The Geometry of Musical Chords

Eric Thul  Dr. Godfried Toussaint, Professor  Final Project for Pattern Recognition COMP­644

December 4, 2006

1 Introduction
Hi! Welcome (that's me on the right).  Today we are going to talk about a little  music, a little math, and a little  geometry. But first, consider the  following. Imagine if you will: You are a world­ renowned music composer. You've  written hundreds of scores, and the  newswire has named you the hottest  composer since Johann Sebastian Bach.  How does that feel? Must feel quite  good. Quite good indeed...

So, now that I have a candid interview with the best composer since Bach, there is one question  weighing on everyone's mind. And that is, "How do you do it?" Computer Scientists, Mathematicians,  Psychologists, Musicologists, and even my next door neighbour want to know. How is it that you create  your compositions? Perhaps this isn't a fair question. In fact, you probably cannot give a scientific answer. But that's okay.  Let's explore this question together. Let's try to find out what might be going in that mind of yours  when you sit down to compose a magnificent piece of music. However, I suppose that I should mention  there is one catch. And that is, we are going to have fun! Yes, indeed taking a journey to your musical  mind will undoubtably be hard work. But it will pay off. Maybe we will even get to compose a little  music together. Are you in?
• •

Yes, I am totally in!  No... and by no I mean yes 

Good, I am glad we are together on this. Before we begin, let us consider one caveat: Scientists  currently (December 4, 2006) do not know how people compose music. This is a problem still waiting  to be solved. However, there are a few strong theories about what might be going on inside a composer's  head. How he or she may visualize the relationship within the music and see where they want to go  within a musical piece. We will be exploring one such theory. This theory was proposed in a article called, "The Geometry of  Musical Chords" [1] by Dmitri Tymoczko of the Department of Music at Princeton University.

2 Music
Let us begin our jounery with a little music­­ music theory that is. Now, I know that you are the world's  top composer; however, we should start from the very beginning. At the beginning there are two main  concepts in music theory which are important to us.  1. Harmony: Can be thought of in the simple case as two people each singing a note, where the  notes may be the same or different [11, p.55]. 

Figure 2.1: Example harmony with two people singing at the same time.  2. Counterpoint: Can be thought of in the simple case as a duet between two people singing,  literally meaning note against note [11, p.A14]. 

Figure 2.2: Example counterpoint between two people singing.  These definitions of harmony and counterpoint may not be very detailed, but consider the sub­sections  below which elaborate on these two important concepts.

2.1 Harmony
The definition of harmony that we've already seen captures the main idea. Sounding two notes together  pertains to harmony. However, we do not have to limit ourselves to just two notes. For example, we can  sound three, four, five, etc. Typically, Western music practices using harmony using two, three, or four  notes. I realize that your skill in harmony must be of the highest level, but if you want to get a feel for  harmony, run this simple java applet (and make sure your speakers are set to "on"!). All you have to do  is click on the notes you want to hear together. You have to hold down Ctrl to select more than one note.  Once you press the button, the notes will all sound together. If you tested out the applet, then you probably found combinations of notes that sound "good" and ones  which sounded "bad". Let us call the ones which sounded good (or more familiar) consonant, and those  which sounded bad (or less familiar) dissonant. These are musical terms which classify groups of notes.  For example, try the notes C,E,G. I bet it sounds pretty good, right? Well, that is what is known as  consonance. If you were to try C,C#/Db,F, then it might not sound as familiar to your as the previous  example. This is a dissonant (very dissonant) chord.

 we want to know how far C is from G. A triad can be thought of as three people singing at the same time.G. There are a few types of chords we are concerned with  [11. Figure 2. It consists  of just two notes.9­10. there are four notes  playing at the same time.1: Notes on the piano  To find out the distance between C and G we can starting counting the semitones from C to G. once we hit B we  just wrap around to C since if you were to look at this sequence in the middle of the piano. But what happens if you want the distance from A to D. In order to find this out. the musical term for this is a chord. So in a tetrachord. for  our purposes we are only concerned with the distance between each note in the chord. However.E. Keep the  following figure in mind because this will become very important. you'll notice  it goes back to C again after B. . We've been discussing "groups of notes". 55]. This  gives us 7 semitones. we just have to count.1: Chord types  For each type listed above there are many properties which can be described about them.  but really.1. We simple just add another voice. This cyclic sequence can be realized on a  circle. This will give us 5 semitones. Chord Type Dyad Triad  (trichord) Tetrachord Description A dyad is the example of two people singing at the same time.Another important aspect of harmony is the idea of chords. Well. This means give  the chord C. p. This  consists of three notes.1. We can see that counting clockwise around the circle gives the distance between notes.  Consider the twelve notes in order as on a piano. Example Table 2.

1. 2. we are  concerned with having more than one chord.  The one on the top roughly looks like a G whereas the one on the botton roughly looks like an F (I  . Thus. In counterpoint. For example. Let's see how this  works.Figure 2.  in counterpoint we are concerned with the horizontal distance between chords. we see there are four chords that each have two notes.2 Counterpoint Recall from the previous section about harmony that we were concerned with a single chord and the  distance between the notes. in the example we see two different clefs at the beginning.2. Just for the record.1: Previous counterpoint example  In the simple example above. I hope that this discussion on the basics of harmony has been helpful.We now  are going to move to counterpoint which incorporates ideas from harmony. Each chord has a  high note and a low now.2: Pitch circle  So my composer friend. This can be thought of as a vertical distance. having two chords played sequentially. Figure 2.

2. This process adds more voices to the score. Note that since we are going from a  lower pitch to a higher pitch. On the left we see the transition from G to E in the soprano voice. Figure 2. but that is how they get their nicknames: G­clef (treble) and F­clef (bass)).  Well. check out this simple java applet which randomly  creates a melody from a given bass line. For example. And also adds  complexity since more considerations come into play.2. you are the composer. we go clockwise around the circle. you can see that we can then calculate the distance between each note on each voice  transition. But hey.know it's a stretch. so I hope so far so  good.3: Horizontal distance in the bass  voice counting around the circle clockwise  from C to G is 7 semitones. we go counter­clockwise around the circle.2. Let's give names to these notes.  On the left we see the transition from C to G in the bass voice.  From this example. The notes in the  treble cleff are called the soprano voice.2: Horizontal distance in the  soprano voice counting around the circle  counter­clockwise from G to E is 3 semitones. I know this must be a lot to absorb at once. If the counterpoint between dyads (chords of two notes) made sense. the notes are lower in the bass cleff than in the treble cleff. The notes in the bass clef are called the bass voice. Figure 2.4: Annotated counter point example where the distance between the notes are labeled in  semitones above for the soprano voice and below for the bass voice. we now have to look at four (in the  . Note  that since we are going from a higher pitch to a lower pitch.  If you want to hear some counter point in action.  Figure 2. The following diagrams shows this  process for the first transition. we can easily expand the  idea to triads or even tetra chords. To measure horizontal distance between these two chords we  find the distance between each bass voice and each soprano voice. All we  need to know is that in the example.

 This was also present in the example of two  voices. when we go from chord to chord.2. Once you hit the starting note the tone will be twice  as high. p. 3. I just put it together for an example. In general for  Western music. the basics will be introduced. a new idea presented by Dmitri Tymoczko [1]  incorporates mathematics and geometry to visualize what might be going on. This presents an important topic which is the basis for  our discussion here today: voice leading. Thus the frequency will be two times the first note played. a bit of mathematics must first be introduced. This idea of voice leading is what drives the curiosity of how a composer's mind works.5: Counterpoint example with four voices.  since that is how we are going to learn the necessary math. then theory about pitch classes. the bass voice along with the tenor and alto represent the underlying harmony. Here we have twelve  notes. Since a  composor must factor in all of these variables. alto. But don't be afriad. We made the relationship to keys on a piano by saying that if you travel clockwise around the  circle (to the right on a piano) then you will eventually hit your starting point again. 3 Mathematics Let's start the discussion very basic. Consider the  following as an example of what voice leading with tetrachords might look like. to describe  what is going on. Figure 2. the idea stands out. p.1 Basics Recall from the previous section our circle of notes (as seen in the last section). But not only are  the transitions considered. These sections are very important because they form a basis for the  geometric construction that is to be presented. you are a  great composor. I won't make any assumptions.85]. please check them out because they will greatly help  you in your future reading.  From bottom to top we can name the voices: bass.85]. . However. but with four voices. but also the harmonies that each chords forms are considered. p. We can define voice leading to be the interaction of the notes  in each voice and between each voice [11. But I want you to keep in mind the previous section about music. whereas  the soprano voice has more melodic freedom [11. Through this discussion. we must take care at the choices of each transition. the  notes in the bass voice must be carefully chosen and the same goes for the other voices.tetrachord case) notes to harmonize and also the flow of four notes between chords.  Let's ease into the subject. soprano [11. So.85]. so don't you have a flair for math? [10] Okay Okay. And by the way. I am  not claiming the following is an award­winning score. Considering the four  voices. tenor. and finally voice  leading will be discussed. I mean. In other words. As you play each  note the tone (frequency) that you hear gets higher.

246 D#/Eb 311. we can convert this into a function that you can plug into any  modern calculator. we hit C again. where f is the frequency some note on the piano and p is the  pitch number.28 .74 329. the frequency 440 is ISO 16 [16] at the  International Organization for Standardization If you're interested.  Consider the following picture. Pitch Frequency (Hz) Integer Value p C D E 261. They are from here. Note that rounding took place to get an integer value because the frequencies  are not exact. The following table shows in the fourth octave (starting at C4. The result of this  is a note which sounds an octave higher. p = 69 + 12ln(f/440)/ln(2)  In the above equations.72].1. which is the note A on the piano above middle C.Let's take an example of this. but just an octave higher. The octave is a  musical term to describe this relationship. we are scaling the pitch frequencies to a new logarithmic range. This is the same note. Pick note C. We first played C then played C again but an octave higher. The idea for the  equation is based on the frequency of 440.1. Just in case you wanted to test this out on your own. p = 69 + 12log2(f/440)  Using the change of base rule [15]. Figure 3.8 293.  Consider the following equation [1. the values for all of the pitch frequencies  in this new representation.2: Frequency of a note at octave 2   We can see that there are twice as many periods on the right than there are on the left. And we can represent these in a more simple manner by chaning the scale. where  middle C is in the fourth octave. The reason we are reviewing this is because all the notes on a  piano have some frequency. If you start at C on our circle of notes and go all the way  clockwise around. As a matter of fact. Just to mention. you can hear the note being played. p. this is the standard used by MIDI to represent pitch values.868 60 61 62 63 64 C#/Db 277.1: Frequency of a note at octave 1  Figure 3.

