Thayer Consultancy

ABN # 65 648 097 123

Background Briefing: Vietnam’s Air-Defence S-300 PMU-1 SAM Carlyle A. Thayer January 14, 2011

  Greg  Torode,  “Hanoi  sends  message  with  military  calendar,”  South  China  Morning  Post, Wednesday, January 12, 2011, page 7.  While  China  last  week  allowed  online  bloggers  to  leak  the  first  images  of  its  prototype stealth jet fighter, Vietnam is revealing its own tricks in the transparency  stakes ‐ slipping photos of cutting‐edge anti‐aircraft missile batteries into a calendar.  The photo, accompanying the month of August in the Ministry of National Defence's  2011 calendar, is circulating among Hanoi‐based diplomats and military analysts now  eagerly watching Vietnam's build‐up to counter China's military rise.   It  appears  to  confirm  that  Vietnam  has  obtained  crack  Russian  S300  PMU1  air  defence systems, showing missile tubes mounted on a truck along with Vietnamese  soldiers.  "We knew it was out there, but this is the first time it's been seen ... it is clearly in  Vietnam  and  apparently  operational,"  one  Hanoi‐based  envoy  said.  "It  is  a  subtle  way of getting the message out: Vietnam's improving its defences."   The PMU system has been compared favourably with the US Patriot missile that can  target both enemy aircraft as well as a variety of missiles ‐ and is capable of attacking  multiple targets at a full range of heights.  Vietnam reportedly spent more than US$200 million to clinch the deal with Moscow,  its  former  cold‐war  patron,  two  years  ago.  It  has  two  batteries  ‐  a  total  of  12  launchers and more than 60 radar‐guided missiles. China also fields the PMU.   The updated air defences appear to plug one of the more glaring holes in Vietnam's  military  modernisation.  While  it  has  brought  state‐of‐the‐art  Russian  planes  and  ships  ‐  and  will  soon  have  submarines  ‐  its  once‐feared  air  defences  were  widely  thought  to  be  falling  into  disrepair.  Backed  by  then‐Soviet  technology,  Hanoi  shot  down hundreds of US aircraft during the Vietnam war, including B‐52 bombers and  F‐4  Phantoms,  deploying  telephone‐pole  sized  missiles  as  well  as  fire  from  smaller  arms.   Analysts  believe  both  the  leaking  of  the  stealth  photos  and  the  publication  of  the  calendar,  filled  with  more  routine  pictures  of  military  personnel  on  parade  and  regional  defence  ministers,  serve  as  a  timely  reminder  of  the  unusual  nature  of 

2 military transparency in a habitually secretive region. While both Vietnam and China  have  produced  formal  defence  white  papers  in  recent  years,  much  key  detai  is  missing.  Leaking  details  more  quietly  serves  to  deliver  messages  to  potential  rivals  and enemies without unduly angering neighbours.   "A country like Vietnam wants people to know what it has got and what it can do,  but it doesn't want to be too provocative about it," another envoy said. "As secretive  as it still is, at some point Hanoi has to let things slip to ensure its weapons can serve  as a deterrent."  Just as East Asia lacks any kind of formal security architecture to promote openness  and transparency beyond the Association of Southeast Asian Nations, no register of  sensitive weapons exists.  Extracts  from  Carlyle  A.  Thayer,  Vietnam  People’s  Army:  Development  and  Modernization.  Armed  Forces  Lecture  Paper  Series  Paper  No.  4.  Bandar  Seri  Begawan:  Sultan  Haji  Hassanal  Bolkiah  Institute  of  Defence  and  Strategic  Studies,  2009 page 11: “In August 2003, Russia agreed to supply Vietnam with two batteries  of  S‐ 300PMU1  surface‐to‐air  missile  systems  in  a  contract  valued  at  U.S.  $200 million.  In  2005,  Vietnam  reported  to  UNROCA  that  it  had  imported  twelve missile  launchers  and  sixty‐two  S‐300  missiles  but  did  not  specify  the  seller. The  Russian  Federation’s  report  to  UNROCA  for  that  year  failed  to  list  this sale.  But  defence  industry sources confirmed that one S‐300PMU1 battery of twelve missile launchers  and sixty‐two missiles was delivered in August 2005. The S‐300 is regarded as one of  the world’s most effective all‐altitude regional air defence systems.”  THE S‐300PMU1 SYSTEM  The  S‐300PMU1,  SA‐10  Grumble  NATO‐codename,  is  a  long  range,  Surface‐to‐Air  Missile (SAM) system designed to engage aircraft, cruise missiles and theater ballistic  missiles in intense clutter and jamming environment. It can engage up to six targets  simultaneously while providing guidance for up to 12 5V55 or 48N6E surface‐to‐air  missiles (two missiles per target ensuring target kill). In addition, a highly automated  detection  and  acquisition  procedures  provides  outstanding  performance  over  previous SAM systems.   The  S‐300PMU1  SAM  system  comprises  a  30N6E1  illumination  and  guidance  radar  mounted on an all‐terrain vehicle, up to 12 5P85ME (5P85SE) launcher vehicles each  carrying four 48N6E or 5V55 missiles, a 54K6E command and control (C2) post and  other associated vehicles and equipment for reloading, maintenance and repair (see  sketch below). The 64N6E radar system can be integrated into the S‐300 SAM system  providing improved target acquisition capability.  The 5P85ME launchers act as a Transporter, Erector and Launcher (TEL) vehicle. The  cluster  with  four  sealed  48N6E  or  5V55  missiles  must  be  set  vertically  in  order  to  launch  missiles.  The  Vertical  Launch  System  (VLS)  ensures  360‐degree  coverage  of  the  battle  space  overcoming  the  shortfalls  related  to  the  ramp‐launched  SAM  systems.  The  S‐300P  version  utilizing  5V55  missiles  can  engage  airborne  threats  at  ranges  between  5  to  90  kilometers,  altitudes  between  25  and  30,000  meters  and  airspeeds of up to 1,150 meters per second (approx. Mach 4). It can engage tactical  ballistic missiles with maximum ranges of 300 kilometers at ranges of 35 kilometers. 

3 The  S‐300  SAM  system  was  deployed  with  the  Soviet  Army  beginning  in  1980  defending  high  value  military  facilities,  industry  sites  and  command  centers.  Approximately 100 systems were deployed with the Russian Army in the early 1990s.  The SAM has been sold to China and India and many other countries are interested  on purchasing the S‐300 air defense system. The upgraded S‐300PMU1 employs the  48N6E surface‐to‐air missile to engage airborne targets at ranges between 5 to 150  kilometers,  altitudes  between  10  and  27,000  meters  and  airspeeds  of  up  to  2,800  meters  per  second  (approx.  Mach  8).  In  its  anti‐ballistic  missile  (ABM)  role,  the  S‐ 300PMU1 can engage theater ballistic missiles with maximum ranges of 1,000 km at  distances over 40 kilometers.   Specifications   Performance: Set Up Time 5 min, Target's Max Altitude 27,000 m (88,583 ft), Target's  Max Speed 2,800 mps (Mach 8.43), Target's Min Altitude 25 m (82 ft), Weapon Max  Range 150 km (81 nm) basic version 90 km, Weapon Min Range 5 km (3 nm)   Other: Engaged Aerial Targets 6 with two missiles directed at each target.  Source:‐Defense‐Systems/S‐300PMU1_a000372001.aspx   


The photo and chart on this page were downloaded on October 22, 2009.


The above photo appeared in the calendar for 2011 issued by the Ministry of National Defence in Hanoi.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful