prime  Minister  Nguyen  Tan  Dung’s  offer  of  ship  repair  facilities  at  Cam 
Ranh  Bay  came  as  a  surprise  to  many.  It  does  not  appear  to  be  the  result  of  long‐
term development planning. With the exception of the air field, the facilities at Cam 
Ranh  Bay  have  deteriorated  since  the  Russians  left.  Vietnam  explored  the 
possibilities of turning it into commercial use and even sent the then president, Tran 
Duc Luong, to the Philippines to study Subic Bay as a model. Nothing was done Since 
then  there  have  been  domestic  pressures  to  develop  central  Vietnam.  Prime 
Minister’s Dung proposal has a definite commercial component. 
2. In your analysis, why does Vietnam want to revive Cam Ranh Bay?  
ANSWER:  Vietnam  would  like  to  earn  money  for  services  and  invest  and  build  up 
Cam  Ranh  Bay  for  commercial  use.  Its  major  conglomerate,  Vinashin,  nearly  went 
bankrupt  this  year  due  to  poor  investment  policies.  This  would  give  Vinashin 
(National Ship Building Company) a new lease of life with a concentration on its core 
competency. But the main region is geo‐strategic. Vietnam would like to encourage 
foreign navies that sail through the South China Sea to make regular port visits. This 
would  ensure  that  they  patrol  the  sea  and  given  foreign  navies  a  further  stake  in 
maintaining stability in the area. Of course the Chinese navy would be welcome, but 
it is more likely that the navies of other foreign countries would make regular visits 
such as the US, Japan, South Korea, India, and Australia. 
3. It seems there is a great opportunity for Russia to come back to Vietnam. It said 
Vietnam will hire Russian consultants and buy Russian technology for the new repair 
facilities in Cam Ranh Bay. Russia also has some military cooperation with Vietnam in 
recent  years.  Why  does  Russia  want  to  revive  its  influence  in  Vietnam?  What  is 
Russian interest in this region now? Why does it want to compete with U.S. in South 
2

China Sea? Vladimir Komoedov, a State Duma deputy and former commander of the 
Black Sea Fleet, is concerned about the possibility that there may not be anything to 
deploy  in  Cam  Ranh.  “The  Pacific  Fleet,  whose  ships  are  supposed  to  monitor  the 
waters of South‐East Asia, has, for nearly two decades, not been supplied with new 
military  equipment.  So,  what  will  we  deploy  in  Cam  Ranh?”  What  is  your  opinion? 
How is the situation of Russian Pacific Fleet now?  
ANSWER: Ever since the end of the Cold War Russia has lost its footing in Southeast 
Asia  and  Vietnam  in  particular.  Vietnam  has  longstanding  interests  in  developing 
Vietnam’s  oil  and  gas  sector  through  the  joint  venture  VietSovPetro.   Since  the  lae 
1990s,  Russian  state  defence  industries  have  been  the  main  supplier  of  frigates, 
Sukhoi aircraft, air defence missiles, land based anti‐chip missiles and other technical 
defence  equipment.  Russia  sells  Sukhoi  jet  aircraft  to  Malaysia  and  Indonesia  The 
Russian  Federation  has  growing  commercial  interests  in  arms  sales.  Vietnam  is  its 
largest customer in the region.  
Russia  has  also  been  awarded  the  first  contract  to  build  a  nuclear  power  plant  in 
Vietnam.  This  adds  to  Russia’s  commercial  interests  in  Vietnam.  The  most  recent 
defence  contract  is  for  the  sale  of  six  Kilo‐class  conventional  submarines.  The 
contract  includes  provision  of  training,  service  and  maintenance.  So  Russian 
specialists will set up facilities and work in Vietnam for the next decade if not longer.  
The  Russian  Pacific  Fleet  is  a  shadow  of  its  former  self.  It  is  unlikely  to  make  a 
significant strategic appearance in Southeast Asia. It is not in the position to compete 
with the US Navy. But Russia’s new found wealth in energy resources has given it the 
means  to  recover  some  its  lost  influence  on  the  international  stage.  This  has 
prompted dreams of past glory.  
Vietnam  acts  as  ASEAN  interlocutor  with  Russia  as  a  dialogue  partner.  Russia  has 
recovered some of its former influence through membership in the East Asia Summit 
which  it  will  join  next  year.  Vietnam  is  the  major  conduit  for  Russian  influence  in 
ASEAN and Southeast Asia. 
4.  How  is  the  Vietnamese  and  Russian  relation  in  the  recently  years?  What  will 
Vietnam get from its cooperation with Russia? 
ANSWER:  Vietnam  and  Russia  have  raised  their  bilateral  relationship  to  that  of 
strategic  partnership.  But  that  is  more  symbolic  than  real.  Bilateral  trade  is  low, 
perhaps less than US $3 billion in total value. As both parties admit,  the commercial 
side does not meets its potential. Vietnam seeks commercial advantage, because it 
can conduct barter trade with Russia. And Vietnam seeks Russian political support to 
balance the influence of other major powers, China in particular. 
5. This time, Vietnam does not say it will rent the bay to any individual country. Do 
you think it uses the strategic bay to play a multilateral diplomacy and make sure it 
can get benefits from several powers include U.S. and Russia? 
ANSWER: Vietnam pursues a policy of multilateralization of relations. By developing 
relations with Russia it adds another major power to the list of countries it interacts 
with.  Vietnam  wants  to  increase  the  interests  of  all  countries  in  Vietnam  so  they 
have a stake in Vietnam’s development and stability. The reality is Vietnam has the 
population  size  of  a  middle  Chinese  province.  China  dwarfs  Vietnam  in  power  in  a 
3

highly asymmetrical relationship so Vietnam must balance its relations to ensure it is 
not pulled into China’s orbit. 
6. Cam Ranh Bay is a very attractive place for big powers in the world for a long time. 
What  make  it  so  important  in  politic  and  military  strategy?  How  do  you  evaluate 
Vietnam's role in Southeast Asia based the backdrop of current regional and global 
geopolitics? 
ANSWER: Cam Ranh Bay reputedly the best sheltered port in all of Southeast Asia. Its 
strategic  significance  is  that  it  lies  approximately  half  way  along  the  seal  lanes  of 
communication that pass through the South China Sea. These sea lanes are vital for 
China,  Japan,  South  Korea  and  all  other  countries  that  trade  and  which  import 
energy from the Persian Gulf. The ability to stop, repair and replenish naval ships in 
Cam  Ranh  Bay  will  extend  the  ability  of  foreign  navies  to  patrol  through  the  South 
China Sea. 
Vietnam  has  a  comprehensive  strategic  partnership  with  China.  They  shame  many 
interests  in  common.  But  their  claims  to  sovereignty  in  the  South  China  Sea  is  a 
major  point  of  contention.  As  China  rises  economically  it  has  the  money  to 
modernize and transform the People’s Liberation Army Navy. China has constructed 
a  major  base  near  Sanya  on  Hainan  Island.  China  has  also  conducted  major  naval 
exercises  in  the  South  China  Sea.  Because  of  friction  and  occasional  tension  in  the 
bilateral relationship, Vietnam seeks an equilibrium of power in the South China Sea. 
Vietnam has used it chairmanship of ASEAN to internationalize the South China Sea 
issue. Vietnam seeks to see the 2002 ASEAN‐China Declaration on Conduct of Parties 
in the South China Sea effectively implemented. This agreement has been moribund 
since  it  was  signed.  Vietnam  further  seeks  international  support  to  negotiate  an 
ASEAN‐China code of conduct for the South China Sea to reduce tensions caused by 
fishing disputes. 
Vietnam is  widely  viewed, especially by the United  States, as an emerging regional 
player  and potential  strategic  partner.  Vietnam  does  not seek  alignment,  however, 
with the US or any other country. It does seek to have major powers balance each 
other.