 note A. take pitch p=9.5.1.q are pitches The above equation calculated the integer absolute value of the difference between the two pitches p  and q.8.241 392. where p.477 A#/Bb 466.9.b are pitch classes  The notation here might seem a bit strange..24. For example.9. How can we define a set to  contain all of the pitches of any octave. The idea is just that the notes on the piano are a subset of this huge integer  range.11} to specify our pitches for  octave zero.1. we can use the following set definition where we can pick p  to be any pitch. Pitch Distance = |q­p|. Pitch Class Distance = ||a­b||12Z .36.6.2.etc. we only need this set.  since we can have octave = 0. Well. Pitches = {0. consider the following equation to  calculate the distance between two given pitch classes [2. we can say something a little more formal.9. Let's just  remind ourselves with a picture. This is  very convenient because it yields sets of 12 values per octave.348 65 66 67 68 69 70 F#/Gb 370.5.7.2. but let me explain. p. where a. Note that we start at octave zero. which  represents the pitch C in any octave. .12. we can go one step further and represent all the pitches of all the octaves using  the set of twelve integers above. So. This is the distance between the two pitches.2. PitchClass = {p + 12k such that k is an integer >= 0}  The above is a pitch class.017 71 From the table.11}. If you're wondering how this distance is calculated then consider the equation  below [2.7. if we wanted to get C in the fourth octave (on the piano) we have to  multiply by octave = 5.10.  It is important to mention that this logarithmic scale actually goes lower than the notes on the piano.1].5.176 440.. note C  which has integer value 0. we want a set containing 0.6. We can apply the equation: |2­9|  = |­7| = 7. p.4.3. With this idea in mind.8. 3. such that going clockwise around the circle once will land on the same note.2 Pitch Classes Now that we have established that we can generate any note using {0. First we have to recall that our pitches  can be seen on a circle.1].71] at increments of 1 per semitone. but  at a higher octave. So.6.10. we see that we get values in the range [60.1. For example. Consider again the the set of pitches.3. We can do this by taking any number in the set and adding 12 * octave. And going around counter­clockwise once goes back down an octave. Now.475 B 494.11} plus 12 *  octave. This makes it convenient generally refer to pitches and even caculate the  distance between pitches. {0.238 G#/Ab 415.4. note D and take pitch q=2.F G A 349.7.

 We can define a voice leading to be the following.A}. meaning minimal distance from chord to chord. A voice leading is a transition  between these two orderings. or just a set of pitches. So. we just picked one. But for now. P={C.G} is a set of notes.E. say. Fix  some ordering of σp=(E. Recall the idea of a chord. if we look at the pitch class a=2 and  b=10. We can safely ignore the octave since we are concerned with  efficient voice leadings.E. This is important. we see that the distance to travel around the circle is 3 going counter clockwise and 9 going  clockwise. Also. notice that I just gave a set of pitches without any indication of octave.3 Voice Leading Now that we are comfortable with calculating the distance between one pitch and one pitch class.G. we are essentially considering chords. In order to determine the size of this voice leading. Q={D. 3. What I  should have said.E.A).  the actual octave doesn't play a role. This implies that we pick the  .A).C) → (D. we want to find the smaller distance either going clockwise or counter­ clockwise to get from one pitch class to the other.1: The mapping between the integer notes and our pitches. we can use our distance equations listed above. So.  Looking at this picture.2. Notice that we can have many different  voice leadings between these chords.C) and fix some ordering of σq=(D. which we talked about before. When we consider  multiple pitches/pitch classes. So we have (E.Figure 3.  consider another set of pitches. For example.  Now. For example. we  can in fact calculate the distance between multiple pitches or multiple pitch classes.E. 3 would be our pitch class distance. to be precise is that I am referring to pitch classes.G.

 So a red circle on the  left is the same voice as the red circle on the right.. we must take into consider three main ideas. we have a  method for comparing different possible voice leadings to find the best one. So.2].3. Let us defining each pitch class set to be a  . we have what is called a displacement multiset [2.A) D Pitch Class Distance 2 3 3 We can also view this on the circle. So now that we have that out of the way. independent from transposing (rotating all the pitches in the chord  by the same amount in the same direction) or inverting (flipping the circle about the centered y axis. Let us quickly take care of the pitch class set uniqueness.A). Note that each pitch is color coded by voice. Consider the following representation which shows the same chords  and distances as in the table above.3}. In order to find the most efficient voice leading. Chord (E.3.3.1: The chord EGC  Figure 3.2: The chord DEA  As a result from either interpretation. The second pertains to whether each pitch class set has the  same cardinality or not.E. So. That would just unnecessarily give huge distance.G. we use the displacement multiset. by using the displacement multiset. And the third is with regard to element uniqueness in the pitch class sets. p.G. p. let's again consider our voice leading of pitch classes. We know that since these are pitch classes we have to use the second equation for  distance.7] ­­I mean.  (E. When we are comparing different possible  voice leadings between sets of pitch classes. Figure 3.C) E G C E A Chord (D. Okay. So.I didn't think octave to achieve this goal of minimality [3. would you pick octave 8 to go to a note  in octave 2? .  but leaving the labels in place) a voice in the chords. The  displacement multiset is just a set with duplicate entries allowed which contains the distances from the  voice leading.E. This gives us the  intervals between the pitch classes. from the above we have the set {2. The first  pertains to voice crossing (to be explained). let's apply the equation and generate the following table to summarize results.C) → (D.

 This might be a rediculous  example.2]. Consider the following properties [17]. the tenor will never sing above the alto and the alto will never sing below  tenor. the bass will never sing  higher than the soprano. Let's take the example  we had before of {2.  With these properties..3.3}... Before the theorem and proof idea is shown. p. we must first review an important  constraint when comparing voice leadings. the element is less than or equal to itself.y.3. So.. This means that a more even multi­set with the sum  k is potentially smaller than an uneven multiset with sum k  2.  If a displacement multi­set satisfies both requirements then it strictly satisfies the distribution contraint. and the soprano sings in the high range. Typically the bass sings the low range. tenor. The colored notes show each voice.. then the following holds:  {k..0... p. If any element in the multi­set is increased.4].. Totality. by picking any three elements x. Let P and Q be any two n­note multisets of pitches..  red=soprano. green=tenor. the alto sings in the mid­high range.2: Voice leading with the orange and   green voices crossing  Now that we know what voice crossing is.  But with no voice crossing. So.dn/n}.dn} ≥ {d1/n.multiset. but it gets the point across. we see that x ≤ y or y ≤ x. Voice leadings without voice crossings always produce a smaller voice  leading size [2.0. there are properties which it assumes. the tenor sings in the low­ mid range. then the total number of elements in the multi­set is  not decreased. So.  3. When there is no voice crossing. orange=alto. and  let our method of comparin voice leadings be a total preorder satisfying the distribution  . 3.3. if x ≤ y and y ≤ z then x ≤ z.1: Voice leading with no  crossings  Figure 3. Transitivity.1.4]. when finding the most efficient voice leading all voice  leadings with can be ignored. we  know that in the displacement multi­set. Now consider the  following two subsections for our other considerations..z from the set. blue=bass.1. we are allowed to have duplicate pitch classes in our multi­sets [2.1 Consideration A: Voice Crossings We can think of voice crossing simply as when two voices cross. THEOREM 1 (Tymoczko 2006). and soprano. Reflexivity. More often voice crossing may occur between the tenor and alto. Figure 3. the voices never stray from this model. 1.2]. So. and the soprano will never sing lower than the bass. the distribution contraint has two requirements [2. by picking any two elements x and y. Here is the theorem and proof sketch for this claim [2. p.0n} ≥ {d1. That given the sum.3. alto. by picking any element from the set. Consider the following example of two chords: one without voice crossing (left) and one with  voice crossing (right). recall that we have four standard  voices: bass.1].. p. The displacement multi­set we've been working with satisfies the distribution constraint [1. p. 1.  2. k of all the elements in a displacement multiset D.

