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KARL POPPER’S HYPOTETICAL CONCEPTION OF SCIENCE

LA CONCEZIONE IPOTETICA DELLA SCIENZA DI KARL POPPER

Facoltà di Scienze della Formazione - Università di Catania, Italy michicaponetto@libero.it

Michelangelo Caponetto

When we think about science, it is likely that we Se pensiamo all’immagine che comunemente have several peculiar characteristics in mind. First of abbiamo della scienza, probabilmente ci verranno in all, science is considered as certain and unquestionmente certe caratteristiche precise. In primo luogo, able knowledge, as the best kind of knowledge la scienza ci appare come conoscenza certa e inconwhich tells us the truth about our world; secondly, trovertibile, come la conoscenza per eccellenza che we usually believe that scientific theories are always ci dice la verità su come è fatto il nostro mondo; in confirmed by experience. secondo luogo, di solito pensiamo Actually, Newton’s physics was che le teorie scientifiche debbano, considered as the last word and the in ogni occasione, venire confercomplete explanation of the universe mate dall’esperienza. still at the end of the 19th century. In effetti, ancora alla fine dell’800, si pensava che la fisica elaborata da The axioms of Gravitational Theory Newton fornisse la spiegazione ulwere judged as certain beyond any doubt, to the extent that the German tima e definitiva dell’universo. Gli physicist Hermann Helmotz could assiomi della teoria gravitazionale erano considerati sicuri al di là di claim that the laws of newtonian mechanics constituted “the very same ogni possibile dubbio, tanto che il fisico tedesco Hermann Helmotz condition of the complete intelligipoteva affermare che le leggi della bility of nature” meccanica newtoniana costituivaIn 1905, however, Einstein’s no la condizione stessa della Theory of Special Relativity upset «completa intelligibilità della nathis optimistic picture. Newton’s tura». Physics, which had been considered Non più tardi del 1905, però, la as the foundation of a complete deteoria della relatività speciale, ascription of the natural world for vrebbe sconvolto questo quadro more than two centuries, revealed to così ottimistico. La fisica newtobe fallible and was supplanted by ISAAC NEWTON niana, che per più di due secoli era Einstein’s new theory. stata considerata il fondamento di una descrizione This revolutionary discovery played a key role in completa della realtà naturale, si rivelava, ora, in erthe thinking of Karl Popper, the Austrian philosorore e veniva superata dalla nuova teoria di Einstein. pher who passed away in 1994, and who, more than Proprio questa rivoluzionaria scoperta avrebbe others, concurred to change our image of Science. If avuto un ruolo cruciale nella riflessione di Karl the Newtonian Theory, which was considered as the Popper, il filosofo austriaco morto nel 1994, che, definitive explanation of the universe, actually reforse più di chiunque altro, ha contribuito a modifivealed to be fallible, how – Popper wondered -

