You are on page 1of 39

The Geometry of Musical Chords

Eric Thul 
Dr. Godfried Toussaint, Professor 
Final Project for Pattern Recognition COMP­644

December 4, 2006

1 Introduction
Hi! Welcome (that's me on the right). 
Today we are going to talk about a little 
music, a little math, and a little 
geometry. But first, consider the 

Imagine if you will: You are a world­
renowned music composer. You've 
written hundreds of scores, and the 
newswire has named you the hottest 
composer since Johann Sebastian Bach. 
How does that feel? Must feel quite 
good. Quite good indeed...

So, now that I have a candid interview with the best composer since Bach, there is one question 
weighing on everyone's mind. And that is, "How do you do it?" Computer Scientists, Mathematicians, 
Psychologists, Musicologists, and even my next door neighbour want to know. How is it that you create 
your compositions?
Perhaps this isn't a fair question. In fact, you probably cannot give a scientific answer. But that's okay. 
Let's explore this question together. Let's try to find out what might be going in that mind of yours 
when you sit down to compose a magnificent piece of music. However, I suppose that I should mention 
there is one catch. And that is, we are going to have fun! Yes, indeed taking a journey to your musical 
mind will undoubtably be hard work. But it will pay off. Maybe we will even get to compose a little 
music together.
Are you in?
• Yes, I am totally in! 
• No... and by no I mean yes 
Good, I am glad we are together on this. Before we begin, let us consider one caveat: Scientists 
currently (December 4, 2006) do not know how people compose music. This is a problem still waiting 
to be solved. However, there are a few strong theories about what might be going on inside a composer's 
head. How he or she may visualize the relationship within the music and see where they want to go 
within a musical piece.
We will be exploring one such theory. This theory was proposed in a article called, "The Geometry of 
Musical Chords" [1] by Dmitri Tymoczko of the Department of Music at Princeton University.

2 Music
Let us begin our jounery with a little music­­ music theory that is. Now, I know that you are the world's 
top composer; however, we should start from the very beginning. At the beginning there are two main 
concepts in music theory which are important to us. 
1. Harmony: Can be thought of in the simple case as two people each singing a note, where the 
notes may be the same or different [11, p.55]. 

Figure 2.1: Example harmony with two people singing at the same time. 
2. Counterpoint: Can be thought of in the simple case as a duet between two people singing, 
literally meaning note against note [11, p.A14]. 

Figure 2.2: Example counterpoint between two people singing. 
These definitions of harmony and counterpoint may not be very detailed, but consider the sub­sections 
below which elaborate on these two important concepts.

2.1 Harmony
The definition of harmony that we've already seen captures the main idea. Sounding two notes together 
pertains to harmony. However, we do not have to limit ourselves to just two notes. For example, we can 
sound three, four, five, etc. Typically, Western music practices using harmony using two, three, or four 
I realize that your skill in harmony must be of the highest level, but if you want to get a feel for 
harmony, run this simple java applet (and make sure your speakers are set to "on"!). All you have to do 
is click on the notes you want to hear together. You have to hold down Ctrl to select more than one note. 
Once you press the button, the notes will all sound together.
If you tested out the applet, then you probably found combinations of notes that sound "good" and ones 
which sounded "bad". Let us call the ones which sounded good (or more familiar) consonant, and those 
which sounded bad (or less familiar) dissonant. These are musical terms which classify groups of notes. 
For example, try the notes C,E,G. I bet it sounds pretty good, right? Well, that is what is known as 
consonance. If you were to try C,C#/Db,F, then it might not sound as familiar to your as the previous 
example. This is a dissonant (very dissonant) chord.

 We've been discussing "groups of notes". We simple just add another voice. This means give  the chord C.1. you'll notice  it goes back to C again after B.1: Chord types  For each type listed above there are many properties which can be described about them. . once we hit B we  just wrap around to C since if you were to look at this sequence in the middle of the piano. Well. we just have to count.1. We can see that counting clockwise around the circle gives the distance between notes. This will give us 5 semitones. However.  but really. This  gives us 7 semitones. we want to know how far C is from G. So in a tetrachord. there are four notes  Tetrachord playing at the same time. There are a few types of chords we are concerned with  [11.Another important aspect of harmony is the idea of chords.  Consider the twelve notes in order as on a piano.E. Figure 2. This cyclic sequence can be realized on a  circle. But what happens if you want the distance from A to D. In order to find this out. for  our purposes we are only concerned with the distance between each note in the chord. the musical term for this is a chord. This  (trichord) consists of three notes. p. Triad  A triad can be thought of as three people singing at the same time.9­10. Chord Type Description Example A dyad is the example of two people singing at the same time. 55].G. Table 2. Keep the  following figure in mind because this will become very important. It consists  Dyad of just two notes.1: Notes on the piano  To find out the distance between C and G we can starting counting the semitones from C to G.

 Just for the record. Figure 2.We now  are going to move to counterpoint which incorporates ideas from harmony.  in counterpoint we are concerned with the horizontal distance between chords. we are  concerned with having more than one chord. having two chords played sequentially.2 Counterpoint Recall from the previous section about harmony that we were concerned with a single chord and the  distance between the notes. I hope that this discussion on the basics of harmony has been helpful. Thus. Let's see how this  works. in the example we see two different clefs at the beginning.1. In counterpoint.1: Previous counterpoint example  In the simple example above.Figure 2. For example. This can be thought of as a vertical distance.2: Pitch circle  So my composer friend. we see there are four chords that each have two notes. 2.2.  The one on the top roughly looks like a G whereas the one on the botton roughly looks like an F (I  . Each chord has a  high note and a low now.