 swaping the voices in one chord does not make the voice  leading size any smaller.G}. We can transpose A by say.G}. we can now discuss the possibility of having multi­sets  of pitches with different cardinalities.A}.4­5]. We can see this below. Consider {C. Consider the chord A=(C.T4(E). before we can draw any conclusions from this.E. However.G} and D. Given this. Let us define two functions: transposition and inversion.A. there is not a one­to­one mapping  between them.  when we transpose an ordered set of pitch classes (a chord). T4(A)=(T4(C).E. a bijection between pitch class sets means that we have two multi­sets with an equal  number of elements. let us explore what we know about the simple  case: a bijection of a pitch class set with itself. p.constraint.G} and {D. then there is a  bijective voice leading between between any two chords that is crossing free.G#.E. then every  minimal bijective voice leading from P to Q will be crossing free. • Transposition is denoted Tx where x is the number of semitones to transpose. so it wasn't included here.4+4. There are two directions which are shown.7+4)=(4. four semitones.  PROOF IDEA.8.E. The second  direction is that if the chosen method for comparing voice leadings violates the distribution  contraint then some crossed voice leading will be smaller than the uncrossed version of the  voice leading [2.3. The first direction is that if the  method chosen to compare voice leadings obeys the distribution contraint. Then there will exist a minimal bijective voice leading from P to Q that is  crossing free. the  main idea exploits the properties of the distribution contraint. So the multi­set with the smaller number of elements would map to two or  more elements of the larger multi­set. given the pitch class set {C. For example. we add x to each element of the  chord. {C.  This is an important result since it rids us of having to deal with voice crossing possibilities in the  search for an efficient voice leading. We can create a  one­to­one mapping between the elements.G).11)=(E.F. This shows that given a voice  leading from one chord to another.B)  We can say that these chords are related via transposition. For example.  . Consider each one separately below. For example there is a bijection between. We have the  following.2.3. If the total preorder strictly satisfies the distribution constraint. 3. what are  the possible voice leadings to {C. The full proof is a bit long.T4(G)) =(0+4.1 Function on Bijective Chords Now. A non­bijection would be if the mult­sets did not have the  same number of elements.2 Consideration B: Bijective and Non­Bijective Pitch Class  Sets To clarify notation.F. someone has to share! 3. And transposition is exactly the same  as a rotation of the notes around the circle.

3: Chord (C.8].G#.1.3.5)=(C.E. (C. ­2=10. For example.1.F)  There is an observation which can be drawn given a chord A and some function F over that chord..G)  • Figure 3.G)  Ix(A)=(Ix(C).2.3..E.E. If  there is a permutation of F(A) which yields a chord similar to A. for the  inverse. (E. So.3.Ix(E). This also presents an interesting  geometric perspective where we have the mirror image..G)  Figure 3. etc.Figure 3. p.G#.­7)=(0.4: After inversion.2.  Figure 3. ­1=11.1. . it  returns the inverse.Ix(G)) =(0. then there is an efficient voice leading  between those chords [2.8. Consider the images below.1.3.F)  We can say that these chords are inverses of each other. let us consider the example of A=(C.2: After rotation by four units  clockwise.­4. Since we are dealing with a cyclic group remember that any negative  number is moving counter­clockwise on the circle.1: Chord (C.G#.B)  Inversion is denoted Ix where the function returns the values which send the input to zero.2.2.

G#. In this case.G#}.2.3.G#)  From this. If we do this. we can arrive at an efficient voice leading by transposition where we transpose by the size of  the chord. If we take the inverse. then we will arrive at (E. has the smallest  possible minimal bijective voice leading to all of its transpositions" [2. the {C.E.G#) is perhaps an efficient voice leading. We can draw two conclusions from this.. 3.G#} multi­set  described previously. and let our  method of comparing voice leadings be a total preorder satidfying the distribution contraint. For example.F).  For all x.C#. like (C.F. which is the same by  permutation. the minimal bijective voice leading between A and Tx(A) can be no smaller than  the minimal bijective voice leading between E and Tx(E).G#). This yields a displacement multi­set of {0.F. which means we try to maximize the minimum distance between each pitch  class.B) then there will only be an efficient voice leading when the applied  function returns a chord which is close to trivial. Let A be any multi­set of cardinality n..E.1.  Where in [2. Now we  can permute the elements to arrive at σ(A')=(C.C). "Thus the perfectly even chord. this voice leading appears quite  efficient.8­11] there is not a clear definition of resemblence. p.2.1.G).2 Minimal Bijective Voice Leading From the case discussed above.G) → (C. by 4.5: Maximally Even Chord (C.E. Figure 3. The first is that if the chord has pitch classes which are all very  close to one another. This follows from the statement.11].p.E.Consider the following example where A=(C. The second conclusion is that if the pitch classes  divide the octave evenly. we get A'=(C. THEOREM 2 (Tymoczko 2006).G#.1}.3. Consider the following theorem  which presents this idea more formally.E. there are 4 semitones between each pitch class for {C. Consider the  following image. For example. we can prove that the lower bound on the a voice leading between  transposition is from the chords which evenly divide the octave. So (C. As the chords become less  even then the voice leading among the transpositions tends to increase. where E divides pitch­class space  .