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could we still think that science care la nostra concezione della delivers absolute truth? scienza. Infatti, si domanda PopPopper’s conclusion is that per, se la stessa teoria newtoniascientific theories, and, in general na, che era considerata la spiegaany kind of human knowledge, zione definitiva dell’universo, si should be regarded as hypotheses; era rivelata fallibile, come si potebold conjectures, whose validity va ancora pensare che la scienza ci should always be considered prodesse delle verità assolute? visional, not definitive. Even the La sua conclusione è che le teobrightest theories, which in the rie scientifiche, ed in generale quapast achieved outstanding results lunque forma di conoscenza umain explaining reality and foreseena, non possono essere considerate ing new phenomena, could have altro che ipotesi; audaci congettubeen mistaken and, thanks to the re, la cui validità è sempre da conprogress of scientific research, siderarsi provvisoria e mai definiwere replaced by better ones. Poptiva. Anche le teorie più brillanti, per calls this aspect of human che in passato hanno ottenuto riknowledge fallibilism: just besultati straordinari nello spiegare cause knowledge is always fallila realtà e nel prevedere nuovi feble, given that even the best theonomeni, possono, in ogni momenKARL POPPER ries can be mistaken, human beto, rivelarsi inadeguate e, in virtù ings cannot consider themselves del progresso della ricerca scientias holding truth, but only as seeking truth. fica, venire sostituite da teorie migliori. Popper parAs I said before, another feature which is usually la, a questo proposito, di fallibilismo: proprio perché considered as typical of scientific theories is that la conoscenza è sempre fallibile, in quanto anche le they receive confirmation on the basis of experience. teorie scientifiche migliori possono rivelarsi errate, Popper, however, claims that this characteristic cannoi esseri umani non possiamo mai considerarci posnot differentiate scientific theories from unscientific sessori della verità, ma, al massimo, semplici cercaones, such as astrology or the prophecies made by tori di essa. clairvoyants. Come si diceva all’inizio, un’altra qualità che It is easy, in fact, to find support for any kind of comunemente attribuiamo alle teorie scientifiche è hypothesis. For example, if I claim that “all swans quella di trovare continue conferme sulla base dell’are white”, it is sufficient that I take into consideraesperienza. Popper, però, sostiene che questa carattion only swans which are actually white in order to teristica non consente di distinguere le teorie scientisupport my theory. Nonetheless, it is possible that if fiche da concezioni che con la scienza hanno ben there were black swans somewhere in the world, I poco a che fare, come gli oroscopi degli astrologi o simply would not have observed them because I was le profezie dei maghi. paying attention only to the white ones. In the same Trovare conferme per le ipotesi che si vogliono way, if the horoscope claims that my day will be full difendere, infatti, è molto facile. Se sostengo, ad eof surprises, it is always possible to interpret the sempio, che “tutti i cigni sono bianchi”, mi basterà events in such a way that they favour that prediction. prendere in considerazione solo i cigni che sono efWith such examples, Popper wants to underline fettivamente bianchi per verificare la mia teoria. Ma that it is always possible to find reasons to confirm è sempre possibile che ci sia, da qualche parte nel any hypothesis, even the most bizarre. What distinmondo, un cigno nero, alla cui esistenza io - impeguishes scientific theories, such as Einstein’s, from gnato ad osservare solo i cigni bianchi - non ho prestato attenzione. Allo stesso modo, se l’oroscopo mi the astrologists’ superstitions is that only the former dice che domani avrò una sorpresa inaspettata, sarà not only can be verified, but also falsified on the bafacile interpretare gli eventi in maniera tale da consis of experience. fermare ciò che le stelle mi predicono. Einstein, as a matter of fact, indicated in ad-

