You are on page 1of 5

Planning for Family-Friendly Communities - Briefing Paper

Parks, Open Space and Recreation

April 2010

Expanding lifestyle amenities for families
by Kathleen Rose Imbriano, Cornell University Neighborhood parks, open space and other  recreational areas are essential components of healthy,  family‐friendly communities. The venues promote physical  activity and combat the nation’s growing obesity  epidemic. They provide opportunities for parents to  interact socially, which builds stronger, safer  neighborhoods. And they have direct, positive impacts on  childhood development.   According to the Center for City Park Excellence, a  project of the Trust for Public Land, the total area covered  by urban parkland in the United States exceeds one million  acres, with city park usage greatly exceeding that of the  national parks. City parks, such as New York's Central Park  or Chicago’s Lincoln Park, receive more than 20‐25 million  users annually – five times more than the Grand Canyon. Planners profess a great openness to creating  parks in their communities – and in many cases there has  been success. In a 2008 survey conducted by the American  Planning Association and Cornell University over 80  percent of planners reported that the zoning in their  community advanced the interests of families in the area  of open space and parks. About 70 percent said their  communities “often” or “sometimes” required parks or  playgrounds as part of development projects (Israel and  Warner 2008). Data from the 2009 International City/ County Management Association yearbook show that 90  percent of communities provide parks and recreation  services (Warner and Hefetz 2009).  Despite such promising trends, many communities  still struggle to provide access to parks, especially in low‐ income and minority neighborhoods. In Los Angeles, for  example, white neighborhoods average 31.8 acres of park  space for every 1,000 people, compared with 1.7 acres in  African‐American neighborhoods and 0.6 acres in Latino  neighborhoods (Sherer and Steiner 2009).  In suburban  areas, even those with plenty of recreation space, the  problem is that the parks are often disconnected from  residential areas so users must drive to them.  Increasing park investment in communities may  require planners and other officials to re‐frame the issue.  Parks and open space that are conceived of as “green  infrastructure” receive elevated status in a community –  people think of them as necessary components that need  planning and developing as an integrated system  (Benedict and McMahon 2003). The American Planning  Association’s City Parks Forum has published a series of  briefing papers on defining and justifying city parks, which  help re‐frame the notion of green space from simply a  place to enjoy leisure activity to an integral tool for  enhancing community.  In these papers, parks and open  spaces take various forms (such as neighborhood parks,  trails, greenways, riverways, playgrounds, athletic fields,  community gardens or nature centers), but all serve  multiple roles in creating a healthy, sustainable and  socially cohesive family‐friendly community.

This research was made possible with funding from the Cornell University Linking Economic  Development and Child Care Project, which is supported by the WK Kellogg Foundation and the  Peppercorn Foundation. Professor Mildred Warner directs the project. Additional issue briefs and  case studies can be found at: 1

This issue brief explores ways that planners can  support and promote parks, open space and recreation to  meet the public health, social interaction, and childhood  development needs of families. Parks and open spaces  are an integral part of a community’s infrastructure and  essential to the creation of family‐friendly neighborhoods. Key Points #1: Promote Health  Parks and recreational programs support public  health efforts by providing opportunities for physical  activity, which helps increase fitness and reduce obesity.  During the past 20 years, obesity has risen  dramatically in the United States. In 2008, one‐third of  American adults were obese and another third were  overweight, according to data from the National Health  and Nutrition Examination Survey (Flegal et al. 2010). The  same series of surveys found that, since the late 1970s,  the rate of obesity has more than doubled for children  aged two to five years and tripled for those aged six to 19  years (CDC 2010). The trend’s negative implications are  clear: obesity increases the risks for heart disease, high  blood pressure, high cholesterol, and Type 2 diabetes.  Research has also found that the built  environment plays an important role in helping control  the weight problem in American families. A 2006 study  found that greater access to parks was associated with  more physical activity and less sedentary behavior among  youth (Epstein et al. 2006). Other research has also found  that enhanced access to places for physical activity can  lead to a 25.6 percent increase in the number of people  exercising three or more days per week (CDC 2001). 

The American Association of Pediatrics (2009) has  recommended the reduction of environmental barriers to  an active lifestyle through the construction of safe  recreational facilities, parks, playgrounds, bicycle paths,  sidewalks, and crosswalks. Such opportunities move  children away from the passive entertainment of  computers and television and into an interactive setting  that engages both body and mind (Garcia 2004).  East Lansing, Michigan, is a city that offers many  recreational opportunities for adults and children through  its more than 20 community parks. Along the Northern  Tier Trail, which connects eight of the community’s parks  and numerous neighborhoods, families enjoy hiking,  jogging, biking, rollerblading and bird watching. The city  also manages an outdoor family aquatic center and an  indoor family fitness center equipped with state‐of‐the‐ art exercise equipment. The Governor’s Council on  Physical Fitness and the Michigan Department of  Community Health have recognized East Lansing as an  innovative community that “makes it easier for their  citizens to live more active lifestyles.”  Key Point #2: Promote Social Ties  Parks and open space function as gathering places  for families to form social ties that produce stronger, safer  neighborhoods that benefit all residents.  Parks and open spaces nurture the formation of  neighborhood ties through frequent, informal interaction  among neighbors. When ties are strong, people tend to  help and protect each other. Researchers from the  University of Illinois found that residents who live near  outdoor greenery tend to be more familiar with their  neighbors, leading to increased socialization and greater  feelings of community and safety than residents who  lacked nearby green spaces. They also learned that the  conspicuous presence of people contributes to safety and  discourages criminal activity (University of Illinois 2003).  Unfortunately, many American families,  particularly those in low‐income and minority  neighborhoods, lack access to parks and open space near  their homes. South Central Los Angeles has the highest  share of children and second‐highest poverty rate, but the  lowest access to parks. This neighborhood received only  about half as much per‐child funding for parks as the  affluent West Los Angeles neighborhood between 1998  and 2000 (Wolch et al. 2008). 


For safety as well as health reasons, planners  must work to address lack of access to parks and other  areas where all family members can be physically active  and alert to trouble in the neighborhoods. The American  Academy of Pediatrics (2009) has recommended that  local governments create more parks and green space in  low‐income neighborhoods to reduce unequal access.  Such investment can establish a stronger sense of  belonging, community responsibility, and alertness that  boosts the safety of the neighborhood for families.  The diverse community of Fort Myers, Florida  documented a 28 percent drop in juvenile arrests after  the city began the STARS (Success through Academics  and Recreational Support) Program in 1990. Participants’  grades also showed significant improvement. The city  even built a new recreation center in the heart of a low‐ income community to support STARS (Witt and  Crompton 1996).   Another approach is through community  gardens. A 2003 study conducted by the University of  Missouri–St. Louis found that neighborhoods with  community gardens were found to be more stable than  other neighborhoods (as cited by Sherer and Steiner  2009). The gardens increase a sense of community  ownership and stewardship, provide a focus for activities,  expose inner‐city youth to nature, connect people from  diverse cultures, reduce crime by cleaning up vacant lots  and build community leaders (Sherer and Steiner 2009).  Nashville, Tennessee currently supports ten community  gardens. The Metropolitan Area Board of Parks and  Recreation has formed a coalition of local organizations  called Grow Nashville to provide information and  resources to area residents who are interested in starting  their own community garden. Key Point #3: Promote Child Development  Parks and open space have direct, positive  impacts on childhood development through  opportunities for experiential learning and play, and  socializing with peers.  City parks provide the open spaces that are  essential to childhood development. Children’s play  promotes their cognitive, social and emotional well‐being  (Ginsburg 2007). According to the Natural Learning  Initiative, natural settings offer children a multi‐sensory  experience that stimulates informal play, experiential  learning, imagination and creativity. Outdoor play  3

provides a chance to initiate activity, develop problem‐ solving skills, use imagination and negotiate with peers.  In younger children, parks may also foster a  lifelong sense of appreciation for nature and connections  to their local ecosystem. Older children find in parks and  green spaces the opportunity for interdisciplinary study  in areas such as science and conservation (Goltsman et  al. 2009). Parks provide excellent locations for arts  education activities that allow for the early cultural  expression of children (Rivel, 2002).  Many communities provide programs in their  parks to attract children and their families. For example,  Michigan, East Lansing’s ‘Play in the Park Program’ offers  adults and children an opportunity to pack a picnic meal  and enjoy free activities such as puppet shows and  storytelling during the summer. Miramar, Florida has  taken its programming a step further by anchoring a new,  high‐density town center project with an Arts and  Cultural Center for the exploration of art, music, dance  and theater. 

Photos credits: George Homsy ‐ page 1 middle  and right as well as page 2. Page 1 left by  Apple Inc. Page 3 by City of Miramar, Florida. Editing and layout by George Homsy

Toolkit Parks and recreation master plan As with every other aspect of a community, parks and recreation would be well served by a master plan of their own or  a detailed chapter within a comprehensive plan. This would include, among other things, an inventory of existing facilities, their  uses and their programs as well as a map of park locations in relation to residential areas. Analysis should include examining  underserved neighborhoods and underutilized facilities with appropriate plans for change to match community needs.  Recommendations for zoning and subdivision regulations should provide for parks and ongoing upgrades and maintenance.  Park Financing Over the last decade, voters have overwhelmingly approved park financing initiatives. Since 1998, more than 750  measures have gone before voters across the country with a success rate of 80 percent or nearly $30 billion in new park  and conservation funding (Blaha 2005). Communities have supported parks with impact fees, real estate taxes, tax  increment financing (TIF), co‐location with schools and corporate or philanthropic sponsorships. The Trust of Public Land  has documented the successful strategies on its website Promoting Health  • Assess current parks and open space for bike and pedestrian accessibility to residential areas  • Develop brochures to advertise walkable and bikeable daytime outings throughout your community  • Co‐locate fitness and exercise trails with existing parks, athletic fields or school playgrounds  • Develop & maintain athletics complexes, including basketball courts, swimming pools and baseball fields  • Administer sports programming for all ages, including youth sports and community adult leagues  • Require large, new residential development to provide open space and playgrounds  Promote Social Ties  • Support community gardens on vacant lots  • Create a teen council of local students to describe their needs for the community  • Plan parks for family members of different ages and for those with special needs and disabilities  • Use park and recreational facilities as focal points for after school teen programs • Translate parks and recreation information into other languages spoken in your community  Promote Child Development  • Offer high‐quality infant care, toddler care, pre‐K or Mother’s day play groups  • Explore new types of parks, such as dog, wetland, pocket or waterspray parks in existing neighborhoods  • Integrate children’s environmental programming into park facilities  • Consider art in alternative venues and offer public art that children can touch and play around safely  • Develop a summer concert, film, theater or dance series in the park  • Organize a summer fine arts camp for youth  Additional Resources • • • • • • American Community Gardening Association ‐ APA Parks Forum ‐ Nashville, Tennessee Community Gardens/GROW Nashville ‐ Natural Learning Initiative  ‐ Park, Recreation, Open Space & Greenways Plan, 2009‐2013, East Lansing, Michigan  ‐  Public Art – Project for Public Spaces ‐  4

References  American Academy of Pediatrics. 2009. Committee on Environmental Health, “The Built Environment: Designing  Communities to Promote Physical Activity in Children.” Pediatrics. Vol. 123, No. 6: 1591‐1598.  Benedict, Mark and Edward T. McMahon. 2003. “How Cities Use Parks for Green Infrastructure.” City Parks Forum  Briefing Paper. Chicago: American Planning Association. Blaha, Kathy. 2005. “How Cities Use Parks for Smart Growth.” City Parks Forum Briefing Paper. Chicago: American  Planning Association. CDC (U.S. Centers for Disease Control and Prevention). 2010. “Obesity and Overweight for Professionals: Childhood  Trends: NHANES|DNPAO|CDC.” overwght_child_03.htm CDC (U.S. Centers for Disease Control and Prevention). 2001 “Increasing Physical Activity: A Report on Recommendations  of the Task Force on Community Preventive Services.”  Epstein, Leonard H., Samina Raja, Samuel S. Gold, Rocco A. Paluch, Youngju Pak and James N. Roemmich. 2006.  “Reducing Sedentary Behavior: The Relationship Between Park Area and the Physical Activity of Youth.” Psychological  Science. Vol. 17, Issue 8: 654‐659.  Flegal, Katherine M. et al. 2010. “Prevalence and Trends in Obesity Among US Adults, 1999‐2008.” Journal of the  American Medical Association Vol. 303, No. 3: 235‐241. Garcia, Robert, Erica S. Flores and Sophia Mei‐Ling Chang. 2004. “Healthy Children, Health Communities: Schools, Parks,  Recreation, and Sustainable Regional Planning.” Fordham Urban Law Journal. Vol. 31: 1267.  Ginsburg, Kenneth R. 2007. “The importance of play in promoting healthy child development and maintaining strong  parent–child bonds,” Pediatrics. Vol. 119, Issue 1: 182–191.  Goltsman, Susan, Laurel Kelly, Susan McKay, Patricia Algara, and Larry Wright. 2009. “Raising ‘Free Range Kids’: Creating  Neighborhood Parks that Promote Environmental Stewardship.” Journal of Green Building. Vol. 4, Issue 2: 90.  Israel, Evelyn. and Mildred Warner. November/December 2008. “Planning for Family Friendly Communities.” PAS Memo.  Chicago: American Planning Association. Rivel, David.2005. “How Cities Use Parks for Arts and Cultural Programs.” City Parks Forum Briefing Paper. Chicago:  American Planning Association. Sherer, Paul M. and Fritz Steiner. 2009. “The Benefits of Parks: Why America Needs More City Parks and Open Space.”  San Francisco: Trust for Public Land. Trust for Public Land’s Center for City Park Excellence. 2009. 2009 City Park Facts. Washington, DC: Trust for Public Land. University of Illinois. 2003. “How Cities Use Parks to ... Create Safer Neighborhoods.” City Parks Forum Briefing Paper.  Chicago: American Planning Association. Warner, Mildred and Amir Hefetz. 2009. “Cooperative Competition: Alternative Service Delivery, 2002‐2007.” In  Municipal Yearbook, pp 11‐20. Washington, DC: International City/County Management Association (ICMA). Witt, Peter A., and John L. Crompton. 1996. “The At‐risk Youth Recreation Project.” Journal of Park and Recreation  Administration Vol. 14, Issue 3: 1‐9.  Wolch, Jennifer, John P. Wilson, and Jed Fehrenbach. 2002. “Parks and Park Funding in Los Angeles: An Equity Mapping  Analysis.” Los Angeles: University of Southern California, Sustainable Cities Program, GIS Research Laboratory. 5