 we weren't ready to jump into the  geometry. we will use geometric spaces to navigate paths through music! And this is what Tymoczko  [1] describes to be how composers may write music. and hope to shed some light on how we can visualize what might be going on in that composer  mind of yours. we see that the chords which evenly divide the octave present the most effiecient  voice leadings among the transpositionally related chords. let us take a look at the pitch space and pitch­class space in the figures  below. Consider the following discussion on the one dimentional chord geometry. the lower bound  on the smallest sum of the displacement multi­set works out to be at least that constant  picked. In this music­geometric space. we  have chords which sit in this space and connect to one another depending on their boice leading.1 One Dimension You may have noticed that even if it wasn't explicitly state. That they see this path through a musical  geometric space and navigate it. we can find that the sum of  the displacement multi­set will be at most a constant which can be picked to be as small as  possible for the even chord. let us  begin with the one dimensional chord geometry. we will have a voice leading size  of zero. until now. Also. but we are going to start simple and use a lot of pictures! So. However. then we can view them as points on a  line that extends in both directions [9]. the geometry is what ties everything together. Then by taking advantage of the distribution constraint. In a sense. The main idea behind this proof uses the fact from the previous section  that with a maximally even chord that divdes the octave. glad to see that you're still with me. when we are just dealing with pitches. This can be seen as a straight line. Now.. p. Recall the figure of our pitch­class circle.  PROOF IDEA. we've been looking at a few geometric  aspects of music.  From the very basics of music theory we mentioned. Along the way they discover interesting harmonies and choose paths  which yield efficient voice leading. 4 Geometry Ah.  From the theorem.72]. These are the one dimensional cases of our musical space. .  chords that evenly divide the octave will be in the center of this space. You might be wondering: isn't the title of this project "The  Geometry of Musical Chords"? You are correct. we  can use a circle. So this is where all of what we've been talking about fits together. or if you prefer. Just to refresh our memories. Here we consider the geometric aspects of what we've been talking about all  along. However. considering a chord not maximally even. This is what is known to be a pitch­class  space [1. 4.. Then.into n equal parts. to the idea of what efficient voice leading is and  how to measure it. this might sound complex.

1. so it is just going from one point around the circle to the other. the basic form of motion is by step  around the circle. Well.  Now. This is because the circle is easier to visually represent motion through the space.  Consider the following animated figure which shows the first few measures in the first verse of Bob  Dylan's Blowin' In the Wind. then that voice can move around from pitch­class to pitch­class generating a melodic line. the number in the point is the octave.2: Example of the pitch­class space on a circle. This motion is  linear. And just for ease of discussion. or on the line. .  Figure 4. you might be wondering how this space is navigated.Figure 4.1.1: Example of the pitch space on a line. If we are just talking about one  voice. let's consider only the pitch­class  space.

 24  ("Spring") second movement. but the orginal files can be found here   Figure 4. . p.  Just to explore this further.3: The opening verse of Bob Dylan's Blowin' In the Wind.  Note that I've included it locally for speed.4: This shows Chopin's music on the circle.1.49].Figure 4. For example. This was created by Dmitri Tymoczko. The following image was generated from an example by  Julian Hook [7. Dmitri Tymoczko created a  movie which shows a chord progression of Chopin on the  We can also view more than one voice moving in this space. note that this is from  Sheetmusicplus.1. Consider the following movie below. measures 37­54. consider the following harmonic plan of Beethovan's Violin Sonata Op.

SE.1.24. Consider the discussion below.S. which is a  compass. There  are no huge leaps around the circle whether we are looking at a single melodic line. Now. we can also look at a two dimensional  space to gain a little more insight to the voice leading between chords. This was made from an example  by Julian Hook [7. we need some geometric structure to represent two dimensions.E. This is an important observation because since many people consider  these musical examples to be "good". This property can be thought of in the following way. or ever chords that  are rotating around the circle. can we use an x­y coordinate plane? The simple answer is we cannot. But the compass only has eight directions on it: N. What do you see? Well. Op.NE. you see a music chord. Now. since you  are in the middle. Now.W. Even though the one dimensional case is fascinating on its own. I know what  you might be thinking. 4. He is curious about efficient (small) voice leading between chords. Since this space is filled with music chords of size two. perhaps we can say that good music is related to the small size of  the movement.5: The harmonic plan of Beethovan's Violin Sonata.  .SW. From all of these images and movies. let's consider  that you are in the very center of this space. p49].2 Two Dimensions Instead of a circle.NW. And this is important because it is exactly what Dmitri Tymoczko is trying to find out  [1]. we can conclude that the overal movement is fairly simple. Since we have  twelve pitch classes. Now. you will be standing on the chord which evenly divides this space. consider you have only one item. And this  is because our geometric space needs to have have a special property which we saw in the case of the  circular pitch­class space. Imagine yourself standing on a piece of paper (or  wood if you're afraid to fall through the paper). what two classes divide twelve evenly? The answer can be any two pitch classes.Figure 4.

 the figure uses the numeric notation of the notes. like C and F#/Gb. So. then you would be standing on (B. The use of the [9.1: A slice of the full space to show what happens walking East or West. Consider the following space of chords size  two. You repeat to the other side once you hit a chord in square brackets.2. let's consider C and F#/Gb the  center because C is typically the starting point.F)Let's invision  what we have so far. However. as we've seen  before. And as you can see since order doesnt matter we have six unique ways to evenly split the octave with  two notes with (6. . let's say that when you walk East. we take this  one step further when considering the other compass direction we can travel. if you are standing on (C.  Now. If you were to walk West by one unit. Let's dive right into the  full space visualization and then go for the explanation.G). in the picture.F#/Gb)=(F#/Gb. Figure 4. so we have this space where we more or less have a circular representation. Note in the figure that we are just considering a set of pitch classes.0) in the center. So. you might notice something odd.F#/Gb) . in a sense you can think of  this as circular behavior. However.F#/Gb) and walk East on unit. you will be standing on  (C#/Db. For  example.just as long as they are 6 semitones apart. so the order doesn't matter. Okay. (C. Any other even chord is a transposition of (C.3]. This means that when you  step on this spot you are carried to the other 9 3 on far left of the picture.  Recalling this notion of transposition.C) Also. the chord you are standing on  is tranposed up by one semitone and when you walk West. the chord is transposed down by one  semitone. The images that follow are from Dmitri Tymoczko's program used to explore these geometric  spaces [4].

 Well. You might be wondering what kind of geometric space has this strange property. Since this is a  discrete space. right.Figure 4. Also. the space can  actually be mapped to a Mobius strip. you will end up back where you  started. we have our limitations.  We see the familiar bracketed hot­spot which carries you to the corresponding chord. like walking East or West in our diagram.2: The full pitch­class space of Dmitri Tymoczko's construction [4]. . So. Consider the following Mobius strip. this means if you  keep following the surface. But going left. notice that  walking up to the top or down to the bottom you are cut off and cannot go any further. Maybe a picture will help. This is a surface which only has one side. or along the center diagonal brings you  around to the corresponding point (those chords have a bracketed counterpart).2.

 The big red band that is vertically on the back of the  image is where the chords are glued to their counter parts in brackets.Figure 4.2.2 to this mobius strip  to see if we can see what is going on. For example  when the soprano travels to a higher note in the next chord and when the bass travels down to a  lower note in the next chord we have contrary motion.  Hopefully the above picture isn't too confusing. Figure 4.3: Example of a mobius strip by Escher [18]. we have these ants following around the path which keep walking forever.  • • Contrary can be described as having each voice travel in the opposite direction. However. We can view the navigation of this space similarly as in the  one dimensional case. Note that we have two notes in each  chord.2. We didn't encounter this in the voice leading section above.  As you can see. This gives us our two  dimensional pitch­class space for chords.2. But let us try to map Figure 4. except now we can also look at aspects of voice leading.4: Image of mapping some of the pitch class chords to the mobius strip [19].2. Consider the following which describes each type.  . to do this we needed to  give the picture in Figure 4.  Oblique can be described as one voice going up or down. but there are different types of motion in  voice leading.2 a half­twist so that they line up properly. while the other stays on the same note. And they  cannot walk to the edge since they would fall off.

• For example.  In the figures of our two dimensional chord space. when the soprano travels to a higher note and the bass sings the same note in the  next chord.2.  we can add lines which show the different types of motion between the chords.  . we didnt have any lines connecting the points. we have oblique motion.  This yields parallel motion.5: this shows the lines which connect chords that move in contrary motion. Figure 4.  Parallel can be described as when the voices either both travel up or both travel down together. Well. Consider the following  three images which show these types of motion in our space.

  .6: this shows the paths which connect chords which move in oblique motion.Figure 4.2.

 The first is Chopin moving in the 2­D space and the second is a song  by Deep Purple in this space.2. This was created by Dmitri Tymoczko.    Figure 4.9: This shows Deep Purple's Smoke on the Water on the mobius strip.   Figure 4. the chords chosen stayed around the center of the mobius strip. or in other words having chords of length three. And I mean  center when the mobius strip is cut and flattend out. Consider the following two  movies by Dmitri Tymoczko [4]. The Chopin musical piece also stayed close to the more even chords.2.Figure 4.  We can also have some fun and see how songs travel through this space. These are the chords that divide the octave  most evenly remember.  Notice that in the examples. Also interesting to note is that the rock song by  Deep Purple stayed very close to the middle of the space.7: this shows the paths which connect the chords that move in parallel motion. .  Consider the next section's discussion.8: This shows Chopin's music on the mobius strip. This was created by  Dmitri Tymoczko.2. The next stop is now the three dimensional case. but  ventured further from them.

 p. they are of  size three. Consider again that we are working with the chords formed by our pitch­classes. Recall that red strip  in the figure above.3.19]. p. This means we have a lot of possible chords.19]  . This implies that a triangle is  our new base. Figure 4. This mobius strip gave us a  space with a line which was used to glue points together to form the Mobius strip.3 Three Dimensions We've seen that the mobius strip is a sufficient space to represent the properties of chords in two  dimension. When we slice along the base and unwrap the space. Recall that in the two dimentional case all we needed was a mobius strip. we will have a three dimensional  prism with two faces which are triangles [2.1: model of the three dimensional chord space [2. Here we can consider the permutations of each  set of pitch­classes to be different. And this line is considered the base of the space. this gives us a 123 or 1728 possible chords. but we still need the property of a circular space. We don't use a mobius  strip.4. But how are we going to create the notion of three voices (chords of size three) in a  geometric framework? The answer is very similar to what we already discussed. In the three dimension case we have three points which compose the base. Our space is divided  by these chords. This is important to note because we are working in two dimensions so we used to  endpoints to make this line. Consider the following diagram below which shows  a simple model of the space. So. However.

 you go around the circle  (since the faces are really glued together). we must twist the space before putting the faces together. The chords in this space have similar positioning to the  two dimensional case.We can imagine where the chords lie in this space.  but it shows how many choices are possible when consider music composition. Instead of doing a full half­twist as  in the Mobius strip. and then when you reach a face. Figure 4. as you move up or down along that dashed grey line. This is the same basic ideas which was presented with the  Mobius strip. Meaning that the chords which evenly divide the octave are in the middle (that  grey line) and the chords which do not evenly divide the octave are on the edges.2: model of the three dimensional chord space [2. p. And the chords along the edges are those which  don't divide the octave at all. Let's look at the whole three dimensional space with all of the chords. you get all the  chords which evenly divide the octave by transposition. since the chords on the faces have to line up when  we glue.3. we twist by 120 degrees.19]  As you can see in the picture. Note that these images  were generated from a program that Dmitri Tymoczko wrote to explore the space [4]. This might look a bit confusing. Consider the  following example. . So this space wraps around. However. And recall that the two triangular faces are really  glued together. namely CCC. Note that in the  figure I've highlighted one of the triangular faces in red and also drew the dashed center line. We have a center of this space.

 but as you can see it is the same as figure 4.Figure 4. .3: model of the three dimensional chord space [4]  The above figure might be a little rotated. Consider the following images depitcting  these types. This means going up or down by a single semitone. Note that these images show the types of voice leading between all three voices.3. We also can have edges to show two of the different types of voice leading that we  described before: contrary and parallel.1 but with all  the chords inside. We also can see the line which connect single step voice  leading.3.

 but the third voice goes down: A →  G#/Ab.E.9 = D#/Eb.A and 4.4: model showing contrary voice leading between three voices [4]  Here we have higlighted two chords 3. . the second voice goes up: E → F.4.Figure 4. So we have contrary motion.3.  have two voices are going to have to travel together while the other goes the opposite way.8 = E.5.F. We can see that the first  voice goes up: D#/Eb → E.G#/Ab. And since there are only two directions (ignoring oblique motion).

  .5: model showinng parallel voice leading between three voices [4]  Again consider the highlighted chords. E → F.10 = E.F.A and 4.5.9 = D#/Eb.3. Here we  have all the voices going up: D#/Eb → E.Figure 4.E.4. and A → A#/Gb.A#/Bb. We have 3.

9 = D#/Eb. what do you think of this  construction? Do you navigate these geometric spaces with ease as you compose your greatest works?  We don't know the true answers yet. The term  mathematicians use to describe these spaces is orbifold.E.A.3.4 Higher Dimensions Behind all of this geometry we've been talking about is a mathematical concept which describes such  spaces as the Mobius strip and the three dimensional prism with triangles for faces. We saw that we have a surface containing all the two chords of two pitch  classes. twisted. From each of the example.6: model showing single step voice leading between three voices [4]  In the single step we have two chords connected: 3. it gets complicated very quickly.E.9 = D. 4. and glued those points together which allowed you to  . Here we can  see that only one voice moves by a single semitone or single step. we folded. think of what we've been doing when we construct these chord spaces. Or you can jump ahead to the applet which let's you explore these spaces and  compose music of your own.4. To define an orbifold.Figure 4. we have all the lines possible to allow the freedom of true composition. The following section presents some of the mathematics behind the geometric constructions. So my friend the composer. To construct our space.4. Continue  reading if you like. And we also saw that there are points on this surface that allow you to circle back to the other  side.A and 2. but this notion of chord geometry provides a theory on what might  be going on backstage. As  you can see. Think of  the two dimensional case. so to speak.

.47.35.. Now we further restrict these points so that xn ≤  x1 + 12 and that the sum of all the xi is greater than or equal to zero and less than or equal to twelve.. You can think of these as our pitch classes.. Each element in Rn/12Zn is a set of integers. Here we have a set of sets. this means that there is a group which  can be formed by taking the semi­direct product between 12Zn and Sn [2. but it is worth mentioning that the orifold is a kind of  manifold. Here we have R12Z = { {0. p.. a torus is the product of two circles [20]. This is useful since it can be used to describe the the mobius strip in the two dimensional case and the  prism with triangular faces in the three dimensional case. and also describe geometric spaces up to  dimension n. Symbol Tn Sn Rn 12Zn Meaning This refers to a torus in n dimensions. Let them be of the form (x1.7]. This works out to [Rn/12Zn]/Sn. The group Rn/[12Zn⋊Sn] is our orbifold.} }.. in this case a line. We will not get into manifolds here. Using the notation above. This refers to the symmetric group in n dimensions. where we have the set of permutations  on the objects in S The set of all real numbers.}.. only the ones where the coordinates are sorted in  nondecreasing order..12. This group retains  certain properties [22]. The set of all positive and negative multiples of 12 in n dimensions. . What this means is that a smaller pattern can be used to  describe a larger pattern [21]. By  gathering all these points we will form an n dimensional prism with the base being a figure in n­1  dimensions. which is really Rn/[12Zn⋊Sn]. The origin of the term orbifold (orbit­manifold) is due to William Thurston [5] and is a special kind of  manifold.. {1.}... Without getting too much into group theory. in n dimensions..xn).circle back to the otherside.36. To see this. We can define the product to be the  semi­direct product.. You can think of a torus as a donut.23..37. we can define an n­torus Tn to be Rn/12Zn. Consider of all the points in Rn. And we can then define our  orbifold to be Tn/Sn. These orbifolds can be constructed by describing what is  called a fundamental domain of 12Zn⋊Sn in Rn.25.. Consider the prism in two dimensions below with a line for the base  (highlighted in red). or to be more  specific. Now. . The notion used for this is as follows. we need a  special way to take the product between the groups 12Zn and Sn. This created our chord space and is in fact the way an orbifold is created.24.13.  {11. consider  Rn/12Zn the case when n=1.  Given a symmetric surface (our chords) and then by taking all the points which look alike we fold and  twist until the identical points have been brough together (glued) [6].

1: 2D prism from the fundamental domain construction. . We just start at zero on the circle and step counter­clockwise x times.6) is really the same as (6. in our space we  see that the point (­6.6). Recall that since we are working in a group modded by  12Z any negative number ­x is really 12­x. This is exactly like going counter clock­wise on our pitch­ class circle.4. So. Starting to seem familiar? It should remind you of  the following figure.Figure 4.  From the above we see something interesting.