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vance and in a clear way in which case his theory Con questi esempi, Popper vuole sottolineare could be tested. On the basis of this theory, it was come, mentre è sempre possibile trovare delle ragiopossible to foresee an eclipse, which actually took ni per confermare qualunque ipotesi, anche la più place. If the eclipse didn’t occur, the theory would strampalata, ciò che distingue le teorie scientifiche, have been disproved. While the astrologists’ prediccome quella di Einstein, dalle superstizioni degli tions can always, or almost always, be reinterpreted astrologi, è che solo le prime possono essere non in a way that allows them to escape any attempt of tanto verificate, bensì falsificate sulla base dell’efalsification, Einstein took the risk to state openly in sperienza. what circumstances his theory Einstein, infatti, aveva indicato would have been refuted by experiin anticipo e in maniera chiara in ence. quali circostanze la sua teoria aEven Psychoanalysis, formuvrebbe potuto essere messa alla lated by Freud in the same years of prova. Sulla base della teoria, era Einstein’s theory, followed, acstato possibile prevedere il verificording to Popper, the same logic carsi di un’eclissi, che ebbe effettiof the astrologists’ horoscopes. Its vamente luogo. Ma ciò che qui è peculiarity was that it never admitpiù importante è che se l’eclissi ted to be mistaken. It was possible non fosse avvenuta, la teoria sarebto interpret any event according to be stata dimostrata falsa. Mentre le previsioni degli astrologi possono the claims of that specific theory, sempre, o quasi sempre, essere thus saving the theory itself from reinterpretate in modo da sottrarsi any form of falsification. Neverthea qualunque tentativo di falsificaless, this characteristic of Psychozione, la teoria di Einstein aveva analysis, which protected it from accettato il rischio di dichiarare falsification, instead of being a apertamente in quali circostanze merit, was, according to Popper, a essa sarebbe stata confutata dall’efault: exactly because it never adALBERT EINSTEIN sperienza. mitted that it could be mistaken, Anche la psicoanalisi, elaborata da Freud negli Psychoanalysis could not be considered an authenstessi anni in cui Einstein metteva a punto la sua tic scientific theory. teoria, si comportava, secondo Popper, un po’ come Scientific theories, in fact, are hypotheses which gli oroscopi degli astrologi. La sua caratteristica era must openly indicate in which circumstances they proprio quella di non ammettere mai di essere in ercan go wrong. When they are tested on the basis of rore. Era possibile interpretare qualunque avveniexperience, if they are actually wrong, they are falsimento come in accordo con ciò che la teoria diceva fied and must be discarded (this, at least, is the gist e, in questo modo, salvare la teoria stessa dalla conof Popper’s idea, of course in the real practice of futazione. Ma, questa caratteristica della psicoanaliscientific research things are much more complisi, che la poneva in ogni occasione al riparo dalla cated and Popper himself specified that scientists do falsificazione, anziché essere un pregio, rappresentanot give a theory up at the first obstacle they find); va per Popper un limite: proprio perché non ammetif, on the other hand, they pass the tests, they are acteva alcuna circostanza in cui potesse sbagliarsi, la cepted as satisfactory. But the acceptance is always psicoanalisi non poteva essere considerata una teoprovisional. Nothing excludes that in the future the ria scientifica genuina. presently accepted theory will be falsified and supLe teorie scientifiche, infatti, sono delle ipotesi planted by a better one. As the title of one of Popche devono indicare chiaramente in quali circostanze per’s most famous works says, the quest for truth is potrebbero sbagliarsi. Nel momento in cui vengono unending. controllate sulla base dell’esperienza, se effettivaThis fallible conception of knowledge, just as the mente si sbagliano vengono falsificate e devono esimportance of falsification, are not, however, quite sere abbandonate (questo per lo meno è il nucleo new and Popper himself emphasized that his ideas

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have prominent forerunners. essenziale dell’idea di Popper, naturalThe Greek philosopher Socrates, who mente nella ricerca scientifica reale le colived in Athens in the V Century B.C., for se sono molto più complesse di così e example, claimed that the only knowledge Popper stesso ha precisato che gli scienhe could say to hold was that he did not ziati non abbandonano una teoria alla priknow anything at all. Socrates made of ma difficoltà che incontrano); se invece such awareness the starting point of his superano i controlli vengono accettate coresearch. Only the person who is aware of me teorie scientifiche adeguate. Ma queknowing nothing can investigate reality sta accettazione è sempre provvisoria. without those preconceived ideas that Nulla impedisce che, in futuro, con il propeople, who believe they have found the gredire della ricerca, la teoria che al motruth once and for all, always have. mento abbiamo accettato venga falsificata In the Middle Age, the Franciscan e sostituita da una teoria migliore. Come SOCRATE monk Robert Greathead gave an imporrecita il titolo di una delle opere più famotant stimulus to the investigation of natural reality, se di Popper, la ricerca non ha fine. by highlighting that scientific conceptions (or those Questa concezione fallibile della conoscenza, which were considered as scientific conceptions in così come l’importanza della falsificazione, non sothat age) must be tested on the basis of experience no comunque delle novità assolute e lo stesso Popand subjected to the attempt to be falsified. per ha sottolineato come le sue idee abbiano degli In the XV Century, the Renaissance thinker Niantecedenti illustri. cola Cusano, referring to Socrate’s teaching, introIl filosofo greco Socrate, vissuto ad Atene nel V Secolo a.C., ad esempio, sosteneva che l’unica conoduced his doctrine of learned ignorance; according scenza che poteva affermare di possedere con sicuto which human knowledge is so limited, compared rezza era quella di non sapere nulla. Ma proprio to the infinite reality, that is not possible to reach the questa consapevolezza di non sapere era per Socrate absolute truth; il punto di partenza della ricerca; solo chi sa di non but just this sapere può accingersi ad indagare la realtà senza i awareness of pregiudizi di chi crede di aver già trovato la verità the limitedness una volta per tutte. of their own In epoca medievale, il francescano Roberto knowledge is Grossatesta fornì un impulso importante all’indagiwhat motivates ne della natura, sottolineando come le concezioni men to go on scientifiche (o meglio quelle che per quei tempi erain their reno da considerarsi concezioni scientifiche) dovevano search. essere controllate sulla base dell’esperienza ed esseAlso in the re sottoposte alla prova della falsificazione. Enlightment, Nel XV Secolo, il pensatore rinascimentale NiD e n i s cola Cusano, richiamandosi a Socrate, espose la sua Diderot, one dottrina della dotta ignoranza, secondo cui la conoof the authors scenza umana è talmente limitata rispetto alla realtà, of the Encyche è infinita, da non poter mai giungere alla verità clopaedia, assoluta; ma proprio questa consapevolezza dei limipublished beNICOLA CUSANO ti della propria conoscenza è ciò che spinge l’uomo a tween 1751 proseguire nella ricerca. and 1772, drew attention to the importance of subAnche nel periodo illuminista, Denis Diderot, jecting scientific ideas to severe criticism, since the uno degli autori dell’Enciclopedia o Dizionario ramere search for confirmation would leave the weak gionato delle scienze, delle arti e dei mestieri, pubpoints of the theories as unobserved. blicata tra il 1751 e il 1772 richiamò l’attenzione Lastly, Charles Sanders Pierce, an American sull’importanza di sottoporre a critiche severe le philosopher of the early XX Century, proposed a

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point of view that closely resembled concezioni scientifiche, poiché la Popper’s. He claimed that scientific ricerca di conferme avrebbe potuto method is rational because it is the facilmente fare passare inosservate only one which admit its own misle possibili debolezze delle teorie. takes and, by doing so, attempts to Infine, una concezione che precorrect them. senta alcune somiglianze con quella The peculiar aspect of Popper’s di Popper è stata proposta, nei prithinking, however, is that the Princimi anni del secolo scorso, dal filosople of falsifiability and the fallibilist fo americano Charles Sanders conception of knowledge are considPeirce, il quale ha sostenuto che il ered as the gist of human rationality. metodo scientifico è razionale perAccording to Popper, the rationality ché è l’unico che ammette i propri of our beliefs does not rely on the errori e, così facendo, può cercare di fact that they can be justified beyond correggerli. any doubt, but, on the contrary, on La caratteristica peculiare della the fact that they can be criticized. riflessione di Popper, comunque, Popper considers human rationality, consiste nell’aver tratto dal princiin the first place, as a critical ability. pio della falsificabilità e dalla conFrom this point of view, any kind cezione fallibilista della conoscenza C. S. PEIRCE of theory - and not only scientific, una indicazione generale sulla rabut also philosophical, moral or religious theories zionalità umana. Secondo Popper, infatti, la razionalità delle nostre credenze non consiste nel fatto is rational only as far as it accepts criticism, allowche queste possono essere giustificate al di là di ogni ing its confrontation with different points of view, dubbio, ma, al contrario, nel fatto che possono essere rather than being dogmatic. sottoposte a critica. Per Popper, la ragione umana è, For this reason, Popper’s conception leads to innanzi tutto, capacità di critica. important consequences from the educational point Da questo punto di vista tutte le teorie, non solo of view as well. His conception of knowledge, in quelle scientifiche ma anche quelle filosofiche, mofact, invites us to consider scientific theories not as rali o religiose, sono razionali solo nella misura in unchanging absolute truth, but as products of the hucui accettano di mettersi in discussione; accettano, man mind, conceived in the course of history and cioè, di confrontarsi con punti di vista diversi dai therefore subject to improvement. It is evident, from propri, anziché rinchiudersi nel dogmatismo di chi this point of view, that studying scientific subjects at non ammette opinioni difformi. school does not mean just memorizing a bunch of In questo modo, Popper fornisce delle indicaformulae; it rather zioni che possono risultare preziose anche sotto il means understanding profilo didattico. La sua concezione della conoscenhow a theory has been za, infatti, ci invita a considerare le stesse teorie conceived, which scientifiche non come delle verità assolute, stabilite problems it should una volta per tutte e immutabili, ma come dei prosolve, in which cirdotti dell’ingegno umano, elaborati nel corso della cumstances previous storia e tali da poter essere sempre migliorati. Data theories went wrong la concezione popperiana della conoscenza, quindi, and in which way the risulta evidente che studiare a scuola le materie hypothesis can be scientifiche non vuol dire soltanto imparare a memotested and criticized. ria una serie di formule; significa, piuttosto, comMoreover, Popper’s prendere come una teoria scientifica è stata concepiview of reason, meant ta, su quali problemi essa è chiamata a far luce, in as critical ability, quali circostanze le teorie che l’hanno preceduta non urges us both to hold hanno funzionato e in che modo l’ipotesi in questioan antidogmatic atti-

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tude, open to different points of view and to find out the weak points of our theories in order to improve them, rather than support them uncritically. In conclusion Popper’s ideas represent a model of how school should teach everyone to use one’s own mental ability in each subject area, not only in the scientific one.

Bibliography
K.R. Popper, The Logic of Scientific Discovery, Hutchinson, London, 1959 K.R. Popper, Conjectures and Refutations: The Growth of Scientific Knowledge, Routledge, London, 1963 K.R. Popper, The Open Society and Its Enemies. (2 Vols), Routledge, London, 1945 K.R. Popper, Unended Quest; An Intellectual Autobiography, Fontana, London, 1976 L. Lentini, Fallibilismo e razionalismo critico, in N. Abbagnano, Storia della Filosofia. Volume ottavo. La filosofia contemporanea 2, pp. 105-158, ed. TEA, 1996 F. Coniglione, Introduzione alla filosofia della scienza. Un approccio storico, pp. 260-275, Bonanno Editore, 2004

ne può essere controllata e sottoposta a critica. Inoltre, l’idea popperiana della ragione, intesa come capacità critica, ci esorta tanto a mantenere un atteggiamento antidogmatico, aperto ai punti di vista diversi dai nostri, quanto a scoprire i punti deboli delle nostre credenze al fine di poterle migliorare, anziché appiattirci acriticamente su di esse. Insomma, un modello di come la scuola dovrebbe, in ogni ambito e non solo in quello scientifico, insegnare a ragionare.

Iconography
http://plato.stanford.edu/entries/popper/ http://jfbradu.free.fr/GRECEANTIQUE/themes/ philo.htm http://www.windoweb.it/edpstory_new/eh1900.htm http://web.oneonline.it/impeto/fil.htm http://www.amazon.co.uk/exec/obidos/ ASIN/0415285941 http://www.univie.ac.at/karlpopper2002/ mainframe.html http://www.hao.ucar.edu/public/education/sp/ images/newton.html http//www. Biografieonline_it.htm http://www.iupui.edu/~peirce/peirce/life/lifex.htm

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