You are on page 1of 9

 

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
                                                                                                                                                   24 
 
 
HE’S COMPLETELY, TOTALLY on fire from head to toe and not the kind 
of hot we call it when somebody’s broke a few hearts around the office.  
Notre Dame from the top down and smoking just as bad. 
His hand is reaching out toward me like we’re about to close on a deal as I 
draw away to avoid being engulfed in flames. 
You  know  matadors  train  a  lifetime  to  shift  to  the  side  and  dodge  these 
dangerous occasions where I’m saving a whole lifespan of hail marys in the 
process, for myself.  
I’m  suddenly,  quickly  reminded  of  what  it  costs  one  to  put  two  hands 
together in a prayer.  
A hug closing in on a waft of open air, a glob of sweat is appearing on my 
forehead, I guess.  
I’m certainly not going to be hugging him in all my inquisition of greater 
math and of these burning hot, lowly facts.  
Simply put everything is a smoldering, vague blur of heat. 
The big question is, how did Skeeter the office chimney, catch on fire?  
I  might  have  believed  it  happened  on  one  of  his  fifteen  on  the  hour 
cigarette breaks, the guy could be Buster’s shadow. Always following those 
errant butts to his next gag and hock and spit.  
But Dock’s had Skeeter tied up for the last hour polishing the lenses on the 
teleprompter  with  a  leftover  douche  rag  from  Sheretta’s  locker  and  some 
foul  smelling  chemical  wipes.  The  kind  that  turn  your  skin  yellow  and 
leave  you  wondering  if  your  future  children  are  going  to  be  born  with 
missing eyes and limb defects. 
When I think some more about it I start to connect the dots. The chemical 
wipes are certainly partially, somewhat and more combustible. And that’s if 
they’re not outright highly flammable Molotov cocktail wick material.  
I heard Kelly passed out the other day from a few hard huffs  on the wipes 
and wound up with a little bump on his head.  
I  hear  a  lot  about  Kelly  these  days  and  where  his  nose  is,  mainly  from 
Dock, who wishes more than anything he could switch their faces like that 
John Travolta movie, but it’s not important now.  
Everyone is yelling, no one knows what to do. 
“Quick,”  Dock yells across the  room, “We need water,” and he’s headed 
right toward the Evian dispenser where he picks it up with a pants splitting 
heave and then he drops it.  
Shattering plastic and Dock’s wet hands trying to scoop up an ocean from 
the floor. 
I  turn  around  and  waft  the  air.  The  smoke  is  drawing  coughs.  Loud 
rasping wheezes that put out a mild tempo, elevator music reverberating to 
the backdrop of Skeeter’s screams. 
Skeeter’s still standing there, twitching in total shock, burning so badly he 
could  be  an  audition  stand‐in  for  one  of  those  lame  super  hero  flicks 
looking to play the part of the human torch.  
The  only  time  Iʹve  seen  anything  burn  like  this  is  when  we  set  an  old 
couch on fire in a barn back across the border.  

2
Living room furniture is some of the most combustible stuff around.  
They  coat  those  sofas  with  a  urethane  that’s  designed  statistically  to  get 
rid of smokers who fail to kindle that hot cherry in their sleep. Make sure 
not  to  tell  your  in‐laws  or  anyone  else  you  hate  about  these  statistics. 
They’re statistically correct. 
I  could  tell  you  we’re  all  acrobats  at  a  circus  and  the  man  who  jumps 
through  the  ring  of  fire  caught  a  pant  leg  on  the  hoop  by  embers  at  their 
peak but really you might not believe me. Really though, it’s the truth.  
The fire is glowing green at the base of where it scorches across his upper 
body and he crackles like a juicy ham hock roasting on a spit.  
If  it  weren’t  for  him  moving  around  so  much  I’d  say  the  color  theatrics 
were ‘neat’.  
“My god,” Trill’s sliding into the room. His whine is a decibel away from 
a shriek, “Is this some kind of candid camera prank? I thought April fools 
wasn’t until next week.” 
The  rest  of  us  know  it’s  Skeeter  and  he’s  dying.  Death  has  a  smell  that 
can’t  be  mistaken  for  rancid  cologne  like  burning  hair  smells  nothing  like 
burning toast. 
How he could still be standing, I’m nearly just as in shock.  
Finally, Skeeter stumbles forward a few more paces and then he falls.  
Dock  is  already  on  top  of  him.  We  don’t  have  one  of  those  fire  proof 
blankets that they use for resuscitating exploded astronauts after some sort 
of  landing  malfunction  when  the  capsule  is  in  little  pieces  along  with  the 
crew, so Dock’s torn a prop curtain from over by the weather board.  
The fire is growing worse.  
Dock is rolling along with Skeeter now who’s screaming the way lobsters 
whistle the moment you dip them in a boiling pot. Dock is now screaming 
too. Suddenly, a cloud of white engulfs us. Fast thinking, Dimpy’s got the 
extinguisher from the hallway.  
From the cloud, another spray, the screaming turns to coughs. 
Dock comes up with blisters all over his arms. His shirt is crackling from 
the burns.  