 For example CCC is a P­ symmetrical chords. we see that algebraically we can describe this space.Figure 4. furthest from dividing the octave evenly. x1+12­12/n)  By using this function on all the points in our prism.. p. this function is a rotation when  the prism has odd dimension and a rotation and reflection otherwise [2.. One last note about the orbifolds. And Dmitri Tymoczko gives a  function for the twisting of the surface to match up points with thier counter­parts [2. we can find all the chords related by transposition  and with the pitch classes summing to the same value. ..4.2: 2D chord space  If you tilt your head a little then this is what we saw earlier in the two dimensional case of chord  geometries. p. we can define those chords which are inversionally symmetrical to be I­ symmetrical chords [1. In the orbifold.  Also we can define the chords which lie along the boundary.7].xn­12/n.  These are called P­symmetrical since up to permutation they are the same. they are all related. O(x1.. Those chords which lie at the center of the orbifold (that divide the  octave evenly) are known as T­symmetrical chords. So.xn) = (x2­12/n.74]. This is because by transposition. Lastly. p. ..7]...

 p. 6 Applet This section is divded into two parts. if you pick some notes in dimension one and then switch to compose in dimension  . The author states that since rhythms are cyclic patterns they can also be modeled as an  orbifold. Also. if you copy the link location above and pass it to the java command  appletviewer like appletviewer copiedurl then it may run a little better. for better performance. it will be added to the list on the right which  represents your song. The first is for those who just can't wait to use the Geometry of  Chords applet. 6. For this you have  three options: parallel. This is only available in the second  dimension since the first dimension does not have different types of voice leading. When you click on a pitch.  Sorry to those who have a smaller screen resolution. there are options  to pick your rhythm and instrument. You can also remove any of the pitches by clicking on the pitch in the list and  then clicking the remove button.5 Future Work Some of the other application that this geometric representation can be used for is when dealing with  rhythm. You can choose which dimension  you want to compose in with the drop­down menu on the top­right of the applet. and just be sure to give it a minute to load up. contrary. Another important option is the voice leading lines option. As a special remark. You can chose any of them or none at all to display. If you dont see the 12 circles just give it  a second. You should see  12 orange circles arranged in a circle along with some controls. The play loop will continuously play your song until you hit the stop button. but to add notes to My Song you have to click on the circles in  the pitch class space. You can change the options at any time. The dimensions are 900x800. At any time you can play the song that you're working on by clicking the play button at the bottom of  the applet. make sure your speakers are set to on! Click To Load Applet As a note. and oblique. Also. The second part is for those who want to read a little about what the applet is about.2 About the Applet The main idea behind this applet is to let you navigate the chord spaces which are proposed by Dmitri  Tymoczko and which have been explain in this tutorial. The applet provides two dimensions: the first  dimension as a pitch class circle and the second dimension as a pitch class grid. The default screen that loads is the one dimensional pitch class circle. In  either case. enjoy!  6.74].1 Running the Applet I made the applet load off of a separate page because it is rather big. but I needed the extra pixels. The following link will load the applet. Perhaps these spaces could be used to study African and other non­Western rhythms [1.

 Neat! That is the main idea of the applet.  .1: Showing the initial loading of the applet in pitch class dimension one.2. Figure 6. you can have a song with both pitches and chords.two. below are some screen shots which show the applet in action.

2: Showing an example in the second dimension.  .Figure 6.2.

 The Geometry and Topology of Three­Manifolds [Chapter 13]. 2006.2. 2006. Exploring Musical Space. 2002.html. Under Review at Music  Analysis. [2] Dmitri Tymoczko. Scale Theory. SCIENCE  313:72­74. http://www. [5] William P. [4] Dmitri Tymoczko. [7] Julian Hook. Thurston.princeton. Supporting Online Material for The Geometry of Musical Chords. SCIENCE 313:49­50. An Introduction to Orbifolds [Online]. NATURE 442:149.geom.html.  7 References [1] Dmitri Tymoczko. [8] Richard Webb. 2006. and Voice Leading. The Geometry of Musical Chords. The Geometry Center.  http://www. 2006. [6] Heidi Burgiel.princeton. Chord Geometries [Online].  "http://www.Figure 6. Serial Theory. . Calculated Tones. SCIENCE 313:72­74.3: Close up view of the [3] Dmitri Tymoczko.

 Change of Base.wikipedia. [11] Robert Second Edition. http://www. [17] Wikipedia.wikipedia. http://www. [24] South Park Total Preorder.wikipedia. Accessed: 2006 Nov.  Accessed: 2006 Nov. 2004. Accessed: 2006 Nov.utah.  http://math. http://en.wikipedia.southparkstudios. Seeing the Music. http://en. Chordal Space.  Accessed: 2006 Nov. W. Norton & Company:  New This Week's Finds in Mathematical Physics (Week 234). Accessed: 2006 Nov. [13] Wikipedia.sapp.math. http://en.  http://peabody.gif. [23] Music Note on index [18] Mobius Strip Image. http://images. W.wikipedia. [19] Mobius Strip Image. . [10] John Baez. [15] Wikipedia. http://en. Accessed: 2006  Dec.ucr. Accessed: 2006 Nov. http://en. Torus#Topology. http://en.wikipedia. [20] Wikipedia.K.868/lab/notehz/. Accessed:  2006 Nov. [12] Criag Stuart­mobius_strip_II.swf. Accessed: 2006 Dec. 2006. A440. [16] Semidirect Product. Accessed: 2006 Nov.atsweb. Accessed: 2006  Nov. [21] Logarithm.wikipedia. Accessed: 2006 Nov. Harmonic Practice in Tonal Music. Then and Now 39:1. [22] Wikipedia. Pitch to Frequency Accessed: 2006 Nov. Fundamental Domain. Pitch (Music). [14] Wikipedia.[9] E. http://en.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful