Thayer Consultancy

ABN # 65 648 097 123

Background Brief:   Vietnam: Pre‐Congress  Maneouverings  Carlyle A. Thayer  November 14, 2010 

[client name deleted]  What do you make of all the pressure that’s being brought to bear on Prime Minister  and Politburo member Nguyen Tan Dung? He’s catching heat over the bauxite plans,  with  some  pretty  senior  ex‐officials  and  members  of  the  elite  signing  a  petition  against it, plus tough questions in the National Assembly. He’s also under fire over  Vinashin, and the  country’s first ever motion to hold a  vote of  no confidence for a  standing  PM  was  raised  the  other  day.  Then,  on  the  flip  side,  there’s  a  renewed  crackdown  on  dissent,  including  the  arrest  of  Cu  Huy  Ha  Vu,  who  tried  twice  (at  least)  to  sue  the  Prime  Minister.  D  you  agree  that  Dung  is  fighting  for  his  political  life?  ANSWER:  I  would  say  that  that  the  all  the  incidents  you  describe  form  part  of  a  concerted  attempt  to  replace  Nguyen  Tan  Dung  as  prime  minister  at  the  11th  national party congress. It now seems clear if Dung had ambitions to become party  general secretary he is out of the running. Now his post as prime minister is under  threat.  Truong  Tan  San  is  reportedly  making  a  dash  for  prime  minister.  The  consolation  prize  reportedly  will  by  the  position  of  state  president.  The  next  party  Central Committee plenum could decide on this question, but even if Dung gets the  nod  there  are  indications  that  if  delegates  are  not  satisfied  he  has  been  suitably  chastened, his position could come under threat again on the floor of the congress.  I  have  re‐read  some  of  the  key  congress  party  documents  and  was  struck  by  the  continued  references  to  hostile  forces  and  peaceful  evolution  in  the  draft  Political  Report to the congress. I am even more convinced two separate forces are at work in  the wide spate of arrests that took place recently: the public security bloc and their  ideological allies in the party, and those who do not want to see relations with China  damaged. Lawyer Cu Huy Ha Vu is a special case – his attacks on the prime minister  strengthen  those  who  would  like  to  see  Dung  pushed  out  of  the  post  as  prime  minister. But overriding that, is concern to muffle all dissent from outside the inner  circle. 

Thayer Consultancy
ABN # 65 648 097 123

Background Brief:   Vietnam: China’s Political on  Vietnamese Politics  Carlyle A. Thayer  November 17, 2010 

[client name deleted]  A Vietnamese dissident told me recently in Hanoi that ‘Dung is on his way out’ and  that  pressure  China  will  force  the  Party  to  remove  him  by  the  time  the  upcoming  Congress ends. What are your thoughts?  More precisely ‐   1. Do the Chinese have that much sway? Despite the South China/East Sea dispute  and  Vietnam’s  cozying  up  to  the  US,  reporting  on  China‐Vietnam  relations  is  still  taboo for the state media (one of the outlets had to pull a story on same during the  recent ASEAN summit). So I’m still trying to unravel what’s going on here, aside from  Vietnam  trying  to  remain  as  close  as  it  wants  or  can  to  China,  while  giving  it  a  reminder  that  it  is  wary  of  Chinese  designs  on  the  sea.  The  bauxite  mines  in  the  highlands are obviously a factor.  ANSWER:  Vietnam  did  not  invite  any  foreign  delegations  to  attend  its  last  party  congress  in  a  change  from  previous  practice.  It  is  my  assessment  this  was  done  to  keep  Chinese  influence  to  a  minimum.  China  has  sway  over  Vietnamese  politics  through party‐to‐party linkages and through various mechanisms such as a reciprocal  seminar series focusing on ideological questions.   Relations between the military’s general political department is another conduit for  Chinese influence. Here is an extract from a review of China‐Vietnam relations that I  published earlier this year:  “Lieutenant  General  Le  Van  Dung,  [head  of  the  Vietnam  People’s  Army  General  Political  Directorate],  stated  in  an  interview  given  in  Hanoi  after  a  visit  to  China  in  2009  that  ‘[t]hus,  the  situation  will  be  stabilized  gradually  and  we  will  keep  strengthening  our  relations  with  China  in  order  to  fight  the  plots  of  the  common  enemy’ (Nhu vaythi tinh hinh se on dinh dan va chung ta van tang cuong quan he voi  Trung  Quoc  de  chong  lai  nhung  am  muu  cua  ke  thu  chung).  [The  footnote  to  this  paragraph  stated:  In  other  words,  Gen.  Dung  hoped  that  China  and  Vietnam  will  keep  the  security  environment  in  the  South  China  Sea  stable  so  that  the  two  communist countries can focus on combating their common enemy].”  In the past China has made its views known when perceives a Vietnamese leader as  anti‐China.  The  most  notable  case was  pressure  to  oust  Politburo  member,  deputy  prime  minister  and  foreign  minister  Nguyen  Co  Thach.  It  is  strongly  rumoured  that 

2 Nguyen Phu Trong, Politburo member and chair of the National Assembly Standing  Committee  is  favoured  as  the  next  party  secretary  general  in  part  because  he  is  acceptable to China.  Regarding suppression of media reports on China: I have re‐read some of the party  congress  policy  documents  and  was  struck  by  the  continued  references  to  hostile  forces and peaceful evolution, especially in the draft Political Report to the congress.  I am even more convinced that the public security bloc and their ideological allies in  the  party,  and  those  who  do  not  want  to  see  relations  with  China  damaged,  have  been behind the recent harassment and arrest of bloggers. They have also prevented  stories  from  being  published  in  the  press  (for  a  personal  experience  see  below)  or  have  had  stories  retracted,  such  as  the  announcement  of  China’s  release  of  23  Vietnamese  fishermen  in  October.  China  wanted  no  announcement  until  after  the  ASEAN  Defence  Ministers  Meeting  Plus  Eight  had  taken  place.    Here  is  an  extract  from my paper to the recent 2nd international workshop on the South China Sea:  “On the eve of the inaugural ADMM Plus Meeting (October 12th), Vietnam’s Defence  Minister  Phung  Quang  Thanh  announced  that  China  would  unconditionally  release  the nine detained Vietnamese fishermen. Minister Thanh’s remarks were quoted in  the local press. However his remarks were abruptly pulled off the internet when the  Foreign Ministry revealed that China has requested withholding the announcement  of the fishermen’s release until after the ADMM Plus had concluded.”  2. is Dung likely to fall?  ANSWER:  In  recent  weeks  Prime  Minister  Nguyen  Tan  Dung  has  come  under  pressure from former government officials who signed a petition protesting his plans  to continue mining bauxite in light of the environmental disaster in Hungry. He also  had to face questions in the National Assembly. There are hints of a first time use of  a vote of confidence for an incumbent prime minister. And Dung, who has promoted  large conglomerates, has come under criticism for his support for the near bankrupt  state  ship  builder,  Vinashin.  I  conclude  that  all  these  incidents  form  part  of  a  concerted  attempt  to  replace  Nguyen  Tan  Dung  as  prime  minister  at  the  11th  national party congress. It now seems clear if Dung had ambitions to become party  general secretary he is out of the running. Now his post as prime minister is under  threat.  The next  party  Central  Committee  plenum  will  decide  on  this  question,  but  even if Dung gets the nod to remain in office there are indications that if delegates  are  not  satisfied  he  has  been  suitably  chastened,  his  position  could  come  under  threat again on the floor of the congress.  3. If so, who are the successors in waiting?  ANSWER: Truong Tan San is reportedly making a dash for prime minister. The  consolation prize reportedly will be the position of state president. 

3 CHINA AND VIETNAM’S 11TH NATIONAL PARTY CONGRESS [extract]  Carlyle A. Thayer  How  will  the  “China  factor”  influence  Vietnam’s  leadership  selection  process?  Generally party conservatives and ideologues look to China for inspiration for their  economic model and validation of party ideology. The current global financial crisis  has provided an opportunity for this grouping (faction may be too strong a word) to  recover  its  political  influence.  This  has  given  rise  to  anti‐American  sentiment  expressed  in  the  term  “peaceful  evolution.”  It  appears  that  this  conservative  ideological grouping currently has the upper hand in domestic affairs (as evidenced  by  To  Huy  Rua’s  promotion  to  membership  on  the  Politburo)  but  is  not  powerful  enough to enforce all its preferences.   Chinese assertiveness in the South China Sea, since at least late 2007, has created an  anti‐China backlash among Vietnam’s party and non‐party elite. This has resulted in  greater influence for party leaders who advocate a more proactive foreign policy to  counter  China.  But  the  backlash  to  Chinese  assertiveness  does  not  translate  into  increased  support  for  leaders  who  promote  rapid  economic  growth  and  continued  integration with the global economy.  Communist  Vietnamese  political  culture  places  a  high  premium  on  unity  and  consensus. This center of gravity approach leads to a balance of groupings within the  national  leadership.  The  new  Central  Committee  can  be  expected  to  reflect  these  internal party policy differences. The next party congress is likely to witness a come  back  by  the  foreign  affairs  bloc,  a  grouping  that  lost  influence  in  2006.  Foreign  Minister  Pham  Gia  Khiem’s  tenure  may  come  under  challenge.  He  is  not  a  career  diplomat and his co‐chairmanship of the Joint China‐Vietnam Steering Committee (in  his role as Deputy Prime Minister) is seen by some foreign affairs officials as at odds  with a more independent role as foreign minister.  It is important to note that these internal party groupings are fluid. Different issues  bring forth different alignments. Prime Minister Nguyen Tan Dung, for example, who  has come  under attack  by the conservative ideological grouping for his handling  of  the economy, has relied on Chinese economic support, such as investment in natural  resources (and loans from a bank in Hong Kong), to bolster his position. Sections of  Vietnam’s  military  now  favor  stepping  up  the  pace  of  defense  relations  with  the  United States, while  other members of the military establishment, such as General  Le Van Dung, head of the General Political Department, call for greater cooperation  with China to oppose “the threat of peaceful evolution.”  “The  China  factor”  plays  a  special  role  in  Vietnamese  politics  because  China  and  Vietnam are both one party communist states. In 2006, Vietnam decided for the first  time not to invite any foreign delegations to its tenth national party congress. Yet it  extensively  briefed  China’s  Defense  Minister  when  he  visited  on  the  eve  of  the  congress.  Secretary  General  Nong  Duc  Manh  made  his  first  overseas  visit  to  China  after he was re‐elected in 2006.   March 25, 2010   

4 VIETNAM’S RELATIONS WITH CHINA: THE NEXT FIVE YEARS [extract]  Carlyle A. Thayer  Vietnam’s management of relations with China has always been the prerogative of a  small  group  within  the  party  and  state  elite.  Vietnam’s  elite  has  not  always  been  unified on how to manage relations with its northern neighbor. Historically internal  party contention on relations with China has been insulated from the general public  through  party  discipline  and  strict  controls  on  the  media  and  publishing  industry.  Since  2007,  the  emergence  of  an  anti‐China  backlash  among  a  widening  circle  of  Vietnam’s  political  elite  has  broken  through  this  insulation  and  posed  two  major  difficulties for the Vietnamese leadership.  1. The first difficulty is gaining consensus within the party Central Committee about  the best way to respond to China’s increasingly assertive actions in the South China  Sea.   In January 2007, the party Central Committee’s fourth plenum resolved to draw up a  national  “Maritime  Strategy  Towards  the  Year  2020”  to  integrate  economic  development of coastal areas with the exploitation of marine resources in the East  Sea.  Vietnamese  economists  estimated  that  by  2020,  the  marine  economy  would  contribute  up  to  55  percent  of  GDP  and  between  55‐60  percent  of  exports.  Vietnam’s maritime development strategy was completed during 2007 but was not  released  publicly.  According  to  a  very  senior  party  official,  Chinese  intelligence  acquired  a  copy  of  this  classified  document  and  then  began  to  apply  pressure  on  foreign  companies,  such  as  ExxonMobil  and  India’s  ONGC,  that  were  likely  to  be  involved  in  developing  Vietnam’s  maritime  sector.  These  companies  were  warned  that their commercial interests in China would suffer if they developed areas claimed  by China.   China’s  actions  impacted  negatively  on  Vietnamese  party  conservatives  who  had  gained influence  during the global financial crisis by touting the Chinese economic  model  and  “the  threat  of  peaceful  evolution.”  Prior  to  2007,  party  conservatives  supported  pro‐China  policies  and  put  a  brake  on  foreign  policy  initiatives  towards  closer  security  relations  with  the  United  States.  After  2007,  party  conservatives  supported  “self‐help”  policies  in  defense  through  major  equipment  procurements  (Kilo‐class  submarines  and  Su‐30  multirole  fighters)  and  continued  to  warn  of  “the  threat of peaceful evolution” in domestic affairs.  The  key  difficulty  in  forging  internal  party  consensus  lies  in  the  extent  to  which  Vietnam should move beyond self‐help to soliciting external support from the United  States and other countries to counter Chinese assertiveness. Developing defense and  security ties (as distinct from political and diplomatic relations) with the U.S. is likely  to be the most contentious foreign policy issue to be considered in advance of the  forthcoming eleventh national party congress.  2.  The  second  difficulty  for  Vietnam  relates  to  the  domestic  management  of  rising  anti‐China sentiment. In short, how should the regime harness rising patriotic anti‐ China  sentiment  to  buttress  one‐party  rule  without  overplaying  their  hand  and  provoking sanctions from China. 

5 In  2007,  student  demonstrations  elicited  a  protest  from  the  Chinese  Embassy.  Vietnam responded by assuring China (and all ASEAN ambassadors) that the protests  were  spontaneous  and  not  officially  sanctioned.  China  has  kept  up  its  diplomatic  pressure  by  continually  lodging  objections  to  any  action  that  challenges  Chinese  sovereignty in the South China Sea, including revisions in provincial history textbooks  and press reporting.   The emergence of anti‐China student protests in 2007 presented Vietnamese leaders  with  a  unique  dilemma.  Should  they  suppress  independent  political  activity?  Or  should they harness the students’ nationalism to bolster regime legitimacy?  The Vietnamese state routinely exercises censorship over media reporting that could  harm relations with China. This policy is pragmatic but it is also shaped by repeated  Chinese  diplomatic  interventions  protesting  any  slights  on  Chinese  sovereignty  in  general  and  the  South  China  Sea  in  particular.  In  2007,  Vietnamese  students  were  able to demonstrate that they could by‐pass state controls over the media to obtain  independent information on Chinese actions in the South China Sea. Not only that,  but the students also demonstrated they were able to use cell phones and internet  chat rooms to create a network and organize public demonstrations complete with  color‐coded t‐shirts (bearing the gold star on a red background).  The  dilemma  for  Vietnamese  authorities  was  how  to  respond  to  student  protests.  Clearly,  the  government  could  not  be  seen  as  repressing  actions  that  were  widely  viewed  as  patriotic  by  a  growing  number  of  Vietnam’s  political  elite.  But  from  the  point  of  view  of  officialdom,  if    students  were  permitted  to  independently  access  information,  form  networks,  and  stage  public  protests  against  China,  where  would  this lead?  Indeed, in 2006 political activists formed a pro‐democracy network known  as  Bloc  8406  on  the  same  basis.  Vietnamese  authorities  quietly  clamped  down  on  student  activism  by  sending  security  officials  to  universities  and  colleges  to  warn  administrators  and  the  students  involved  of  the  consequences  of  further  protests.  Propaganda sessions were held in party cells and units to reinforce the party’s line  towards China.  The  student  demonstrations  specifically  protested  Chinese  actions  in  the  South  China  Sea  and  were  not  overtly  critical  of  government  policy.  Some  foreign  affairs  officials  privately  welcomed  the  student  protests  as  strengthening  their  hand  in  negotiations  with  China.  But  security  officials  showed  no  sympathy  when  political  dissidents expanded their agenda by criticizing China domestic human rights record  and  raising  questions  about  the  government’s  handling  of  relations  with  China  on  Vietnamese  language  blog  sites.  Vietnamese  security  officials  moved  swiftly  to  repress  such  actions,  especially  when  dissidents  sought  to  disrupt  the  carrying  of  China’s Olympic torch through Ho Chi Minh City.  In 2008‐09, Vietnam’s domestic anti‐China backlash spread from the political fringe  to a wider circle of the political elite who not only criticized Chinese actions but also  began  to  question  their  government’s  handling  of  relations  with  China.  Two  developments spurred this shift. The first was related to the government’s decision  to  grant  a  Chinese  company  rights  to  mine  bauxite  ore  in  the  Central  Highlands.  What  began  as  a  protest  about  environmental  protection  quickly  became  highly  political when national security concerns were raised by no less a figure than General 

6 Vo  Nguyen  Giap.  General  Giap’s  intervention,  in  the  form  of  three  open  letters  to  party  and  state  leaders,  served  as  a  catalyst  for  other  retired  high‐ranking  state,  military  and  party  officials  to  voice  similar  concerns.  These  views  were  widely  circulated in Vietnam over the internet and in photocopy form.  The  second  development  to  elicit  an  anti‐China  response  in  Vietnam  arose  from  increased  Chinese  assertiveness  in  the  South  China  Sea,  especially  the  aggressive  manner in which China enforced its unilateral fishing ban in May‐August 2009 at the  expense  of  Vietnam’s  domestic  fishing  industry.  Anti‐China  sentiment  thus  spread  from  the  political  elite  to  fishing  communities  along  the  coast.  Provincial  officials  reported  expressed  frustration  at  the  central  government’s  inability  to  secure  the  quick  release  of  fishermen  held  in  detention  on  Hainan  island.  Four  prominent  bloggers were detained and questioned about their internet sites when they posted  commentary, inter alia, criticizing Vietnam’s handling of relations with China.  The spreading anti‐China backlash resulted in pressures on the national leadership to  take  action  “to  stand  up  to  China.”  These  pressures  were  amplified  by  overseas  Vietnamese  who  criticized  the  Hanoi  government  for  not  doing  enough  to  defend  Vietnamese  sovereignty.  In  sum,  the  Vietnamese  regime  found  that  its  appeal  to  nationalism as one of the basis of its legitimacy was being undermined. The regime  responded  by  changing  its  media  strategy  to  give  more  coverage  to  the  government’s  diplomatic  protests  to  China,  by  publicizing  stories  that  documented  Vietnam’s  long  historical  claims  to  the  South  China  Sea  and  the  views  of  foreign  analysts  sympathetic  to  Vietnam.  The  press  also  was  permitted  to  report  on  the  negative impact of China’s unilateral fishing ban on the domestic fleet at the height  of  the Vietnamese fishing season. In 2009, however, when two Vietnamese papers  published  retrospect  accounts  of  the  2007  anti‐China  protests  and  described  the  students as “patriots” they were temporarily shut down.  Despite  attempts  by  the  Vietnamese  regime  to  co‐opt  anti‐China  patriotism  for  its  own  ends,  the  nationalist  genie  may  be  out  of  the  bottle.  In  August  2009,  when  Chinese  netizens  published  an  invasion  plan  on  the  internet  showing  how  China  could attack and conquer Vietnam in an amphibious invasion, Vietnamese netizens  fired salvos into cyberspace defending their country’s sovereignty. A review of some  of the more accessible web site indicates hits in the tens of thousands. Later in the  year  security  officials  blocked  Facebook  and  imposed  restrictions  on  Twitter  and  YouTube in part to restrict discussion of Vietnam’s relations with China.   Conclusion  It is clear that a loose network has emerged in Vietnam among university students  and the political elite that is united by its concerns over China’s threat to Vietnam’s  territorial integrity and sovereignty. The network can be expected to be activated in  response to any action by China that threatens these interests.    Vietnam’s  one‐party  state  rests  on  multiple  sources  of  legitimacy  (rational‐legal,  economic  performance  and  nationalism).  Since  late  2007  rising  anti‐Chinese  patriotism has opened a new front in challenges to the legitimacy of Vietnam’s one‐ party  state.  The  anti‐China  backlash  quickly  spread  from  the  political  fringe  to  the  center  of  the  political  elite  (intellectuals,  journalists,  academics,  retired  officials,  bloggers, union leaders, retired senior military and party officials, National Assembly 

7 deputies  and  party  members)  who  began  to  question  the  state’s  perceived  inadequate response to Chinese derogation of Vietnamese sovereignty and national  security.  In  sum,  the  Vietnamese  party‐state’s  claim  to  nationalism  as  one  of  the  mainstays  of  regime  legitimacy  has  come  under  challenge  over  its  handling  of  relations  with  China  (with  respect  to  bauxite  mining  in  the  Central  Highlands  and  Chinese  assertiveness  in  the  South  China  Sea).  The  emergence  of  popular  opinion  adds a new dimension to the functioning of Vietnam’s one‐party state.  March 27, 2010