 Note  that since we are going from a higher pitch to a lower pitch. Let's give names to these notes.  If you want to hear some counter point in action.  From this example. but that is how they get their nicknames: G­clef (treble) and F­clef (bass)). so I hope so far so  good. Figure 2. the notes are lower in the bass cleff than in the treble cleff.4: Annotated counter point example where the distance between the notes are labeled in  semitones above for the soprano voice and below for the bass voice. Note that since we are going from a  lower pitch to a higher pitch.  from C to G is 7 semitones.  On the left we see the transition from C to G in the bass voice.2. And also adds  complexity since more considerations come into play. If the counterpoint between dyads (chords of two notes) made sense. check out this simple java applet which randomly  creates a melody from a given bass line. I know this must be a lot to absorb at once. The notes in the  treble cleff are called the soprano voice. For example. you are the composer.2. you can see that we can then calculate the distance between each note on each voice  transition.3: Horizontal distance in the bass  soprano voice counting around the circle  voice counting around the circle clockwise  counter­clockwise from G to E is 3 semitones. we now have to look at four (in the  .know it's a stretch.2. we go clockwise around the circle. But hey. All we  need to know is that in the example. This process adds more voices to the score. On the left we see the transition from G to E in the soprano voice. To measure horizontal distance between these two chords we  find the distance between each bass voice and each soprano voice.2: Horizontal distance in the  Figure 2. The following diagrams shows this  process for the first transition. we can easily expand the  idea to triads or even tetra chords. we go counter­clockwise around the circle.  Well. The notes in the bass clef are called the bass voice. Figure 2.

 the basics will be introduced. but with four voices.  since that is how we are going to learn the necessary math. to describe  what is going on. Thus the frequency will be two times the first note played. I won't make any assumptions. In other words. But I want you to keep in mind the previous section about music. As you play each  note the tone (frequency) that you hear gets higher. Considering the four  voices. p. However. I am  not claiming the following is an award­winning score.  From bottom to top we can name the voices: bass. We can define voice leading to be the interaction of the notes  in each voice and between each voice [11. Here we have twelve  notes. a bit of mathematics must first be introduced. So. so don't you have a flair for math? [10] Okay Okay.5: Counterpoint example with four voices. please check them out because they will greatly help  you in your future reading. Consider the  following as an example of what voice leading with tetrachords might look like.85]. p. 3 Mathematics Let's start the discussion very basic. whereas  the soprano voice has more melodic freedom [11. when we go from chord to chord. but also the harmonies that each chords forms are considered. the bass voice along with the tenor and alto represent the underlying harmony. We made the relationship to keys on a piano by saying that if you travel clockwise around the  circle (to the right on a piano) then you will eventually hit your starting point again. and finally voice  leading will be discussed. you are a  great composor. Through this discussion. I mean. the  notes in the bass voice must be carefully chosen and the same goes for the other voices. Figure 2. p. . But not only are  the transitions considered. This was also present in the example of two  voices. then theory about pitch classes. This presents an important topic which is the basis for  our discussion here today: voice leading. alto. a new idea presented by Dmitri Tymoczko [1]  incorporates mathematics and geometry to visualize what might be going on. And by the way. soprano [11.85]. This idea of voice leading is what drives the curiosity of how a composer's mind works. we must take care at the choices of each transition.85].  Let's ease into the subject. the idea stands out.1 Basics Recall from the previous section our circle of notes (as seen in the last section).tetrachord case) notes to harmonize and also the flow of four notes between chords. I just put it together for an example. Since a  composor must factor in all of these variables. These sections are very important because they form a basis for the  geometric construction that is to be presented. tenor.2. Once you hit the starting note the tone will be twice  as high. But don't be afriad. 3. In general for  Western music.

 The octave is a  musical term to describe this relationship. If you start at C on our circle of notes and go all the way  clockwise around. The result of this  is a note which sounds an octave higher. p = 69 + 12log2(f/440)  Using the change of base rule [15]. where f is the frequency some note on the piano and p is the  pitch number. where  middle C is in the fourth octave. This is the same note.72].1. the values for all of the pitch frequencies  in this new representation. we are scaling the pitch frequencies to a new logarithmic range. Just to mention. We first played C then played C again but an octave higher. Figure 3.  Consider the following picture. p. you can hear the note being played. Note that rounding took place to get an integer value because the frequencies  are not exact.Let's take an example of this. The idea for the  equation is based on the frequency of 440.246 61 D 293. p = 69 + 12ln(f/440)/ln(2)  In the above equations. The reason we are reviewing this is because all the notes on a  piano have some frequency.868 64 . the frequency 440 is ISO 16 [16] at the  International Organization for Standardization If you're interested. Pick note C.74 62 D#/Eb 311. but just an octave higher. The following table shows in the fourth octave (starting at C4. we hit C again. we can convert this into a function that you can plug into any  modern calculator.28 63 E 329. They are from here. which is the note A on the piano above middle C. this is the standard used by MIDI to represent pitch values. Just in case you wanted to test this out on your own. As a matter of fact. Pitch Frequency (Hz) Integer Value p C 261.2: Frequency of a note at octave 2   We can see that there are twice as many periods on the right than there are on the left. And we can represent these in a more simple manner by chaning the scale.  Consider the following equation [1.1: Frequency of a note at octave 1  Figure 3.8 60 C#/Db 277.1.

5. So. we can go one step further and represent all the pitches of all the octaves using  the set of twelve integers above. First we have to recall that our pitches  can be seen on a circle. PitchClass = {p + 12k such that k is an integer >= 0}  The above is a pitch class.8.. we see that we get values in the range [60.477 68 A 440.176 67 G#/Ab 415. Note that we start at octave zero. take pitch p=9. but let me explain. So. Pitches = {0. For example. where p.10. The idea is just that the notes on the piano are a subset of this huge integer  range. such that going clockwise around the circle once will land on the same note.6. Consider again the the set of pitches. With this idea in mind.etc.6.10.7. This is the distance between the two pitches. where a.  It is important to mention that this logarithmic scale actually goes lower than the notes on the piano.3. Well.4. Let's just  remind ourselves with a picture. How can we define a set to  contain all of the pitches of any octave. We can do this by taking any number in the set and adding 12 * octave.1].2.7.q are pitches The above equation calculated the integer absolute value of the difference between the two pitches p  and q.7.1.3. F 349.348 69 A#/Bb 466. {0. note C  which has integer value 0.9. For example.1].9. note A.11} to specify our pitches for  octave zero. If you're wondering how this distance is calculated then consider the equation  below [2. And going around counter­clockwise once goes back down an octave.8.238 66 G 392.b are pitch classes  The notation here might seem a bit strange.1. but  at a higher octave. we only need this set.9.1. we want a set containing 0. we can use the following set definition where we can pick p  to be any pitch. note D and take pitch q=2.4.8. 3.241 65 F#/Gb 370.12.6. We can apply the equation: |2­9|  = |­7| = 7.475 70 B 494.5.2 Pitch Classes Now that we have established that we can generate any note using {0. This makes it convenient generally refer to pitches and even caculate the  distance between pitches. This is  very convenient because it yields sets of 12 values per octave. Pitch Class Distance = ||a­b||12Z . we can say something a little more formal. p.10.  since we can have octave = 0. if we wanted to get C in the fourth octave (on the piano) we have to  multiply by octave = 5. which  represents the pitch C in any octave.36.5.71] at increments of 1 per semitone..11}. Pitch Distance = |q­p|.2. .017 71 From the table. consider the following equation to  calculate the distance between two given pitch classes [2. p.3.4.11} plus 12 *  octave. Now.2.24.

3 Voice Leading Now that we are comfortable with calculating the distance between one pitch and one pitch class. Also. We can safely ignore the octave since we are concerned with  efficient voice leadings.A). we just picked one. we see that the distance to travel around the circle is 3 going counter clockwise and 9 going  clockwise. Recall the idea of a chord. Notice that we can have many different  voice leadings between these chords. So.1: The mapping between the integer notes and our pitches.Figure 3. When we consider  multiple pitches/pitch classes.G. meaning minimal distance from chord to chord.  consider another set of pitches.A). 3. For example. to be precise is that I am referring to pitch classes. What I  should have said. or just a set of pitches. So. So we have (E. Q={D.E. 3 would be our pitch class distance.G.A}.E. We can define a voice leading to be the following.E.E.C) → (D. In order to determine the size of this voice leading. we can use our distance equations listed above.  Looking at this picture.C) and fix some ordering of σq=(D. P={C. we are essentially considering chords. But for now.  the actual octave doesn't play a role. which we talked about before. if we look at the pitch class a=2 and  b=10. notice that I just gave a set of pitches without any indication of octave. we  can in fact calculate the distance between multiple pitches or multiple pitch classes. we want to find the smaller distance either going clockwise or counter­ clockwise to get from one pitch class to the other. For example. This is important.2. This implies that we pick the  .  Now.G} is a set of notes. say. Fix  some ordering of σp=(E. A voice leading is a transition  between these two orderings.

 When we are comparing different possible  voice leadings between sets of pitch classes. would you pick octave 8 to go to a note  in octave 2? . This gives us the  intervals between the pitch classes. So.C) → (D. We know that since these are pitch classes we have to use the second equation for  distance. In order to find the most efficient voice leading.3. Okay..E.3. let's again consider our voice leading of pitch classes. That would just unnecessarily give huge distance.1: The chord EGC  As a result from either interpretation. by using the displacement multiset. Figure 3.7] ­­I mean. from the above we have the set {2.A).G.E. we have what is called a displacement multiset [2. let's apply the equation and generate the following table to summarize results. So a red circle on the  left is the same voice as the red circle on the right. The second pertains to whether each pitch class set has the  same cardinality or not.  but leaving the labels in place) a voice in the chords. we have a  method for comparing different possible voice leadings to find the best one.C) Chord (D.A) Pitch Class Distance E D 2 G E 3 C A 3 We can also view this on the circle. we must take into consider three main octave to achieve this goal of minimality [3. independent from transposing (rotating all the pitches in the chord  by the same amount in the same direction) or inverting (flipping the circle about the centered y axis.2: The chord DEA  Figure 3. So now that we have that out of the way.I didn't think so. p. So. we use the displacement multiset. The  displacement multiset is just a set with duplicate entries allowed which contains the distances from the  voice leading. Chord (E. So.2]. The first  pertains to voice crossing (to be explained). Let us quickly take care of the pitch class set uniqueness. Let us defining each pitch class set to be a  . Note that each pitch is color coded by voice. And the third is with regard to element uniqueness in the pitch class sets.3. Consider the following representation which shows the same chords  and distances as in the table above.3}.  (E. p.G.

3. and the soprano sings in the high range.dn} ≥ {d1/n. THEOREM 1 (Tymoczko 2006)...  With these properties.. Figure 3. So. green=tenor.1. we  know that in the displacement multi­set. p. blue=bass. the tenor sings in the low­ mid range. by picking any three elements x.. The colored notes show each voice.4]. 1. the alto sings in the mid­high range.  red=soprano.3. p. the bass will never sing  higher than the soprano. If any element in the multi­set is increased.3. the distribution contraint has two requirements [2.  But with no voice crossing. then the total number of elements in the multi­set is  not decreased.1: Voice leading with no  Figure 3. When there is no voice crossing..0. Reflexivity. and  let our method of comparin voice leadings be a total preorder satisfying the distribution  . there are properties which it assumes. if x ≤ y and y ≤ z then x ≤ z. Voice leadings without voice crossings always produce a smaller voice  leading size [2. Totality. Consider the following properties [17]. and the soprano will never sing lower than the bass. Let's take the example  we had before of {2. p. Here is the theorem and proof sketch for this claim [2.dn/n}. Let P and Q be any two n­note multisets of pitches. This might be a rediculous  example. we must first review an important  constraint when comparing voice leadings. That given the sum. So..  2. 1. p. orange=alto.. Consider the following example of two chords: one without voice crossing (left) and one with  voice crossing (right). The displacement multi­set we've been working with satisfies the distribution constraint [1. by picking any element from the set.1.2]..3.1]. Transitivity. then the following holds:  {k. we are allowed to have duplicate pitch classes in our multi­sets [2. So.y. So. recall that we have four standard  voices: bass. the tenor will never sing above the alto and the alto will never sing below  tenor.z from the set.  3. when finding the most efficient voice leading all voice  leadings with can be ignored. by picking any two elements x and y.0. p.1 Consideration A: Voice Crossings We can think of voice crossing simply as when two voices cross. alto.multiset.2].2: Voice leading with the orange and   crossings  green voices crossing  Now that we know what voice crossing is. Before the theorem and proof idea is shown. the voices never stray from this model. and soprano. This means that a more even multi­set with the sum  k is potentially smaller than an uneven multiset with sum k  2.4]. tenor. 3.. k of all the elements in a displacement multiset D.. the element is less than or equal to itself. we see that x ≤ y or y ≤ x.0n} ≥ {d1. More often voice crossing may occur between the tenor and alto. Now consider the  following two subsections for our other considerations..  If a displacement multi­set satisfies both requirements then it strictly satisfies the distribution contraint..3}. but it gets the point across. Typically the bass sings the low range.

1 Function on Bijective Chords Now.2 Consideration B: Bijective and Non­Bijective Pitch Class  Sets To clarify notation.G} and D. a bijection between pitch class sets means that we have two multi­sets with an equal  number of elements. 3. Consider the chord A=(C. T4(A)=(T4(C).G}.G).E. We can transpose A by say. given the pitch class set {C. However.3. swaping the voices in one chord does not make the voice  leading size any smaller. the  main idea exploits the properties of the distribution contraint.  This is an important result since it rids us of having to deal with voice crossing possibilities in the  search for an efficient voice leading. For example. This shows that given a voice  leading from one chord to another.E.  . If the total preorder strictly satisfies the distribution constraint. there is not a one­to­one mapping  between them. someone has to share! 3.G}. There are two directions which are shown. four semitones.A}.  when we transpose an ordered set of pitch classes (a chord).E. • Transposition is denoted Tx where x is the number of semitones to transpose.4+4. constraint.11)=(E. what are  the possible voice leadings to {C. then every  minimal bijective voice leading from P to Q will be crossing free.B)  We can say that these chords are related via transposition. let us explore what we know about the simple  case: a bijection of a pitch class set with itself.3.E. We have the  following.T4(G)) =(0+4. For example. before we can draw any conclusions from this. Consider {C. The first direction is that if the  method chosen to compare voice leadings obeys the distribution contraint.4­5]. Given this.A.2. A non­bijection would be if the mult­sets did not have the  same number of elements. The second  direction is that if the chosen method for comparing voice leadings violates the distribution  contraint then some crossed voice leading will be smaller than the uncrossed version of the  voice leading [2. Then there will exist a minimal bijective voice leading from P to Q that is  crossing free. p.F. For example there is a bijection between. The full proof is a bit long. then there is a  bijective voice leading between between any two chords that is crossing free. Consider each one separately below.G#. We can create a  one­to­one mapping between the elements. So the multi­set with the smaller number of elements would map to two or  more elements of the larger multi­set.  PROOF IDEA. so it wasn't included here. We can see this below. we add x to each element of the  chord. {C.T4(E). Let us define two functions: transposition and inversion.8. we can now discuss the possibility of having multi­sets  of pitches with different cardinalities.G} and {D. And transposition is exactly the same  as a rotation of the notes around the circle.7+4)=(4.F.

2.G)  Ix(A)=(Ix(C).1: Chord (C.F)  There is an observation which can be drawn given a chord A and some function F over that chord..Ix(G)) =(0. ­2=10. If  there is a permutation of F(A) which yields a chord similar to A.1.G)  Figure 3. For example.­4.1.3.G#. etc. let us consider the example of A=(C. (C.3: Chord (C.3.­7)=(0. Figure 3.2.8. it  returns the inverse.8].B)  • Inversion is denoted Ix where the function returns the values which send the input to zero. then there is an efficient voice leading  between those chords [2. .G#.G)  clockwise.1.E.3..E.2: After rotation by four units  Figure 3.F)  We can say that these chords are inverses of each other.3. p. This also presents an interesting  geometric perspective where we have the mirror image.2. Consider the images below. Since we are dealing with a cyclic group remember that any negative  number is moving counter­clockwise on the circle. for the  inverse. ­1=11.Ix(E). (E.2..5)=(C.4: After inversion.1.  Figure 3.E.G#. So.

 p. For example.E.2 Minimal Bijective Voice Leading From the case discussed above. If we do this. then we will arrive at (E. Let A be any multi­set of cardinality n. the {C.5: Maximally Even Chord (C.G#}.  For all x. by 4. The second conclusion is that if the pitch classes  divide the octave evenly.G#.G#} multi­set  described previously.C).F).  Where in [2. where E divides pitch­class space  .3. THEOREM 2 (Tymoczko 2006).C#.E.p.B) then there will only be an efficient voice leading when the applied  function returns a chord which is close to trivial. The first is that if the chord has pitch classes which are all very  close to one another. So (C. this voice leading appears quite  efficient.1. like (C. Consider the following theorem  which presents this idea more formally.F.G#. This follows from the statement. Now we  can permute the elements to arrive at σ(A')=(C. we can arrive at an efficient voice leading by transposition where we transpose by the size of  the chord. As the chords become less  even then the voice leading among the transpositions tends to increase.F. Consider the  following image. In this case.8­11] there is not a clear definition of resemblence.1}. has the smallest  possible minimal bijective voice leading to all of its transpositions" [2. Figure 3. For example.1. We can draw two conclusions from this.E. "Thus the perfectly even chord. we can prove that the lower bound on the a voice leading between  transposition is from the chords which evenly divide the octave.E. This yields a displacement multi­set of {0.3. and let our  method of comparing voice leadings be a total preorder satidfying the distribution contraint.E.. the minimal bijective voice leading between A and Tx(A) can be no smaller than  the minimal bijective voice leading between E and Tx(E). which means we try to maximize the minimum distance between each pitch  class.G).2. If we take the inverse.G#)  From this. which is the same by  permutation.G#).2. 3. there are 4 semitones between each pitch class for {C.G#) is perhaps an efficient voice leading.11]..G) → (C.Consider the following example where A=(C. we get A'=(C.

 let us take a look at the pitch space and pitch­class space in the figures  below. the lower bound  on the smallest sum of the displacement multi­set works out to be at least that constant  picked. This is what is known to be a pitch­class  space [1.  From the very basics of music theory we mentioned. However. . we weren't ready to jump into the  geometry.1 One Dimension You may have noticed that even if it wasn't explicitly state. 4. The main idea behind this proof uses the fact from the previous section  that with a maximally even chord that divdes the octave. Now. into n equal parts. or if you prefer. This can be seen as a straight line. Then by taking advantage of the distribution constraint. to the idea of what efficient voice leading is and  how to measure it. we see that the chords which evenly divide the octave present the most effiecient  voice leadings among the transpositionally related chords. p. we  can use a circle. this might sound complex. Also. In this music­geometric space. we've been looking at a few geometric  aspects of music. Along the way they discover interesting harmonies and choose paths  which yield efficient voice leading. 4 Geometry Ah. we will use geometric spaces to navigate paths through music! And this is what Tymoczko  [1] describes to be how composers may write music. considering a chord not maximally even. Just to refresh our memories. but we are going to start simple and use a lot of pictures! So.. That they see this path through a musical  geometric space and navigate it.  chords that evenly divide the octave will be in the center of this space. However. and hope to shed some light on how we can visualize what might be going on in that composer  mind of yours. So this is where all of what we've been talking about fits together. You might be wondering: isn't the title of this project "The  Geometry of Musical Chords"? You are correct. let us  begin with the one dimensional chord geometry. Here we consider the geometric aspects of what we've been talking about all  along. Consider the following discussion on the one dimentional chord geometry. the geometry is what ties everything together. we  have chords which sit in this space and connect to one another depending on their boice leading.. until now. we will have a voice leading size  of zero. we can find that the sum of  the displacement multi­set will be at most a constant which can be picked to be as small as  possible for the even chord. In a sense. Then. These are the one dimensional cases of our musical space.  PROOF IDEA. Recall the figure of our pitch­class circle. when we are just dealing with pitches.72]. glad to see that you're still with me.  From the theorem. then we can view them as points on a  line that extends in both directions [9].

 If we are just talking about one  voice. This is because the circle is easier to visually represent motion through the space. the basic form of motion is by step  around the circle. you might be wondering how this space is navigated. .  Figure 4. so it is just going from one point around the circle to the other.1: Example of the pitch space on a line.Figure 4. This motion is  linear.2: Example of the pitch­class space on a circle. Well. And just for ease of discussion.1. let's consider only the pitch­class  space. then that voice can move around from pitch­class to pitch­class generating a melodic line.1.  Now. or on the line. the number in the point is the octave.  Consider the following animated figure which shows the first few measures in the first verse of Bob  Dylan's Blowin' In the Wind.

 24  ("Spring") second movement.  Note that I've included it locally for speed.1.Figure 4.49]. For example. This was created by Dmitri Tymoczko. Dmitri Tymoczko created a  movie which shows a chord progression of Chopin on the circle.3: The opening verse of Bob Dylan's Blowin' In the Wind.1. p. Consider the following movie below.4: This shows Chopin's music on the circle.  Just to explore this  We can also view more than one voice moving in this space. The following image was generated from an example by  Julian Hook [7. note that this is from  Sheetmusicplus. but the orginal files can be found here   Figure 4. consider the following harmonic plan of Beethovan's Violin Sonata Op. measures 37­54. .

1. Since we have  twelve pitch classes. or ever chords that  are rotating around the circle. consider you have only one item. What do you see? Well. From all of these images and movies. Now. There  are no huge leaps around the circle whether we are looking at a single melodic line. Now.NW. He is curious about efficient (small) voice leading between chords. you will be standing on the chord which evenly divides this space. p49].NE. we can conclude that the overal movement is fairly simple. And this is important because it is exactly what Dmitri Tymoczko is trying to find out  [1]. let's consider  that you are in the very center of this space. Now.S. Consider the discussion below. Since this space is filled with music chords of size two. Imagine yourself standing on a piece of paper (or  wood if you're afraid to fall through the paper).2 Two Dimensions Instead of a circle.24. you see a music chord. This was made from an example  by Julian Hook [7. can we use an x­y coordinate plane? The simple answer is we cannot. since you  are in the middle. 4. we can also look at a two dimensional  space to gain a little more insight to the voice leading between chords. Even though the one dimensional case is fascinating on its own. And this  is because our geometric space needs to have have a special property which we saw in the case of the  circular pitch­class space. I know what  you might be thinking. Op.SW.  . Now.Figure 4. This is an important observation because since many people consider  these musical examples to be "good".SE. But the compass only has eight directions on it: N.5: The harmonic plan of Beethovan's Violin Sonata. perhaps we can say that good music is related to the small size of  the movement. what two classes divide twelve evenly? The answer can be any two pitch classes. This property can be thought of in the following way.W. which is a  compass. we need some geometric structure to represent two dimensions.E.

 However. And as you can see since order doesnt matter we have six unique ways to evenly split the octave with  two notes with (6.1: A slice of the full space to show what happens walking East or West. the figure uses the numeric notation of the notes. So.F#/Gb)=(F#/Gb.F)Let's invision  what we have so far. Any other even chord is a transposition of (C. in a sense you can think of  this as circular behavior. Figure 4. (C. in the picture. like C and F#/Gb. so we have this space where we more or less have a circular representation. .  Recalling this notion of transposition.0) in the center. as we've seen  before. then you would be standing on (B.F#/Gb) and walk East on unit. This means that when you  step on this spot you are carried to the other 9 3 on far left of the picture. so the order doesn't matter. you will be standing on  (C#/Db. we take this  one step further when considering the other compass direction we can travel.just as long as they are 6 semitones apart. the chord is transposed down by one  semitone. Note in the figure that we are just considering a set of pitch classes. However. the chord you are standing on  is tranposed up by one semitone and when you walk West. The use of the [9. Let's dive right into the  full space visualization and then go for the explanation.F#/Gb) . if you are standing on (C.3]. For  example. So.G). Okay. You repeat to the other side once you hit a chord in square brackets. The images that follow are from Dmitri Tymoczko's program used to explore these geometric  spaces [4].C) Also. Consider the following space of chords size  two.  Now.2. If you were to walk West by one unit. you might notice something odd. let's consider C and F#/Gb the  center because C is typically the starting point. let's say that when you walk East.

  We see the familiar bracketed hot­spot which carries you to the corresponding chord. the space can  actually be mapped to a Mobius strip. notice that  walking up to the top or down to the bottom you are cut off and cannot go any further.2. you will end up back where you  started.2: The full pitch­class space of Dmitri Tymoczko's construction [4].Figure 4. But going left. You might be wondering what kind of geometric space has this strange property. or along the center diagonal brings you  around to the corresponding point (those chords have a bracketed counterpart). we have our limitations. Since this is a  discrete space. Consider the following Mobius strip. Well. this means if you  keep following the surface. This is a surface which only has one side. . like walking East or West in our diagram. Maybe a picture will help. So. right. Also.

2. to do this we needed to  give the picture in Figure 4.2.2. Figure 4.2 to this mobius strip  to see if we can see what is going on.Figure 4. This gives us our two  dimensional pitch­class space for chords. For example  when the soprano travels to a higher note in the next chord and when the bass travels down to a  lower note in the next chord we have contrary motion. we have these ants following around the path which keep walking forever. Note that we have two notes in each  chord.  As you can see. We didn't encounter this in the voice leading section above. while the other stays on the same note.2 a half­twist so that they line up properly. But let us try to map Figure 4. And they  cannot walk to the edge since they would fall off.  . We can view the navigation of this space similarly as in the  one dimensional case. However.3: Example of a mobius strip by Escher [18]. Consider the following which describes each type.  Hopefully the above picture isn't too confusing.  • Contrary can be described as having each voice travel in the opposite direction.  • Oblique can be described as one voice going up or down.2. but there are different types of motion in  voice leading. The big red band that is vertically on the back of the  image is where the chords are glued to their counter parts in brackets. except now we can also look at aspects of voice leading.4: Image of mapping some of the pitch class chords to the mobius strip [19].

  In the figures of our two dimensional chord space.  we can add lines which show the different types of motion between the chords. For example.5: this shows the lines which connect chords that move in contrary motion. Consider the following  three images which show these types of motion in our space.  .  This yields parallel motion.2. Figure 4. we have oblique motion.  • Parallel can be described as when the voices either both travel up or both travel down together. we didnt have any lines connecting the points. Well. when the soprano travels to a higher note and the bass sings the same note in the  next chord.

6: this shows the paths which connect chords which move in oblique motion.2.  .Figure 4.

 And I mean  center when the mobius strip is cut and flattend out.2. but  ventured further from them. Consider the following two  movies by Dmitri Tymoczko [4].2. the chords chosen stayed around the center of the mobius strip. Also interesting to note is that the rock song by  Deep Purple stayed very close to the middle of the space.    Figure 4.2. These are the chords that divide the octave  most evenly remember.  We can also have some fun and see how songs travel through this space.Figure 4.  Consider the next section's discussion. or in other words having chords of length three.8: This shows Chopin's music on the mobius strip. The first is Chopin moving in the 2­D space and the second is a song  by Deep Purple in this space.  Notice that in the examples. The Chopin musical piece also stayed close to the more even chords. This was created by  Dmitri Tymoczko.9: This shows Deep Purple's Smoke on the Water on the mobius strip. The next stop is now the three dimensional case. This was created by Dmitri Tymoczko. .   Figure 4.7: this shows the paths which connect the chords that move in parallel motion.

Recall that in the two dimentional case all we needed was a mobius strip. And this line is considered the base of the space. However.19]. So. this gives us a 123 or 1728 possible chords.4. but we still need the property of a circular space. Recall that red strip  in the figure above. In the three dimension case we have three points which compose the base. Consider again that we are working with the chords formed by our pitch­classes. But how are we going to create the notion of three voices (chords of size three) in a  geometric framework? The answer is very similar to what we already discussed.19]  . Here we can consider the permutations of each  set of pitch­classes to be different.3. We don't use a mobius  strip. Consider the following diagram below which shows  a simple model of the space. Our space is divided  by these chords. Figure 4. When we slice along the base and unwrap the space. they are of  size three. This is important to note because we are working in two dimensions so we used to  endpoints to make this line. p.3 Three Dimensions We've seen that the mobius strip is a sufficient space to represent the properties of chords in two  dimension. This implies that a triangle is  our new base. we will have a three dimensional  prism with two faces which are triangles [2.1: model of the three dimensional chord space [2. p. This mobius strip gave us a  space with a line which was used to glue points together to form the Mobius strip. This means we have a lot of possible chords.

Figure 4. And recall that the two triangular faces are really  glued together. Note that in the  figure I've highlighted one of the triangular faces in red and also drew the dashed center line. as you move up or down along that dashed grey line. you go around the circle  (since the faces are really glued together). So this space wraps around. we must twist the space before putting the faces together. Meaning that the chords which evenly divide the octave are in the middle (that  grey line) and the chords which do not evenly divide the octave are on the edges. However. This is the same basic ideas which was presented with the  Mobius strip. since the chords on the faces have to line up when  we glue. we twist by 120 degrees. p. We have a center of this space.We can imagine where the chords lie in this space. you get all the  chords which evenly divide the octave by transposition. And the chords along the edges are those which  don't divide the octave at all.2: model of the three dimensional chord space [2. and then when you reach a face. Consider the  following example. . Let's look at the whole three dimensional space with all of the chords. namely CCC. The chords in this space have similar positioning to the  two dimensional case.  but it shows how many choices are possible when consider music composition.3.19]  As you can see in the picture. Note that these images  were generated from a program that Dmitri Tymoczko wrote to explore the space [4]. Instead of doing a full half­twist as  in the Mobius strip. This might look a bit confusing.

3: model of the three dimensional chord space [4]  The above figure might be a little rotated. We also can have edges to show two of the different types of voice leading that we  described before: contrary and parallel. . Consider the following images depitcting  these types. Note that these images show the types of voice leading between all three voices. but as you can see it is the same as figure 4. This means going up or down by a single semitone.3.3.1 but with all  the chords inside. We also can see the line which connect single step voice  leading.Figure 4.

8 = E.E. And since there are only two directions (ignoring oblique motion). .4: model showing contrary voice leading between three voices [4]  Here we have higlighted two chords 3. We can see that the first  voice goes up: D#/Eb → E.F.Figure 4.G#/Ab. the second voice goes up: E → F.9 = D#/Eb.4.  have two voices are going to have to travel together while the other goes the opposite way.3. So we have contrary motion.5.A and 4. but the third voice goes down: A →  G#/Ab.

 Here we  have all the voices going up: D#/Eb → E.Figure 4.3.F.5. E → F. We have 3.5: model showinng parallel voice leading between three voices [4]  Again consider the highlighted chords.A#/Bb.9 = D#/Eb.  .4. and A → A#/Gb.10 = E.E.A and 4.

A. The following section presents some of the mathematics behind the geometric constructions.3. 4. what do you think of this  construction? Do you navigate these geometric spaces with ease as you compose your greatest works?  We don't know the true answers yet. To construct our space.4. Think of  the two dimensional case.E.E. think of what we've been doing when we construct these chord spaces. So my friend the composer.9 = D#/Eb. Continue  reading if you like. The term  mathematicians use to describe these spaces is orbifold. And we also saw that there are points on this surface that allow you to circle back to the other  side. it gets complicated very quickly. As  you can see. we have all the lines possible to allow the freedom of true composition.4.4 Higher Dimensions Behind all of this geometry we've been talking about is a mathematical concept which describes such  spaces as the Mobius strip and the three dimensional prism with triangles for faces. We saw that we have a surface containing all the two chords of two pitch  classes. Or you can jump ahead to the applet which let's you explore these spaces and  compose music of your own. twisted. To define an orbifold. so to speak.Figure 4.6: model showing single step voice leading between three voices [4]  In the single step we have two chords connected: 3.9 = D.A and 2. and glued those points together which allowed you to  . but this notion of chord geometry provides a theory on what might  be going on backstage. From each of the example. Here we can  see that only one voice moves by a single semitone or single step. we folded.

circle back to the otherside. this means that there is a group which  can be formed by taking the semi­direct product between 12Zn and Sn [2.47..xn).. and also describe geometric spaces up to  dimension n. Consider the prism in two dimensions below with a line for the base  (highlighted in red). Here we have R12Z = { {0.. Without getting too much into group theory.. . {1.. This group retains  certain properties [22]. a torus is the product of two circles [20]. To see this.}. This created our chord space and is in fact the way an orbifold is created.35. p. only the ones where the coordinates are sorted in  nondecreasing order.37... we can define an n­torus Tn to be Rn/12Zn. 12Zn The set of all positive and negative multiples of 12 in n dimensions. Each element in Rn/12Zn is a set of integers. You can think of these as our pitch classes. You can think of a torus as a donut. consider  Rn/12Zn the case when n=1. We will not get into manifolds here.24. we need a  special way to take the product between the groups 12Zn and Sn.23.} }. Now... The origin of the term orbifold (orbit­manifold) is due to William Thurston [5] and is a special kind of  manifold. The notion used for this is as follows. And we can then define our  orbifold to be Tn/Sn...  Given a symmetric surface (our chords) and then by taking all the points which look alike we fold and  twist until the identical points have been brough together (glued) [6].. What this means is that a smaller pattern can be used to  describe a larger pattern [21].12.25. By  gathering all these points we will form an n dimensional prism with the base being a figure in n­1  dimensions. Here we have a set of sets. or to be more  Tn specific. Symbol Meaning This refers to a torus in n dimensions..13.7]. These orbifolds can be constructed by describing what is  called a fundamental domain of 12Zn⋊Sn in Rn. The group Rn/[12Zn⋊Sn] is our orbifold.  {11.36.}.. Let them be of the form (x1. in n dimensions. in this case a line.. where we have the set of permutations  Sn on the objects in S Rn The set of all real numbers. but it is worth mentioning that the orifold is a kind of  manifold. We can define the product to be the  semi­direct product. Using the notation above. Now we further restrict these points so that xn ≤  x1 + 12 and that the sum of all the xi is greater than or equal to zero and less than or equal to twelve. which is really Rn/[12Zn⋊Sn]. This is useful since it can be used to describe the the mobius strip in the two dimensional case and the  prism with triangular faces in the three dimensional case. Consider of all the points in Rn. This refers to the symmetric group in n dimensions. This works out to [Rn/12Zn]/Sn. .

1: 2D prism from the fundamental domain construction.Figure 4. So.6) is really the same as (6. in our space we  see that the point (­6. . Recall that since we are working in a group modded by  12Z any negative number ­x is really 12­x.  From the above we see something interesting. We just start at zero on the circle and step counter­clockwise x times.6). This is exactly like going counter clock­wise on our pitch­ class circle.4. Starting to seem familiar? It should remind you of  the following figure.

2: 2D chord space  If you tilt your head a little then this is what we saw earlier in the two dimensional case of chord  geometries. we see that algebraically we can describe this space.. x1+12­12/n)  By using this function on all the points in our prism.. One last note about the orbifolds. Lastly. p. O(x1. furthest from dividing the octave evenly. So.Figure 4.xn) = (x2­12/n. .7].. This is because by transposition. we can define those chords which are inversionally symmetrical to be I­ symmetrical chords [1.. Those chords which lie at the center of the orbifold (that divide the  octave evenly) are known as T­symmetrical chords. And Dmitri Tymoczko gives a  function for the twisting of the surface to match up points with thier counter­parts [2. For example CCC is a P­ symmetrical chords..74].7]. we can find all the chords related by transposition  and with the pitch classes summing to the same value. In the orbifold. this function is a rotation when  the prism has odd dimension and a rotation and reflection otherwise [2. they are all related..  These are called P­symmetrical since up to permutation they are the same. p..  Also we can define the chords which lie along the boundary. p. .4.xn­12/n.

 You can chose any of them or none at all to display. If you dont see the 12 circles just give it  a second. This is only available in the second  dimension since the first dimension does not have different types of voice leading. but to add notes to My Song you have to click on the circles in  the pitch class space.5 Future Work Some of the other application that this geometric representation can be used for is when dealing with  rhythm.1 Running the Applet I made the applet load off of a separate page because it is rather big. As a special remark. for better performance. if you copy the link location above and pass it to the java command  appletviewer like appletviewer copiedurl then it may run a little better. The following link will load the applet. You can choose which dimension  you want to compose in with the drop­down menu on the top­right of the applet. 6 Applet This section is divded into two parts. You should see  12 orange circles arranged in a circle along with some controls. The second part is for those who want to read a little about what the applet is about. enjoy!  6.74]. The default screen that loads is the one dimensional pitch class circle. You can change the options at any time. Also. if you pick some notes in dimension one and then switch to compose in dimension  . The author states that since rhythms are cyclic patterns they can also be modeled as an  orbifold. The play loop will continuously play your song until you hit the stop button. there are options  to pick your rhythm and instrument. The first is for those who just can't wait to use the Geometry of  Chords applet. and just be sure to give it a minute to load up. and oblique. You can also remove any of the pitches by clicking on the pitch in the list and  then clicking the remove button.  Sorry to those who have a smaller screen resolution. but I needed the extra pixels. Also. The dimensions are 900x800. For this you have  three options: parallel. When you click on a pitch. Perhaps these spaces could be used to study African and other non­Western rhythms [1. In  either case.2 About the Applet The main idea behind this applet is to let you navigate the chord spaces which are proposed by Dmitri  Tymoczko and which have been explain in this tutorial. p. make sure your speakers are set to on! Click To Load Applet As a note. At any time you can play the song that you're working on by clicking the play button at the bottom of  the applet. it will be added to the list on the right which  represents your song. 6. Another important option is the voice leading lines option. contrary. The applet provides two dimensions: the first  dimension as a pitch class circle and the second dimension as a pitch class grid.

 you can have a song with both pitches and chords. Figure 6.two.1: Showing the initial loading of the applet in pitch class dimension one.  . Neat! That is the main idea of the applet. below are some screen shots which show the applet in action.2.

2: Showing an example in the second dimension.2.Figure 6.  .

[2] Dmitri Tymoczko. SCIENCE 313:49­50. Thurston.2.  7 References [1] Dmitri Tymoczko. [8] Richard Webb. 2006. 2006. An Introduction to Orbifolds [Online]. SCIENCE  313:72­74.3: Close up view of the options.  "http://www.uiuc. Under Review at Music  Analysis. [6] Heidi Exploring Musical 2006.html. and Voice Leading. http://www.  http://www. NATURE 442:149. 1996. Serial Theory. Calculated Tones. .pdf. SCIENCE 313:72­74. 2006. [3] Dmitri The Geometry and Topology of Three­Manifolds [Chapter 13].princeton. [4] Dmitri Tymoczko.geom.html. The Geometry Center. Supporting Online Material for The Geometry of Musical Chords. [7] Julian Hook. Chord Geometries [Online].msri. The Geometry of Musical Chords.Figure 6. Scale Theory. [5] William P. 2002.princeton. http://en. [19] Mobius Strip Image.sapp.wikipedia. http://en.868/lab/notehz/. Humanities. http://www. http://en.wikipedia.  Accessed: 2006 Nov. Seeing the Accessed: 2006 http://images.wikipedia.atsweb. Accessed: 2006 2006. [12] Criag Stuart[9] E. Total Accessed:  2006 Nov. Logarithm. This Week's Finds in Mathematical Physics (Week 234). Accessed: 2006 Nov. [16] Wikipedia. [13] Wikipedia. Harmonic Practice in Tonal Music. Fundamental Domain. Semidirect Product.  http://peabody.giculturalsociety. http://en. [20] Wikipedia. Accessed: 2006  Nov. [21] Change of Base. [14] Wikipedia. [18] Mobius Strip Image. Second http://en.swf. [10] John Baez. Accessed: 2006 Nov. http://www. [24] South Park­mobius_strip_II. Norton & Company:  New York. .K. Accessed: 2006 Nov. Pitch (Music). Pitch to Frequency Mappings. http://www. 2004.ucr. Accessed: 2006 Nov. Chordal Space.wikipedia. 2006. Then and Now 39:1.html. Accessed: 2006 [17] Wikipedia. [23] Music Note on index page. Accessed: 2006 Dec.wikipedia. http://en.math. [11] Robert Gauldin. [15] Wikipedia. http://en.  Accessed: 2006 Nov.southparkstudios. A440.utah. Accessed: 2006 Nov. [22] Wikipedia. Torus#Topology.