3
Trill is slapping him all over the back to stop the polyester from dissolving 
any further. Dock’s hairy meatloaf back is nearly bare.  
The fire’s out and our heartbeats are mostly back in check.  
Peeling open the blanket, Skeeter sizzles out with a rolling gasp.  
When you bake a tray of cookies and they come out smoking, charred and 
stuck to the pan, this is what Skeeter now resembles. More so the pan itself.  
Everything  is  melting  off. Skin dripping, the  smell is  horrid, his face is  a 
scoop  of  ice  cream.  His  arms  are  a  couple  of  charred  logs  left  in  the 
fireplace. You could lift him up with a pair of tongs, a pan of juice would 
slide  off  his  body.  Stop,  drop  and  roll,  Skeeter’s  curled  up  in  the  fetal, 
passed out, maybe even dead. 
Dock bends down on one knee, moving right past the prayers to check on 
Skeeter’s pulse. His commitment to the whole ordeal  is heroic. A real  tear 
jerker and I’m forming snot.  
Finally, I bend down to join him, lend my helping hands.  
My  left  hand  and  my  right  hand,  fighting  out  which  one  I  use  on  him, 
which one comes first and why? This what I want to know in these kinds of 
instances. 
I excuse myself and pull away both of them when I fully comprehend the 
smear  of  blood  and char  and  Skeeter’s  bubblegum  skin,  don’t  want  to  get 
any of it on my suit. 
My time and efforts are better spent elsewhere.  
This is where I notice the other ordeal happening across the room.  
You can see in the gallery at NNN, or the production room, however you 
want to call it. It’s where the most expensive equipment is for controlling all 
of  the  distorted  output  from  our  cameras  or  what  we  call  our  shows.  The 
same room that Dock gets all touchy about when the door’s left open. Think 
of  it  like  your  brain,  you  only  want  people  with  certain  privileges  having 
access to it. There’s a little window, often for Dock or Dimpy to sit at and 
make  faces  at  everyone  who’s  barred  entrance  to  this  eternal  paradise  of 
illuminated buttons and leather seats with thicker cushions.  

4
The door is wide open, blown open. It could be hanging off the hinges, but 
I  know  this  state  of  mind  I’m  in  has  everything  warped  a  bit  around  the 
edges.  
Some muffled crying is a whisper away where I come upon Big Ben. He’s 
hunched over and choking the spilled drink of a small lady in a dark coat. 
That much is as clear as this scene behind the window, around the door. 
This is all strange, as when security is in the gallery, it’s never for a good 
reason. Violence is always on their radar, and he’s certainly found a reason 
to lay this lady on the floor.  
So typical, when security is confronted with a reason to tackle one person 
and a reason to help another breathe, the tackling always comes first. It’s a 
shame  because  Big  Ben  could  have  put  out the  fire  of  Skeeter with  one  of 
his  enormous  Paul  Bunyan  breaths.  Clouds  form  around  his  shoulders. 
He’s  the  sunshine  when  he  gets  angry,  his  cheeks  go  red  and  it’s  a 
thunderstorm when he yells, mere inches from your face.  
But it’s the lady on the floor I’m focused on. Her feet are sticking out from 
both sides of his waist like ties closed over a garbage bag, ready to be tossed 
in the dumpster. 
“Handcuffs.”  Big  Ben’s  is  twisted  around  like  only  an  ostrich  with  a 
broken neck can accomplish. He says it like a surgeon requesting his scalpel 
from his personal team of nurses. He meets my eyes, I’m still stunned at all 
the action, drawing my focus across the floor. When I see the sliver of them 
flicker,  my  eyes  gleam  back  a  sudden  kind  of  instantaneous  reaction.  It’s 
one of hope, I found my moment for being good.  
Sometimes I’m sure there’s a fish tank behind my eyes and life is just this 
quick  arrangement  of  pleasing  whatever’s  inside  of  it  with  everything 
flashy, bright, curvy and worthy of a wad of cash.  
A small side step and I kick the cuffs with a sweeping heel punt. Clanking 
and  clinking,  they  slide  into  the  baseball  mitt  of  the  big  brute’s  massive 
hand.  
Lifting his hand from the woman’s mouth, I can finally tell who it is from 
her garbled yelps. It’s Sheretta, one of the few mouths I know that can yell 

5
like a fire truck siren but can’t speak a word of something that isn’t garbled 
and all tongue.  
The  cuffs  only  make  the  yelling  louder,  Sheretta’s  better  side  is  shining 
through as he wrenches her arms backwards and jerks her up like the first 
time you raise a punching bag up on a rope or a chain. This is a first for me. 
Watching a woman being hoisted up like a slab of some meat at a butcher 
shop and there’s something kind of exciting about it, I must admit.  
Her  crying  comes  full  on  next  and  I  know  all  women  will  do  this  once 
they know the game is through. 
As she screams and bawls and Big Ben stretches her in every direction, out 
from  her  center,  I  find  myself  jumping  backward  in  a  startled  frenzy  as 
Bobo comes around the corner to push me out of the way.  
Now  there’s  two  giant  men  full  on  top  of  this  little  lady.  She  won’t  stop 
yelling but now I’m stuck again. 
Listen  to  Sheretta  scream  or  watch  Skeeter  who’s  been  reduced  to  the 
remnants of an ashtray? Skeeter’s well on his way to being airlifted out on 
life support in a helicopter that’s going to land on our roof and destroy half 
of  our  satellite  antenna  receivers.  This  sounds  more  exciting,  and  I  think 
about how all we need is the helicopter to crash into the antennas and burn 
the pilots dead.  
All I can think about is how we can gather more attention for the show. 
This  in  particular  has  Dock  in  a  sweating  fit  of  tremors.  Those  receivers 
cost ten times what Skeeter is worth  to us. 
You  can  argue  with  death  all  you  like,  it  rarely  cares,  and  so  I  go  with 
Skeeter blowing smoke.  
I  tip  toe  back  in  the  other  room  to  nose  my  way  around  all  the  action. 
People  from  everywhere,  doctors,  policemen,  everyone’s  showing  up  for 
the shindig of Skeeter fighting for his life.  
So  few  people  will  remember,  life  is  a  dangerous  situation  for  everyone 
involved. Skeeter got careless and it came back to haunt him, all I can do is 
shake my head.  

6
“I  think  this  is  what  she  used,”  Dock  is  all  words  today.  A  real  man  of 
courage  and  he’s  talking  to  the  cops.  He’s holding  up  a  small  pink  can  of 
hair  spray  and  I’ve  seen  women  get  mean  with  random  items  from  their 
purse, but this is something next level and as vindictive as it gets. 
Revenge  is  a  dirty  rotten  motherfucker,  they  say.  People  from  your  past 
always  pulling  you  back,  Sheretta  come  for  Skeeter  like  a  spirit  from 
underneath the dirt.  
It’s been months now since we’ve seen her. This means she’s been staking 
out the place, which kind of gives me the creeps. Who knew she had such a 
menacing side behind all that afro and twitching eyelid muscle. 
When some of the bodies clear away I see the remnants of Skeeter, some 
skin  of his left  over  and stuck  to  the floor. I  should be worried  about him 
breathing under the sheet they have him covered with and yet I’m thinking 
about how his source of income has suddenly melted away with his skin.  
“They’ll prorate you, but only after you’re dead!” Dock calls out from the 
other side of the room and it’s nice to know I’m not the only one with these 
kinds of thoughts. 
There’s  this  guy  I  remember  from  when  I  was  a  kid.  Mister  Slim 
Goodbody, I think that his name was. He was a cousin of Bob Ross and an 
ex  partner  of  Richard  Simmons,  a  hair  pick  stabbed  in  his  head  and  all. 
They handed you his posters at school because they were required to warn 
you  first  about  all  the  poison  they  were  trying  to  get  inside  you  at  their 
super  centers  and  corporate  restaurant  chains.  Certainly  not  because  they 
wanted to let you know, people only do what they have to do.  
Anyway,  he  wore  a  suit  that  showed  you  all  the  organs  growing  on  the 
inside of his body and this I know is what Skeeter looks like now.  
Also,  I  had  this  uncle  who  was  burned  badly  by  the  cartels  and  he  still 
survived. We visited him at a hospital in Mexico and they had him in a little 
tank smothered in a rub of translucent cream soaking in a liquid with less 
density  and  more  float  than  what  you  see  when  you  hock  a  loogie  into  a 
near empty cup of beer.  
Skeeter is surely tank material and that’s if he survives the night.  

7
Right now all I can do is breathe in deep and smile to rub out a few thin 
tears over the fact whatever it is that’s out to get us, thank god it went for 
Skeeter and not me. 
 
 
WHEN  THE  COLD  room  is  empty  and  the  janitors  have  come  to  scrub 
away the blood and skin and char, I get one last look at the old studio. The 
lights are muted and I’m going to miss it, but not as much as I store away 
all this excitement for my new gig over at ABN.  
Yes!  I  pull  my  hand  back,  whether  or  not  it’s  the  appropriate  time  and 
place. Turning around I see Dock who’s got his head hung at the top of his 
chest and his double chin looks like some kind of glazed donut or a bun.  
It looks like this perfect place for me to tuck in one of Buster’s cigarettes. 
All these new angles and weird creases in everything are popping out at 
me now. With Skeeter burned to hell and more and Buster and his smoking, 
the world itself is starting to look to me like a giant ashtray. I don’t want to 
stick around and watch it burn.  
Dock,  who  showed  some  courage  and  did  the  most  to  help  him,  is  in 
trouble for Skeeter’s little mishap. That’s why he hangs his head.  
Of course corporate needs to point the finger at somebody and Sheretta’s 
too small of a target to give all the credit to for this havoc I’m seeing here. 
To be honest, believe it or not, this has me a little worried now about poor 
old Dock. 
Then again, it could have turned out worse. To me, all of this just goes to 
show how wrong people are that think only if theyʹre drowning, or burning 
on fire, or dying of some deadly disease, that theyʹre fighting for their lives. 
Nothing could be further from the truth.  
Dock is fighting to hold onto his career. Skeeter is fighting to hold onto the 
air he had so little respect for the moment he took up smoking. 
And  I  can’t  help  but  think,  in  this  time  of  such  sheer  darkness,  it’s  so 
funny  how  no  one  cares  about  you  while  you’re  living  but  suddenly 

8
everyone puts you first when you’re on fire or some other similar situation 
close to dead.  
Being  first,  I  think  most  people,  whether  they  know  or  not,  are  more  so 
excited to help people get to there as quickly as they can get away with.  
A  real  selfish  situation,  it  makes  all  the  people  who  show  up  feel 
important.  
More  proof  to  me  we’re  merely  being  kept  alive  to  be  tortured  and 
tormented until a good death can be arranged.  
That comes first, the principle is before us. 
On my way out toward the main entrance, I’m stumbling down memory 
lane in the dim light of the studio hallway and I come upon a lighter laying 
on the floor.  
A shimmer of bright aluminum, it’s no ordinary lighter. It’s a zippo lighter 
and suddenly I’m putting it all together.  
This is Buster’s lighter, there’s an inscription on the back. ‘Burn the whole 
place  to  ashes  Buster’,  it  reads  and  it’s  signed with  a  little  heart  around  it 
worn to jagged edges in its shape. 
I’m  not  too  far  beyond  thinking  this  is  what  Sheretta  used  to  ignite  the 
aerosol that she used to cook Skeeter’s face to a rancid hamburger, but I’m 
too busy to give it much more thought. 
We’re having a little after party over at ABN tonight for our first trial go of 
Second Citizen, a little practice rundown that went as planned. Our show is 
airing within weeks and I hope the party isn’t canceled.  
Oh well, I say to myself. I’ll figure it all out tomorrow.  
And I toss the lighter on the floor. 

Related Interests